Book: Завуч-7. Честь и Воля



Завуч-7. Честь и Воля

Завуч-7. Честь и Воля

Глава 1

Торговый форпост Бартер. Алексей

Внимание! Арихимаг Ксандр и Глава налоговой службы Андрю призывают вас принять участие в трудновыполнимой миссии « Бой за шахты» !Внимание! Если вы откажетесь от задания, ваша репутация с Академией и Налоговой службой Цитадели опуститься до неприязни.Отправится немедленно? Да /Нет

Внимание! Мастер Марин хочет, чтобы вы немедленно приступили к поиску его родственника (Обязательное задание: «Устроить встречу с родственником»)Внимание! Если вы откажетесь от задания, ваша репутация с кланом «Золотое руно» опуститься до неприязни.Отправится немедленно? Да /Нет

Так быстро как сейчас Алексей еще не думал. Мало того, что откладывалась встреча с беженцами, так еще и необходимо было сделать такой непростой выбор. Помочь своим в зачистке шахт или выполнить задание артефактора? Мастер Марин или Ксандр? Хотелки Древнего мага или жизни своих соратников и друзей?

Внимание! Создан мировой шедевр!

«Ну хоть одна хорошая новость, — подумал Алексей, — видимо Мастер Марин и Мастер Барк взялись за работу. Ну да Бог с ними, сейчас есть дела поважнее!»

Он достал из Инвентаря Хрустальный шар и попробовал связаться с Ксандром. Но ни ректор, ни Олькуша Ги’Дэрека, ни Мастер ван Игнис не были доступны для связи. Тогда Алексей попробовал достучаться до Арта по Призрачной связи, но и здесь его ждала неудача.

— Что ж, — задумался Алексей, — Тогда попробуем так… Прапор!

Несколько секунд ничего не происходило, и Вольный маг уже начал было искать другие варианты, как на него внезапно налетел порыв ветра и знакомый голос прошелестел:

— Слушаю вас, милорд!

— Срочное донесение ректору Академии, — сразу же обозначил адресата Алексей. — Магистр! В городе Южный находится людская армия Вторжения. Ни в коем случае нельзя с ними воевать. Необходимо договориться и выделить им место для основания города…

Алексей перевел дух и подумал:

«Видимо, раз я надиктовываю сообщение Ксандру, я для себя уже все решил… Да и Цит не зря мне прямым текстом сказал про Мастера Марина… Что же до Южного – обязательно залечу по пути или после встречи с отшельником».

— Магистр, я не смогу быть на штурме шахт, у меня другое дело. Надеюсь, вы поймете. Удачи вам!

Вольный маг немного помолчал, обдумывая, правильно ли он сейчас поступает и решительно кивнул элементу:

— Отправляй!

В спину потянуло сквозняком, а следом послышался невозмутимый голос Прапора:

— Что-нибудь еще?

— Нужно смотаться в Академию, забрать сет Имперского мага и доставить его мне.

— Значит нужен элементаль с привязанный пространственным карманом, — прошелестел Прапор. — К вечеру костюм будет у вас на руках! Что-нибудь еще?

— Пока все, — покачал головой Алексей, порадовавшись, что смог решить проблему с наградой. — Кстати, что с отправленными ранее посылками и сообщениями?

— Пока ничего, — разочаровал его элементаль. — Пользуясь случаем, предлагаю пополнить штат курьеров хотя бы до ста элементалей.

— Та-ак, — задумался Алексей. — В принципе, хорошая мысль. Желающие найдутся?

— О да, — горячо заверил его Прапор. — Очень многие сейчас стремятся покинуть Воздушный план…

— Займись этим, — разрешил элементалю маг. — Предлагай стандартный соц пакет за минусом двух процентов.

— Двух милорд? — с тщательно скрываемой жадностью уточнил элементаль.

— Двух, — подтвердил Алексей. — Один – тебе, второй – Башне. Узнаешь у Хранителя как кристаллизовать добровольно отдаваемый опыт. Нам не помешает такой запас… на непредвиденный случай.

— Вы щедры также, как и умны, — ветер, изображая поклон, смел валяющийся на земле пепел от гончих.

— Лети уже, — усмехнулся маг, которому от лести элементаля был ни жарко, ни холодно.

— На связи, милорд!

— На связи, — пробормотал Алексей себе под нос и впился взглядом в обновившееся сообщение Сети:

Внимание! Мастер Марин хочет, чтобы вы немедленно приступили к поиску его родственников Отправится немедленно? Да /Нет

— Мне кажется или раньше родственников было чуть поменьше? — задумчиво протянул маг. — Хотя, впрочем, какая разница?

Вдохнув побольше воздуха, словно перед прыжком в воду, он принял задание и с предвкушением чего-то грандиозного шагнул в ярко-синее окно портала.

Заброшенный вход в Медные шахты. Ставка штаба секторальной армии Цитадели.

— Выдвигаемся, Ксан? — спросил глава Налоговой службы Цитадели и, по совместительству, главнокомандующий секторальной армией. — Может еще догоним…

Незнающие люди могли с лёгкостью спутать уважаемого Андрю с несуществующими вампирами. Всклокоченные белые волосы, ярко-красные глаза с полопавшимися капиллярами, безупречный белоснежный костюм и тяжелый взгляд, который, казалось, пронизывал собеседника насквозь.

— Выдвигаемся, Дрю, но насчет «догоним» я бы не рассчитывал, — покачал головой Ксандр, выходя из портала вместе с остальными магами, многие из которых на вид были еще детьми. — Когда, говоришь, они ушли?

— Четыре часа назад. Выход протрубили как только я исчез в портале, — Андрю с силой сжал свою трость. — Ксурово совещании в столице!

— Вытянули на Совет, а сами молчком выступили в шахты? — понимающе протянул архимаг. — Дрю, ты же опытный волчара, в политике не первый день, как повелся-то?

— Да как тебе сказать, — поморщился налоговик. — Ну выдвинулись они, и Сеть с ними! Был такой вариант в плане… Но эти ур-роды моих солдат и офицеров прихватили!

— Я думал все армейские у тебя под контролем, — удивился Ксандр, внимательно наблюдая за прибывающими из Академии магами и время от времени давая указания преподавателям. — Или это очередная политическая игра?

— Фикус Лар'Тарго, — неохотно ответил Андрю,

— Это который полковник снабжения? — проявил недюжую осведомленность ректор Академии.

— Он самый, — чуть было не сплюнул альбинос, — отрастил, в мое отсутствие яйца… И как я проглядел?

— Зря решил с этой семейкой дело иметь, — пожал плечами архимаг. — Его покровитель Ларгус, видать, не так далеко сбежал, как мы думали и нашел все-таки рычаг давления на своего сродственника.

— Да и ксуры с ними, — махнул рукой Андрю, — зачем войска-то надо было тянуть? Я их год со всего Порога собирал! С выскочкой Гладом замирился, Шаману госзаказ на зелья отдал, нажив недоброжелателей среди Совета… Да что там, буквально по человеку выискивал!

— А маги? — уточнил архимаг.

— Если не считать наемников из Города, то штук двадцать. Армейские. Гильдия наотрез отказались. Слишком большие потери…

— У всех у нас, Дрю, — с участим похлопал друга по плечу Ксандр, — у всех у нас.

— Кстати, Ксан, предупреди своих, — нахмурился Андрю, — пусть будут настороже. У меня появилась информация, что на ключевых офицеров и магов готовится покушение.

— Ничего, — в глазах архимага мелькнуло огненная тень, — как отобьем от этой заразы, вычистим эти Авгиевы конюшни под названием Совет Цитадели.

Внимание! Создан мировой шедевр!

— Ты тоже это видел? — вскинул бровь Андрю.

— Весь мир видел, — задумчиво ответил Ксандр, — Не думал, что Барк так быстро управится…

— Наш уникум-то будет? — поменял тему разговора налоговик. — Его ауры и артефакты пришлись бы весьма кстати.

— Нет, — посмурнел ректор. — К сожалению, у него другое задание от Сети. Но со мной пришли другие… специалисты.

— Тогда поспешим, — кивнул Андрю, давая знак выдвигаться. — Подробности расскажу по пути.

— Хорошо, — не стал спорить Ксандр, — заодно расскажешь, что происходит в Южном.

— Еще одна головная боль! — с досадой поморщился альбинос. — Как же все не вовремя!

Глава налоговой службы, только что вернувшийся с четырехчасового Совета, был не просто зол, он, впервые в жизни, хотел убивать. Мало того, что в шахтах с концами уже исчезли две официальные экспедиции и четыре неофициальные, так еще и тщательно спланированная операция захвата летела коту под хвост.

По задумке, секторальная армия должна была начать синхронный штурм шахт с трех сторон только после завтрашней магической зачистки. Залить шахты огнем и только потом туда соваться – вот какой был план.

Ну а потом… армейские маги давали стопроцентную гарантию, что они смогут удержать штольни от разрушения. А майоры, набранные Андрю из ветеранов, целый месяц натаскивали солдат на действия в замкнутых условиях.

Не зря Мол и еще трое помощников, принятых за последние полгода, перерыли несколько библиотек в поисках описаний ксуров и их боевой техники.

Поначалу они не верили, что обычный человек может за какую-то минуту выпустить рой стальных шариков, которые шутя пробивают стандартный стихийный щит. Но после демонстрации, устроенной юными студиозами, налоговики, впечатлились и принялись за работу с удвоенной силой.

Ведь перспектива лишиться целой армии за несколько минут… устрашала.

В итоге выход нашел Мол, предложив использовать индивидуальные артефакты с физической защитой от арбалетных болтов. Описание заклинания он вычитал во мемуарах известного в древности полководца, а уж академские маги при помощи Сети с легкостью восстановили то самое заклинание «Монолитный строй».

К внутренней части щита крепился деревянный – для минимизации веса – артефакт, который при активации создавал небольшой, метр на два, воздушный щит. Особенностью плетения была возможность объединения щитов. И чем больше артефактов использовалось, тем прочнее становился воздушный щит.

Таким образом у армии появлялся хоть какой-то шанс выжить при штурме шахт, при условии, конечно, что там кто-то выживет после совместного Огненного покрывала.

Именно Андрю настоял на том, чтобы войска стояли бы в оцеплении, дожидаясь, пока маги и специально подготовленные отряды диверсантов зачистят старые штольни, но старые пердуны, сидящие в Совете и отчаянно цепляющиеся за власть, его переиграли.

Глава налоговой пока не знал наверняка, но предполагал, что власть имущие представители дворянства сговорились за его спиной. Ничем другим нельзя было объяснить почти единогласное голосование за использование армии. К тому же армия выдвинулась в шахты практически сразу после его вызова в столицу.

Андрю, конечно, почувствовал неладное, но сбежать с Совета означало собственноручно вырыть себе политическую могилу. Поэтому и приходилось терпеливо наблюдать за тем, как ксуровы интриганы тянут время, испытывая его нервы. Наблюдать и надеяться, что все обойдется…

Совет проголосовал за немедленную зачистку шахт, наплевав на все планы и выкладки, согласно которым, оптимальным временем был признан следующий вечер. Ну а назначение на Совете Лар'Тарго в качестве главнокомандующего уже нисколечко не удивило Андрю.

«Сволочи, — думал альбинос, глядя на то, как элита Цитадели всеми силами цепляется за свою власть, не желая понимать, чем это обернется впоследствии. — Твари. Предатели. Тянут одеяло на себя вместо того, чтобы сплотиться перед всемирной угрозой. Ублюдки. Что ж, вы показали свое истинное лицо, ударив в спину в самый неподходящий момент. Теперь мне будет легче избавиться от вас».

Глава налоговой службы внимательно всматривался в лицо каждого из Совета, словно стараясь запечатлить их лики навсегда. К сожалению, когда он наконец-то избавится от этих тупиц, им придется воздвигнуть какой-нибудь героический памятник. Ну ничего, уж он позаботится, чтобы память о них стерлась навсегда!

Единственный кто воздержался, что в текущих условиях было равнозначно самой горячей поддержке, был Тинор дэ Вега. Но это было и неудивительно. Если Викто́р справится с испытанием, то вскоре на Пороге появится… Император.

И уж тогда Андрю не забудет поддержки клана дэ Вега.

«Сеть, дай сил продержаться до ввода Военного положения! — подумал налоговик, выныривая из своих мыслей и наблюдая за весело перешучивающимися студиозами. — Вот только какую цену придется за это заплатить…»

Андрю с горечью посмотрел на остатки войск, которые не подчинились прямому приказу командования, поставленного Советом и кивнул своему заму. Сейчас, когда досконально проработанный план был разрушен, оставалось одно – догонять втянувшуюся в шахты армию и постараться минимизировать потери.

Лес. Ги-Дон Годэска

— Да понял я, понял! — с едва скрываемым раздражением прошипел в стальной амулет Ги-Дон. — Но когда я выполню свою часть уговора, не забудьте о своей!

Отключившись, он со злостью посмотрел на переговорный амулет своих покровителей и с предвкушением прошептал:

— Зря ты дал мне уйти, Алексей… Ой, как зря! И пусть мне придется замарать руки в эльфийской крови, но после того, как я стану наместником Порога, твоя жизнь превратится в вечные муки! Из-за тебя в нашем договоре возникли неприятные изменения!

Внимание! Создан мировой шедевр!

— Новый игрок? — наморщил лоб Ги-Дон. — Или кто-то из артефакторов брата все-таки добился своего? Хм, нужно найти этого умельца и сдать ксурам. Это хоть как-то поможет мне… реабилитироваться!

Если раньше Ги-Дон общался с ксурами как союзник, то сейчас, попросив о помощи и показав свою слабость, он из незаменимого партнера превращался в важного, но заменимого слугу.

Темный друид понимал, что в одиночку завоевывать мир бесполезно. Особенно, когда есть такие конкуренты, как его ненавистный племянник-архимаг или неизвестно где набравшийся сил и знаний самоучка Алексей. Но зачем напрягаться самому, когда можно воспользоваться чужими руками?

Пусть ксуры тратят деньги и ресурсы в стремлении установить над Порогом протекторат. Пусть они даже станут новыми богами Порога. Пусть обложат мир какой угодно данью! Но они все никогда не станут здесь полноправными повелителями.

Люди не примут здоровенных ящеров в качестве хозяев и будут воевать до последнего. В итоге все, что достанется ксурам – выжженный мир без магии и магов. А без магов не будут работать межмирные переходы, что в очередной раз отбросит ящеров в развитии. Тяжело диктовать свою волю, когда до интересующего тебя мира приходится лететь в межмировом пространстве несколько сотен лет!

Нет, ксуры на это не пойдут. Да пограбят, да проведут серьезную зачистку среди магов, но им позарез нужен свой человек среди людей. Человек, который будет править от их имени. Человек, который получит абсолютную в рамках порога власть. И этим человеком будет он, Ги-Дон Годэска!

Да, для этого придется серьезно напрячься, да, будет непросто похитить и принести в жертву почти сотню эльфов, да, ритуал займет порядка трех месяцев… Но если все получится, Ги-Дон одним щелчком пальцев сможет убрать с доски несколько шахматных фигур и на блюдечке принести ксурам добрую четверть Порога.

И… чем Сеть не шутит снова вернуть себе статус надежного партнёра.

Если получится, то он развернется в полную силу!

— Когда, — поправился Ги-Дон, начиная вычерчивать на месте силы сложный рисунок, подсмотренный в семейных архивах. — Не если, а когда!

Пустыня. Оазис Зубы дракона. Васёк

Тра-та-та-та! Тра-та-та!

Внимание! Создан мировой шедевр!

Тра-та-та!

Васёк сдунул мешающуюся чёлку, сморгнул ненужное ему системное сообщение, повел стволом пулемета из стороны в сторону и недовольно процедил сквозь зубы:

— Бесит!

По недолгому размышлению двух бедуинов, улепетывающих на своих тощих верблюдах, он снимать не стал. Пусть остатки разбойничьих отрядов разносят по Пустыне весть о мощи Оазиса!

Сейчас у Зубов дракона есть все – деньги, почет, уважение, сила, но эти бесконечные барханы песка, палящее солнце и культ силы все равно…

— Бесит…

В принципе, он мог свалить отсюда еще вместе с Алексеем, тем более Сеть давала такой шанс, но Вася, что называется, закусил удила.

Кем он будет в Академии? Одним из магиков, коих тысячи на Пороге? Да и Марк, судя по обмолвкам этого странного Алексея, уже принял командование и взял бразды правления в свои руки. Нет, он все сделал правильно. Награда, которую предложила Сеть за восстановление Акведука Вритры была необходима не ему – его стране. Стране, которой он давал присягу.

И если для этого придется провести в песках еще три с лишним месяца, готовясь к грандиозной заварушке, он не задумываясь пойдет на это. К тому же местные лидеры выглядели и вели себя более, чем разумно. Мастер Бран создавал удивительные артефакты, а Влад, которого местные звали Владыкой и вовсе был крутым мужиком.

Архитектор от бога, талантливый фортификатор, грамотный управленец, Влад обожал созидать. Васёк не владел всей информацией, но предполагал, что Влад, как и он сам, получил от Сети задание на создание целого комплекса бастионов и крепостей. К тому же, Васёк был более чем уверен, что местное чудо света каким-то образом притягивало к себе нужных людей.



Что Влад, что Мастер Бран считали Васька ответственным и практически незаменимым помощником. Сам же Васёк считал, что ему повезло заполучить таких специалистов. А в том, что это будут его специалисты, он даже не сомневался. Бран хорош в магии и артефакторике, Влад – в строительстве и создании инфраструктуры… Его же специализация – война. А в том, что она будет никто не сомневался.

Увы, но малый возраст, будь он неладен, поначалу не давал развернуть свой потенциал на все сто процентов. Ведь кто, будучи в добром здравии, будет прислушиваться к командам сопляка? Поэтому и приходилось целый год нарабатывать авторитет среди Воинов Пустыни.

Поначалу над ним смеялись, не воспринимали всерьёз и даже задирали, но Ваську нечего было терять, он поставил все, что у него было, на зеро и теперь с маниакальным упорством шел к своей цели.

Стать начальником гарнизона за один год – немыслимая карьера для местных. Ваську же казалось, что прошло непозволительно много времени. Сейчас он, наконец-то, мог заниматься стратегическим планированием, вникать в текущие расклады, заключать военные союзы, распоряжаться боевыми отрядами союзных оазисов.

Мог бы, если бы не одно но.

Никто кроме него не умел пользоваться пулемётом.

— Бесит, — со вкусом повторил парень, выбираясь с оборудованного между зубами пулеметного гнезда. — Начальник я или кто? У меня что больше дел нет, как бандитов гонять?

Хотя, признаться, ворчал он больше напоказ. Послы, представляющие делегацию из дальних оазисов, стопроцентно слышали грохот выстрелов и видели уничтожение серьезной по меркам Пустыни армии из трехсот всадников на верблюдах.

И если такую грозную силу уничтожил один-единственный мальчишка, то на что же способны взрослые воины Оазиса Зубы Дракона? И уж Влад, ведущий переговоры, обязательно сделает акцент на этом моменте. А значит что? А значит еще три оазиса и четыре деревеньки присоединятся к пакту о ненападении и заключат с ними оборонительный союз.

К тому же к Зубам Дракона прислушиваются, и наемники из Города, и даже паладины Братства… Но больше всего старцев бедуинов восхищало то, как Зубы умудрились чужими руками убрать своего единственного конкурента в регионе – Абулу, и сейчас активно используют этих чужаков с громовыми палками в качестве своей армии.

Их союзник (мог ли Васёк подумать!) штаб-сержант Мэтью Ричмонд успешно подмял под себя оазис Абулы, установил контроль над лагерями контрабандистов и уничтожил парочку откровенных бандформирований. Обезопасив тылы, деятельный американец выбил из Влада возведение настоящей крепости вокруг своего оазиса, а взамен взял на себя заботу о подготовке Великой Армии Пустыни (именно так, все три слова непременно с заглавной буквы!).

Но армия армией, а ведь рабочие руки для строительства бастионов и укреплений тоже нужно откуда-то брать! А пустынный народ не горел желанием работать на общее благо, пусть даже ради защиты своей земли. Поэтому и приходилось вежливо встречать и долго говорить с каждым племенем, убеждая предоставить рабочих для стройки и рекрутов для армии…

— Ничего, — губы Васька растянулись в хищной улыбке, заставив стоящих на карауле Воинов Пустыни вытянуться по струнке, — я научу вас… Родину любить!

Пустыня. Бывший Оазис Абулы, ныне военная база ВС США № 801 Wings of Freedom. Штаб-сержант Мэтью Ричмонд

— Уильямс, ты почему до сих пор не выучил этот чертово песчаное копье? — штаб-сержант Мэтью Ричмонд впился взглядом в дежурного КПП базы WingsofFreedom (прим. автора:Крылья Свободы)

— Сэр, это антинаучно, сэр! — рейнджер машинально погладил свой автомат, не отрывая взгляда от Пустыни.

— Уильямс, — голос штаб-сержанта стал обманчиво мягок, — а что ты, мать твою, будешь делать, когда у тебя кончатся патроны к твоей эмке?

— Сэр, на этот случай у меня есть нож, сэр! — здоровенный афроамериканец вытянулся во все свои шесть футов, восемь дюймов (Примечание автора: 2 метра, 4 сантиметра) и продемонстрировал явно неуставной тесак.

— Уильямс, ты что вчера с пальмы слез? — прищурился Мэтью. Он уже который месяц пытался заставить упертого рейнджера выбрать класс и магические навки, но тот стойко сопротивлялся. — У местных трехметровые копья! Да они тебя как кузнечика наколют!

— В таком случае, сэр, попрошу вас указать мою героическую смерть в отчете, сэр! Надеюсь моя семья получит достойную пенсию!

— И почему ты такой твердолобый, а Уильямс? — Мэтью устало прислонился к монолитной каменной стене, возведенной на прошлой неделе. — Антинаучно! — передразнил он своего подчиненного. — Какого хрена ты вообще поперся на философский факультет?

— Хотел исследовать природу шаманизма с научной точки зрения, сэр, — пожал широченными плечами командир первого взвода. — Мой пра-пра-прадед был шаманом.

— Так магия – это и есть шаманизм, Уильямс! — штабс-сержант уже устал ежедневно орать на единственного вояку, который до сих пор не выбрал боевой класс. — Ты отдаешь себе отчет как мало здесь квалифицированных людей и какова ценность каждого из вас? Мы, мать твою, единственный оплот интересов США в этот гребанном мирке! И что мне делать, если ты сдохнешь в первом же бою?!

— При всем моем уважении, сэр, — невозмутимо ответил громила, — этих боев у нас было уже почти полсотни, а я до сих пор жив, сэр. Что же до магии, сэр… Магия – это магия, а шаманство – это шаманство! Замещать магией шаманство, это все равно, что есть вместо хорошо прожаренного стэйка полуфабрикат из сои. Сэр.

— Да дьявол с тобой, Уильямс! — махнул на него рукой Мэтью и злорадно добаивл, — сдохнешь, попрошу того деда из последнего посёлка поднять тебя в виде зомби, понял?

— Эээ, сэр… — чернокожий сержант побелел от страха, — не надо, сэр!

— Исчез с моих глаз! — прорычал штабс-сержант.

— Сэр, я на все готов, но только не заставляйте меня учить магию!

— Ааа, — отмахнулся от него Мэтью, — два круга вокруг оазиса!

— Сэр, а как насчет…

— Три! — взревел Мэтью.

Посмотрев вслед сорвавшемуся с места сержанту, Матью Ричмонд снова устало облокотился на стену и лениво посмотрел на появившееся системное сообщение:

Внимание! Создан мировой шедевр!

В принципе, лично для него и его базы пользы от этого уведомления не было, но Мэтью отметил наличие такой возможности и вернулся к своим мыслям.

По сути, пока все шло по плану – с того момента, как они перестреляли боевиков местного лидера и захватили оазис, было проведено несколько десятков боевых операций, создана разветвленная сеть осведомителей, заключен торговый союз с Зубами Дракона и начата подготовка рекрутов в армию нового образца.

Штаб-сержант Ричмонд серьезно отнесся к словам Алексея и не стал изобретать велосипед.

Для начала, он вычислил опытным путем какое заклинание требует меньше всего маны и является максимально эффективным для уничтожения живой силы противника и возможной бронетехники. Затем приобрел пять пакетов наилучшего качества, на что ушли практически все запасы золота, найденные в захваченном оазисе. Потом помог выбрать каждому из них класс, раскрывающий индивидуальные особенности и сильные стороны, и поделился пакетами со своими танкистами и рейнджерами, взяв с них клятву Сетью.

Большинство отдавало себе отчет, что скоро патроны кончатся и придется воевать голыми руками, и потому радостно вцепились в предоставленную командиром возможность. Ну а дальше всё пошло по накатанной.

Узнав у представителей Зубов Дракона о проблемных оазисах и разграничив зоны влияния, он принялся за хорошо знакомую работу.

Первым делом они с рейнджерами Бэлграма и Коуби отправился на переговоры в хорошо охраняемый оазис работорговцев, в результате которого Мэтью подмял под себя двух артефакторов и освободил пленников, предложив им работу и защиту. Чуть позже эта же участь постигла еще три оазиса. Рейнджеры недовольно роптали – после всех поездок бензина в хамви оставалось совсем чуть-чуть, но Мэтью был непреклонен.

Двенадцать артефакторов, семь алхимиков, два проклинателя, дюжина превосходных мечников, трое слабеньких магов земли, около ста симпатичных девушек и сто восемьдесят рекрутов – хорошая плата за истраченный бензин.

Мэтью действовал смело и решительно. Пленных, в особенности девушек, он через Зубы Дракона возвращал семьям, укрепляя репутацию своего оазиса. Своих вояк он повысил в званиях, дав каждому свой взвод. Артефакторы день и ночь создавали магические накопители со встроенными заклинаниями из купленных Мэтью пакетов.

Патроны и бензин рано или поздно закончатся, но магия останется.

К тому же подсказки Алексея пришлись как нельзя кстати. На данный момент под руководством Мэтью находилось пусть и небольшая, но чрезвычайно эффективная армия Пустынных воинов. У каждого рекрута был свой набор артефактов. Первый поднимал физические характеристики воина. Второй позволял создавать песчаный щит. Третий – давал возможность атаковать стеклянными копьями.

Строгое, но справедливое руководство, слухи о магической силе, доступной каждому, регулярные походы на работорговцев и бандитов привели к тому, что к ним сами начали приходить волонтёры.

Но больше всего Мэтью радовали послания от местного Братства паладинов и наместников Города – крупнейшей локации в Пустыне, где собирались искатели приключений всех мастей. Альянс с Зубами Дракона – это, конечно, хорошо, но все же лучше иметь свой выход на столь серьезные фигуры.

Конечно, в случае чего у него есть выход на своего… учителя, но Мэтью предпочитал ни от кого не зависеть.

«Хотя… — подумал штаб-сержант, — может быть получиться решить проблему с Уильямсом? За спрос денег не берут».

— Эй, Уильямс! — Мэтью подозвал к себе взмыленного рейнджера, который только-только закончил первый круг. — А если я помогу тебе заполучить класс шамана, будешь, хе-хе, камлать?

Здоровяк на мгновение застыл, после чего вытянулся в струнку:

— Сэр! По гроб жизни буду вам обязан, сэр!

— Смотри у меня, — погрозил ему штаб-сержант. — Развелось в армии умников! Продолжай дежурить, как только Коуб пришлет смену, бегом в медитационный зал. Ясно тебе?

— Сэр! Так точно, сэр! — во все легкие гаркнул Уильямс, — жду с нетерпением, сэр!

— Ты, хрен моржовый, еще поторопи меня тут, — нахмурился Мэтью и, покачав головой, направился в шестиугольную крепость, выстроенную внутри оазиса.

Мэтью Ричмонд не привык откладывать дела на потом. Главное, чтобы у этого русского нашлось свободное время на своего, хе-хе, американского ученика.

Пустыня. Акведук Вритры. Артефактор Бран

— Чё, куда дальше? — хмуро уточнил рыжий мужичок в клетчатой рубахе и в шестиуголке.

— Туда, — улыбнулся Бран и кивнул в сторону уходящего вниз лаза.

— Побойся Древних, Бран! Я туда не полезу! — задохнулся от возмущения элегантно одетый мужчина с тростью. — Мне этих подземелий в Крепости хватило, итишкин корень!

— Ручки свои холенные замарать боишься, Гекарий? — завопил мастер в бесформенном камзоле. — А ну ползи вниз, тудыть-сюдыть!

— Коллеги! — примирительно взмахнул трубкой артефактор Бран. — Вы сами знаете почему мы здесь.

Он сунул в рот трубку и задумчиво пыхнул золотистым дымом.

— Мы все видели сообщение о создании мирового шедевра. А это значит…

— Или Мастер вернулся, итишкин корень! — протянул элегантно одетый артефактор.

— Или, тудыть-сюдыть, отшельник снова взялся за молот, — не согласился его друг.

— Или пришлые приперлись, — раздраженно сплюнул рыжий Вилли.

— Поэтому нам остается только одно, — с легкой грусть улыбнулся Бран. —Делай, что должно…

— И будь, что будет, — хором закончили остальные артефакторы.

— Ладно, — рыжий мастер аккуратно убрал трубку во внутренней карман своей рубахи и достал из пространственного кармана свой Топор. — Полезли вниз. Быстрей начнём, быстрей закончим.

— Ты, наверное, хотел сказать, — поправил его артефактор Гекарий, — чем раньше начнем, тем больше шансов, что успеем закончить?

— Но вы же понимаете, тудыть-сюдыть, что это авантюра чистой воды! — неожиданно рассердился Чукондрий. — Только Древние способны на такое!

— А я так скажу, — неожиданно твердо возразил Бран. — Не Боги горшки обжигают! Хватит растрачивать свою жизнь на всякие мелочи! Все эти артефакты для аристократов и военных… баловство чистой воды! — он обвел строгим взглядом своих товарищей. — Коллеги, я предлагаю вам ни много, ни мало – самим создать мировой шедевр!

— Ага, — Рыжий Вилли одним словом свел весь пафос Брана на нет, — а судьба мира будет для нас преотличной мотивацией, да?

— Поодиночке мы не сможем его создать, — покачал головой Чукондрий. — Только если…

— Вдвоем, итишкин корень? — гордо выпятил грудь Гекарий.

— Бери выше, — мрачно буркнул Рыжий Вилли. — Мне, конечно, эта идея не нравится, но единственный шанс…

— Это совместная работа, — подытожил Бран. — Общий шедевр!

И, дождавшись молчаливых кивков, он приглашающе повел рукой в сторону лаза.

— Помните, как говорил наставник? Вместе – мы сила, колле… — Бран осекся , задумчиво посмотрел на золотистый дым, вьющийся из его трубки и поправился. — Вместе – мы сила…братья!

— Вместе – мы сила! — согласно донеслось в ответ.

— Ну что… братишки, — хрустнул шеей Вилли, снова испортив торжественный момент, — полезли уже!

Пустыня. Одинокий путник

Внимание! Создан мировой шедевр!

Аврелий, не читая, сморгнул сообщение и, прищурившись, посмотрел на раскинувшийся перед ним бархан.

Парень знал, что переход по Пустыне будет непростой задачей, но реальность оказалось много суровей самых смелых его предположений. Юный оруженосец с трудом убедил наставников отпустить его в Цитадель и сейчас пожинал плоды своего решения.

Пятнадцатилетнему оруженосцу казалось, что сама судьба восстала против его обета, посылая ему палящее солнце, раздражающий кожу песок, недостаток воды и холодные ночи. И тем не менее он шел, таща на плечах тяжелый рюкзак с кольчугой, кирасой, поножами, наручами и остальными частями доспеха.

Иногда ему хотелось лечь и умереть, иногда – бросить мешок, но каждый раз Воля брала верх, и он черпал силы и вдохновение в задании Сети:

Внимание! Личное задание: «Спасти своего побратима»

Награда: Разблокировка ветки Рыцарь рассвета

Внимание! Внешнее задание: «Избавиться от побратима-предателя »

Награда: Разблокировка ветки Рыцарь заката

Принять? Да/Нет

Ведь нужно было не только спасти Марка, но и предупредить всех о «внешних заданиях».

Аврелий поправил перевязь меча и, мысленно прочитав молитву о твердости тела и духа, бесстрашно принялся штурмовать очередной бархан.

Он успеет. Должен успеть.

Пустыня. 4ый ярус Города. Сторожевой форт. Интендант Кузьмич

Внимание! Создан мировой шедевр!

Мужчина, заметно помолодевший после принятия класса Кладовщик с подклассом Снайпер-изобретатель, задумчиво посмотрел на уведомление Сети, хмыкнул и проворчал себе под нос:

— Создал какой-нибудь меч поди… — и непонятно добавил, — то ли дело мои красавцы!

Еще немного поворчав, Кузьмич посмотрел на склеенную кружку и тяжело вздохнул.

— Эх, Саня, Саня, — пробормотал он себе под нос и, вспомнив своего друга, (подробней об этих событиях можно прочитать в книге «Серый. За порогом»: https://author.today/work/19511) развернул годовалой давности уведомление Сети:

Встреча старых друзей

Прогресс выполнения 1/1

Дополнительное условие не выполнено: 1/3

Хмыкнув с затаенной грустью, он перевел взгляд на свой кабинет.

Идеальный порядок. Бухгалтерская книга с ровными столбиками инвентарных номеров. Несколько амулетов для связи с начальством. И собственноручно собранный полгода назад боевой робот ксуров.

Пришлось, конечно, купить подходящие пакеты и добрых полгода разбираться в устройстве этих «инопланетных големов», но оно того стоило.

Зато сейчас Кузьмич являлся гордым обладателем шести дюжин роботов, признающих в качестве командира исключительно его, что заметно укрепило его положение в Городе. К тому же после войны с Чистыми, осталось столько обломков и комплектующих к человекоподобным стальным монстрам, что проблем с запчастями не было. И даже сейчас, спустя год после тех событий, ребята Шамана изредка обнаруживали нетронутые склады с ксуровской техникой.

Как, например, сейчас.

— Кузьмич, собирайся! — ворвавшийся в его берлогу Воля буквально светился от предвкушения. — Наши откопали еще три склада! Два с роботами и еще один с какими-то… радарами!

— Что слышно насчет обороны Города? — поинтересовался кладовщик, не спеша подниматься со своего любимого стула.



— Отмена приказа, будем перебрасывать войска и твоих големов на другую точку.

— Далеко?

— Километров сто от Города.

— Мало.

— Мало, — согласился маг, в глазах которого плясали белые молнии, — но лучше, чем сейчас. К тому же там будут академские маги. Устроим, пока есть время обмен опытом!

Услышав про академских магов, Кузьмич вздрогнул, но тут же взял себя в руки.

— Через полчаса буду готов к выходу, — коротко кивнул он своему товарищу.

— Жду у лабиринта на третий ярус! — крикнул Воля и умчался собирать вещи, очень уж не терпелось магу-самоучке пообщаться с настоящими академскими магами.

Кузьмич дождался, пока шаги мага затихнут и внимательно перечитал появившееся перед ним сообщение:

Внимание! Обновление задания «Встреча старых друзей»

Прогресс выполнения 1/10

Награда: пакет умений «Боевое братство»

Прогресс выполнения 1/100

Награда: смена класса

Дополнительное условие не выполнено: 1/3

— Что-то Сеть сегодня разошлась! — хмыкнул себе под нос Кузьмич, уже представляя, как он встречается с Саньком и остальными ребятами, после чего выбирает класс Робомастер или Киберлорд. — Значит, академские маги… Что ж, до встречи, братья!

Лес. Круг друидов. Лигол

Лиголу всегда нравилось присутствовать на встрече старейшин. Со стороны Круг выглядел непритязательно, но для друидов внутреннее содержание было в разы важнее внешнего. Соединить умы в ментальных объятьях, почувствовать безграничную мощь Леса, за секунды найти решение сложнейшей проблемы – вот ради чего стоило стремиться попасть в Круг.

«…мало времени…»

«…еще одно проклятое место…»

«…Долина крови…»

«…но предания гласят…»

«…у нас нет времени…»

«…Ксуры пошли ва-банк…»

«…зафиксирован всплеск темной магии…»

«…Темный друид…»

«…начали пропадать одаренные…»

«…дубовая роща растет…»

«…защитить Лес…»

«…ритуал плодородия…»

«…кровь пропитает землю…»

«…делегация из Бастиона…»

«…найти акведук, ушедший под землю…»

«…запасы стрел…»

«…зелья…»

«…артефакты…»

«…союз с Братством…»

«…три перевертыша, всего три…»

«…два десятка склепов, без некроманта никак…»

«…помочь Цитадели…»

«… помочь Крепости…»

«… помочь Бастиону…»

«…Лес не готов к войне…»

«…лесные рейнджеры тренируют молодежь…»

«…как же мало времени…»

«…изгнанники, живущие в Пустыне…»

«…найти, наладить контакт…»

«…обида сильна…»

«…сильный духом и добрый сердцем…»

— Лигол, — глава старейшин плавно оборвал контакт и посмотрел на молодого по меркам Леса друида. — Нам нужно найти некроманта, который поможет вскрыть древние склепы. Возможно кто-то из перевертышей смог пережить Темные века и не может пробудиться от спячки.

— Думаю, я знаю, кто нам может помочь, — задумчиво протянул друид, для которого сказанное старейшиной являлось формальностью, ведь он и сам находился в Круге.

— И еще, — старейшины устало облокотился на кряжистый дуб. — Нужно найти изгнанников.

— Вряд ли пустынники согласятся нам помогать, — недовольно поморщился Лигол, который считал Изгнание нескольких родов из Леса величайшей ошибкой Круга друидов. Наши предки лишили их магии.

— А мы её им вернем.

Лигол вздохнул, но ничего не сказал. Спорить с Кругом? Проще выполнить эти задания. Быстрее будет и безопасней. Подхватив свой посох, он направился к ближайщим кустам. Несколько часов пути по Лесной тропе и он доберется до города Южный…

«Стоп, — подумал Лигол, не обращая внимания на сообщение Сети о создании мирового шедевра, — почему Южный? Мне же нужно в Академию?»

Но что-то в глубине души навязчиво тянуло его именно в этот город.

«Ну Южный так Южный», — подумал Лигол, шагая на появившуюся тропу.

Только дурак будет игнорировать подсказки Леса. А Лигол дураком точно не был.

Цитадель. Город Южный. Неизвестный командир

— Глава Киан, что нам делать с пленными?

— Сортировку произвели?

— Так точно! Разбили на крестьян, мастеровых, торговцев, военных и магов.

— Артефакторы среди них есть? — ни единым мускулом лица не выдав интерес, поинтересовался командир армии вторжения

— Да какие там артефакторы, — скривился воевода Кардас, — ни единой руны! А их доспехи… обычные железяки. Ни рун крепости, ни выносливости! Встречались, конечно, зачарованные доспехи, но это так – ручная работа… И опять же, ни одной руны.

— Может быть в предания наших предков закралась ошибка? — задумчиво протянул высокий золотоволосый мужчина, по лбу которого медленно плыла золотистая руна.

— Но портал же сработал, — не согласился воевода Кардас. — Да и наши мастера нарадоваться не могут, здесь магический фон в десятки раз выше!

— Это да, — нахмурившись кивнул Киан. — Крестьян вернуть на поля, организовать охрану. Мастеровых в мастерские, пусть куют подковы, заготовки под доспехи и артефакты. Торговцев расспросить, узнать о соседних городах, инкогнито направить несколько караванов. Военных распределить в лагеря, оказать медицинскую помощь, со здоровыми начать заниматься военной подготовкой. Магов по одному ко мне на аудиенцию.

— Насчет военных… — кашлянул воевода. — Я помню девиз нашего государства, но глава Киан, вы же не хотите их отпустить? Мы не в тех условиях…

— Честь для меня не пустой звук, — покачал головой золотоволосый мужчина, — но судьба страны дороже. Подготовьте на всякий случай рабские ошейники. Хотят они или нет, но пленные воины будут сражаться на нашей стороне.

— Будет сделано, командир Киан, — с явным облегчением отсалютовал воевода.

С его повелителя сталось бы вылечить своих врагов и отправить их домой, чтобы с честью сойтись в бою в следующий раз. Но сейчас была совершенно другая ситуация, и от их действий зависло ни много, ни мало, выживание страны. И если их командир не сможет побороть чувство вины, что ж, тогда придется взять контроль над ситуацие в свои руки.

— Как думаешь, Кардас, — золотоволосы мужчина сдул наползшую на бровь руну, — в этом мире нет рунных мастеров или это просто нам не повезло встретить настоящего артефактора?

— Думаю…

Ответить воевода не успел.

Перед глазами воинов появилось одинаковое уведомление Сети:

Внимание! Создан мировой шедевр!

— Развернуть мастерские! — глаза командира Киана вспыхнули золотом. — Организовать состязание на создание лучшего артефакта! Отправить разведчиков и найти этого мастера! И принести мою походную кузню!

Он выглянул из замка, чтобы с затаенной гордостью увидеть, как радуются его воины этим простым словам, которые увидел каждый житель этого мира.

— Мы не просто лучшие воины во всех мирах, — прошептал девиз своей семьи Киан. — Мы, в первую очередь, творцы.

— За дело Кардас, — кивнул он своему воеводе, другу и советнику в одном лице. — Покажем этому миру, на что способны мастера Золотой руны!

Крепость. Побережье. Командир береговой охраны, сотник Киану

— Какая по счету? — устало спросил Киану у пробегающего мимо паренька с зачарованными болтами.

— Девятая, господин сотник! — бодро отрапортовал пацан и шустро потащил распределительный колчан на сотню болтов дальше.

— Родик! — крикнул в переговорный амулет сотник. — Девятая волна накатывает!

— Держитесь там, брат! — ответил старый друг, с которым они познакомились, казалось, вечность назад. — Паладины уже скачут к нам.

— Что с припасами?

— О, — хрипло хохотнул начальник снабжения. — За это не переживай! На пятнадцать волн хватит!

— Не накаркай! — Киану аж содрогнулся, представив, что сегодня их будет ждать еще шесть волн. — Разделочные команды, высокая готовность!

— Парни готовы стартануть в любой момент, — успокоил его Родик. — Долго вам еще?

— Отбой разделочным командам, — прошептал Киану, во все глаза наблюдая за тем, как в океане вспухает огромный водный пузырь, и с досадой сморгнул совершенно не вовремя появившееся системное уведомление о создании мирового шедевра. — Родик! Срочно связь с магистром Оли! На нас лезет ксуров кракен!

— Отходите на третью линию обороны, — хладнокровно ответил интендант, — держите его на расстоянии зачарованными болтами. Подключайте резервные метатели.

— Великая Сеть… — пробормотал себе под нос Киану, но в следующий момент сбросил оцепенение и заорал во всю мощь своих легких. — Щитоносцы, зачищаем мелочь и отступаем на стены! Арбалетчики, расчеты метателей! Заряжай Молнией! И по моей команде…

Киану отсчитал положенные по инструкции пятнадцать секунд для штатной перезарядки метателей.

— По моей команде… — повторил он, заметив, краем глаза, как один из расчетов замешкался, — ОГОНЬ!!!

В поднимающегося кракена, который уже расправил свои монструозные щупальца, полетели сотни искрящихся снарядов.

— По готовности, ОГОНЬ!!!

— РГАУУУ! — недовольно протрубил морское чудовище, в гигантскую тушу которого впились первые снаряды.

— РУААААА! — кракену явно не понравился второй залп молниями и выкинул свои щупальца в сторону больно жалящих сухопутных букашек.

Пока Цитадель разбиралась с последствиями первой волны Вторжения, в Крепости шла своя собственная бесконечная война. Причем не за территорию, золото или рабов... На побережье развернулась самая беспощадная война – война на уничтожение.

_______

Финальная книга этого мини-цикла. Возможно будет выкладываться чуть медленнее. Приходится перечитывать все 6 книг, чтобы учесть все детали и свести воедино все нити повествования. Заранее извиняюсь за очепятки, подчас приходится писать ночами и без света, чтобы не мешать домашним. Надеюсь вам понравится. Приятного чтения!

С уважением, Павел Вяч

Глава 2

Деревня Гнилые мхи. Десять дней назад

Несмотря на пять успешных миссий Санию дэ Шлягу было не по себе. С гоблинами он уже сталкивался и знал, как с ними бороться, но его нынешняя команда…

Первый в его тройке был Керн Лар’Тарго собственной персоной. Саний не знал, как этот противный аристо умудрился откосить от предыдущих миссий Сети, но факт оставался фактом – это было его первое задание. И мало того, что этот «глава клана Ков’Альдо» не имел никакого боевого опыта, так он еще и вел себя так, будто весь мир и лично Саний ему что-то должны. Типичный… Лар’Тарго!

Вторым был бледный худощавый воздушник со взъерошенными волосами и бегающим взглядом. Непримечательное лицо, сутулые плечи, заурядная фигура... И лишь в глазах нет-нет да мелькала какая-то мутная угроза. Этот тип не понравился Санию с самого начала. Во-первых, он никак не мог вспомнить его имя и класс, а во-вторых, парня напрягали эти его дерганные движения, сумасшедшая улыбка и постоянное бормотание себе под нос.

Внутреннее чутье Сания вовсю кричало: Держись от них подальше! Увы, но не пойти на миссию он не мог. Точнее мог, но это было бы стремно, что ли?

Поэтому Саний сделал единственное, что было возможно в его ситуации:

— Огонёк, я согласен, — шепнул он своему стихийному элементу.

За пять миссий он успел сильно сдружиться с элементом Огня. Саний старался его беречь, не рискуя понапрасну, и элементаль, выросший во время бесконечных сражений до Старшего, отвечал Санию той же монетой, оберегая парня всеми силами.

Во время четвертой миссии, когда, казалось, песеголовые легионеры и их шаманы окончательно продавят защиту их отряда, Огонёк и предложил Санию пройти Единение со стихией. Это было больно и опасно, но пошедший на этот шаг маг, в обмен на свою кровь, в случае смертельной угрозы гарантировано получал перерождение в огненного элементаля.

Элементы редко кому предлагали такую возможность, а маги, еще реже соглашались. Променять посмертие на воплощение в первоуровневого элементаля… такое себе предложение.

Но Саний был готов заключить сделку хоть с кем, лишь бы вернуться домой и защитить свою семью, своих младших братьев и младшую сестрёнку. Уж он-то повидал, что творят песеголовые с пленными людьми, и в особенности с девушками. В тот раз им повезло, на помощь пришел свежий отряд Мастера Чжо, играючи сметя псов, и прибегать к запретной магии крови не прошлось, сейчас же…

— Ты уверен? — тихо прошелестел Огонёк, проявляясь в рунах, выбитых на наручах мага.

— Да, — незаметно кивнул головой Саний.

Может быть он перестраховывается, но… береженного и Сеть бережет.

— Эй, как тебя там, Саньё? — высокомерно бросил Керн, до белых костяшек сжимая в руке магический жезл. — Приведи ко мне мэра этой дыры!

— Обернись, клоун, — зло сощурился парень, не выпуская из поля зрения Керна и странного воздушника.

Лар’Тарго высокомерно скривил губы, но все же посмотрел назад.

— Держись, — шепнул Санию Огонёк, и в следующую секунду парня захлестнула волна огненной боли.

«Как хорошо, что эти двое пока заняты», — с облегчением подумал огневик, припав на колено и до боли стиснув зубы.

Пока Керн со смесью брезгливости и ужаса, а воздушник с нездоровым любопытством и… удовольствием? рассматривали посаженные на колы фигуры, по жилам Сания бежал огонь.

Внимание! Магия крови не случайно находится под запретом!Отныне и вовек вам закрыт доступ в кузницу истинных имён.Знайте! Лишь самые жадные или ленивые маги вместо самостоятельного постижения второй формы выбирают контракт со стихийными элементами.Выберите своего хозяина:Огненный планСемья дэ ШлягаАкадемия магии

«Семья дэ Шляга, — мысленно прохрипел огневик, молясь всем Древним, чтобы его спутники не обратили на него внимания. — Семья дэ Шляга!»

— Здесь все мертвы, — с трудом сдерживая позывы к тошноте, вытолкнул из себя Керн, не в силах отвести взгляда от учинённого гоблинами беспредела. — Немедленно возвращаемся обратно!

— Не выйдет, — хрипло произнес Саний, выпрямляясь. Боль, кипевшая в его теле еще секунду назад ушла, будто ее и не было. — Пока не закроем межмирный портал, задание Сети не будет считаться выполненным.

— Плевать на задание, — нервно выкрикнул Лар’Тарго. — Тут некого спасать!»

— Ты не понял, — покачал головой Саний, чувствуя, как по теле растекается приятное тело огненной стихии. — Пока не закроем вон тот портал, — огневик кивнул на светящийся вдали полукруг, мы не сможем вернуться назад. То, что нас выкинуло сюда, значит, что на расстоянии в пару километров, мы единственные маги, которые могут уничтожить врата.

— Единственные маги? — могильным голосом произнес странный воздушник. — А это становится интересным…

— Ты пьян? — вскинул бровь Керн, почему-то не став, по своему обыкновению унижать собеседника. — Какое, к ксурам, интересным?

— Выходит… — не обращая внимание на аристо, прошамкал воздушник, — больше… скрываться… НЕ НАДО!

Саний успел порадоваться, что не зря он пошел на сделку с Огоньком, как от воздушника во все стороны хлынула белесая волна ужаса, которая парализовала тело и волю огневика.

— Как же долго… — проскрипел дерганный студиоз, кутаясь в свою мантию, —я ждал… ждала? этого момента!

Студиоз, не обращая внимания на оцепеневших Сания и Керна, жадно впился взглядом в портал. Послышался противный треск, а сам воздушник начал постепенно… увеличиваться в размерах?!

«Ну все, — подумал Саний, огненная сущность которого тут же распознала смертельную опасность, идущую от воздушника, — жаль, что так и не сходил на свидание с Ликой!»

Огневик потянулся к своему Источнику и Огоньку и в самоубийственной атаке выплеснул себя всего в надежде уничтожить эту мерзость раз и навсегда.

Ослепительно белый жнут огня врезался в дёрганого студиоза, кожа которого в некоторых местах уже разорвалась, обнажив сочащийся изнутри гной, и бессильно растеклась по белесому щиту.

— Из него бы получился хороший слуга… — протянул безымянный студиоз, но тут же возразил себе слегка гундосым голосом. — Нет, огонь - наш извечный противник! Но слуга…

— Я! Я буду твоим… ээ, вашим слугой! — пролепетал Лар’Тарго, с ужасом смотря на оставшуюся на месте Сания кучку пепла.

— Нам здесь не рады, — голова воздушника с противным хрустом провернулась вокруг своей оси и наполненные белесой мглой глаза впились в Керна. — Нам нужно спрятаться.

— Бегите! — Керн махнул рукой в сторону светящегося портала. — Я прикрою ваш отход!

— Кши-кши-кши, — зашелся пугающим смехом воздушник, — прими метку, слуга!

— Времени нет! — едва сдерживая рвущийся наружу ужас выдавил из себя Керн. — Сначала покинем этот мир! Ваша сила… — в голове аристо промелькнула спасительная мысль, — ваша сила слишком могущественна! Из Академии наверняка летит отряд магов!

— Слуга может быть прав, — прогундосил воздушник, безумно вращая глазами во все стороны, — Проведем ритуал чуть позже … Иди вперёд!

— Но…

— Вперёд… — зловеще прошелестело нечто, назвать которое студиозом уже не позволял язык.

И Керн, чуть не проглотив от страха язык, молча бросился вперёд – к порталу.

Ноги сами собой огибали зловещий частокол с нанизанными на колья трупами, руки сами по себе швыряли плетения в запаниковавших гоблинов. А сам Керн безумно не хотел принимать никакую метку, но еще больше он не хотел умирать. В его голове безостановочно крутилась одна и та же мысль:

«Стать полезным, доказать верность, избежать метки… стать полезным, доказать верность, избежать метки…».

А нечто неспешно шагало рядом, каким-то образом умудряясь не отставать. Время от времени оно притягивало полупрозрачными белесыми щупальцами к себе от одного, то другого гоблина. Сосущий свист, перемежающийся противным причмокиванием и очередная высушенная мумия падает на землю.

Керн бежал все быстрее, отчаянно надеясь, что это нечто не сможет воспользоваться порталом. И плевать, что он окажется в мире гоблинов.

«Главное – подальше от этой… скверны. Точно, Скверны!»

Добравшись до портала – гоблины-охранники благоразумно отступили кто куда, не желая превращаться в обтянутые кожей скелеты – Керн без раздумий сиганул в светящейся окно телепорта.

— Это будет наш… мой мир! — раскатился по округе зловещий шепот.

Секунда, и нечто, замотанное в мантию студиоза Воздушного факультета, с трудом втиснулось в портал, отчего он замерцал и взорвался градом каменных осколков.

Оставшиеся в живых гоблины, пришедшие в чужой мир за легкой добычей, в первый раз задумались о том, куда они сунулись. А самые умные цинично порадовались, что это нечто убралось в другой, пусть даже их родной, мир.

Гоблины еще долго приходили в себя, решая на совете племени как быть дальше – искать своих сородичей и возвращаться обратно в свой мир или объединяться и обосновываться здесь. Или может быть до поры до времени уйти в леса, вдруг в этом мире такие сущности – само собой разумеющееся?

Совет длился целую неделю, и гоблины настолько сильно увлеклись, что проморгали подход рыцарской кавалерии с магическим прикрытием, которая в блин раскатала довольное многочисленное и сильное племя.

И никто, ни гоблины, ни конные рыцари не заметили, как в центре разоренной деревушки, в кучке пепла тлеют, разгораясь, два уголька.

Деревня Гнилые мхи. Марк

Сосущее чувство тревоги появилось у Марка где-то десять дней назад. Первое время оно было незначительное и постоянно перебивалось текущими задачами и заботами. Но последние пару дней, несмотря на идущие полным ходом спасательные миссии и подготовку к штурму шахт, тревога выросла до умопомрачительных размеров.

В конце концов он не выдержал и, делегировав обязанности своим замам, прыгнул в деревушку с неприятным названием.

— Придумают же, — буркнул себе под нос Марк, не спеша убирать Огненный щит. — Хотя, стоит признать, название подходящее.

Создав Огненные крылья, он залетел на чудом уцелевшую мельницу и, скользнув в легкую медитацию, принялся осматривать округу.

Разрушенная деревня... Испепеленные останки местных жителей... До сих пор чадящая куча сожжённых гоблинов… Фонящая магией пространства поляна, вокруг которой валяются разграбленные шатры вторженцев…

«Не то, — подумал Повелитель Огня, — где же оно?»

Время, выделенное на исследование локации, подходило к концу, но чувство тревоги не унималось. Более того, в воздухе чувствовался тошнотворно-сладкий привкус чего-то чужеродного…

— Жора, — Марк тихо повал своего элементаля. — Нужна помощь.

— Пойди туда не знаю куда, найди то, не знаю, что? — проворчал появившийся рядом с ним фамильяр.

За прошедшее время стихийный элементаль, заново набрал уровни, поднявшись до Среднего элементаля. Но постоянное общение с участниками СБМ и с самим Марком серьезно повлияло на Жору. Сейчас фамильяр не стремился всеми способами стать Повелителем огненного плана, а был, в первую очередь, сфокусирован на собственном развитии.

С одной стороны, Марка эта тяга радовала, с другой – Жора не упускал ни малейшей возможности поумничать или втянуть своего хозяина в философскую дискуссию. Уж очень элементалю понравилось повышать свой Интеллект.

— Сначала косячат, — Жора с шумом втянул в себя воздух. — Потом тратят драгоценное время, пытаясь сами разобраться в случившемся, — элементаль, словно гончая, нацелился на центр разрушенной деревушки. — И только потом обращаются к профессионалам!

Жора сорвался с мельницы и, плавно приземлившись на землю, рванул в деревню.

Марк усмехнулся, прикинул на глазок траекторию движения своего фамильяра и, распахнув Огненные крылья, спланировал на центральную площадь. Он успел приземлиться и даже осмотреться по сторонам, как из-за дома выскочил Жора. Элементаль шумно фыркнул, недовольный тем, что Марк его опередил и демонстративно замер на месте.

— И что же скажет профессионал? — с улыбкой встретил фамильяра Марк.

— Под ноги себе посмотри, — все же соизволил ответить элементаль и проворчал себе под нос. — Ох уж эти маги-скороучки, элементарных вещей не замечает! А еще и Повелитель Огня…

Марк же, не обращая внимание на брюзжание фамиьяра с интересом всматривался в кучку золы, в которой едва горели два уголька.

— Хм…

— Чего хмыкаешь, — Жора, не выдержав, подлетел поближе, — они же вот-вот погаснут, поделись с ними Огнём!

— А это мысль, — согласился парень и щедро плеснул сырой силы.

Угольки радостно вспыхнули, налились силой, а перед Марком появилось системное уведомление:

Внимание! Вы обнаружили искры кровной связи. Вы можете:- подстегнуть рождение двух элементов Огня- использовать искры, чтобы открыть доступ в кузницу истинных имён- поглотить искры, увеличив свою магическую силу- позволить фамильяру-союзнику поглотить искры, увеличив его магическую силу

— Что скажешь, Жор? — задумчиво протянул Марк.

— Предпочтительный вариант для тебя – предпоследний, для меня – последний, — не раздумывая ответил фамильяр. — Но нам они, к сожалению, не подходят.

— Почему? — с интересом уточнил Повелитель Огня, который уже принял решение, но сильно хотел послушать рассуждения своего стихийного фамильяра.

— Твои моральные установки не позволят нам поглотить силу товарищей, — пожал плечами Жора. — А я, видимо, слишком много общаюсь с вашими и размяк и стал, — Жора напоказ вздохнул, — несколько сентиментален…

— Да ты что, — хмыкнул Марк. — Сентиментален, говоришь?

— Раньше я бы не раздумывал ни секунды, — подтвердил элементаль. — Представь только, остаточный опыт настоящего мага! Вот почему магия крови и кровные узы не пользуются популярностью. Мало кто сможет устоять от искушения получить все и сразу.

— Да там, поди, куча незадекларированных минусов, — поморщился Марк, которому ну ооочень сильно хотелось хотя бы одним глазком заглянуть в загадочную кузницу.

— Не-за-дек-ла-ри-ро-ван-ных, — по слогам повторил Жора, — незадекларированных. Сложное слово! Каково его значение?

— Скрытых, — машинально ответил Марк, разрываясь между первым и вторым пунктами. — Да кого я обманываю! Выбираю первое!

Внимание! Для того, чтобы подстегнуть рождение двух элементов Огня, необходимо выделить 30% резервуара. Принять? Да/Нет

— Да.

— Любите вы все усложнять, — пробурчал Жора, на чьих глазах угольки, вспыхнув ярким пламенем, превратились в двух Малых элементалей. — Мелкие, рассказывайте, что тут произошло!

— Привет Марк, привет, Жора, — неуверенно произнес левый элементаль. — Какие странные ощущения, привычного мне тела вроде бы нет, но жутко чешется левая пятка…

— Кхм, — нахмурился Марк. Он, конечно понимал чувства студиоза, обречённого до конца своей жизнь быть огненным элементом, но время было не резиновое.

— Спасибо, что нашли нас, — опомнился элементаль, — еще чуть и мы бы с Огоньком, — он кивнул на правого элементаля, — погасли.

— Как же тебя так угораздило, — с досадой произнес Марк, — а…?

— Саний, — вставил в образовавшуюся паузу элементаль, догадавшись чего от него хочет маг. — Саний дэ Шляга.

— Давайте отложим политесы на потом, — блеснул сложным словом Жора. — Что здесь случилось?

— Брат! — неожиданно тонко пропищал правый элементаль, — мы столкнулись со Скверной!

— Ты ничего не путаешь? — фамильяр Марка в миг посерьезнел.

— Нет, она даже не покачнулась от Двойного огненного тарана!

— Твою ж! — процедил Жора, который перенимал от магов не только хорошее. — Марк, срочно выходи на связь с вашим архимагом или ван Игнисом, а лучше всего с Алексеем! У нас серьезные проблемы!

— На связь-то мы, конечно, выйдем, — Марк задумчиво посмотрел на виднеющиеся вдали остатки портала. — Но что-то мне подсказывает, что проблемы пока не у нас, а у гоблинов.

Глава 3

Утес отшельника. Алексей

Если бы кто-то спросил Алексея, почему он предпочел выполнить задание Мастера Марина, вместо того, чтобы отправиться в Южный или к Медным шахтам, Вольный маг не раздумывая бы ответил: «Потому что Цит так сказал».

Ведь неслучайно он получит от своего друга сообщение именно до того, как перед ним встал такой непростой выбор.

Ведь Цит ничего никогда просто так не говорит…

— Мастер Марин! — вежливо улыбнулся Алексей, обнаружив себя на знакомом утесе, — поздравляю с мировым шедевром!

Грандиозная шестиконечная фигура, выбитая прямо в камне, мерно пульсировала жемчужно-белым светом. Внутри нее находился Мастер Барк, а сам отшельник раздражённо наворачивал круги вокруг гигантского шестиугольника.

Мастер Барк на секунду отвлекся от чтения книги и, поймав взгляд Алексе, покачал головой.

Но Вольный маг уже и сам понял, что поспешил с поздравлениями. Разъяренный отшельник замер на месте и впился в него пронзительным взглядом своих ярко-синих глаз.

— Но… — нахмурился Алексей, не обращая внимания на прожигающий взгляд артефактора, — кто тогда…

— Вот это ты и узнаешь, — с трудом сдерживая гнев, процедил Мастер Марин. — Я успел засечь искру Творца. Проверишь оба места.

— Оба, — задумчиво протянул Алексей. — Подземный ярус Города и… город Южный? Серьезно?

— Понимаю твое удивление, — неожиданно сгорбился отшельник, разом постарев на десяток лет. — Точнее не понимаю, как такое возможно… Поэтому и надеюсь на твою помощь. Жизненно необходимо узнать кто из моей родни создал шедевр.

— А вы… — Алексей кивнул на Мастера Брака, полностью сосредоточившегося на книге.

— А мы не успеваем, — с горечью ответил Мастер Марин. — И даже принесенная тобой книга не может помочь… Доставь его сюда, — артефактор требовательно посмотрел Алексею в глаза. —Его и кузню. Только так мы сможем подготовить иномирцем парочку неприятных сюрпризов.

— А если найду нескольких? — уточнил Алексей.

— Приводи обоих, — безапелляционно заявил Марин. — Разрешаю использовать силу… — но тут ж добавил, — только без крови!

— Разберемся, Мастер Марин, — кивнул Вольный маг, выбирая куда же его больше тянет – в Город или в Южный.

— Начни с Города, — прервал его размышления отшельник. — Иди!

С протянутой руки артефактора сорвалась золотистая руна и со вспышкой впечаталась в грудь Алексею.

«Полезная руна, — подумал Алексей, пережидая приступ легкого головокружения. — Раз и ты на другом конце материка! Самолеты отдыхают…, Наверное, поэтому здесь и нет высоких технологий. Ведь зачем вкладывать миллионы золотых в исследование и развитие науки, когда обычный, хе-хе, Мастер рун может отправить в любое место одним щелчком пальцев?»

Несмотря на невнятное самочувствие, он не забыл окружить себя стихийным щитом и внимательно осмотреться по сторонам.

«Все-таки Теневое сознание – это очень круто!» — Алексей не только успел определить свое местоположение, но и немного пофилософствовать.

Вот только вместо город перед ним оказались… обычные развалины. Пустыня почти поглотила остатки каменных стен и зданий, и лишь высокая башня, возвышающаяся в центре развалин, наводила на мысль об обитаемости этого места.

Пройдя сквозь распахнутые самодельные ворота, Алексей зам обогнул несколько барханов и остановился около огромной каменной арки.

«Странно, — подумал Алексей, — если этот Город серьезная политическая единица, то к чему этот маскарад с якобы развалинами? Тут и слепой заметит ведущие к ним дороги, которые даже песчаные ветра не смогли занести…»

Он прислушался к Биению жизни и смело направился в темный зев песчаного холма.

Шел он довольно быстро, с интересом рассматривая каменные стены, облицованные обсидиановой плиткой. Благодаря установленному давным-давно пакету «Диверсии в замкнутых помещениях» он видел все ловушки установленные по ходу движения. Как магические, так и технические.

Да и обсидиановая плитка, которую явно обновляли в последнее время достаточно неплохо справлялась с подавлением магии.

Спустя несколько минут идти пешком Алексею надоело, и он побежал. Пять минут бега и в глубине туннеля забрезжил свет.

— Интересно, — пробормотал себе под нос Вольный маг.

Добежав до конца тоннеля, он замедлил ход и, покосившись на стоящие вдоль стены доспехи, вышел в огромный подземный зал.

«Неудивительно, что здесь нет стражи и пропускных пунктов, — подумал Алексей, внимательно разглядывая начищенные и смазанные маслом доспехи, внутри каждого из которых горело Сердце стража. — местные, поди, платят не за вход, а за выход…»

Он двинулся вперед по главной улице, с интересом осматриваясь по сторонам.

«Если бы не это чертово Вторжение и судьба мира я бы, наверное, здесь пожил…»

Архитектура Города поражала. Какие-то казенные каменные строения, таверны, мастерские, гостиницы, школы боевых искусств, банки, харчевни и рынки. Огромное количество рынков.

Пока Алексей шел по главное улице он, казалось, встретил больше сотни рынков, на которых продавалось абсолютно все. От артефактов Древних до жутко дефицитных ингредиентов из Крепости.

Но больше всего его удивил местный чиновник, который разъезжал по Городу на обычном велосипеде. Одет он был в темные брюки, заправленные в сапоги. Из-под поношенного сюртука выглядывал клетчатый жилет. На голове у странного персонажа был нахлобучен классический цилиндр. В общем, классический английский джентльмен.

Чиновник, видимо, следовал какому-то своему плану и планомерно объезжал новоприбывших. Алексей успел пройти восемь кварталов, прежде, чем снующий по городу велосипед остановился перед Алексеем. Вольный маг остановился и с интересом посмотрел на человека в цилиндре, а тот, в свою очередь, достал из воздуха папочку и внимательно посмотрел на Алексея.

— Добрый день, имя, возраст, профессия, цель визита? — скучающим голосом уточнил чиновник.

— Добрый день, Алексей, конфиденциальная информация, поиск определенного человека, — максимально подробно сформулировал ответ Алексей.

— Алексей, у вас имеется лицензия детектива или охотника за головами? — невозмутимо уточнил джентльмен.

— Нет, — Алексею было дико интересно, что последует дальше.

— Лицензия детектива стоит десять золотых, охотника за головами – двадцать золотых. Плюс временная регистрация пять золотых.

— Не имею ни малейшего желания покупать ненужную мне лицензию, — доброжелательно улыбнулся маг. — Что же до регистрации, почему так дорого?

— Тарифы выросли, — пожал плечами чиновник, — неспокойно время.

— А если я откажусь? — поинтересовался Алексей.

— Тогда вам придется покинуть Город, — вежливо, но твердо заявил чиновник.

— Один момент, — попросил Алексей и, скользнув в легкую медитацию, пустил вокруг себя Поиск Жизни.

«Раз, два…»

Первые одаренные, обладающие большим потенциалом, нашлись практически сразу, но Алексей, немного подумав решил, что они ему не подходят. Во-первых, находились они в центре верхнего яруса и были, судя по окружению множества ярких и не очень огоньков, местными то ли начальниками, то ли авторитетами. А во-вторых, Алексей не почувствовал в их сиянии искры Творца, не говоря уже о родстве с Мастером Марином.

Один из них был могучим воином, второй – сильным магом, ученым и... неплохим ремесленником, но и только.

Волна… Еще одна… Третья.

Алексей уже был готов, несмотря на явное раздражение чиновника, запускать четвертую волну Поиска Жизни, как самый краешек третьей волны зацепил смутно знакомую ауру.

«Три! — мысленно поздравил себя Алексей, — Только, что-то он далековато… четвертый, а нет пятый ярус…»

— А скажите…

— Мистер Браун, — сухо подсказал чиновник.

— Скажите, мистер Браун, — Алексей с еще большим интересом посмотрел на чопорного англичанина. — Сколько стоит попасть на пятый ярус?

— На второй ярус – один золотой, на третий – два, на четвёртый – четыре, на пятый – восемь.

— А карта?

— До пятого яруса – пятьдесят золотых.

— Может быть есть возможность взять какое-нибудь задание, чтобы попасть на пятый ярус? — уточнил Алексей.

В последнее время он как-то совсем забыл про деньги. Вроде все, что нужно было, а все, что хотелось доставалось практически задаром. Первый звоночек о важности личного капитала прозвучал в Имперской Башне магов при покупке пакетов, второй – сейчас.

Можно было, конечно, продать что-то из скопившихся артефактов, но у Алексея банально не было времени.

И если этот чопорный чиновник ему откажет, то Вольный маг видел только три пути: а) продать что-то и опалить местные пошлины и доступ на пятый ярус с картой, б) выйти на связь с местными правителями, объяснить ситуацию и получить сопровождение до нужного места, в) взять то, что ему нужно силой, максимально быстро достичь пятого яруса и свалить с родственником отшельника, подтвердив выполнение задания.

— Нет, — сухо ответил джентльмен.

— Типичного чиновника ответ, — не удержался Алексей. — Мне нужно срочно увидеть ваше руководство.

— Записывайтесь на аудиенцию, — с едва заметным злорадством ответил Мистер Браун.

— Дружище, — терпеливо вздохнул Алексей. — Я – преподаватель Академии Цитадели с индивидуальным заданием Сети, от которого зависит будущее Порога. Будь человеком, не усложняй мне жизнь.

— Сожалею, — покачал головой чиновник. — Правила – есть правила.

— Ну как знаешь, — пожал плечами Алексей и, с усилием подавив внутри себя вспышку гнева, аккуратно пнул Брауна под коленку, после чего осторожно ткнул правым кулаком в ближайшее ухо согнувшегося от боли чиновника.

Четки не подвели, выдав крит, и джентльмен без звука свалился на землю.

— Мне правда немного жаль, — искренне пробормотал Алексей, понял покатившийся по земле цилиндр, отряхнул его от пыли и поставил на спину прилегшего отдохнуть чиновника.

Критически осмотрев дело своих рук и ног, он обогнул потерявшего сознание мужчину и позаимствовал велосипед британца.

Убрав подножку и усевшись на велик, Вольный маг с силой закрутил педали. После недолгого размышления он признал план Б самым, пусть не героичным или зрелищным, но точно эффективным.

Ну а если руководство Города окажется под стать своему чиновнику, то в запасе есть план В. Бегать по рынкам и продавать свое имущество, для того, чтобы оплатить дурацкие пошлины у Алексея не было ни времени, ни желания. Единственный минус – урезанный вдвое резервуар и восстановление манапотока…

«Да и карта все равно нужна, — раздумывал, крутя педали Алексей. — У меня нет времени, чтобы исследовать каждый ярус… Хм, как все-таки классно на велике!»

Подъехав к трехэтажному белоснежному дому, внутри которого ярко горели ауры правителей Города, он с сожалением слез с велосипеда и прислонил его к белоснежной стене. Около входа за его действиями с интересом наблюдали два… стражника?

Двое двадцатипятилетних парней, одетых в просторные штаны и кожаные куртки лениво переругивались между собой. Ни каких-то артефактов, ни тем более оружия Алексей у них не разглядел.

А вот надписи, горящие над стражниками, были не в пример интересней:

Михало 24 уровень по имперской классификации авантюристов-приключенцев. Сильные черты: Ловкий, Арбалетчик, Мастер шпагиСлабые черты: Неуравновешенный Бретер

Димьяк 26 уровень по имперской классификации авантюристов-приключенцев. Сильные черты: Улучшенное Восприятие, ИнтуитСлабые черты: Менталист-самоучка Разведчик

— Здорова служивые! — поприветствовал стражников Алексей, подходя ближе.

— Здорова, коль не шутишь, — с ленцой протянул бретер и довольно похоже прогнусавил. — имя, возраст, профессия, цель визита?

— Смешно, — оценил пародию на джентльмена Алексей. — Мне к вашим старшим надо. Срочно.

— Многим надо, — отозвался второй, предпринимая неуклюжие попытки залезть Алексею в голову. — На аудиенцию можешь записаться в «Пункте сделок и найма». После того как штраф заплатишь.

— Какой штраф? — уточнил Алексей, следя за потугами стражника взломать его ментальные щиты.

— Железный конь Брауна? — полуутвердительно протянул бретер и тут же сам себе ответил, — Брауна. А значит это или кража или хищение в особо крупном размере.

— И сколько с меня? — уточнил Алексей, с легкостью обходя топорный ментальный щит Димьяка.

— Триста золотых! — жадный блеск, мелькнувший в глазах бретера не видел бы только слепой.

— Что-то дорого, — усомнился Алексей, параллельно разгребая пласты памяти менталиста-недоучки.

— Первый раз у нас? — уточнил бретер.

— Вот только спустился с поверхности, — подтвердил Алексей, параллельно закладывая в голову второго стражника ментальную закладку.

— Ладно, — так, будто оказывал огромное одолжение протянул парень. — Скидывай двести семьдесят кругляшей мне на кошель. Исключительно по незнанию.

— Вот-вот, — улыбнулся Алексей, мысленно приказывая менталисту-недоучке немедленно организовать встречу с руководством, — именно, что по незнанию.

— Центральный вход, третий этаж, — деревянным голос проговорил стражник, приведя своего напарника в недоумение. — Первый пароль: «Дымка», второй: «Шама», третий: «Гладик».

— Димьяк, ты чего? — в руках парня появился миниатюрный арбалет. — Ты его проверил?

— Срочное донесение, — невыразительно ответил Димьяк. — Пропускаем.

— А как же штраф? — арбалетчик с тоской посмотрел на уплывающие, в лице Алексея, золотые.

— Срочное донесение, — бесстрастно повторил менталист.

— Классный арбалет, — Алексей с любопытством посмотрел на миниатюрное оружие. — Хочешь мне его подарить?

Параллельно с вопросом он с легкостью скользнул в сознание арбалетчика и внушил ему мысль о подарке. Ему не столько нужен был этот арбалет, сколько справедливость. Ведь заплати Алексей этому стражнику двести семьдесят золотых, ему все равно пришлось бы платить этот же штраф, но уже официально. Все это он прочитал в мыслях Димьяка.

Обычно стражники своим положением не злоупотребляли, но сегодня звезды сошлись как-то по-особенному. Сначала их взгрел начальник караула за неподобающий внешний вид и раздолбайское поведение. Затем заявился какой-то чужак, обидевший Брауна.

Мистер Браун был тот еще тип. Но это был свой тип. А значит грех не швырнуть невесть что возомнившего о себе мага на деньги.

Михало посмотрел на него остекленевшими глазами и послушно протянул арбалет.

«С Брауном неудобно получилось, — подумал Алексей, отправляя мысленный позыв подарить кобуру и запас болтов. — А почему я не влез в голову к британцу?»

Тем временем арбалетчик достал из пространственного кармана кожаную кобуру и принялся доставать коробочки с болтами. Одна, вторая, пятая, десятая…

«Видимо у Мистера Брауна очень хорошая ментальная защита», — решил Алексей и, с удовольствием приняв добровольно-принудительные подарки, прошел в приоткрытые ворота.

Пройдя по вымощенной камнем дорожке, он уперся во второй пост охраны. Эти ребята выглядели посерьёзней: зачарованные кольчуги, короткие копья с магическими наконечниками, цепкие взгляды матерых волкодавов.

— Дымка, — и мужики, не спуская с Алексея подозрительных взглядов неохотно разошлись, пропуская его в дом.

Вольный маг зашел в особняк и уверенно направился к лестнице, возле которой сидел худощавый маг. Алексей остановился перед столом, поймал взгляд отвлекшегося от книги мага и четко произнес:

— Шама.

Дежурный кивнул и молча махнул рукой в сторону лестницы.

«Прям полоса смерти», — подумал Алексей, с интересом рассматривая многочисленные неактивированные ловушки.

Добравшись до третьего этажа, он уткнулся в очередной пост. Вдоль стен стояли мягкие диванчики, на стенах горели факелы, создавая замысловатую пляску теней. Несмотря на наличие источников света, в холле-приемной было… темно.

В десяти шагах от лестницы стоял массивный стол, за которым сидели дежурные. Вот только на этот раз их было не двое, а трое, и все они были… пятнадцатилетними пацанами.

— Гладик, — четко проговорил Алексей, с любопытством рассматривая худощавые фигуры и, в особенности футуристического вида пистолет, который небрежно лежал на столе, рядом с массивной печатью.

— Присаживайтесь, — один из парней невозмутимо указал на мягкий диванчик, а его рука незаметно скользнула на рукоять пистолета. — Вас позовут. Яр…

И если бы не приглушенный эмоциональный всплеск, донесшийся от пацанов, Алексей возможно бы ничего не заподозрил. Возможно надевать на себя Каменную броню прямо перед постом охраны было слишком провокационно, но он предпочел сначала действовать и только потом думать.

Все, что он успел сделать – так это нарастить несколько сантиметров гранитной защиты, плеснуть силы в Стихийный щит и отпрыгнуть в сторону.

В следующее мгновение в стихийный щит вонзился арбалетный болт, толстая игла, светящаяся от переполнявшей её магии и… лазерный луч.

Правый пацан отпрыгнул назад и вправо, еще больше разрывая дистанцию и не переставая палить в Алексея из лазерного пистолета. Средний неуловимым движением перевернул стол и, укрывшись за ним, целился в Алексея из многозарядного арбалета. А левый и вовсе растворился в тенях.

— Тревога! — разнесся по дому приятный женский голос. — Срочно покиньте помещение! Тревога! …

Глава 4

«Ну все,— подумал Алексей, — прощай весь резерв!»

За свою безопасность он, в принципе, не переживал. Цепь, висящая на поясе, защитит своего хозяина при любом раскладе, а Книга Огня поможет, в случае необходимости, залить все огнем.

Пользуясь заминкой, он пустил вокруг себя ментальную волну, но наткнулся на железобетонный бастион стальной воли. Совсем как... у парней из СБМ.

«Видимо эти трое как-то связаны с Марком и остальными ребятами, — промелькнуло в голове Алексея, пока он медленно отходил спиной к стене. — Почему не нападают? Чего ждут? Или кого-то?»

Ответ на мысленный вопрос не заставил себя ждать. Дверь, ведущая в комнату, в которой находились самые яркие одаренные, резко распахнулась и в холл-приемную неспешно вышли два интересных человека.

Оба были под мороками, меняющими внешний вид, и выглядели как древние старцы. Вот только левый, как ни старался, не мог скрыть воинскую выправку, тигриную грацию и хищный блеск в глазах. Второй же был более сдержанный и весьма успешно скрывал свою ауру. Если бы Алексей не владел Биением Жизни, он бы точно принял этого сильного мага за крепенького середнячка.

Причем воин, замерший слева, вызывал у Алексея чувство неприязни, а к магу, наоборот, отчего-то тянуло.

— И кто это у нас тут буянит? — недовольно рявкнул левый, впиваясь взглядом в Алексея — О, Шама, глянь! К нам клерка занесло!

— Как же клерка, — ровно отозвался второй. — Ты его ауру видел? Молчу про артефакты… Да от него магией фонит как от нашей стелы!

— Может быть потому что она у меня с собой? — неожиданно для себя улыбнулся Алексей и осторожно, стараясь не делать резких движений, достал из Инвентаря каменную стелу.

— Охренеть клерк исполняет! — присвистнул левый. — Шама, как он смог попасть на пятый ярус?

— Да не был он там, — слегка раздраженно ответил его товарищ. — Глад, будь внимательней. Я тебе сколько раз говорил: Сначала анализ, потом действие.

— Да-да-да, — отмахнулся старец, в руках которого неожиданно оказался отливающий голубым меч. — Ты кто такой?

— Алексей. Преподаватель Академии магии Цитадели, — Вольный маг едва заметно качнул головой, не выпуская замерших пацанов из вида. — И скажите своему подбирающемуся ко мне мелкому, что он может пораниться.

Алексей ни на секунду не забывал о растворившемся в тенях пацане, который медленно, но верно полз по темному потолку.

— Хм, — задумчиво протянул «Глад». — Игорек, тебя спалили. Слазь давай.

— Да я особо и не прятался, — донеслось с потолка. По стене пронеслась еле заметная тень и пятнадцатилетний пацан по-хозяйски развалился на ближайшем к Алексею диване. — Идите на дежурство, говорили они, это халява, говорили они…

— Да не гунди, Игорёк, — Глад не спускал с Алексея внимательного взгляда. — Чего тревогу-то врубили?

— Это Зеленый, — невозмутимо пожал плечами Игорь. — Он кипеш навел.

— Во-первых, — тут же отреагировал мальчик, в руках которого находился лазерный пистолет, — на сегодня аудиенций в плане не было. Во-вторых, — парень и не думал опускать оружие, держа Алексея на прицеле. — Во-вторых, от него такой мощью прёт, что аж дурно становится. Ну и в-третьих…

— Достаточно, — односложно бросил «Шама» и посмотрел на Алексея. — Парень прав, ты сильный маг. С какой целью пришел и как смог пройти первые два поста?

— Небольшое ментальное влияние, — откровенно признался Алексей. — У меня индивидуальное задание от Сети… — и по наитию добавил, — в рамках Вторжения ксуров.

— Вот как, — Глад и Шама обменялись нечитаемыми взглядами. — А у тебя, случайно, ничего для нас нет?

— Например? — уточнил Алексей, на всякий случай перебирая системные сообщения Сети.

— Как тебе сказать, — маг, который отзывался на имя «Шама», развеял какое-то зубодробительное плетение, которое Алексей не смог распознать, и задумчиво коснулся подбородка. — Такой желтый камень в золотой оправе…

— Хм, а зачем тебе ключ от сокровищницы Лар’Тарго? — Алексей наскоро просмотрел свой Инвентарь и достал топаз, внутри которого плавали тысячи золотых искр.

— Ножом пройдя сквозь все преграды,

Свободный маг даст ключ тебе.

Ты сам возьмешь свою награду,

Вернувшись в город, предавший тебя ,

— нараспев процитировал Глад, не спуская глаз с драгоценного камня. — Как долго я ждал этого момента!

«Так себе рифма, — подумал про себя Алексей, — интересно, как Сеть генерирует такие задания?»

— Эта семейка выкинула моего друга из Цитадели, — неожиданно поделился информацией «Шама», разглядывая топаз вместе с товарищем. — И то, что ты пришел к нам с ключом от их фамильного поместья весьма… занимательно. Может быть у тебя есть еще и большая жемчужина?

— Может быть и есть, — не стал спорить Алексей, находя в Инвентаре искомый предмет.

— Стрелой пройдя сквозь все преграды

Свободный маг тебе даст шанс.

Но шибко ярок свет награды

Запомни – главное: баланс.

— снова протянул Глад, довольно прищурившись. — Мой друг, хоть и умный человек, но допустил критическую ошибку в самом начале своего пути…

— Достаточно, — одернул своего друга «Шама» и посмотрел на Алексея. — Ну так что?

— Мне нужен доступ на пятый ярус. Подробная карта местности и сопровождение.

— Цель?

— Родственник одного отшельника, — туманно ответил Алексей.

— Хм, — псеводо-старцы снова переглянулись, и воин ответил:

— Мы согласны. А эти трое тебя проводят.

— Это еще не все, — покачал головой Алексей.

— Что еще? — нетерпеливо протянул маг.

— Четверть всего, что будет в сокровищнице Лар’Тарго, — Алексей твердо посмотрел в глаза воину и, дождавшись понимающего кивка, перевел взгляд на мага. — И информация про ошибку и жемчужину.

— Справедливо, — со скрипом согласился маг. — Обмен?

Внимание! Шаман *Скрыто* предлагает вам сделкугарант Сети: 1% от суммы сделки (обязательства сторон взяты на себя Шаманом)

Принять? Да/Нет

— Обмен, — со вздохом подтвердил Алексей, чувствуя, как внутренний хомяк задыхается от возмущения.

Денежный вопрос пока что не встал в полный рост, но первые звоночки уже появились. Конечно, не факт, что сокровищница Лар’Тарго находится в целости и сохранности, а вообще, не факт, что там что-то есть, но… Сделать грязное дело, а воровство есть воровство, чужими руками – это… выгодно.

«Обокрасть вора, — подумал с усмешкой Алексей, доставая из Инвентаря Жемчужину, — вся Россия и СНГ об этом мечтает! Робин Гуд 2.0 просто! Зато будет потом на что содержать свою школу…»

Он с легким сожалением посмотрел на топаз и жемчужину:

Амулет Лар’Тарго

ключ

Жемчужина судьбы

Тип: не определен.

Материал: не определен.

Прочность: не определена.

Вес: не определен.

Эффекты: не определены.

Особенности: не учтена в Сети.

«Хм, — нахмурился Алексей, — раньше такого подробного описания не было. Да раньше и вовсе описания не было! Но что-то знакомое просматривается… Такое ощущение, — от внезапной догадки его бросил в жар, — что этот артефакт из другой вселенной?!»

Внимание! Вы смогли осознать себя на развилке Судьбы и, прежде, чем сделать шаг, заглянули вперед. Запомните: считаете ли вы, что сделали правильный выбор, или думаете, что поступили неверно, вы – правы.

Активирована пассивная способность: Дежавю

Считаете ли вы, что сделали правильный выбор, или думаете, что поступили неверно, вы – правы.

Внимание! Остерегайтесь задерживаться здесь дольше необходимого, иначе Жизнь может потерять всякий Смысл)

Внимание! Базовая характеристика Мудрость +1 Текущее значение: 20 (базовое: 19)

Внимание! Вторичная характеристика Восприятие +1 Текущее значение: 5 (базовое: 3)

Внимание! Вторичная характеристика Удача +1 Текущее значение: 4 (базовое: 3)

Уведомления, повинуясь мысленному посылу мага растаяли. Следом замедлилось время, и Алексей увидел перед собой развилку с тремя дорогами.

Посмотрев на первую, он недовольно покачал головой. В этой реальности Алексей не отдал Жемчужину и на остатках резервуара пробивался на пятый ярус. От этого варианта пахло силой, кровью, злостью и… обидой.

На правой тропинке он с интересом перебирал артефакты, которые потребовал докинуть сверху, уж слишком ценной ему показалась Жемчужина. Но артефакты были как ненастоящие шарики – вроде и есть, но радости не приносят. От этого пути веяло холодком, воцарившимся между Вольным магом и хозяевами Города, и… жадностью.

На центральной тропинке он с недовольным видом сражался с гарпиями, рядом валялся один из пацанов – то ли Яр, то ли Зеленый, но от этого пути тянуло… теплом. Возникало чувство приятной усталости, которая накатывает на тебя после хорошо сделанной работы. А еще оттуда несло чем-то смутно родным.

— Держите, — сделав выбор, он протянул артефакты на вытянутой ладони. Шагать к хозяевам Города он не стал, мало ли как отреагируют пацаны, так и держащие его на прицеле.

— Интересный ты персонаж, Алексей, — заявил Глад, тоже не спеша подходить к Вольному магу. — Отлевитируй-ка цацки к нам.

— Отлевитировать? — недобро улыбнулся Алексей, которому не понравился враз изменившийся тон воина – будто хозяин разговаривает со слугой, или заключивший успешную сделку бизнесмен начинает прогибать своего партнера. — Да не вопрос.

Резкое движение руки, и артефакты летят в сторону одаренных. Вот только Алексей и не подумал воспользоваться магий, попросту бросив драгоценные артефакты одаренным.

— Хех, — воин бесшумно метнулся влево, бережно подхватывая Жемчужину и взмахнул зажатым в правой руке клинком, кончиком меча поймав топаз за золотую цепочку. — Шама, а парень-то с характером!

«Вряд-ли подружимся», — сделал вывод Алексей и посмотрел в глаза «Шаме».

— Я Шаман, а этот балагур – Гладиатор, — не разочаровал его одаренный. — Будь нашим гостем!

— Чай, кофе? — тут же осклабился Гладиатор. Воин убрал меч в пространственный карман, плюхнулся на ближайшее кресло и сейчас с удовольствием наблюдал за метелью золотых искр, кружащихся в глубине топаза.

Внимание! Отношение с поселением Город повышено с «Нейтральное» до «Симпатии»

Да и ники местных правителей стали видны:

Шаман 49 уровень по имперской классификации авантюристов-приключенцев Сильные черты: Лидер, Алхимик, Артефактор, Стратег, НаставникСлабые черты: Скрыто Колдун

Гладиатор 52 уровень по имперской классификации авантюристов-приключенцев Сильные черты: Обоерукий, Бой в строю, Тактик, Наставник, Дуэлянт, Казначей, оружейникСлабые черты: Неуравновешенный Гладиатор Мировоззрение: законопослушный злой

«Как оригинально», — подумал Алексей, рассматривая особенности класса Гладиатора, а вслух ответил, — Без обид, сильно спешу. Мне бы пропуск до пятого ярусаи проводника.

— Парни тебя проводят, — Шаман не сводил с Алексея внимательного взгляда. — Ты понимаешь, что продешевил?

— Понимаю, — уже несколько раздражённо ответил Алексей. — Но у меня действительно нет сейчас времени на споры.

— Да пусть валит, Шама, — закатил глаза Гладиатор.

— Могу ли лично я тебе чем-нибудь помочь? — не обратил на него внимания Шаман.

— Ну… — вздохнул Алексей, размышляя, как бы поскорей избавиться от общества этих странных людей, и неожиданно спросил. — Может быть у вас есть шахматные фигуры?

— Может быть и есть, — впервые за весь разговор улыбнулся Шаман. — И я даже знаю, какая именно тебе нужна. Глад, давай сюда коняшку.

— Ага щас, — изменился в лице Гладиатор. — И потерять такую ауру?

— Глад… — Шаман посмотрел другу в глаза и медленно повторил, — отдай Алексею фигурку.

Воин несколько минут прободался взглядом со своим другом, но все же достал из-за пазухи шахматную фигурку. Полководец, чей конь гарцевал на задних ногах, выглядел словно живой. Глад с сожалением посмотрел на свой артефакт и бросил Алексею. Причем бросил слишком слабо, с недолетом. Чтобы поймать ее, нужно было бы броситься вперед и подхватить ее у самого пола, нагнувшись.

«Этот Гладиатор - не очень приятный человек», — подумал Алексей, достав усилием мысли из Инвентаря брата-близнеца брошенной фигурки.

Как он и предполагал, шахматная фигура, вместо того, чтобы упасть на пол, стремительно подлетела к Алексею. Да и фигурка Аристера, которую он сжал в руке ощутимо дернулась навстречу своему брату.

Полководец Соста. Он со своим братом-близнецом Аристером не проиграли за всю свою жизнь ни одного сражения. Братья настолько синхронно действовали на своих флангах, что вражеское войско не имело ни малейшего шанса выстоять против их стремительных и неожиданных натисков.

Внимание! Каждый из братьев владеет уникальным навыком «Аура полководца», который повышает мораль войск и слаженность действий.

Внимание! Братья были настолько близки, что шахматные фигуры, будучи разлученными притягиваются друг к другу.

Обновление информации

Дворцовый набор «Шахматы Императора»

*развернуть историческую справку*

Набор состоит из:восемь (8/8) шестируких големов – стражей Императорской сокровищницыодна (1/1) королева битвы – принцесса Рив ?? два (1/2) офицера от магии – архимаги Лео и Тигран два (2/2) конных полководца – военные гении Аристера и Состой два (2/2) железных дуба – непреодолимая преграда на пути врага?? ?? ?? ?? ????

«Значит все-таки не зря сюда заглянул, — настроение мага резко взлетело на недосягаемую высоту, — интересно, что будет, когда соберу все фигурки?»

— Ну и подавись, — недовольно буркнул Гладиатор. — Не тебе же воинов в бой вести.

— А ты уверен, что хочешь поменять свой класс на Полководца? — прищурившись, спросил Алексей. — Не самому биться, а решать кто пойдет на смерть?

— Если все мои текущие навыки останутся со мной, почему бы нет? — пожал плечами воин.

— Губа не дура, — слова Гладиатора развеселили Алексея. — Еще бы супер-меч какой-нибудь, да?

— Проваливай уже на свой пятый ярус! — Глад понял, что пришлый маг иронизирует и сделал вид, что ему плевать и на шахматную фигурку, и на Алексея.

— Алексей, — негромко произнес Шаман, неодобрительно покачав головой. — Буду рад пообщаться с вами в неформальной обстановке после того, как закончите со своими делами.

— Хорошо, — не раздумывая согласился Вольный маг. — Что насчет…

— Информацию о Жемчужине передам пакетом, — с полуслова понял Шаман. — Игорь, Яр, Зеленый! Бегом в арсенал. И нашему гостю подберите что-нибудь… более подходящее.

— Есть, — кратко ответил средний пацан и, убрав лазерный пистолет в наплечную кобуру, кивнул своим друзьям, — за мной, парни. А вы, — мальчик перевел взгляд на Алексея. — Ожидайте нас на первом этаже.

— Хорошо, — кивнул Алексей и, дождавшись пока пацаны скроются на лестнице посмотрел на Шамана. — Маскировка очень качественная, но сияние ауры вас выдает.

По необъяснимой для него причине, ему захотелось сделать для этих двух что-то хорошее. И, судя по прочитанным мыслям первого охранника, на отцов-основателей было совершено уже свыше пятидесяти трех покушений!

— Да без сопливых солнце светит! — грубовато отозвался Глад, не отрывая взгляда от топаза.

— Вы знаете решение данной проблемы? — вежливо уточнил Шаман.

— Хм, — быстренько прикинул про себя Алексей. — Пара тысяч золотом, союзные отношения с Академию и Налоговой Цитадели и ваша услуга лично мне.

— Да ты… — начал было подниматься с дивана Гладиатор.

— Идет, — тут же согласился Шаман.

— Вот, — Алексей подошел к столу и выложил на него три хрустальных шара.

Шар гадалки (истинное название: Глаз Дракона)Для использования необходим слово-ключ главыДля связи необходимо сформировать запрос и дождаться установления соединения

— И вот, — он добавил к шарам с десяток Слабых защитных амулетов.

Слабый защитный амулет (истинное название: Амулет, меняющий личность)

Для использования необходимо загрузить слепок личностиОсталось слотов: 3 штуки

— Объяснить как пользоваться?

— Не нужно, — Шаману, видимо, было доступно больше информации, чем обычным пользователям Сети, и он прекрасно видел скрытое описание артефактов. — Как загрузить слепок личности?

— Наденьте на себя и все поймете, — дипломатично ответил Алексей.

— А слово-ключ для шаров?

— Вритра. Вритра Великолепный, — Алексей не помнил откуда у него в голове появился этот ключ, но решил разобраться с этим вопросом чуть позже.

Внимание! Шаман хочет передать вам 3000 золотыхПринять? Да/Нет

Согласившись с предложением, Алексей довольно улыбнулся. Ему даже показалось, что он услышал приятный звон золотых монет. По крайней мере, на ближайшее время денежный вопрос решился, и это не могло не радовать. Мало ли где он может оказаться в ближайшее время?

— Мы не против стать союзниками Академии и Цитадели, но у нас будут встречные условия, касательно восстановления прав Гладиатора, — протянул Шаман. — Услугу можешь попросить в любой момент, я обязательно помогу, чем смогу. Вроде бы все.

— Да вроде все, — согласился Алексей и протянул руку для рукопожатия.

— Ах да, — «вспомнил» Шаман, крепко пожимая протянутую ладонь, — перед Мистером Брауном нужно будет извиниться. Нехорошо вышло.

— Ладно, — смутился Алексей и неожиданно для себя добавил. — Столько всего навалилось в последнее время…

— У нас также, — кивнул Шаман. — Все вокруг злые стали и раздражительные.

— Да вообще атас, — пробурчал с диванчика Гладиатор.

— В любом случае, — улыбнулся Алексей, вспомнив, что было написано на кольце Соломона, — все пройдет…

— И это тоже, — улыбнулся в ответ Шаман. — Жду в гости.

Внимание! Шаман предлагает вам информационный пакет «Жемчужина»

Принять? Да/Нет

«Принять, — согласился Алексей, кивнул на прощанье этим более, чем странным товарищам и направился к лестнице.

Уже спускаясь по лестничному пролету он услышал:

— Ну что, Шама, когда пойдем выносить Лар’Тарго?

Глава 5

— Готовы? — спросил самый высокий из мальчишек.

Каким образом они успели сбегать до арсенала и вернуться Алексей не знал. Хотя, может быть арсенал находился где-нибудь в здании?

— Всегда готов, — криво усмехнулся Алексей.

— Тогда держите, — левый пацан, Яр, кажется, протянул ему сверток с вещами и кивнул на бамбуковую перегородку, принесенную вместе с одеждой. — Переодеться можно за ширмой.

— Сервис, однако, — покачал головой Вольный маг, но за перегородку все же зашел. — Парни, а долго до пятого яруса топать-то?

— Как повезет, — немногословно ответил высокий.

«Ладно, — подумал про себя Алексей, — по пути вас разговорю. О, наконец-то, нормальные сапоги!»

Быстренько подобрав под свой размер мягкие кожаные сапоги, которые еще и давали небольшой плюс к Выносливости, Алексей отложил еще жилет и куртку. Разумней было бы переодеться в походную одежду, но он отчего-то не хотел снимать свой старый костюм. Ерунда, конечно, но в нем он чувствовал себя… комфортней.

Закончив с переобувкой, Алексей немного поколебался, но все же накинул на себя куртку.

— Мда, — оценил он свой деревенский вид и, махнув рукой, полностью переоделся в предложенный наряд приключенца-авантюриста.

Удобные кожаные брюки с нашитыми наколенниками, просторная льняная рубаха, кожаный жилет со множеством удобных кармашков, куртка с защитными нашивками на локтях и плечах – все село так, будто шили на него.

Галстук он спрятал под жилет – как бы глупо он не выглядел, но расставаться с артефактом, который спас ему жизнь, не хотел. Запонки с помощью ледяной иглы и волшебных русских слов вставил в рукава рубахи. Ну а аккуратно сложенный носовой платок Ги’Дэрека он убрал во внутренний карман куртки.

— Шляпу не забудьте, — посоветовал ему Яр. — Вряд ли, конечно, мы встретим гарпий, но береженого и Сеть бережёт.

— Даже так… — Алексей с интересом осмотрел Шляпу караванщика:

Шляпа караванщикаЗащита от ментального воздействия (слабая)Воздушный щит (слабая защита от физического урона)

— Мне эта штука ни к чему, — Алексей без сожалений отдал шляпу Яру. — Что касается встречи с гарпиями, то она точно будет.

Высокий парень, откликающийся на прозвище Зеленый, поджал губы и неодобрительно покачал головой, показывая тем самым, как он относится к пришлым самоуверенным магам.

— Ну тогда, пойдемте, — Яр обменялся с товарищем нечитаемыми взглядами и двинулся к выходу из особняка.

«А велосипед-то тю-тю, — Алексей с огорчением констатировал исчезновение транспортного средства чиновника. — Вдвойне неудобно вышло… Придется чем-то отдариваться…».

Дальше Алексею стало не до рефлексии. Парни взяли такой темп, что ему пришлось за ними почти бежать. Благо вход на второй ярус оказался недалеко. Всего-то нужно было пронестись мимо двух рынков, да обогнуть массивное здание местного обезьянника.

— Не хило! — вырвалось у Алексея, стоило ему увидеть широкий поток народа, идущих на второй ярус.

— Советую закупиться зельями маны, — Яр, видимо взявший на себя общение с Алексеем, кивнул на бесконечные прилавки торговцев. — Встретимся на втором.

И троица мальчишек незаметно растворилась в толпе.

«Интересные ребята, — подумал Алексей и подошел к ближайшему торговцу.

— Мне пожалуйста десятка два зелий для восстановления маны, — обратился он к мужчине интеллигентного вида с длинной, но тощей бородкой.

— Пожалуйста, уважаемый, — льстиво улыбнулся торгаш и тут же выложил на прилавок два картонных футляра с уложенными в него пробирками, — с вас двадцать золотых.

Алексей привычным движением потянулся было за деньгами, но тут же нахмурился. От зельевара так и веяло злорадством и предвкушением. Слева от него стоял заросший мужчина, торгующий защитными амулетами – от него Алексей уловил волну сострадания и неодобрения. Справа же находилась лавка торговца оружием. Её хозяин - невысокий лысеющий весельчак смотрел на Алексея с улыбкой, но в эмоциональном поле его так и раздирали самые противоречивые мысли – будто бы жадность боролась со здравым смыслом.

«Какого чёрта тут происходит, — недовольно подумал Алексей и, оставив торговца оружием на потом, посмотрел в глаза козлинобородому.

— Сколько-сколько? — внешне спокойно переспросил Алексей.

— Двадцать, — учтиво подсказал торговец. — По золотому за мензурку.

«Интересно, — все больше и больше раздражаясь подумал Алексей, — у меня что, на лбу крупными буквами написано «ЛОХ» или они тут все такие непуганые?»

Его прокаченное Восприятие вкупе с высокой Мудростью буквально кричали о том, что его пытаются развести.

— Или ты даешь мне реальную цену, — негромко бросил Алексей, — или я рассержусь.

На последних словах его глаза вспыхнули огнем, но даже это не произвело на торговца никакого впечатления.

— Маг без регистрации угрожает честному торговцу? — мерзко улыбнулся торгаш и в полголоса, словно делая намек, позвал. — Стра-жа!

«И почему мне встречаются такие тупые люди? — подумал Алексей, с легкостью взламывая слабенький ментальный щит козлобородого и начиная копаться в его воспоминаниях. — Жизнь учит меня терпению? Или может быть идет прокачка стойкости и спокойствия? … Ого, а неплохо нынче зарабатывают перекупы!»

Стратегия торговца была проста как две копейки. Для начала он скупал у местных ремесленников зелья, потом перепродавал со своей наценкой. Причем зарегистрированным магам давал более-менее разумную цену, а вот все остальные гости Города попадали на большие деньги.

Судя по воспоминаниям торговца в местной купеческой гильдии был заключен негласный договор. Завышать цены незарегистрированным приключенцам. Причем не в два или в три раза, а минимум в десять!

«Ну ничего, — мысленно пообещал себе Алексей, — я до вас еще доберусь…»

— Давай всю Ману, все Лечилки, Укрепляющие, Тонизирующие, Антидоты, Дымовухи, Огненные, Кислотные, Ледяные, Зелья Хамелиона и Жидкое Золото, — принялся перечислять Вольный маг, сделав легкое внушение. — Все упаковать в Короб Алхимика. И больше не обманывай людей.

— Да, уважаемый, — закивал головой торговец, без устали тряся козлиной бородкой, — Спасибо, уважаемый!

Алексей дождался, когда торговец упакует зелья в свой личный Короб Алхимика, бросил на прилавок десять золотых и одним касанием убрал компактное хранилище зелий к себе в Инвентарь.

— На дальнейшее внимание не обращать. Торгуешь еще два часа остатками и зелий, а после идешь в кабак и напиваешься там до беспамятства.

— Торгую еще два часа, — послушно повторил торговец. — И иду в кабак.

«Обожаю магию», — подумал маг, подмигнул внимательно наблюдающему за ним торговцу амулетами и повернулся к напрягшемуся торговцу оружием.

— Чем старый Тоха может вам помочь? — радушно улыбнулся невысокий мужчина с гигантскими залысинами.

— Покажите мне что у вас есть, — протянул Алексей, с интересом изучая ментальный барьер, который создавал амулет, висящий на груди торговца.

Амулет был спрятан под одежду, но Алексей видел его благодаря магическому зрению. И чем больше Вольный маг смотрел на артефакт, тем яснее понимал: данная вещь – уникальный сплав технологий и магии. Более того, от него так и несло… ксурами.

— Обратите внимание на этот великолепный кинжал, — тем временем заливался соловьем торговец, почему-то обильно при этом потея. — Необходимая вещь для любого мага!

На взгляд Алексея, это убожество с паршивой заточкой не годилась даже для того, чтобы чистить под ногтями. Но вида он не показывал, внимательно слушая оружейника. Ему хватило филигранного воздействия на артефакт, чтобы защита пропала, будто бы ее и не было.

«Интересно», — подумал Алексей, просматривая память торговца.

Больше всего в данный момент торговец беспокоился о своей шкуре и остро жалел, что отправил своего племянника домой. Несмотря на свой радушный вид он очень впечатлился расправой над своим коллегой и сейчас отчаянно трусил, что пришлый маг при помощи неизвестной магии разденет его до нитки.

Алексей хмыкнул – в чем-то старый Тоха был прав – и ради интереса копнул чуть глубже.

Нелицензированные маги… осведомитель… сожаление об исчезновении господина Тревора… Обширный список как местных, так и пришлых магов… И чистая, незамутненная мечта, разбогатев уехать в Цитадель.

Вот только непонятно что в понимании Тохи было «разбогатеть». Его нынешних накоплений хватило бы на двести лет безбедного существования целой дворянской семье. Но этого Тохе, видимо, казалось мало.

«Плевать на твою жадность, — подумал Алексей. — А вот то, что всякую дрянь новичкам продаешь, подвергая их жизнь угрозе и в особенности то, что ты магов Чистым сдавал, будешь держать ответ!»

«Шаман, — Алексей был настолько зол, что забыл достать Глаз дракона. — Есть минута?»

«Да, я слушаю, — раздался чуть удивленный голос мага, и сразу же следом отдаленное, — О, Шама, она что реально работает? И что это за плешивый чебурек?»

«Офигеть!— подумал Алексей, — они смотрят моими глазами! Да и шар… Это я что, получается, вышел на связь с Шаманом без использования Глаза Дракона? Круто… Надо будет поэкспериментировать на досуге…Так! Все потом! — и мысленно сосредоточился на разговоре с отцами-основателями Города. — Торговец у входа на второй радиус. Некий Тоха. В прошлом сдавал нелицензированных магов Чистым. Связь держал через некого Тревора. И у меня сейчас дико чешутся руки оторвать ему голову…»

«Оставь его, — Алексей явно услышал скрип зубов, — мы… догадывались, но доказательств нет… А просто так взять и убрать человека в ходящего в десятку золотых купцов Города мы не можем».

«У вас есть амулеты, — мысленно пожал плечами Алексей. — Если не жалко слота воссоздайте в памяти образ этого Тревора и устройте встречу. Он за мешок золота вам такие интересные списки продаст… закачаешься!»

«Мы услышали тебя, Алексей, — после недолгого молчания ответил Шаман. — Благодарю тебя еще раз. Если будут проблемы со стражей, скажи: «Алый серп». Брауна встретил?»

«Нет, — поморщился Алексей. — Да и велик пропал».

«Велик ему уже вернули, — успокоил Алексея Шаман. — Я понимаю, что ты торопишься, но подожди пару минут, пошлю Брауна к выходу на второй ярус».

«Хорошо, — поморщился Алексей, — Жду.

«Слушай, Шама, — уже отключаюсь от разговора услышал Алексей отдаленный голос Глада. — Не такой уж он и засранец…

«С ЧСВ у Глада все в порядке», — подумал Алексей и посмотрел в глаза Тохе:

— Собери свои лучшие зачарованные клинки с ножнами. Положи их в кошель с пространственным карманом и отдай его мне, — он достал из Инвентаря несколько десятков золотых монет и ссыпал их на прилавок. — После этого торгуй как ни в чем не бывало.

— Большое спасибо, добрый господин! — Тоха взглянул мутным взглядом на рассыпанные по прилавку монеты, ловким движением убрал их в свой передник и юркнул в небольшую палатку.

Пока оружейник собирал свое самое лучше оружие, Алексей почувствовал, как от торговца амулетами повеяло неодобрением.

— Не волнуйтесь, уважаемый, — Вольный маг посмотрел еще молодому в общем-то мужчине в глаза. — Эти воры заслуживали наказания.

— У нас есть законная власть и пусть они решают кто что заслужил, — твердо ответил мужчина, безмятежно скользя взглядом по текущему на второй ярус потоку.

— Скорей всего вы правы, — не стал спорить Алексей. — Я бы тоже возмутился, если бы пришлый начал лезть в дела моего города. И тоже бы позвал стражу. Но так как дело касалось напрямую меня, я не мог поступить иначе. — Алексей немного подумал и добавил. — Точнее мог, но не захотел.

— Почему же? — против воли вырвалось у торговца.

— Нельзя давать слабину, — пожал Алексей. — Ни себе, ни, тем более, перед кем-то. Раз прогнулся, два и вот… ты уже живешь не свою жизнь, а чужую.

— А как вы их? — мужчина кивнул головой на своих соседей.

— Ментальное воздействие, — не стал скрывать правду Алексей.

— Ясно, — рука торговца нырнула под прилавок, чтобы вытащить неброский на вид амулет. Мужчина надел его на шею, предварительно сняв предыдущий, и прищурился. — Сделка?

Алексей осторожно прощупал его ментальный щит и уважительно покивал головой:

— Что за сделка?

Он, конечно, мог бы взломать и этот щит, но его владелец точно бы это заметил. Да и не вызвал этот человек неприязни, скорей наоборот – легкую симпатию.

— У Тохи есть Посох паломника, — в глазах мужчины мелькнуло острое сожаление. — Но он выставил на него умопомрачительную цену. Боюсь, мне придется торговать своими амулетами еще минимум два года, чтобы его выкупить. Ну а стража Города привыкла сначала действовать и только потом думать…

Алексей машинально отметил «свои амулеты» и «выкупить». Его очень заинтересовал этот продавец и он с удовольствием бы послушал его историю, но время действительно поджимало. К тому же, обливающийся потом Тоха уже все подготовил.

— Держите, — Алексей забрал у Тохи вытянутый кожаный чехол, безошибочно достал оттуда требуемый посох, убрал чехол в Инвентарь и с небольшим поклоном протянул посох, держа его на вытянутых руках. — И не потому, что я испугался стражи, а просто так.

Посох паломника

Выносливость + 2

Свойства основы: Вечный, 2% шанс развеять магиюКоличество слотов: 0/3

Торговец амулетами облизнул высохшие губы и с трепетом принял артефакт.

— Благодарю, вас! — он с любовью прижал посох к себе и счастливо улыбнулся. — И за посох, и за ваши слова насчет своей жизни!

— Был рад помочь, — улыбнулся в ответ Алексей. — Когда-то данным давно один мой учитель сказал следующие слова: «Делай, что любишь и люби, что делаешь». Да и позже я много раз слышал эту фразу от успешных и счастливых друзей. И вам хочу пожелать того же.

— А как зовут вашего учителя? — уточнил торговец, равнодушно провожая взглядом патруль стражи.

— Его звали Лев Львович, — с ноткой грусти ответил Алексей. — Светлой ему памяти.

— Светлой памяти, — эхом отозвался торговец, убирая с прилавка разложенные на нем амулеты.

Внимание! Вы задели еще одну из бесчисленных Нитей Судьбы и помогли сошедшему с пути монаху вернуться на путь Познания и Доверия Внимание! Вторичная характеристика Удача +1 Текущее значение: 5 (базовое: 4)

Пока Алексей с удовольствием читал системное уведомление, мужчина успел ссыпать в свой походный мешок большую часть амулетов, оставив на столе лишь три штуки.

Амулет мечника (Реплика. Выполнена по рецепту Братства Стали) Защита от стрелкового оружия 30/30Подзарядка: требуется

Амулет разведчика Крепости

(Реплика. Выполнена по неизвестному рецепту) Восприятие +2

Владелец чувствует чужой взгляд

Амулет Ночной дороги(Реплика. Выполнена по рецепту клана «Золотое руно») Выносливость +1 Вес привязанной к амулету сумки уменьшается в 2 разаВспышка: 10/10 Ночное видение (для работы требует жизненной силы или маны)

«Жаль, что нельзя надеть все три сразу», — подумал про себя Алексей, отчего-то медля.

Мальчишки, скорей всего, уже ждали его на втором ярусе, а он до сих пор отирался возле прилавков. Но внутренняя чуйка, не раз его выручавшая, удерживала его на месте. И, как оказалось, не зря.

Торговец взял первый амулет, хитро закрепил цепочку на посохе, и крутанул его. Цепочка Амулета накрутилась на навершие, а сам амулет… прилип к шесту!

Посох паломника

Выносливость + 2

Защита от стрелкового оружия 30/30Свойства основы: Вечный, 2% шанс развеять магиюКоличество слотов: 1/3*развернуть описание*

— Эээ, —не очень-то культурно протянул Алексей, наблюдая за тем, как второй амулет прилипает к посоху после хитрого взмаха. — А так, что можно было?!

Посох паломника

Защита от стрелкового оружия 30/30

Выносливость + 2

Восприятие +2

Свойства основы: Вечный, 2% шанс развеять магиюВладелец чувствует чужой взглядКоличество слотов: 2/3*развернуть описание*

А уж когда торговец провернул этот же трюк с третьим амулетом, Алексей и вовсе потерял дар речи:

Посох паломника

Защита от стрелкового оружия 30/30 Выносливость + 3

Восприятие +2

Ночное видение (для работы требует жизненной силы или маны) Вспышка (активное): 10/10Свойства основы: Вечный, 2% шанс развеять магиюВладелец чувствует чужой взглядВес привязанной к амулету сумки уменьшается в 2 разаКоличество слотов: 3/3*развернуть описание*

— И что, — прочистив горло, уточнил Алексей. — Так можно с каждым посохом?

— Не с каждым, — улыбнулся торговец, с усилием закидывая мешок на плечо. — Для этого нужно стать паломником.

— Вы сумку еще привяжите к посоху, — посоветовал Алексей. — Вес в два раза уменьшится. И Ночным видением не злоупотребляйте, оно при активации тянет силу или энергию.

— Благодарю, — степенно ответил торговец, смотря на свой посох расфокусированным взглядом, — мне вдвойне повезло встретить человека, обладающего Пронзительным взглядом. После вашей подсказки я и сам увидел скрытые свойства артефакта. — Мужчина немного помолчал и добавил, — Простите, что пытался вас шантажировать.

— Я уже забыл, — махнул рукой Алексей и добавил. — Кстати, защита от стрелкового оружия: тридцать снарядов, Вспышка – десять, но можно подзаряжать медитацией или накопителями.

— Теперь понятно, почему в прошлый раз не сработало, — задумчиво протянул торговец и неосознанно коснулся левого плеча.

— Еще один вопрос — выпалил Алексей, которому чудо-посох никак не давал покоя. — То есть, мне, по сути, нужно найти посох паломника и подобрать три амулета с нужными мне свойствами и у меня получится вот такая вот убер-вафля?

— Не знаю, что такое убер-фафля, — безмятежно улыбнулся мужчина. — Но, по сути, да, все верно… — он довольно покосился на полегчавший мешок. — Чтобы получить возможность пользоваться этим посохом нужно сделать одну ма-аленькую вещь.

— И какую? — с интересом переспросил Алексей.

— Принять ахимсу, обет ненасилия, — собеседник посмотрел Алексею прямо в глаза, а пояснение Сети над его головой сменилось с Торговец Артур на Паломник Артур.

— Так и знал, что без подвоха не обошлось, — хмыкнул Алексей, которому обет ненасилия не подходил совершеннейшим образом. — Удачной дороги вам, Артур.

— И вам, Алексей, удачного… Пути, — паломник с благодарностью обвел прощальным взглядом суетливые улочки Города и неспешно направился на второй ярус.

«Мощный мужик, — подумал про себя Алексей, следуя за недавним собеседником. — Чувствуется в нем какая-то скрытая сила… Кстати, — мысли мага перескочили на уведомление Сети, — на что влияет Удача?»

Он пропустил спешащего куда-то здоровяка с огромным топором, проводил взглядом двух симпатичных наемниц в кожаных доспехах и невзначай посмотрел направо. Около каменной лестницы, ведущей на второй ярус, стоял Мистер Браун, собственной персоной.

«Интересно, это мне сейчас повезло или не очень? — с иронией подумал Алексей, меняя траекторию своего движения и направляясь к чиновнику. — Надеюсь извинения не займут много времени…»

— Мистер Браун, — Алексей постарался отразить в своем голосе всю глубину своего раскаяния. — Я прошу…

— Дуэль! — перебил его сухопарый англичанин и окатил презрительным взглядом — Немедленно!

Глава 6

— Мы же разумные люди…

— Дуэль!

— Может быть найдем компромисс?

— Дуэль!

— Давайте хотя бы по пути?

— Дуэ… Что? — осекся чиновник. — Что значит по пути?

— Сэр, — Алексею было несложно, а англичанину приятно, — я действительно очень спешу, поэтому предлагаю вам подуэлиться по пути.

— И как вы себе это представляете? — нахмурился англичанин.

— Ну, давайте подумаем по пути вниз, — Алексей приглашающе повел рукой в сторону лестницы. — К тому же у вас наверняка есть дела на втором ярусе, которые вы постоянно откладываете.

— В принципе да, — задумался чиновник и покосился на свой велосипед. — Заодно смогу зайти к Безбашенным и к Легионерам Зелода.

— Вот и славно, — энергично кивнул Алексей и шагнул на лестницу. — В каком формате вы хотите получить сатисфакцию?

Пока они спускались по огромной широкой винтовой лестнице и вели заумный разговор о Добром имени, Чести и прочих очень важных для статуса вещах, Алексей параллельно обдумывал случившееся на рынке. Уж слишком легко и… приятно? оказалось грабить торговцев.

И вправду, небольшое ментальное внушение и собеседник отдает все, что у него есть, да еще и в благодарностях рассыпается. Обошел несколько рынков, нашел нечистых на руку дельцов, обобрал их как липку и вроде как все хорошо. Ты же не просто воруешь, ты восстанавливаешь справедливость!

И нет нужны впахивать изо дня в день, в тщетных попытках заработать больше, чем тратишь. Вроде бы хорошо? Хорошо – не то слово, замечательно! Но есть одно маленькое «но». К этому слишком быстро привыкаешь. Зачем говорить с человеком, если за несколько секунд можно прочитать все его мысли? Зачем что-то покупать, если можно внушить продавцу, чтобы сам все отдал.

Может быть именно поэтому менталистика и не преподается в Академии? Ведь искушение быстрых решений слишком велико. И как бы этот путь не завел его не туда... Да и стихии, живущие у него под сердцем, относились к менталу… настороженно. Как-то это было… неправильно

«Буду пользоваться менталом только в самых крайних случаях», — решил Алексей. — И так, считай сейчас таскаю на себе арсенал, способный вооружить маленькую армию, да и зелий, мне на всю оставшуюся жизнь хватит!»

Внимание! Любой маг-менталист рано или поздно сталкивается с дилеммой морального выбора. И от принятого решения зависит дальнейший путь.Приняв решение ограничить использование ментала, вы дали себе шанс. Шанс не превратиться в чудовище.

Внимание! Первичная характеристика Мудрость +1 Текущее значение: 21 (базовое: 20) ОтказаноВнимание! Вторичная характеристика Удача +1 Текущее значение: 6 (базовое: 5) Отказано

«И что это сейчас было?» — покачал головой Алексей.

Внимание! Повторное повышение первичных или вторичных характеристик в течение одного дня не рекомендуется. Настоять на повышении? Да / Нет

«Хм, — задумался Алексей, — получить кап по Мудрости или, как вариант, потерять сознание прямо на лестнице около чиновника, жаждущего твоей крови. Какой офигительный выбор, однако».

Мысленно махнув рукой на ускользнувший кап, он перевел внимание на разговор с Мистером Брауном.

— … ну а чем вас бокс не устраивает? — спор уже в третий раз возвращался к одной и той же точке. — Обещаю, что ограничусь только сломанным носом.

— Я как гимнаст, который ногой может с легкостью сбить цилиндр с вашей головы, решительно против, — не соглашался Алексей, трезво оценивая свои рукопашные навыки.

— В таком случае я могу пристрелить вас из своего кольта, — Мистер Браун распахнул полу пиджака, демонстрируя наплечную кобуру с торчащей из нее рифлёной рукоятью.

— А я нашпиговать вас ледяными сосульками, — нисколько не смутился Алексей. — Мистер Браун, а может быть мы все же обойдемся компенсацией?

— Исключено, — мотнул головой чиновник, отчего его цилиндр чуть было не слетел с головы. — Сами-то понимаете, что предлагаете?

— Удобный выход из неудобного положения? — предложил Вольный маг.

— Если бы все было так просто, — вздохнул Браун, и маска чопорного англичанина исчезла с его лица. — Понимаете, Алексей, в Городе очень много всякого сброда. Очень. И в основном этот сброд – богатый. И если мы создадим прецедент откупа, то ко мне очередь выстроится из желающих дать в рожу. И штраф их не смутит. Сто золотых, тысяча? Да даже десять некоторые не пожалеют, чтобы через меня задеть Глада или Шамана.

— Аргумент, — признал Алексей, который представил себя на месте Брауна. — А что у вас с классом?

— Гражданский шериф, — с неприязнью процедил Браун.

— Смешно, — без тени улыбки произнес Алексей, изучая появившийся над чиновником класс:

Мистер Браун 61 уровень по имперской классификации чиновничьего аппарата. Сильные черты: Цепкий взгляд, Неуязвимость, Буква закона, Стрелок, Идеальная памятьСлабые черты: Отсутствие боевых навыков

Гражданский шериф

— Очень, — скривился Браун. — Мне бы еще ковбоем предложили стать!

— Патроны, да? — понимающе протянул Алексей.

— Именно, — невесело вздохнул чиновник. — Поначалу мне повезло, успел создать себе репутацию, потом Глад подкинул патронов, видать кто-то из наших с оружием сюда попал. Сейчас же… Восемнадцать штук на все про все. Единственное, что спасает – память, да временная неуязвимость.

— Мда, — протянул Алексей, соображая, чем он может помочь англичанину и какую выгоду получится из этого извлечь. — А если, скажем, у вас была бы возможность поменять класс?

— Баронета бы выбрал, — не задумываясь ответил Мистер Браун. — Идеально для управления городом и есть вполне себе приличная боевая ветка.

— Знаете что, Мистер Браун? — Алексей по привычке понизил голос. — Думаю, если мы обойдемся без разбитого носа, то я смогу вам помочь в этом непростом деле.

— … — ледяная корка британской невозмутимости треснула, и Алексей уловил дикую смесь острого любопытства, желания поставить выскочку на место и… страха перед неизведанным?

— Говорят, — чиновник помедлил, подбирая нужные слова, — разбитая губа или бровь красит мужчину.

— Пожалуй, — через силу согласился Алексей. — Разбитая губа действительно выглядит мужественно.

Как бы ему не хотелось избежать драки, более простого пути он не видел. Можно было, конечно, упереться, оставить все как есть и заполучить себе злопамятного врага, который не побрезгует ударить в спину в самый неподходящий момент. А можно было помахать кулаками, причем Алексей не собирался быть мальчиком для битья, и сделать из врага союзника. Или даже должника.

Это было… целесообразно.

— Через две минуты спуска, — Браун расценил слова мага, как согласие и приглашение к действию, — будет постоялый двор «Благодарение», предлагаю закрыть вопрос прямо там.

— Договорились, — кивнул Вольный маг.

Дальнейший путь они провели в молчании.

Алексей прикидывал сколько времени займет путь до пятого яруса, рассчитывал сколько мензурок с маной ему нужно выпить и вспоминал, когда он спал в последний раз. О чем думал Мистер Браун было неизвестно. И как бы сильно Алексею не хотелось хоть «одним глазком» заглянуть в голову к чиновнику, он стойко держался.

Когда, наконец, лестница закончилась, Алексей сразу же увидел нужный им постоялый двор. Добротный сруб из неизвестно откуда взявшихся под землей сосен. Обширное подворье, на котором находились разнообразные спортивные тренажеры. И, что сразу бросалось в глаза, толпа людей, окружившая вытоптанную площадку четыре на четыре метра.

— В Городе слухи быстро разносятся,— невозмутимо прокомментировал Мистер Браун и решительно направился в центр площадки.

— Быстрей даже, чем в школе, — пробормотал себе под нос Алексей и поспешил за чиновником.

Зайдя на импровизированный ринг, он замешкался на несколько мгновений, раздумывая снимать Четки или нет, но все же решил не облегчать жизнь англичанину.

— Бой руками без ног, магии, боевых артефактов! — пробасил неизвестно откуда взявшийся здоровяк с лопатообразной бородой и повернулся к Алексею, готов?

— Готов, — кивнул Алексей.

— Готовы, Мистер Браун? — бородач посмотрел на чиновника.

— Готов, — невозмутимо ответил Браун, не глядя отдавая свой цилиндр кому-то из зрителей. — Бой! — коротко бросил самопровозглашенный ведущий и подворье тут же наполнилось криками:

— Золотой на мага!

— Два на Брауна!

— Ставлю десятку, что он его пристрелит!

— Подвинься!

— Мистер Браун, мочи пришлого!

— Десятку на первую кровь в течение минуты!

«Люди не меняются, — подумал Алексей, аккуратно сближаясь с вставшим в боксерскую стойку англичанином. — Хлеба и зрелищ!»

Фух! Фух! Хэк!

Алексей чудом уклонился от первых двух джебов, вслепую махнул рукой куда-то в сторону лица Брауна и согнулся от прилетевшего в печень удара.

«Шестьдесят первый уровень по Сетевой классификации гражданских служащих, — подумал Алексей, отталкивая от себя противника. — Это, мать его, в любом случае шестьдесят первый уровень!»

Фух! Фух! Ха!

На этот раз ему удалось уйти от всех ударов. О том, чтобы контратаковать у него и мысли не было.

Фух! Бац!

Алексей слишком поздно понял, что выброшенная вперед рука была обманкой. В челюсть будто бы ударил стальной молот, а во рту тут же появился солоноватый привкус.

«Хрен тебе, а не безоговорочная победа!» — зло сощурился Алексей, разрывая дистанцию.

Очень сильно не хватало ударов ногами, но еще больше – магии. Он качнулся влево, сам же бросился вправо, вырываясь из угла, в который его загнал Браун.

Хэк!

В левое плечо прилетел смазанный удар, но Алексей и не думал останавливаться. Выйдя на середину площадки он медленно хрустнул шеей и поманил Брауна к себе.

— Воу!!! — взвыла толпа.

Браун посмотрел на него нечитаемым взглядом, поменял опорные ноги и легким шагом двинулся навстречу.

«У меня же Выносливость двенадцать, а Сила – одиннадцать! — накручивал себя Алексей. — Мне плевать на его комариные удары. Главное – разок попасть!»

Разбитые губы были не согласны с определением «комариные», но Алексей не обращал на эти мелочи внимания.

«Главное – попасть по нему!»

Фух! Фух! Хэк! Фух! Бац!

Алексей скакнул вперед, чудом уйдя от очередного джеба и замолотил кулаками. Удары, которые прилетали ему, он даже и не пытался считать. К тому же, несмотря на то, что он побывал в серьезнейших заварушках, драться один на один было… страшно. Глаза сами собой закрывались, не в силах вынести несущегося на тебя кулака, а голова сама собой отворачивалась.

«Да-да да! — мысленно воскликнул Алексей, чувствуя, как его кулаки попали во что-то мягкое, — Ых!»

Прилетевший в солнышко удар, казалось, выбил из легких весь воздух.

Алексею безумно хотелось сложиться пополам и прилечь на землю, но вместо этого он поднял руки, прикрывая лицо и, по возможности, корпус и старательно пытался втянуть в себя воздух и удержать в желудке обед.

Ему казалось, что он стоит правильно, с достоинством пережидая пропущенный удар. Со стороны же его руки едва-едва прикрывали подбородок, а сам Алексей согнулся в три погибели.

— Время! — проревел здоровяк, с легкостью заглушая гомон толпы. — Хоть Мистер Браун и не стал добивать соперника, победа по сумме очков, присуждается ему!

— До смерти!

— Даешь еще один раунд!

— Добей его!

— Врежь ему хорошенько!

— Соберись, тряпка, я на тебя поставил золотой!

От бесконечного ора голова шла кругом и дико хотелось ударить во все стороны Огненной волной.

Внимание! Вы с достоинством выдержали поединок с более сильным противником, не воспользовавшись магией и внутренней силой. Первичная характеристика Выносливость +1 Текущее значение: 13 (базовое: 12)Вторичная характеристика Стойкость+1 Текущее значение: 7 (базовое: 6)

— Мир? — раздавшийся голос Брауна отвлек его от чтения системного уведомления.

— Мир, — прохрипел Алексей, цепляясь за протянутую руку.

С трудом вдохнув такой сладкий воздух, он с мстительным удовлетворением заметил рассеченную бровь и покраснение в районе правой скулы.

— А ты неплох, — с уважением протянул Англичанин. — Обычно мне хватает одного удара. Тут же, будто порчу кто навел. Ноги заплетались, руки не туда летели куда надо…

— А! — махнул рукой Алексей, аккуратно ощупывая разбитую губу. — Долго объяснять. Нам бы место без лишних глаз.

— Пошли, — Браун чуть ли не на себе потащил Алексея в харчевню. — Под каждым столиком зачарованная плита молчания стоит.

— А чтоб глаз не было? — настойчиво повторил Алексей.

— За дополнительную плату будет, — успокоил его Браун.

— Годится, — Алексей с облегчением уселся на скамейку и привалился спиной к стене. — Поесть бы…

— Рекомендую взять что-нибудь из меню для мага, — посоветовал чиновник, терпеливо дожидаясь, когда Алексей приступит к исполнению обещанного.

— Девушка! — Алексей окликнул протирающую барную стойку… хозяйку?

— Слушаю вас, — не переставая полировать столешницу отозвалась высокая блондинка в белой рубахе, черных штанах и кожаном корсете.

— Мне огромную порцию для очень голодного мага, — сделал заказ Алексей. — Ты что будешь? — но получив в ответ отрицательное покачивание головы, пожал плечами, —хозяин – барин… Девушка! И попить что-нибудь, пожалуйста.

— Сделаем, — ничуть не удивившись, кивнула блондинка.

— А долго тут готовят? — уточнил у Брауна Алексей, принюхиваясь к обалденному аромату, идущему из кухни.

— Быстро, — усмехнулся чиновник, кивнул на вышедшую из кухни уменьшенную копию хозяйки.

— Сервис! — уважительно кивнул Алексей, наблюдая как на стол выставляется шесть… семь… восемь разных блюд. Какие-то были в горшочках, какие-то на деревянных досках и лишь одно находилось в глубокой глиняной миске.

— Ум, — Алексей, захлебываясь слюной, вдохнул божественный запах и схватился за деревянную ложку. — Вкуууууусно!

Как он ни старался кушать аккуратно и растягивать трапезу, но спустя несколько минут на столе осталась стоять лишь пустая посуда. Видимо телу, после увеличения основной характеристики, требовался строительный материал. Иначе объяснить причину напавшего на него жора Алексей не мог.

— Как активировать защиту от глаз? — спросил он терпеливо ждущего своей очереди Брауна.

— Положить десять золотых в коричневый круг, — англичанин кивнул на аккуратный кругляшок, выжженный, казалось, на поверхности стола.

— Дорого так? — удивился Алексей.

— Безопасность, — лаконично ответил Браун.

Алексей сделал вид, что засунул руку в карман и вытащил из Инвентаря деньги. Положив их на кружок, он удовлетворенно цокнул языком – появившийся вокруг их столика купол был хорош.

«Вот сейчас можно немного расслабиться», — подумал Алексей, у которого при посторонних людях включался режим максимальной паранойи.

Не откладывая дела в долгий ящик, он достал из Инвентаря стелу и приглашающе повел рукой.

— Это то, о чем я думаю? — с трепетом касаясь стелы протянул Браун. — MotherofGod!

— То-то — добродушно согласился Алексей. — А теперь самый важный момент. Для того, чтобы я тебе помог изменить класс, мне нужно быть твоим наставником. А ты, соответственно, должен стать моим учеником.

— Чем это мне грозит? — нахмурился англичанин.

— У ученика нет секретов от своего учителя, — откровенно ответил Алексей. — Ну и я буду частично нести за тебя ответственность в случае чего.

— Что насчет секретов Шамана и Глада? — Браун не спешил соглашаться, — да и вообще Города?

— Мне это не интересно, — пожал плечами Алексей. — Единственное, — он вспомнил вороватых торгашей. —хотелось бы прочесать ваших мошенников-купцов.

— И это все?

— Все, — вздохнул Алексей. — Но учти, я в няньки к тебе не нанимался.

— Тогда я согласен! — принял решение англичанин. — Где-то расписаться или как?

— Да уже все, — успокоил его Алексей, — я тебя уже чувствую. Будь готов к тому, что за установку соединения платить будешь ты. Своей собственной энергией.

— Согласен, — напряженно кивнул Браун.

— Ну тогда поехали.

Внимание! Установить подключение к основной Сети? Да/Нет

Установить подключение к ретранслятору Имперской башни магов? Да/НетИсточник: Алексей Алый, класс Вольный магМистер Браун, класс: гражданский шериф

Довольно улыбнувшись Алексей выбрал Брауна и послал мысленный запрос на смену класса:

Внимание! Благодаря пакетам «Призрачная сеть» и «Наставник» ваш ученик тратит меньше энергии, так как вы выступаете для него проводником

Внимание! На имя Имперского мага Алексея доступно 2 сообщения.

Открыть сообщение? Да/Нет

— Выбрал, — неверяще произнес Браун спустя несколько секунд. — Это же не сон?

Алексей разорвал связь с Имперской башней магов, убрал стелу в Инвентарь и посмотрел на ошарашенного собеседника.

— Это не сон, — он широко улыбнулся и покосился на обновившийся над чиновником статус, — Это точно не сон, Сэр Браун.

Глава 7

Полюбовавшись тем, как сухое «Мистер» меняется на благородное «Сэр», Алексей пробежался глазами по особенностям класса:

Сэр Браун 61 уровень по имперской классификации чиновничьего аппарата. Сильные черты: Цепкий взгляд, Буква закона, Стрелок, Идеальная памятьСлабые черты: Публичная фигура, Нелегитимный (требуется подтверждение Императора, штраф ко всем характеристикам и навыкам 20%)

Баронет

«ИП Вольный маг Алеша, — иронично подумал про себя Алексей, глядя в полные счастья глаза Брауна. — Мечты – сбываются!»

— От лица главы Города, — англичанин пришел в себя и с достоинством поднялся из-за стола, — объявляю вас, Алексей, почетным гостем Города!

Внимание! Отношение с поселением Город повышено с «Симпатия» до «Уважение»

— Сэр Браун, — Алексей поднялся следом, с сожалением посмотрев на съеденный ужин. — От всей души поздравляю вас с новым классом! И помните, — маг понизил голос, — чтобы снять все штрафы нужно принести присягу Императору.

Говорить тише не было нужды, ведь купол так и висел вокруг стола, но Алексей по опыту знал, когда понижаешь голос, люди начинают прислушиваться и серьезней относятся к полученной информации.

— Если Император окажется разумной личностью с адекватными требованиями я, пожалуй, так и поступлю, — не раздумывая ответил англичанин. — Еще раз огромное вам спасибо, Алексей! Сейчас же, прошу прощения, но мне срочно нужно в мэрию!

«Чувствую, скоро Город накроет волна реформ», — подумал Вольный маг и, дезактивировав Купол, вопросительно посмотрел на барменшу.

— Девушка, счёт, пожалуйста!

Та молча показала ему два пальца, но Алексей бросил на стол три золотых – очень уж ему понравилась местная еда.

Выйдя из помещения, он пустил вокруг себя Биение жизни.

— Ух ё! — от количества одаренных разумных у него зарябило в глазах.

Складывалось впечатление, что на втором ярусе нет ни одного обычного человека. Причем некоторые индивидуумы, по силе ауры, могли с легкостью посоперничать с преподавателями Академии.

Изнывающие от нетерпения пацаны обнаружились недалеко от входа в трактир. Игорь стоял, привалившись спиной к стене, Яр сидел на корточках и чертил что-то ножом на земле, ну а Зеленый лениво переругивался с местным конюхом.

— Может лошадей возьмем? — предложил Алексей, подходя к пацанам.

— Сомневаюсь, что вы умеете держаться в седле, — тактично возразил Яр, поднимаясь на ноги и стирая вычерченную фигуру, в которой Алексей разглядел… крестики-нолики?

— Пошли, — мрачно бросил Игорь, не глядя на Алексея.

Игорь и Зеленый сразу же оторвался вперед, а Яр, наоборот, поравнялся с Алексеем.

— Алексей, — Яр посмотрел снизу-вверх, — у вас хорошая память?

— Хорошая, — осторожно ответил маг.

— Тогда запоминайте…

Сначала Яр говорил медленно, периодически посматривая на Алексея – понимает ли, но как только убедился, что маг все схватывает на лету, перешел на обычный темп речи.

Сначала шла общая информация об организации приключенческих артелей. Алексей узнал рекомендуемый состав группы – «от пяти до пятнадцати», налоги, обязательные к уплате – «пятнадцать процентов от стоимости оценки». С интересом послушал кодекс авантюриста, в котором описывалась самое главное для приключенца – как справедливо поделить хабар.

Так, например, Алексей узнал, что приключенец, нанесший финальный удар, получает до половины всей добычи. А если ему довелось нанести больше всего урона монстру, то тот был вправе первым выбрать хабар.

После этого Яр поверхностно рассказал об устройстве второго яруса. На нем парень не стал заострять внимания, заверив Алексея, что второй они проскочат «по прямой» и «без проблем».

На третьем ярусе их ждала длинная дорога по «центральному» коридору вплоть до огромного зала, в конце которого стояла крепость, перекрывающая ход на четвертый ярус. «Сразу увидишь, там еще две белые палатки стоят».

В принципе, третий ярус до сих пор не был исследован до конца, и на нем было еще много интересных мест, но, чтобы до них добраться, «нужно было забираться далеко на периферию». Но там, обычно, предпочитали шастать одиночки или сталкеры. Целью сильных отрядов был четвертый-пятый ярусы.

Местным управленцам нельзя было отказать в здравомыслии. Отцы-основатели постарались создать для приключенцев максимальные комфортные условия, сделав выход на «денежные уровни» удобным и близким.

А вот на четвертом уровне, по словам Яра, все было не так просто. Во-первых, их ждал лабиринт с ловушками, как с магическими, так и механическими, а во-вторых, как сказал парень: «Там иногда пошаливают свои же».

Насчет пятого Яр сказал лишь одно:

— Иди за мной шаг в шаг. Я падаю, ты падаешь, я бегу – ты бежишь. И никакой, слышишь, никакой магии!

— Слушай, Яр, — не утерпел Алексей. — А откуда здесь это все? В Академии, конечно, говорили про давнюю войну, в которой наш мир сотрясался от магических баталий и войн, гремевших как на поверхности, так и в подземельях. Но неужели за все эти тысячелетия оставшуюся с того раза нежить, големов, химер, и прочих магически выведенных существ не вывели?

— А зачем, — пожал плечами пацан, не забывая настороженно посматривать по сторонам, — это же идеальное место для отдушины.

— Отдушины?

— Ну представь, что все эти ребята, — Яр кивнул на встретившийся им отряд из десятка человек откровенно бандитской наружности, — промышляли бы в Цитадели или в Крепости. А тут они и делом заняты, и ресурсы уникальные добывают, и сдерживают рост популяции.

— Так они еще и растут, — протянул Алексей. — Значит…

— Значит где-то глубоко под землей до сих пор функционируют лаборатории или заводские комплексы откуда и течет ручеек химер, нежити и прочих мутантов.

— Интересно было бы это все исследовать, — мечтательно протянул Алексей. — А сколько всего ярусов?

— Я слышал, что один тип добирался до восемьдесят четвертого, — скептически поморщился Яр. — Якобы воспользовался каким-то телепортом… Но я не верю.

— Почему?

— Попадем на пятый уровень – узнаешь, — мрачно пообещал пацан. — А пока что, я тебе процитирую местную методичку.

И следующие десять минут Алексей внимательно слушал лившуюся рекой информацию, по ходу повествования делая мысленные заметки.

— Глубинные гоблины. По грудь человеку среднего роста, отлично видят в темноте, пользуются короткими дубинками и отравленными кинжалами. Некоторые племена освоили короткий лук, остальные довольно метко швыряются камнями. Каждый пятый отряд имеет в своем составе шамана, который каким-то образом чувствует смерть своих сородичей и отправляется на помощь. Может наводить мороки и дезориентацию. Опасен на расстоянии, в ближнем бою защиты практически не имеет. Гоблины не любят ярких вспышек. Флешки показали себя с лучшей стороны. Рекомендации по бою - тщательно изучать место схватки, гоблины - мастера резких ударов с тыла и фланга. В совершенстве знают свой ярус и удачно пользуются множеством скрытых ходов. В некоторые места предпочитают не соваться. С чем это связано - выяснить не удалось. Рекомендация по тактике - выбивать шамана и стрелков. Иметь при себе огненное зелье и мага с истинным зрением.

Яр вопросительно посмотрел на Алексея, на что тот успокоительно кивнул, мол есть у него Истинное зрение.

— На площадках, в центре которых расположен синий столб, боевых действий не вести! Это место отдыха и торга. Гоблины - лишь малая часть из опасностей, наполняющих четвертый ярус, там водятся такие твари, которых не под силу победить даже архимагу Цитадели. Синие столбы – это какая-то защита. Но как она работает, мы разобраться не сумели. Запомните! Если видите шайку гоблинов, улепетывающих со всех ног, бегите за ними. Если вам повезет, вы успеете добежать до синего столба.

— Местный чекпоинт? — уточнил Алексей и получил короткий кивок.

— Нежить туповата. Мы до сих пор не определили откуда они лезут, но по одиночке опасности не представляют. Обычным скелетам хватает одного удара дубиной. Бывают встречаются двух и трехметровые скелетоны. Этих приходится уничтожать при помощи всех свободных отрядов. Иногда попадаются костяные гончие – эти самые опасные. Нападают из засады и успевают подрать двух-трех приключенцев, прежде, чем их упокаивают…

— Методы борьбы?

— В основном молоты, дубины, моргенштерны, Огненные зелья и магия, — недовольно ответил перебитый Яр.

— Но нашей проблемой будет не нежить и даже не гоблины, а химеры и всякие магические монстры. Для них магия – как магнит.

— Но я видел очень много одаренных около той таверны, — возразил Алексей.

— Так магов среди них практически нет, — усмехнулся Яр. — Все, кого ты видел, по большей части, воины со своими уникальными особенностями. А редкие маги все, как один, владеют Сокрытием в Силе. Надеюсь у тебя есть такая штука, иначе Каменный лес мы пройти не сможем.

— Что-нибудь придумаем, — легкомысленно отмахнулся Алексей.

Пока Яр рассказывал о местных порядках, они успели миновать Второй ярус и, заплатив очередную пошлину, спускались на Третий ярус.

— Случай, а этот колодец сильно глубокий? — Алексей с опаской заглянул в пропасть.

Несмотря на то, что лестница была очень широкой и вдоль всего спуска были оборудованы перила, соседство с бездной не внушало оптимизма.

— Пытались тут некоторые проверить, — закатил глаза Яр. — Обычно воздушники лезут…

— И как? — с любопытством уточнил Алексей, отходя ближе к стене.

— Конкретно в этом спуске камнем вниз, — безжалостно подытожил пацан. — Уже и предупреждения пишем и инструктаж проводим, но раз в месяц стабильно минус один.

— Люди… не очень умные существа, — дипломатично согласился Алексей.

— Да тупые дебилы, — со вздохом покачал головой Яр. — Ладно бы все бы этим заканчивалось, но как только у нас появляется «летун», так сразу же количество химер увеличивается… Да и вообще, как будто новая волна с нижних уровней идет.

— Интересно, — Алексей по-новому взглянул на огромный колодец и задрал голову. — А у него есть верх?

— Тоже неизвестно, — нахмурился Яр. — Кто-то говорит, что выходит на зыбучие пески. Кто-то утверждает, что там портал, который перебрасывает в середину или начало других колодцев.

За разговором оставшийся путь пролетел незаметно, и небольшой отряд, незаметно для Алексея оказался у входа в третий ярус.

— А если ниже пойдем? — уточнил любопытный Вольный маг.

— Там лестница обвалена в нескольких местах, — не останавливаясь объяснил Яр, утягивая Алексея за собой. — Одно время химеры чуть до второго яруса не добрались по этой лестнице. Пришлось принять меры.

— Но…

— С новичком туда лучше не соваться, — покачал головой Яр. — К тому же ты не пройдешь в некоторые лазы.

— Ясно, ну потопали дальше!

Алексея не могло не радовать, что с каждой проведённой вместе минутой, Яр все больше открывался. Действовала ли так Харизма или психолингвистические приемы, которые он незаметно применял, но факт оставался фактом. Алексей из разряда «чужак» потихоньку переходил в разряд «свои».

Их небольшой отряд двигался по широким туннелям, которые то и дело оканчивались пещерами. На третьем ярусе движение было практически такое же оживленное, как и на втором. Они то и дело встречали такие же небольшие отряды, идущие навстречу или расположившиеся в пещерах. Кто-то срезал ядовитый мох, кто-то варил обед, расположившись на отдых. Пару раз до них доносился шум схватки, но пацаны даже глазом не моргнули.

— Корпоративная этика, — важно пояснил Яр. — Если отряду нужна помощь, то используется специальный звуковой сигнал.

— Туууууууууууууууу-лиииииии-туууууууу! — прокатилась по туннелям замысловатая трель.

— Такой? — со вздохом уточнил Алексей, уже зная ответ.

— Да, —буркнул Яр и бросился к своим друзьям.

— … у нас миссия!

— … но мы ближе всех

— … а что если

— … нужно продолжать путь

— … разделимся?

Алексею хватило обрывков разговора, чтобы принять решение.

— Это же третий ярус, — крикнул он, догоняя отчаянно спорящих парней. — Пошли поможем и дальше пойдем!

— Исключено, — нахмурился Игорь.

— Какие вы тугие, — покачал головой Алексе и, не удержавшись, закинул удочку, — с ребятами Марка намного проще! Да и потом, — продолжил маг, — заметив мелькнувшие в глазах мальчишек искры интереса. — Вы разве не чувствуете эффект от Четок?

— Так вот это что такое! — озадачено протянул Зеленый, — я-то думаю… Игорь! Надо идти, мы под этими аурами даже недобитков Чистых на лоскуты покромсаем!

— …! — тихо выругался высокий пацан. — Судя по направлению, кто-то напоролся на Червя. Ему наши пукалки, как медведю комары!

— Надо идти, — упрямо мотнул головой Зеленый. — На их месте спокойно могли оказаться мы.

— Чтоб вас всех! — в сердцах бросил Игорь, срываясь на бег. — За мной!

Поначалу Алексей с завистью следил за тем, как парни ориентировались в тоннелях, сам он то и дело спотыкался и с трудом удерживал в поле зрения худощавую спину Яра. Но стоило ему потянутся сознанием к висящей на поясе Цепи и пустить вокруг себя Импульс Жизни, как ситуация кардинально поменялась.

В голове появилась карта подземелий и Алексей ясно понял цель их пробежки.

В одном из тупиков находилось нечто большое и две ауры, одна из которых была смутно знакома.

— Как справиться с Червем? — крикнул Алексей, догоняя Яра.

— Кислота, Огонь и самое главное – нужен воин-танк… — бросил на бегу парень.

— Которого у нас нет, — кисло улыбнулся Алексей. — Зелья-то есть?

— Есть, но мало!

— Тогда слушайте план! — Алексей повысил голос, чтобы бегущие впереди Игорь и Зеленый его услышали. — Я надеваю на себя каменную броню и сковываю его движения. Вы – закидываете его зельями. Зелья передам Яру, между собой поделите сами.

— Раскомандовался… — пробурчал себе под нос Игорь, но все же кивнул, показывая, что принял информацию к сведению.

«Главное, чтобы маны хватило», — подумал про себя Алексей, доставая из Инвентаря склянку с голубой жидкостью и на ходу выпивая эссенцию со вкусом корицы.

— Туууууууууууууууу-лиииииии-туууууууу! — раздался повторный звук спасательного сигнала

— Готовность одна минута! — крикнул Игорь, постепенно размываясь в тенях. — И помните, наша цель не убить его, а прогнать!

Алексей же, передав Яру несколько десятков боевых зелий из Короба алхимика, сконцентрировался на Цепи.

Вызвав в памяти сражение с земляными элементалями, которое ему довелось выдержать на Стихийном плане, он с каждым шагом наращивал на себе броню. Камни, пыль, небольшие сталагмиты магнитом прилипали к нему.

Бум! Бум! Бум!

Когда показался вход в пещеру, Алексей был больше похож на каменного голема, чем на человека. К тому же, ему приходилось пригибаться, чтобы головой не сносить висящие под потолком сталактиты.

— И как только они так долго держатся без танка! — бросил Яр за секунду до того, как исчезнуть в тенях.

«Вот как», — подумал Алексей, забегая в огромную пещеру-тупик. Потолок находился где-то на уровне пятого этажа, края пещеры терялись в полумраке, а посреди зала стояли две фигуры.

Одна из них была окутана золотым светом и стойко отбивалась от недетских ударов земляного червя, второй фигурой был… торговец амулетами.

Сам червь представлял из себя нечто, длинной в несколько десятков метров и шириной минимум в метр-два.

— Повезло! — донеслось с потолка. — Еще детеныш!

— Пока он занят паладином, в спину!

«Надеюсь эта тварь не пробьет мою броню, — подумал Алексей, грузно несясь к Червю, хоть размеры, благодаря каменной броне, и увеличились, он чувствовал себя рядом с монстром маленьким мальчиком. — И э-эх!»

Червь как раз прицеливался к очередной атаке на уставшего паладина, как сзади в него врезалось что-то очень тяжелое и немедленно принялось пережимать тело.

Червь недовольно заверещал – мало того, что предыдущая добыча ему так и не досталась, так еще и новые двуногие появились в его пещере. Отвлекшись от двух человеков, он ударил своим каменным лбом вцепившегося в него трехметрового голема.

Удар, еще один! Но странный голем никак не отреагировал на его удары, медленно, но верно, продолжая сжимать его в своих каменных объятиях.

Червь запаниковал и, не придумав ничего лучше, принялся обвивать голема, из-за всех сил стараясь раздавить его массой своего немаленького тела.

Но что-то пошло не по плану. Во-первых, голем неожиданно превратился в гигантский кристалл с острыми краями, которые с легкостью кромсали каменную шкуру червя. Во-вторых, сверху и сбоку на него обрушился град огня и кислоты.

— Еще! — крикнул Игорь, метко швыряя третье зелье кислоты прямо в распоротую рану.

— Может добьем? — крикнул Зеленый, удачно метнув склянку с жидким огнем. — Уникальная шкура!

— Добиваем! — кивнул Игорь и достал лазерный пистолет. — В район шеи! Пли!

В извивающегося Червя полетели арбалетные болты, лазерные лучи и зелья с жидким огнем.

Сам монстр, внезапно поняв, что он проигрывает эту схватку неохотно выпустил из своих каменных объятий треснувший кристалл и попытался уйти под землю.

— Не спеши! — послышался хриплый голос Алексея и кристалл, разлетевшись острыми осколками нашинковал приготовившегося к побегу Червя.

А сам Алексей, потеряв каменную броню, с хэканьем захлестнул вокруг шеи Червя снятые с плеча Четки.

— Нннна! — нечеловеческое усилие и голова Червя глухо падает на песок. Его раскромсанное местами тело, пару секунд повисев в воздухе, безвольно рухнуло следом, чуть было не погребя под собой Алексея.

Единственное, что спасло запаниковавшего мага, был золотистый щит, который вскинул над ним неизвестно как появившийся рядом паладин.

— Еще один пацан, — неизвестно кому пробормотал Алексей, глядя на парня, которого он принял за паладина.

— Ну вы тут пока поболтайте, — Вольный маг на подгибающихся ногах отошел подальше от еще подрагивавшего тела Червя и без сил растянулся на песке.

— А я чутка отдохну…

— Чего это с ним? — сквозь плотный туман донесся обеспокоенный голос Яра.

— Переутомление, — сообщил знакомый голос паломника. — Ему бы пару часов поспать.

— Яр, Зелёный, разбиваем лагерь!

— Игорёх, погоди… это что Аврелий?!

— Да не может… Аврелий?!

Алексею было дико интересно, чем закончится встреча старых друзей, но ответ спасённого пацана он не услышал.

Перед глазами вспыхнули уведомления Сети, в голове с досадой мелькнула мысль: «Время теряем! Марин… Южный…», и Вольный маг, не выдержав, отключился.

Глава 8 Интерлюдия

Туманная дорога. Алексей

«Давненько я здесь не был» — подумал Алексей, зависнув над идущей по туманной дороге пятеркой.

Только сейчас он четко понял, кого он видит. Мощный высокий рыцарь, закованный в техноброню двадцать третьего века – это тот самый тяж, которого он видел на сборе Союза государств в Бастионе. А руны, выгравированные на его доспехе, принадлежали авторству Мастера Марина.

Худощавый клирик с матовым посохом, который что-то шептал себе под нос и нет-нет, да посматривал на летающие вокруг отряда тени, был… Александр. На конце его посоха то хищно скалился чернильно-черный череп, то ослепительно ярко начинал гореть белоснежный крест, заключенный в светящийся круг.

Абсолютно лысый монах из его снов, одетый в бордовую чивару, невозмутимо перебирал в руках нефритовые четки и будто бы плыл над дорогой. На его голову можно было бы поставить ведро, полное воды, и он бы не расплескал ни капли. Вот только… Алексей присмотрелся к небольшим четкам внимательней, почему четки зеленые, а не черно-белые? Неужели он так и не смог ему их передать? Как его назвала Аэри… Ник? Да, точно, Ник.

Замыкал шествие высокий парень в сером плаще с накинутым капюшоном, из-под которого шло алое свечение. Серый. Именно с этим парнем ему довелось повстречаться в подземельях Крепости и в Лабиринте, в котором они нашли окаменевшую Императорскую гвардию и, чуть позже, стелу. Как же его звали… Джам? Джамшед Устоз Амон- Ра ?

Оставался последний путник, маг с пронзительно синими, как у Мастера Марина глазам. На его бедре болталась небольшая книжка, в стальном переплете, а сам он был одет в легкую кожаную броню, светящуюся всеми цветами радуги. А поверх нагрудника висел абсолютно неуместный здесь… галстук?

Он точно знал этого человека, точно, но… откуда? Вот только чем больше Алексей напрягал свою память, пытаясь вспомнить этого стопроцентно знакомого ему мага, тем сильнее путались мысли.

Голубоглазый, тем временем, посмотрел наверх, прямо ему в глаза, и что-то прокричал. Туман мгновенно потопил все звуки, но Алексей успел прочитать по губам:

Де-лом зай-мись…

«В смысле делом займись? — успел подумать Вольный маг, прежде, чем его потянуло куда-то вверх и направо. — А я чем по-твоему занимаюсь?! Хотя… если я осознал себя во сне, то почему бы не попробовать…»

Он сосредоточился, чувствуя, как его все быстрей закручивает в унылую воронку беспамятства, и четко обозначил места и людей, которых он хотел бы увидеть: «Шахты! Южный! Саня! Михаил! … Цит!»

Вокруг него в бешенном ритме замелькали невнятные картинки, пока, наконец, он не увидел широкую пещеру, в которой хмурые воины из копий и плащей споро делали походные носилки.

Старые медные шахты

— Толстый у нас снова потери! — запыхавшийся студиоз махнул рукой в сторону широкого туннеля. — Дождались пока мы зайдем в пещеру, подорвали мины и распылили там какой-то газ!

— Воздушники сработали? — нахмурился подтянутый парень лет пятнадцати, поигрывая боевым жезлом.

— Сработали, но у нас пятьдесят двухсотых и еще штук семьдесят трехсотые.

— Мчись дальше, к Андрю, и скажи, чтобы прислал сюда парочку авторитетных офицеров!

— Понял! — кивнул второкурсник Земляного факультета и побежал дальше – к ставке командования.

Эта операция не задалась с самого начала.

Во-первых, ксуры грамотно заминировали все тоннели, не жалея взрывчатки. Во-вторых, расположили в туннелях замаскированные доты с лазерными турелями, чьи алые лучи насквозь прожигали зачарованные доспехи воинов. В-третьих, ящеры не гнушались обваливать пещеры, заживо хороня целые отделения и взводы.

К тому же, как бы Андрю не подгонял войска, но догнать солдат, ушедших под командованием Лар’Тарго они не смогли. И что случилось с тремя тысячами отборных вояк можно было только догадываться.

Еще дело осложнялось тем, что местные офицеры наотрез отказывались воспринимать пятнадцатилетних «советников» из магической Академии всерьёз. И солдаты гибли, гибли, гибли…

«Больше так продолжаться не может», — подумал про себя Толстый, мысленно вызывая по Призрачной связи Марка.

— Слушаю! — донёсся напряженный голос Повелителя Огня.

Марк, ты в шахтах?— уточнил Толстый.

— Уже да, — отозвался парень. — Стою около нашего ректора и, судя по всему, дела складываются не очень?

— Не очень?! — на мгновение выдержка изменила магику, и он с силой впечатал кулак в стену. — Марк, это банальное избиение! Они имеют нас как хотят, а эти тупые командиры совершенно не понимают как действовать в данных условиях!

— Значит так, — немного помолчав, ответил Марк. —Официально отзываем войска в точку два на переформирование. На местах оставить разведывательные пятерки. Магов Воздуха и Земли и трех самых внимательных воинов. Приоритет – лучники, у них прокаченное Восприятие и бывшие шахтеры, если такие имеются. Приказ ясен?

— Так точно, — бодро отрапортовал Толстый. — А если офицеры будут саботировать приказ?

— Усыпи их, — равнодушно отозвался Алексей. — Пусть с ними Андрю разбирается.

— Принял, — довольно ухмыльнулся Толстый, разорвал связь и бегом устремился к командиру Гаристо.

— Командир! — Толстый вытянулся в струнку, — по магической связи мной принято сообщение о передислокации войска! Командующий Андрю приказывает отступить в точку два!

— Что за чушь, — фыркнул пожилой уже офицер, на левой щеке которого белела нитка длинного шрама. — Мы уже почти вышли на их базу!

— Командир…

— Вот прибудет посыльный с официальным приказом, так и сделаем, — отрезал вояка, — Жимхай! Труби сигнал к боевому построению!

— Не спеши, Жимхай, — ласково попросил горниста Толстый, бросая в офицера сонное заклинание. — Ты же не хочешь расстроить главу Налоговой службы Цитадели? Нет? Я так и подумал.

Толстый оглянулся по сторонам, отметив про себя нездоровый интерес со стороны ближайших воинов. Магик мгновенно оценил ситуацию и замахал руками, громко крича:

— Командиру плохо! Носилки! Адъютанты, намотайте плащ на копья!

Два копейщика тут же бросились исполнять приказ, благо этот маневр они в совершенстве выучили до штурма шахт. Остальные, видя, что происходит что-то непривычное, принялись перешептываться.

— Труби отход на точку два! — шепнул Толстый горнисту. — Не ссы, Жимхай, ты просто не понимаешь, сколько жизней ты спасешь…

Горнист растеряно посмотрел на валяющегося на земле командира Гаристо и неуверенно потянулся за простеньким горном.

— Приказ Андрю, Жимхай! — надавил на него Толстый. — Не хватало нашему полку прийти последними!

Слова про честь полка возымели свое действие и Жимхай поднес горн к губам:

— Трууу! Труууу-ру-ру! — неуверенно протрубил горн.

— Отступаем на точку два! — крикнул Толстый, усилив свой голос при помощи магии. — Приказ Андрю! Раненных забираем с собой! Отступаем на передислокацию!

— Трууу! Труууу-ру-ру! — уже уверенней разнёсся сигнал к отступлению.

— Остаются только маги, бывшие шахтеры и самые внимательные стрелки!

Неуклюжий организм, под названием «армия» неспешно задвигался благодаря шестеренкам в виде офицеров, сержантов и десятников. Загремела посуда полевой кухни. Раздались подгоняющие выкрики старших по званию, стоны раненных, и спустя каких-то полчаса Второй Ударный полк медленно пополз к выходу – на передислокацию.

Толстый с внутренним удовлетворением смотрел на то, как громыхающая железом змея уползает в широкой туннель. По ходу ее движения то один, то другой воин выходили из строя, подходили к мальчику и делали краткий доклад.

— Десятник Рогуй, десять лет в шахтах Бастиона!

— Рядовой Гжек, бывший охотник!

— Рядовой Прохур, бывший лесник!

— Рядовой Маду, искатель руд!

— Рядовой Сваншу, призер города по луку!

Когда полк окончательно скрылся в туннеле, вокруг Толстого осталось около сорока мужчин, не считая товарищей-магов. Парень внимательно посмотрел в глаза каждого из воинов и проговорил:

— На нашу долю, мужики, выпала смертельно опасная миссия. Но если будем действовать осторожно, то выживем сами и спасем множество наших товарищей. Все, что для этого нужно: быть внимательными и считаться со словами магов! — он кивнул на своих друзей, из которых только два студиоза были старше двадцати лет. — Верьте нам, а мы сделаем все возможное, чтобы вытащить наши задницы из этой передряги. Все ясно?

— Так точно, — в разнобой отозвались мужчины.

— Мики! Задира! Разбиться на отряды! Требования к пятеркам лежат во внутренней рассылке!

— Есть! — звонко отозвался шестнадцатилетний воздушник

— Принял, — прогудел следом его одногодка с Земляного факультета.

«Я покажу вам туннельную войну, ур-р-роды! — с предвкушением подумал Толстый. — Вьетнам сказкой покажется!»

«Забавно, — подумал Алексей, наблюдая, как серые стены туннелей меняются богато отделанными коридорами замка города Южный. — Ну-ка ну-ка…

Цитадель. Город Южный. Неофициальное собрание высокопоставленных чиновников

— Надеюсь, Кардас, ты собрал нас по важной причине, — прошептала фигура, закутанная в просторный балахон. — Не дай Руна, Киан что-то заподозрит.

— И как удобно было бы накрыть всю оппозицию разом, — подхватил широкоплечий мужчина, чью фигуру окутывали десятки теней, не давая разглядеть его лицо и одежду.

Остальные присутствующие заговорщики промолчали, но и сказанных слов было более чем достаточно, чтобы воевода Кардас поспешил заговорить.

— Друзья, — Кардас был единственный, кто пришел на тайную встречу в своих привычных одеждах. — Ни для кого из вас не секрет, что наш глава велел вернуть крестьян на поля, мастеровых в мастерские, оказать медицинскую помощь раненным солдатам, а со здоровыми приказал заниматься военной подготовкой. Более того, Киан заигрывает с торговцами и магами подолгу беседуя с ними на личных аудиенциях. А рабские ошейники, хоть и приготовлены, но до сих пор не пошли в дело!

— Да куда им деваться? — не согласился широкоплечий. — Нас в десятки раз больше, а наше оружие и броня не оставят местным ни малейшего шанса на победу!

— По моей информации, — воевода, предчувствуя решающий момент в разговоре, затаил дыхание, — по моей информации, Киан собирается замириться с местными государствами!

Для многих услышанная информация стала откровением и по дворцовой мастерской, где собрались заговорщики прокатился волна шепотков.

— Он согласен на любые условия – даже если нам разрешат поселитьсяв Пустыне или в заброшенных шахтах! Он верит, что наш народ, благодаря своему трудолюбию и упорству, сможет найти себе место в этом мире.

— А разве это не так? — прошептал балахон.

— Несомненно так, — не стал спорить воевода, — наш народ привык жить и творить под землей и открытые пространства у многих вызывают дискомфорт… Но сколько десятков, а то и сотен лет нам понадобиться, чтобы превратить шахты в город, достойный мастеров Золотой руны? Да, сейчас нам неуютно под этим ярким солнцем, но мы привыкнем, как привыкали и раньше! Ведь сейчас мы можем не просто получить жалкий городок или кусок никому не нужной земли… Мы можем захватить весь этот мир! Наконец-то жить, а не выживать!

Кардас сделал паузу, давая собравшимся в мастерской заговорщикам осмыслить только-что услышанное. Киан был его другом детства, хороший воин, великолепный кузнец. Но созидания в главе клана было все же больше, чем воинского духа. Киан сделал ставку на мир, а он, Кардас, поставил на партию войны.

Ведь что останется воинам, собравшимся в этой тесной мастерской, если глава сумеет договориться о мире? Идти в обычные стражники? Забывать воинское мастерство? Деградировать?!

И окружающие, судя по доносившимся до воеводы шепоткам и обрывкам фраз, целиком и полностью разделяли его позицию, не желая менять верный рунный меч на кузнечный молот.

— И что ты предлагаешь? — протянул широкоплечий, вслух озвучивая повисший в воздухе вопрос.

— Киан размяк, стал слабым. Поэтому мы должны ему помочь. Во-первых, готовимся взять власть в свои руки. Расставляем на ключевые посты своих людей. Надежных. Исполнительных. Тех, кто ради спасения Отечества, не раздумывая выполнит любой приказ.

— Что дальше?

— Во-вторых, нужно показать нашему народу, что местные не заслуживают хорошего обращения. Рано или поздно в город прибудет делегация, если не армия и состоятся переговоры… — он сделал паузу, словно предлагая догадаться, что будет дальше. — На которых на Киана предательски нападут, смертельно ранив, или даже убив.

— А если на переговоры прибудут маги?

— Мы используем Оковы безмолвия.

— Но…

— А когда мы возьмем власть в свои руки, — Кардас повысил голос. — Мы за несколько лет поставим этот мир на колени! Покажем, на что способны мастера и воины Золотой руны!

— Главное, — прошептал балахон, — чтобы не получилось, как в нашем мире, из которого нам пришлось бежать. Наши предки тоже хотели его захватить за несколько месяцев.

— В том мире практически не было магии, — не согласился воевода, — и мы едва могли удерживать свои территории. Но здесь! Вы сами уже почувствовали мощь наших творений!

Заговорщики одобрительно загудели, припомнив недавний штурм города Южный. Поделки местных не шли ни в какое сравнение с их доспехами и оружием.

— Только представьте, — Кардас выложил последний козырь. — Через год у каждого из нас будет свой город.

На этот раз тишина продлилась чуть дольше. Все молчали, ожидая что кто-то выскажется первым. Наконец-то вперед шагнул укутанный тенями широкоплечий воин:

— Я в деле!

— Я тоже, — прошептал балахон.

— И я!

— Я с вами!

— Согласен!

— В деле!

Кардас бесстрастно слушал примыкающих к заговору военных и чиновников, но в глубине души его бил мандраж – а вдруг кто-нибудь откажется?

И только когда каждый из присутствующих подтвердил свое участие, воевода позволил себе расслабиться.

«Прости, Киан, — подумал друг и советник главы клана-государства. — Это все ради величие нашей родины!

«Надеюсь, я не забуду этот сон!» — скрипнул зубами Алексей, чувствуя, как мастерская пропадает, а перед его взором появляется зеленый шар.

Уцепившись взглядом за знакомую иску, он потянулся к ней и шарик будто бы прыгнул на него, превращаясь в густой лес, плавно перетекающий в широкую равнину, где медленно строились две неравные по численности армии.

Изумрудный мир. Саня

— Левый, доклад! — стоящий на специальном помосте Саня напряженно вглядывался в происходящее на равнине.

— Кавалерия вовсю разоряет продовольственные склады противника, при помощи дриад унося провиант Лесными тропами. Обнаружено и конфис… конфус… и изъято восемьсот единиц антимагических нагрудников из окаменелого дерева! В результате противник вынужден будет или идти в атаку, или отступить.

— Сколько раз тебе говорить, — недовольно пробурчал Саня, — Кон-фис-ко-ва-но. Так, а ну-ка труби боевую готовность и зови Милену! Действуем по схеме шесть!

— Принял! — воин передал приказ дальше по цепочке и повернулся к Сане, — что-нибудь еще?

— Где Правый?

— Инструктирует местных паризанов!

— Партизанов, балда! — весело крикнул Саня, замечая поднимающуюся на помост дриаду. — Милена, когда эти кони, — он кивнул на вражеское войско, — наберут ход, — устрой им горячий прием! Корни, ямы, вьюны… Эти кенты из радикалов, на свою сторону переманить не получится, так что можешь их не жалеть!

— Что насчет древней? Пятеро старших братьев отозвались на наш зов.

— Пусть пока побудут в резерве, — тут же принял решение Саня, — а если обойдется без сюрпризов, то помогут взять город.

— Босс! — крикнул бывший гладиатор, стискивая рукоять своего верного гладиуса. — Они идут в атаку!

— Дриады, Корни! — крикнул вошедший в раж Саня, — Лучники, по квадратам Три и Пять… Навесом… Огонь!

Санина армия, увеличивающаяся с каждой выигранной битвой и взятым городом, стремительно двигалась по материку. С кем можно было – договаривались, с кем нет – подкупали или устраивали точечные устранения верхушки. Саня на многое был готов закрыть глаза и подчас даже не менял местное руководство.

Единственные разумные, с кем не вела переговоров Зеленая армия Свободы были работорговцы и… темные друиды.

Это только кажется, что три месяца – это много. Моргнуть не успеешь и откроется портал на Порог. А к этому моменту нужно вычистить этот мир, обезопасить тылы, наладить торговую сеть и… подготовить лучшую кавалерию в мире!

«Этот нигде не пропадет, — с облегчением подумал Алексей о своем друге и, со спокойной совестью, позволил серой воронке утянуть себя в новую локацию.

Вот только на этот раз он не увидел мира с высоты птичьего полета, сразу же оказавшись в каком-то заплёванном трактире.

Неизвестный мир. Михаил

— О, новое мясо! — здоровый, поперек себя шире не то орк, не то тролль сплюнул тягучую нитку слюны на сапог зашедшего в таверну сопляка.

Не попав, недовольно хрюкнул и сфокусировал взгляд на стоящем перед ним юнце:

— Чего тебе, мясо? Жопой своей решил торгануть?

Сидящие за столиками наемники дружно захохотали, но мальчишка и не думал отводить взгляд.

— Меня зовут Михаил и мне нужен самый сильный воин, какого только можно найти в этой клоаке, — негромко ответил парень, лениво мазнув по гиганту.

И хоть Бруно был далеко не новичок в разборках различных масштабов, но от этого взгляда серо-стальных глаз, ему стало немного не по себе.

— Врежь, ему Бруно! — раздался чей-то пьяный голос. — Щенок зарвался!

— Врежь ему!

— Врежь!

В другое время гигант еще несколько раз бы подумал, прежде чем лезть на обладателя такого голоса, но выпитый эль и подзуживания друзей дали о себе знать.

— Хэк! — несмотря на свои габариты, ловкости Бруно было не занимать.

От его коронной оплеухи мог увернуться, пожалуй, только Шулер, остальные же, в лучшем случае, отделывались сотрясением мозга.

Но в этот раз что-то пошло не по плану.

Головы дерзкого щенка не оказалось на месте, и Бруно пришлось шагнуть вперед, чтобы сохранить равновесие. А в следующий момент подбородок вспыхнул острой болью.

Не удержавшись на ногах, гигант упал на четвереньки и принялся ошеломленно трясти головой.

Бруно с детства уважал только силу и никому не позволял собой помыкать. Он сам выбирал нанимателя, но и выполнял контракт от и до. Сейчас же… Привычный ему мир дал трещину. Какой-то сопляк справился с ним одним ударом!

Сквозь вату в ушах, он слышал поднявшийся в таверне гул, но подниматься на ноги не спешил. Что это было? Везение или он впервые в жизни встретил кого-то кто сильнее, чем он сам?

И Бруно знал только один способ выяснить это наверняка.

— Арена! — прохрипел здоровяк, с трудом поднимаясь на ноги и находя взглядом невозмутимо стоящего перед ним юнца. — Прямо сейчас!

«Держись, Миш, — подумал Алексей. — Это твой путь, и ты с достоинством его пройдешь. Ну а если будет совсем туго, ты знаешь к кому обратиться за помощью».

Он мысленно пожелал парню удачи и позволил слабеющей воронке утянуть его в последнюю локацию в сегодняшних сновидениях.

Второй континент?

Сначала он увидел Порог с высоты птичьего полета, потом шарик неохотно закрутился, демонстрируя безбрежный океан и, наконец-то, Второй континент. Он ясно увидел, как из двенадцати эпицентров, расположенных на побережье, выплескиваются бесчисленные потоки всевозможных чудовищ. Большая часть устремляются в океан, меньшая – бесконечной волной катится в центр материка.

В центре материка он увидел монструозные замки, опоясывающие многоярусные фермы. Цепь фортов, в которых без устали ковалось оружие и варились магические зелья. Многочисленные стены, с которых плевались огнем баллисты и стрелометы. Окопы, преграды… и бесконечную битву, развернувшуюся вокруг последнего оплота защитников.

Он даже увидел тот чертов автобус, на котором они с детьми хотели уехать с конференции.

А потом… потом перед ним появился Цит.

— Хорошая попытка, Леш, — улыбнулся ему рарг. — Но еще рано… Еще чуть-чуть и ты научишься помнить все свои сны.

«Но там же были важные вещи! — забастовал было Алексей, чувствуя, как все вокруг превращается в серые полосы тумана. — Важные… Нельзя забыть… Нельзя…»

— Льзя, — расплылся в улыбке рарг. — Отдыхай давай!

Но Алексей не услышал его ответа, с головой провалившись в беспробудный сон.

Глава 9

— Да буди уже его…

— Ты торопишься куда-то?

— Яр, ты с дуба рухнул? Шаман же четко сказал: Быстро проводите и назад! В Цитадели намечается операция по нашему профилю.

— К тому же Червя выпотрошили всего уже, — согласно добавил Зеленый. — Пора идти.

— Да у них уже полгода как намечается, — возразил Яр. — Ребят, пусть он самостоятельно проснется. Организм сам знает когда достаточно сна.

— Ничего не знаю, — отрезал Игорь, — буди давай!

Алексей слушал противно-пронзительный голос Игоря и был ему даже благодарен. Как бы ни хорошо было понежится на песочном полу в логове Червя, но пора было вставать. Обрывки снов, которые он пытался поймать, уже давным-давно истаяли, да и отложенное на потом системное сообщение призывно мигало на периферии взгляда. Точнее сообщения.

Внимание! На имя Имперского мага Алексея доступно 2 сообщения.

Открыть сообщение? Да/Нет

Внимание! Вы с достоинством выдержали поединок с более сильным противником, сойдясь в неравной борьбе. Первичная характеристика Сила +1 Текущее значение: 12 (базовое: 11)Вторичная характеристика Концентрация+1 Текущее значение: 5 (базовое: 4) Вторичная характеристика Удача+1 Текущее значение: 6 (базовое: 5)

Вторичная характеристика Стойкость +1 Текущее значение: 8 (базовое: 7)

«То ничего, то сразу же охапкой, — недовольно подумал Алексей, понимая теперь отчего он так быстро отрубился. — Ну-ка, что там за сообщения…»

Внимание! Для открытия первого сообщения, переведите 1% манапотока на формирование канала связи

Внимание! Если тип манапотока не будут соответствовать приложенному образцу, письмо будет уничтожено, а источник самозванца, выдающего себя за адресата, будет выжжен.

Согласившись, он почувствовал перед собой порыв ветра, легкий толчок в грудь, и у него в руках появился увесистый сверток. Сообщение Прапора, переданное доставившим посылку элементалем, было, на удивление, лаконичным:

— Милорд, высылаю полный комплект Имперского мага. Сообщение архимагу Ксандру доставлено. Штат курьеров расширен до ста единиц. Отчет по отправленным ранее посылкам пока не поступал.

Алексей немного подумал и мысленно надиктовал ответное сообщение:

— Отправь половину свободных курьеров Мастеру Чжо, его права подтверждаю. Веди учет куда и зачем отправляются курьеры. Как только придет ответ по отправленным посылкам – немедленно выходи на связь. Хвалю за службу!

Внимание! Для открытия второго сообщения, переведите 1% манапотока на формирование канала связи

Внимание! Если тип манапотока не будут соответствовать приложенному образцу, письмо будет уничтожено, а источник самозванца, выдающего себя за адресата, будет выжжен.

— Алексей Саныч, здрасте! — почему-то шепотом произнес Максимильян. — Огромное спасибо за посылки! Вот только элементали ваши обратно вернуться не могут. Второй континент он такой – вход рубль, выход – десять!

Лучник облизнул губу и продолжил.

— Я чего звоню-то… Циту заметно полегчало, но все также угасает… Надо еще столько же. А лучше в два раза больше. — Макс виновато посмотрел на Алексея. — Мне, правда, запретили выходить с вами на связь, Цит говорит, что у вас ситуация не лучше, но… так будет правильно. Ведь вы обязательно что-нибудь придумаете! А мы…

«А мы вам поможем, — мысленно закончил Алексей, вызывая перед собой интерфейс:

Передать 50 % манопотока на поддержание удаленной точки доступа? Да/Нет Внимание! Соотношение затрачиваемой и «полезной» энергии составляет 1:50

«Да, — решительно подтвердил Вольный маг и философски подумал, — ну не будет у меня под завязку наполненного резервуара, придётся пить склянки с маной и медитировать как не в себя. Почувствуй себя, хе-хе, обычным магом без роялей! … И все же, какие грабительские расценки!» — он с тоской посмотрел на уменьшившийся в два раза резервуар и вздохнул.

— Не спит он уже! — прозвучало под ухом. — Видно же что проснулся уже!

— Сколько времени? — проворчал Вольный маг, перевернувшись на левый бок, и начиная подниматься с чего-то плаща, заботливо подложенного под него.

— Вечер уже, — хмуро буркнул Игорь и сразу же взял быка за рога. — Как самочувствие, идти можете?

Алексей поморщился и переформулировал вопрос:

— Сколько прошло времени?

— Часов двенадцать…

— Сколько?! — слова пацана подействовали лучше ледяного душа. Всю сонливость как рукой сняло, и Алексей чуть не подскочил на месте. — Я готов!

— Эээ, — подзавис старший из пацанов. — Собираем лагерь и выдвигаем. Готовность десять минут!

— Чего так долго-то? — не удержался от подколки Алексей.

Игорь ему не нравился. Да еще и грабительский курс Сети основательно подпортил настроение. Одно было хорошо – посылки ребятам были доставлены. Он, конечно, поспешил, отправил курьера с сообщением, но ничего страшного, пусть Прапор будет начеку!

Игорь злобно зыркнул глазами и в отместку принялся убирать треногу. Хорошо хоть Яр успел снять с огня котелок, от которого аппетитно пахло чем-то вкусным.

«Злой ты, Игорь, — подумал про себя Алексей, с благодарностью принимая от Яра котелок и деревянную ложку. — Добрее надо быть!»

— Как наши спасенные? — Алексей кивнул на медитирующего паломника и пацана-паладина.

— Норма, — улыбнулся Яр, зачерпывая из котелка ужин, — мы вовремя подоспели.

— Знаешь, что, Яр? — сказал Алексей, тщательно прожевав что-то похожее на гречневую кашу с грибами. — Я знаю многих пацанов вашего возраста, которые учились со мной в Академии. И что-то мне подсказывает, — Алексей многозначительно посмотрел на Яра, — что вы с ними из одного Приюта с одинаковой присягой.

— Кха, — подавился Яр, — кхе!

— Похлопать? — миролюбиво уточнил Алексей.

— Кха! Не… кха-кха… надо! — парень довольно быстро вернул себе самообладание и молча уставился на Алексея.

— С кем-то из них мы довольно близки, — протянул Алексей, замечая, как Зеленый прислушивается к их разговору, — например с Гаем, Юлием и Цезарем… С кем-то, как с Саньком, например, и вовсе друзья… А с Марком у меня даже есть ученическая связь. И что-то мне подсказывает… — Алексей хитро прищурился и посмотрел на медитирующего паладина, — что Аврелий работал до этого в связке с Марком.

— Я не уполномочен обсуждать такие вопросы, — тут же открестился Яр. — Вон пусть у Игоря голова болит.

— Разве кто-то задавал вопросы? — удивился Алексей. — Я в курсе, Яр. Имел удовольствие беседовать с Константином, и обещал, в случае чего присмотреть за его воспитанниками.

— За тобой бы кто присмотрел, — не удержавшись, влез в разговор Зеленый. — Одна стычка и без сознания упал!

— Бывает, — невозмутимо отреагировал Алексей. — Скажем так… Я сейчас несколько ограничен в своих возможностях.

В пещере воцарилась тишина. Игорь мужественно держал лицо, не спеша расспрашивать Алексея про своих товарищей. Яр и Зеленый, оставив Вольного мага в одиночестве принялись собираться в путь, попутно о чем-то споря.

«Крючок закинут», — подумал Алексей, в темпе добивая остатки вкусной каши.

Закончив с трапезой, он оцепил с пояса Чернильницу и наполнил котелок водой, мгновенно подогрел ее с помощью Книги Огня и наскоро ополоснул посуду. Стоило ему почувствовать приятное течение воды, как тело тут же зачесалось в самых нежданных местах.

«Две минуты погоды не сыграют», — решил маг и, наскоро раздевшись, организовал себе теплый душ.

— В первый раз вижу, — донесся до него негромкий голос паломника, — чтобы легендарный Грааль использовали как простую бадью с водой. Ведь это же он?

— Многие знания, многие печали, — отшутился Алексей и, наскоро высушившись, натянул на себя новенький комплект Имперского мага:

Желаете осуществить привязку полного комплекта Имперских магов (специализация: Воздух)?

Стоимость: 10% манапотока. Да/Нет Пассивная защита от стрел. Стоимость: 1% манапотока. Да/НетПассивный Воздушный щит. Стоимость: 1% манапотока. Да/Нет *Развернуть*

«Конечно развернуть! — возмутился Алексей. — Десять процентов?! Да я же в минус уходить буду!»

Внимание! Привязка полного кожаного доспеха Имперского мага (специализация: Воздух) осуществлена.

Свойства: +10% к силе воздушных заклинаний,+20% сопротивление к воздушным заклинаниям+5% к скорости восстановления маны

Внимание! Привязка штанов Имперского мага (специализация: Воздух) осуществлена. Свойства: +5% к силе воздушных заклинаний,+10% сопротивление к воздушным заклинаниям+2,5% к скорости восстановления маны

Внимание! Привязка кожаных сапог Имперского мага (специализация: Воздух) осуществлена. Свойства: +2% к силе воздушных заклинаний,+4% сопротивление к воздушным заклинаниям+2,5% к скорости восстановления маны

Внимание! Привязка кожаного пояса Имперского мага (специализация: Воздух) осуществлена.

Свойства: +2% к силе воздушных заклинаний,+4% сопротивление к воздушным заклинаниям+2,5% к скорости создания заклинаний

Внимание! Привязка кожаного капюшона Имперского мага (специализация: Воздух) осуществлена.

Свойства: + 2% к силе воздушных заклинаний,+4% сопротивление к воздушным заклинаниям+2,5% к скорости создания заклинанийАктивирована пассивная защита от стрел

Внимание! Привязка наручей Имперского мага (специализация: Воздух) осуществлена.

Свойства : +5% к силе воздушных заклинаний,+2% сопротивление к воздушным заклинаниям+10% к скорости создания заклинанийАктивирован перманентный Воздушный щит

Внимание! Справка I уровня: Корпус Имперских магов – основная ударная сила Имперской армии, в основу которой заложен принцип стандартизации оборудования. Вне зависимости от склонности и специализации мага, оборудование призвано нивелировать недостатки и усилить преимущества. Комплект из доспехов состоит из шести вещей: основной доспех, штаны, наручи, сапоги, пояс и шлем/капюшон. При наличии полного стихийного комплекта (6 вещей единой специализации) эффекты удваиваются и появляются дополнительные умения.

Внимание! Для получения справки II уровня необходимо подтверждение командора Имперских магов.

Внимание! Подтверждение статуса командора Имперских магов получено.

Внимание! Справка I I уровня: При наличии полного стихийного комплекта (6 вещей единой специализации) эффекты удваиваются и появляются дополнительные умения. Маг, надевающий на себя полный стихийный комплект единой специализации должен быть чрезвычайно аккуратен. Несмотря на увеличение личного могущества и мобильности, маг подвергается сильному влиянию стихии. Внимание! Не рекомендуется носить полный комплект более недели!

Дополнительные умения:

Мимикрия вы можете придать вашему костюму любой внешний вид (для выполнения данного действия необходимо максимально четко представить в голове требуемый образ) Стоимость: 0% манапотока. Да/Нет

Полет – даже упав с самой высокой горы вы не разобьетесь Количество зарядов: 1/3

Пафос – при желании ваш плащ может развеваться (требуется мысленная активация) Стоимость: 1% манапотока. Да/Нет

— Пафос – наше все, — с кривой улыбкой пробормотал Алексей, отказываясь и от защиты от стрел, и от Воздушного щита, и уж, тем более, от развевающегося плаща.

«В принципе, то на то и выходит… — подумал он, подсчитывая затраты на привязку и генерируемый вещами манопоток. — Вот только… — он тяжело вздохнул. — Почему Воздух?! Понятно, что для воздушного элементаля не существует других вариантов, но, блин, Воздух! … Хотя, — второй поток сознания тут же подкинул ему новую мысль, — Может это и к лучшему… Артефакты будут балансировать влияние Воздушной стихии… Хм, определённо, так и есть! Ох, не зря говорят, все, что не делается – к лучшему!»

Повеселевший Алексей убрал старую одежку к себе в Инвентарь и, сосредоточившись, представил, как на нем сидит его рабочий костюм.

Короткий черный пиджак, узкие – в пределах разумного – брюки, черные удобные туфли и белоснежная рубашка.

Открыв глаза, он с удовольствием посмотрел на получившийся результат, аккуратно вдел в рукава запонки:

Фамильные запонки одного из Братства Вольных

Свойства: Последний довод (Защита)Гармоничное развитие (+1 ко всем характеристикам) Скрыто (Для разблокировки навыка обратитесь к старшему члену Братства Вольных)

и привычным движение завязал галстук:

Дворянский галстук угасшего рода

Свойства (при создании): Харизма +1, +10% к учету Финансов, +15% к Проницательности, +5% к Сопротивлению ментальной магии.

Свойства (приданные, автор: Хэлен Ги’Дэрека): Руна «Вязкости» (пассивная защита от яда, активный щит «Вязкости пространства»)

+ 2% к скорости восстановления здоровья и энергии +1 % к остальным умениям

— Вот теперь точно готов! — бодро заявил Алексей, с любовью глядя на двухпроцентное восстановление манапотока.

— Ну раз ваше величество готово, — едко процедил Игорь, — то тогда… Выдвигаемся!

— Игореха, ты чего такой злой, — миролюбиво протянул Алексей, подмигивая вышедшему из медитации паломнику. — Нервные клетки не восстанавливаются!

— За мной! — хмуро скомандовал Игорь и отряд, увеличившийся на два человека, потянулся к выходу из пещеры.

— Не так быстро, — покачал головой Вольный маг, которому поведение Игоря перестало нравиться от слова совсем. — Где моя часть добычи?

— В смысле? — споткнулся на ровном месте Игорь. — Вы о чем?

— Гигантский земляной Червь, — терпеливо повторил Алексей. — Насколько я знаю, согласно кодексу наемных отрядов, приключенец, нанесший финальный удар, получает до половины всей добычи. К тому же, я не дал ему уйти.

— Вы официально не зарегистрированы как приключенец! — в глазах Игоря светилось плохо скрываемое торжество.

— Я почётный гость Города, — Алексей со спокойной улыбкой продемонстрировал пацану свой статус. — А это, если не ошибаюсь, плюс десять процентов к хабару.

— … — Игорь со злостью посмотрел на Вольного мага. — Зеленый, Яр! Выдайте нашему… — он буквально выплюнул эти слова, — почетному гостю его долю. Пусть на своем горбу тащит!

— А у него действительно хорошая память, — донесся до Алексея шепот Яра.

Зеленый кивнул, после чего парни подошли и молча опорожнили перед Алексеем свои пространственные карманы. Алексей отсчитал шесть рулонов и ногой провел по песку черту.

— Парни, — он кивнул на шесть рулонов, отделенных чертой, — ваш процент за разделку и упаковку!

Яр и Зеленый довольно переглянулись и убрали по три рулона в свои пространственные карманы.

— И голова, — добавил Алексей, одним движением убирая аккуратно свернутые рулоны каменной кожи в Инвентарь. — Мне нужна голова.

— С чего это тебе голову? — прищурился Игорь, переходя с «вы» на «ты».

— Я же снес, — хмыкнул Алексей, — к тому же приключенец, нанесший больше всего урона монстру, в праве первым выбрать хабар.

— Нужно было раньше говорить! — ощерился Игорь

— Нужно было раньше спросить, — парировал Вольный маг. — Или ты, как командир отряда, хотел украсть причитающийся мне хабар, воспользовавшись моим состоянием?

Алексей намерено обвинил пацана в одном из самых осуждаемых среди приключенцев, поступке.

— Да подавись! — Игорь дернул щекой и вывалил упакованную голову Червя на песок. — Пошли, парни!

Алексей едва слышно хмыкнул и не спеша направился к выходу из пещеры.

— Привет, — он благожелательно посмотрел на Аврелия, проходящего мимо, и изучающе скользнул взглядом по классу парня:

Аврелий 34 уровень по имперской классификации паладинов. Сильные черты: Блюдущий обеты, Стойкий, Побратим мага, МученикСлабые черты: Прямодушный Мировоззрение:законопослушный добрый

Оруженосец

Юный, как оказалось, не паладин, а оруженосец молча кивнул, после чего приложил руку к губам и отрицательно покачал головой.

— Обет молчания, — тут же догадался Алексей и добавил уже в спину оруженосцу, — крут-крут… Ну а вы, Артур, — он повернулся к паломнику. — Как здесь оказались?

— По зову сердца, — улыбнулся бывший торговец амулетами. — Высшие силы направили меня на третий ярус, чтобы помочь этому юному оруженосцу.

— А как он сюда попал?

Алексей поравнялся с лежащей на песке головой и одним касанием убрал её в Инвентарь, поле чего пристроился за Яром и Зеленым. Впереди шли Игорь с Аврелием, а замыкали построение отряда Алексей и паломник.

— Думаю, он утонул в зыбучих песках, — пожал плечами Артур. — Черви не любят вылезать на поверхность, больше предпочитая создавать такие вот ловушки над своим логовом.

— Еда сама приходит к тебе, — понимающей покивал головой Алексей. — Хитро!

— По заложенным в нем алгоритмам, Червь терпеливо растет до пятидесяти метров, и только потом начинает выходить на охоту. Нам, признаться, повезло, что достался такой малютка.

— С этим-то еле-еле справились, — дернул плечом Алексей. — Я так понимаю вы свою доли добычи брать не будете?

— Почему же? — хохотнул Артур. — Я хоть и паломник, но не бессребреник. Моя доля уже в моем пространственном кармане.

— А Аврелий? — полюбопытствовал Алексей.

— Сначала не хотел, — расплылся в улыбке паломник. — Но после того, как я намекнул, что можно улучшить его щит, юноша поменял свое мнение.

— Умно, — оценил Алексей. — А дальше куда?

— Дальше? — задумался Артур. — В горы. Да, в горы.

— В принципе, — прикинул про себя Алексей. — Могу помочь добраться туда побыстрее, нежели на своих двоих идти.

— Ни к чему, — мягко отказался паломник. — Моя цель не горы как таковые, а …

— Путь, — закончил Алексей. — Понимаю.

— Кстати, — Артур достал из-за пазухи простенький серебряный амулет и протянул его Алексею, — Это вам.

— Благодарю, — Вольный маг взял амулет и с любопытством посмотрел на его описание

Амулет пилигрима

Тип: не определен.

Материал: не определен.

Прочность: не определена.

Вес: не определен.

Эффекты: не определены.

Особенности: не учтена в Сети. Свойства (приданные, автор: Артур): Руна «Восприятия» Восприятие +2

— У него есть интересная особенность, — продолжил тем временем Артур. — Если его владелец заблудился, он помогает найти путь.

— Магический компас? — уточнил Алексей, радуясь про себя подарку.

— Я не разобрался как он действует, — пожал плечами паломник. — Я нашел его в пустынных руинах, где прятался от Песчаной бури. Он висел на шее хоть и человеческого, но странного скелета. Поначалу я даже внимания на амулет не обратил – обычная цацка. Но потом, почему-то, передумал и ни разу не пожалел об этом.

— А руна Восприятия? — уточнил Алексей, делая мысленную пометку насчет «странного скелета».

— Деда научил, — с теплой улыбкой ответил Артур. — Хворостиной в меня эти руны вбивал!

— Хороший дедушка, — на полном серьезе согласился Алексей. — Вам, Артур, совершенно точно надо в горы. Скорей всего там вы найдете кого-то из дальней родни.

Внимание! Вы нашли родную кровь Мастера Марина (боковая ветвь)

Помогите Артуру добраться до Утеса отшельника

— Да, определенно, надо, — подтвердил Алексей, просмотрев уведомление. — Думаю, там вы сможете раскрыть ваш рунный потенциал на совершенно ином уровне.

— Ваши слова не вызывают у меня отторжения, Алексей, — немного помедлив ответил паломник. — Более того, ваше общество мне приятно. Думаю, я все же составлю вам компанию.

— Отлично, — широко улыбнулся Алексей. — Тогда, пока мы выбираемся из этих тоннелей, скажите, пожалуйста, что странного было в том скелете?

— Так сразу и не скажешь, — задумался сбитый с толку паломник. — Его кости были… будто стальные, но когда я его хоронил, не сказал бы что он был тяжелый. Обычный скелет… Ах да, — отшельник задумчиво хмыкнул, — на его черепе, в районе висков были приклеены две черные коробочки.

«Офигеть! — Алексей с трудом сдержал охвативший его ажиотаж. — Неужели имплантаты?!»

— А были ли около скелета какой-нибудь странного вида арбалет или может быть что-то металлическое?

— Не припомню, — покачал головой Артур. — Хотя нет, было. Рукоять меча без лезвия. Я ее к костям положил.

— А можете подсказать, как туда добраться?

— Я – нет, — покачал головой Артур. — Он, — паломник кивнул на серебряный амулет, — да.

— Какой все-таки интересный мир, — задумчиво протянул Вольный маг, прикидывая про себя, когда у него появится время для исследования этих руин.

— Алексей! — идущие впереди Яр и Зеленый, замедлили шаг благодаря чему Алексей и Артур поравнялись с пацанами. — Думаете это инопланетяне?

— Точно не ксуры, — задумчиво ответил Вольный маг. — Артур ясно сказал, что скелет человеческий. Может быть Чистые?

— Как вариант, — осторожно согласился Зеленый. — Эти уроды явно прошли генно-модифицированную программу.

— Кости у них были обычные, — не согласился Яр. — Уж сколько мы этих тварей перебили!

— Надо смотреть, — подытожил Алексей. — Догадки можно хоть вечность строить.

— Это да, — тут же поскучнел Зеленый.

А Яр, немного помявшись, добавил:

— Слушай, Алексей, ты бы с Игорем замирился?

— Да я с ним и не ссорился, — хмыкнул Вольный маг.

— На него в последний год много всего упало, — Яр посмотрел в спину идущего далеко впереди товарища, — привык он главным быть, решения непростые принимать… Ну а то, что тебя с ходу не раскусил, так знаешь сколько у нас уже таких магов всех из себя крутых было?

— Сомневаюсь, что много, — не покривив сердцем усомнился Алексей.

— Это ты зря, — покачал головой пацан. — За последний год много народу стремились на пятый ярус попасть.

— Класс поди изменить хотели? — наугад предположил Алексей.

— Так ты тоже за этим туда? — разом поскучнел Яр. — Сразу говорю, ничего не выйдет.

— Пробовали что ли? — улыбнулся маг.

— Пару раз, — ответил вместо Яра Зеленый. — Неудачно.

— А когда у нас следующий привал? — уточнил Алексей.

— Или два часа, перед входом на четвертый ярус, или непосредственно перед каменным лесом. А что, — Яр ехидно улыбнулся, — не выспался что ли?

— Да нет, — отмахнулся Алексей, — думаю, нашел интересный способ замириться с вашим другом. Да и вам помочь. Вот только, — он посмотрел на недоверчиво смотрящих на него пацанов. — Вам нужно будет стать моими учениками.

— Нам нужно подумать, — ответил за двоих Зеленый и потянул Яра за собой.

«Думайте, ребятки, думайте, — усмехнулся про себя Алексей, посмотрев на невозмутимо идущего рядом Артура. — Надеюсь, вам хватит времени до привала… А я же пока попробую помедитировать на ходу…».

Он только было настроился на медитацию, определив на это направление теневой поток сознания, как внезапно перед ним появилось системное уведомление:

Внимание! Ваш ученик Мэтью Ричмонд желает с вами связаться!

Глава 10

— Артур! — обратился Алексей к шагающему рядом паломнику. — Если я, скажем так, уйду в себя, а вокруг случится что-то нехорошее, не стесняйтесь привести меня в чувство.

— Хорошо, — согласился паломник, — я подстрахую вас, если что.

— Благодарю, — кивнул маг и прикрыл глаза.

Мысленно «зацепившись» за идущего впереди Яра, Алексей подогнал свое дыхание под дыхание пацана и потянулся по Призрачной связи к Мэтью.

— Мэтью?

— Приветствую, Алексей, — в голове мага раздался бодрый голос штаб-сержанта ВВС США. — Есть минута для своего ученика?

— Выкладывай, что случилось, — нахмурился Вольный маг. — Что-то серьезное?

— В принципе нет, — задумался американец. — Регион практически наш. Выучка солдат на высоте, вот только мало их, конечно, ну да это дело наживное.

— Чего тогда надо? — с интересом уточнил Алексей. — Вряд ли ты связался со мной чтобы сказать, как хорошо складываются дела у первой, в истории Земли, военной базы США, расположенной в другом мире?

— Тут такое дело, — хмыкнул Мэтью, оценив посыл мага, — боец у меня есть один… Ни в какую класс Пустынного воина не принимает.

— И?

— И я подумал, может ты ему поможешь? — с деланной небрежностью протянул Мэтью. — Парень хочет стать шаманом.

— Без обид, Мэтью, — Алексей мысленно покачал головой, — но тащиться к вам ради одного бойца, внезапно захотевшего выпендриться – это несерьезно.

— Обижаешь, Алексей, — тут же сориентировался американец. — Он сам к тебе придет! Только скажи куда.

— Исключе… — Вольный маг прервался, не договорив. — Хотя… Город Южный. Захвачен неизвестным народом из другого мира. Пусть ждет меня у входа в город.

— Сроки прибытия?

— Чем раньше, тем лучше, — неопределенно ответил Алексей. — Что-нибудь еще?

— Ну, — задумался Мэтью, — мне бы наемники не помешали. Деньги – не проблема, а людей действительно не хватает.

— Хм, — задумался Алексей, — мне сейчас не очень удобно этим заниматься… Знаешь, что, Мэтью? А найди-ка ты представителей Гильдии авантюристов и Гильдии приключенцев. И размести у них заказ. Скажи, что это моя просьба, тебе еще и скидку сделают.

— Гильдия авантюристов и приключенцев? — цокнул языком американец. — Слышал о них, слышал… Вроде как конкуренты?

— Ага, — хохотнул Алексей, — как Марс и Сникерс.

— Даже так, — протянул Мэтью. — Есть над чем подумать…

— Не надо думать, — посоветовал Алексей с улыбкой, — надо делать!

— Да-да-да, — поморщился Мэтью, — главное, чтобы вся эта подготовка не оказалась пшиком. Куда потом всю эту армию девать?

— Ты просто появился здесь чуть позже, — вмиг стал серьезным Алексей. — Вторая волна Вторжения точно будет. Война уже идет.

— Ладно-ладно, — примирительно протянул Мэтью. — Уильямс будет ждать тебя у входа в город.

— Как он выглядит хоть? — уточнил Алексей.

— О, поверь, ты сразу же поймешь, что это он, — пообещал штаб-сержант. — Отбой!

— Отбой, — протянул Алексей, разрывая Призрачную связь и подумал про себя: «А свяжусь-ка я с Васьком, проконтролирую деятельность нашего американского друга…»

Не откладывая дела в долгий ящик, он послал запрос мальчику.

«Вот ведь какое дело, — думал Алексей, ожидая, когда в голове раздастся звонкий голос загорелого до черноты пацана. — Чем сильнее ты становишься, тем больше обрастаешь новыми связями, знакомствами, обязательствами. Как хорошо было исследовать этот мир вместе с Цитом! Ни тебе мирового Вторжения, ни административных проблем, ни кадровых вопросов, ни политических клубков! И зачем так много людей стремятся во власть? Ведь это же огромная головная боль! Ладно у меня еще память хорошая и то, подчас упускаю важные мелочи, а что говорить о других? В очередной раз убеждаюсь, что нужно заниматься исключительно своим делом. Тем, которое любишь и которым горишь, а не…»

Додумать Алексею не дал хмурый голос Васька:

— Эээ… Слушаю?

— Вась, привет, это Алексей, — на всякий случай представился Вольный маг. — Как дела?

— Нормально, — буркнул пацан. — Я тут немного занят. Что-то серьезное?

— Наш американский друг отправляет одного из своих бойцов в город Южный. Буду помогать ему с выбором класса.

— Любой можешь выбрать? — жадно уточнил пацан.

— Только если характеристики позволяют, — сразу же уточнил Алексей. — И склонность есть.

— Человек десять отправлю, — немного подумав, ответил Вася. — Нормально будет?

— Нормально, — поморщился Алексей. — Только пусть с собой накопители маны возьмут. По две штуки. Один мне, другой для дела понадобится.

— Понял, что-то еще нужно?

— Город захвачен пришлыми, так что пусть на рожон не лезут. Скинешь слепки аур, я их сам найду.

— Хорошо, — быстро согласился Вася. — Все или…?

— И последний момент, — торопливость Васи частично передалась Вольному магу, — наш американский друг… Как он?

— Активничает, — недовольно ответил Вася. — Моей квалификации явно не хватает. Уже полрегиона у него в кармане. Я ж больше по военным операциям, а эти вот интриги, игры разведок и прочее – не моя компетенция.

— Лови контакты Марка, — Алексей тут же силой мысли отправил образ Повелителя Огня и протянул между пацанами Призрачные узы. — Среди ваших точно должны быть соответствующие специалисты.

— Спасибо! — в голосе Васи впервые за все время бесы мелькнуло облегчение и искренняя благодарность. — Столько дел навалилось, зашиваюсь просто!

— Нужна будет помощь, выходи на связь, — посоветовал Алексей. — Удачи!

— И вам! — механически отозвался пацан, и с затаенной надеждой, будто бы до конца не веря протянул, — Марк, это ты?

— Кто это? — раздался усталый голос Повелителя Огня. — Зачем через Призрачные узы ману тратишь?

Алексей хотел был отключится, но… во-первых, кто виноват, что Вася не стал дожидаться, пока он отключится, во-вторых, ему стало дико любопытно и в-третьих… когда еще доведется такой шанс?

— Марк, это я, Василий…

— Какой именно? С десантуры?

— С генштаба.

— Охренеть! Ты жив, чтоль?! — В голосе Марка мелькнули радостные нотки. — Вася, ты срочно нужен нам в шахтах! У меня… несколько другой опыт…

— Не могу, — с сожалением ответил пустынник. — У меня тут в Пустыне своих дел навалом. Выстраиваем оборону вокруг Долины крови.

— Вась, дело швах!

— Не, Марк, подземные коммуникации – не мое. Тебе кто-нибудь из старичков нужен…

— Блин, у меня же Толстый есть! — вспомнил Марк. — Вот я тупица!

— Ну вот, видишь, — хмыкнул Вася. — Считай одна проблема решилась.

— Это да, — задумчиво протянул Марк, погрузившись в свои мысли. — Тебе-то помощь нужна? — опомнился он пару секунд спустя.

— Нужна, — кисло ответил пацан. — Тут такое дело… У меня целая американская база под боком образовалась!

— Так вот откуда Абрамс взялся, — хмыкнул Марк, не обратив внимание на «страшную» новость про американскую базу. — Мы с его помощью почти костяного дракона завалили!

— Костяного дракона? Было у меня одно такое донесение… Подумал, что привиделось караванщику.

— Э не, брат, — голос Марка наполнился серьёзностью — Та еще тварь. От магии лечится. Хрен знает, чем ее брать…

— В принципе, у Мэтью есть еще один танк, — протянул Вася. — Но бензина практически нет.

— Такая же фигня, — подтвердил Марк. — Что за америкос-то?

— Мутный тип, — вздохнул Вася. — Вроде как штаб-сержант, но по повадкам и возрасту минимум майор. Да и регион под себя подмял быстро и… красиво.

— А база большая?

— Соседний оазис. Человек двадцать-тридцать штатовцев и полторы тысячи местных.

— Нам с американцами пока делить нечего... пока, — задумался Марк. — Главное Вторжение пережить… А вот потом видно будет.

— Так же думаю, — согласился пустынник, — но все же…

— Пошлю к тебе одного человечка, — решил Марк. — А вообще… Давай вечером созвонимся? У нас тут война немножко идет.

— Тогда жду звонка, — с облегчением Отозвался Вася. — И да, я чертовски рад тебя слышать, Марк!

— Погоди еще, — хохотнул Повелитель Огня. — Даст Бог, через шесть недель еще и увидимся!

«Почему через шесть недель? — подумал Алексей, вываливаясь в реал. — А вообще, надо найти время и со всеми на связь выйти, хоть общая картина происходящего ясна станет…»

Он посмотрел на безмятежно идущего рядом паломника, на напряженные спины идущих впереди парней и уточнил:

— Я что-то пропустил?

— На Игоря выскочил ржавый доспех, но Аврелий его успокоил с одного удара, — ответил Артур.

— Поэтому они такие напряженные? — Вольный маг кивнул на идущих впереди парней.

— Скоро финальная пещера перед спуском на четвертый ярус, — покачал головой паломник. — В самом зале стычки запрещены, а вот в туннелях иногда встречаются индивидуумы, которые свято уверены в том, что забрать чужое в разы легче, чем заработать самим.

— Обычное дело, — поморщился Алексей. — Но, думаю, тех, кто решится напасть на отряд, в котором аж четыре пацана, ждет большо-ой сюрприз.

— Надеюсь, — дипломатично ответил Артур, — до этого не дойдет. А вот и спуск на следующий ярус!

По мнению Алексея, этот зал ничем не отличался от предыдущих, за одним единственным исключением – в конце пещеры стояла внушительного вида крепость, перед которой находились два ряда белых палаток.

То тут, то там горели небольшие костры, возле которых приключенцы или набирались сил перед штурмом четвертого яруса, или отдыхали после успешной вылазки. Привычно окунувшись в Единение с миром, Алексей покивал про себя головой – в этом зале все разумные были в той или иной степени одаренными.

Стоило отряду подойти к массивным воротам, окруженных самой настоящей каменной стеной, усеянной бойницами, как Игорь тут же подошёл к сидящему за обычным столом писарю и выложил перед ним тридцать золотых.

— Если желаете, чтобы в журнале не остались упоминания о вашем отряде, это можно устроить.

— Обойдёмся, — буркнул пацан и, кивнув стоящим на страже рыцарям, пошел прямо в ворота.

— Какой грозный парень, — фыркнул писарь и посмотрел на Алексея. — Не страшно с малышней на четвертый идти?

— А кому сейчас легко, — Вольный маг нацепил на лицо скорбную маску. — На безрыбье, как говорится…

— Из Крепости, значит? — прищурился писарь. — Слышал, оттуда так просто не уходят.

— Это вы к чему? — уточнил Алексей, замедляя ход.

— Три золотых, и ваши имена пропадут из этого, — он постучал пальцем по раскрытой книге, — гроссбуха!

— А это вообще нормально? — Алексей посмотрел на наблюдающих за ним рыцарей.

— А что ему будет? — неохотно ответил закованному в сталь усатый воин. — Уже какой год налево-направо данными торгует!

— А зачем кому-то эти данные?

— Так ты сам подумай, магик, и поймешь. Только за последний месяц количество разбойных нападений вдвое увеличилось.

— То есть он, — Алексей опасно прищурился, — этот тип сливает данные грабителям?

— Поди узнай, — презрительно сплюнул рыцарь. — кто из вашей братии честный приключенец, а кто крыса.

— А вы не с ним?

— Больно надо, — скривился воин.

— Валите уже, — писарь и ухом не повел на беседу Алексея с рыцарем. — Не задерживайте народ.

— И кого же мы задерживаем? — Вольный маг демонстративно оглянулся.

— Очередь, — веско бросил таможенник.

— Интересно, — Алексей подмигнул рыцарю, — чей он сын?

— Уже второй год гадаем, — развел руками воин.

— Скоро узнаем, — пообещал Алексей и отвесил таможеннику щелбан.

— Ты чего творишь?! — судя по всему, маг не рассчитал с силой, и писарю ощутимо досталось по голове. — Стража! Нападение на представителя власти!

— Прости, маг, — воин тяжело вздохнул и шагнул вперед, — но закон есть закон.

— Мда, — удивленно протянул Алексей, происходящее решительно не желало укладываться в его голове. — Это же бред какой-то!

— Штраф пятьдесят золотых! — мстительно выкрикнул писарь, потирая ушибленную макушку.

— А еще раз, за что штраф-то? — несмотря на абсурд происходящего, Алексей решил идти до конца.

— За нападение на чиновника Города, — угрюмо проворчал воин.

— Так не было нападения.

— Не было?

— Как это не было?

— Я же муху убил, которая села на голову уважаемому…

— Цокл его зовут.

— … уважаемому Цоклу, — Алексей благодарно кивнул шагнувшему назад рыцарю. — Слышите жужжание?

— Вроде да, — вразнобой закивали заухмылявшиеся рыцари, поняв, куда клонит Алексей.

— И чего эта муха так настойчиво садится на уважаемого Цокла? О, смотрите! На щеку села!

На этот раз он подхватил висящую на поясе книгу и отвесил с ее помощью смачного леща.

— Да как вы смеете? — пискнул сбитый с ног писарь. — Я буду жаловаться!

— Мазила, — прогудел усатый рыцарь. — На левую перелетела.

— Без проблем, — хмыкнул Алексей, замахиваясь книгой.

— Стойте, стойте! — таможенник принялся самостоятельно лупить себя по щекам. — Я сам, я сам!

— Странный он у вас какой-то, — пожал плечами Алексей, и убрал Книгу на место. — Бывайте, служивые!

— Удачной дороги! — хором ответили втихомолку ржущие рыцари.

Пропустив вперед Артура, Алексей шагнул на узкую винтовую лестницу, касаясь правой рукой стены.

«Мелочь, а приятно», — подумал про себя маг, и, почувствовав от спускающегося перед ним паломника легкое неодобрение, уточил:

— Осуждаете, Артур?

— Просто не понимаю, зачем унижать кого бы то ни было? — по птичьи наклонил голову к плечу паломник.

— Даже если есть за что?

— А если и есть, то кто вы такой, чтобы суд вершить?

— Так если глаза на такую вот наглость закрывать, что с обществом будет?

— Сильные должны не наказывать неправых, а защищать слабых.

— Вот, считайте, я защитил сразу же всех слабых, заодно и урок одному наглецу преподал.

— Озлобив мелкого чиновника еще больше и еще больше уверив его в мысли, что главное не честность, а хитрость и умение искать лазейки?

— Может быть чуть позже я с вами и соглашусь, — с трудом удержался от спора Алексей. — Но в данный момент я считаю, что поступил правильно.

— Что ж, — пожал плечами Артур. — Это ваша жизнь и ваш путь.

«А действительно, — задумался Алексей, стараясь не смотреть в темноту пропасти. — Почему я просто не прошел мимо?»

— Три золотых, и ваши имена пропадут из этого гроссбуха! — чиновник постучал пальцем по раскрытой книге.

— А это вообще нормально? — Алексей посмотрел на наблюдающих за ним рыцарей.

«Какого черта я вообще посмотрел на тех воинов? — задумался маг. — Неужели захотел кому-то что-то доказать и повыпендриваться? Но зачем? Ну-ка, ну-ка…»

Наезд на писаря, на Игоря, ограбление торговцев, нападение на Брауна…

«Не понял, это что, все я? — Алексей с недоумением посмотрел на свои руки, словно пытаясь увидеть на них ответ. — С каких таких пор мне стало проще решить вопрос силой в свою пользу, чем диалогом в пользу всех участников дискуссии? Может на меня так влияет набор Имперского мага? Но нет, я надел его совсем недавно… Но тогда что?»

Прислушавшись к себе, он к удивлению, обнаружил: злость, раздражение, усталость, жажду хорошей драки и еще с десяток различных эмоций. И что самое главное… чужих эмоций!

Он механически шагал по лестнице, пытаясь найти причину такого резкого изменения, как внезапно в голову ударил ясный луч осознания:

«Шахматы! Точно, фигурки!»

Стоило понять причину наваждения, как чужие эмоции мгновенно исчезли, а перед глазами появилось системное уведомление:

Внимание! На нас постоянно кто-то или что-то влияет. На наши эмоции, мысли, желания, поступки и действия. И только отследив первопричину, мы сможем найти в себе силы заменить вредные привычки на полезные.

Первичная характеристика Мудрость +1 Текущее значение: 21 (базовое: 20)

Внимание! Текущее значение Мудрости превысило: 20. Достигнут промежуточный кап, выберите эпический навык:

Божественная память (пассивный)

Мудрость дракона (активный)

«Приятненько, — довольно подумал Вольный маг, который наконец-то понял, для чего нужны были все предыдущие конфликты. — Вопрос только в одном. Принять навык сейчас или на привале?»

Глава 11

Широкая, во всю длину зала, стена была усеяна десятком бойниц и вместо массивных ворот могла похвастаться лишь небольшой дверцей, обитой железом. Через нее они и вышли, покинув форпост Города, расположенный на четвертом ярусе.

До тоннельной развилки, которая, по совместительству служила входом на пятый ярус, оставалось каких-то жалких десять метров и там их ждал, по словам Яра, долгожданный переход на следующий ярус.

Игорь с Аврелием все также без оглядки шли впереди, следом двигались Яр с Зелёным и замыкали отряд Вольный маг и паломник. Пару раз Яр пытался завязать разговор о смене классов, но Алексею было не до этого. Он решал возникшую перед ним задачу:

Божественная память (пассивный) – вы будете помнить все. Даже то, что хотелось бы забыть. От этого навыка невозможно избавиться. Почти.

Мудрость дракона (активируемое, формула: 0.1% максимального резервуара в секунду) – вы видите события, которые еще даже не произошли. Вы знаете , что будет дальше. Вы чувствуете этот мир, как себя. Пока вас наполняет мудрость дракона – вы бессмертны. Не рекомендуется использоваться слишком часто. Вызывает привыкание.

— Мда, — протянул Алексей, уже в который раз перечитывая описание эпических навыков. — Подстава подстав!

— Сконцентрируйся, Алексей! — вывел его из задумчивости Яр. — Мы подходим к пятому ярусу!

Маг кивнул и впился взглядом в описание двух навыков:

— Божественная память, — наконец-то принял решение Алексей и зажмурился, пережидая приступ головокружения.

Внимание! Необходим сон!

Мгновенно навалилась усталость, веки налились свинцовой тяжестью, и Вольный маг, неожиданно для себя, зевнул.

«Позже, — Алексей волевым усилием распахнул глаза. — Сначала дело!»

Сонливость немного посопротивлялась, но все же сдалась, оставив после себя легкое чувство тревоги – будто бы он не сделал что-то важное, или нарушил дэдлайн, или… или забыл какую-то серьезную вещь.

«Может быть это все из-за той картины?» — подумал маг, бросая прощальный взгляд на форт Города.

Вообще четвертый ярус запомнился Алексею каким-то урывками, за исключением момента с каменной картиной, которую он так и не увидел.

Черные обсидиановые стены, матовые пещеры, полуразрушенные статуи, небольшой лабиринт, полный ловушек – всё это меркло по сравнению с чувством притяжения, которое он испытал в середине лабиринта.

В какой-то момент его так сильно потянуло в боковой коридор, что только Яр с Зеленым, вцепившись по бокам, не позволили ему сойти с маршрута:

— Там что-то есть! — попытался в тот момент мотивировать свой поступок Алексей, аккуратно вырываясь из бульдожьей хватки парней.

— Ничего там нет, — не согласился Яр, медленно, но верно таща мага за собой. — Максимум интересного – каменное полотно во всю стену.

— Мне нужно его увидеть!

— Время, — отрезал Зеленый. — Мы опаздываем.

— Пять минут не сделают погоды, — не согласился Алексей.

— Еще как сделают, — покачал головой Яр. — Тут время течет по-другому. Меньше надо было перед рыцарями Братства выпендриваться!

— Но…

— Готовься, выйдем на пятый – вообще бегом побежим.

— …

— Ничего, — дёрнул щекой Зеленый, — в каменный лес зайдем, тебя там еще больше накроет. Будешь к каждому камешку бросаться… Там у всех крышу сносит! А сейчас доверься своим проводникам!

И как бы сильно Алексей не хотел посмотреть на странную картину, но разум взял вверх, и маг позволил увести себя вперед по тоннелю, мыслями оставшись у того полотна. Он настолько погрузился в свои мысли о каменной картине, что забыл и о выборе эпического навыка, и практически не запомнил, как они прошли лабиринт и сам форт.

И только сейчас, оказавшись у развилки трех тоннелей, он выбрал навык и вернулся в здесь и сейчас.

— Боевая готовность! — крикнул Игорь, уверенно ведя отряд в правый коридор. — Зеленый и паломник остается у входа. Остальные, приготовьтесь бежать!

— Зачем бежать? — уточнил Алексей.

— У нас с собой есть зелья разума шамана гоблов, — охотно отозвался Яр. — Они на минуту дают иммунитет к ментальному влиянию. За это время нужно успеть проскочить Каменный лес.

— А почему Зеленый и Артур остаются?

— Потому что у нас их всего четыре, — ответил вместо Яра Зеленый. — Дорогие заразы! Да и не рассчитывали мы на попутчиков.

— Поправка! — донеслось спереди. — Остается только Зеленый!

Паломник невозмутимо кивнул, казалось, ничего не может лишить его благожелательного настроя, а Алексей, наоборот, с трудом удержался от очередного вопроса.

«Сам догадаюсь!» — решил маг, убивая сразу же двух зайцев. С одной стороны, он давил на корню импульсные вспышки и неосознанно появляющиеся желания, а с другой – решил размять свой ум.

«Всего нас шестеро. Пузырьков – четыре. Но Игорь не знает, что мне, с моей ментальной неуязвимостью, зелье ни к чему. Значит, лишив Зеленого и Артура зелий, он хотел провести через Каменный лес меня и Аврелия. Но если Артуру снова выделили зелье, значит он него отказался Аврелий. Логично? Вроде бы логично. Вопрос только… почему Аврелий отказался от зелья?»

— Минутная готовность! — крикнул Игорь, ускоряя шаг. — Сейчас будет переход!

— Пере… — Алексей не успел высказать свой вопрос.

На мгновенье ему показалось, что он падает с огромной высоты, по ушам легонько хлопнуло, а в следующий миг, все стало как обычно. Вот только появилось приглушенное чувство тревоги и воздух... Воздух стал какой-то влажный?

— ...ход? — глухо договорил маг.

— Мы на пятом! — голос Игоря прозвучал чуть глуше, чем обычно.

«И ведь действительно «Переход», — подумал Вольный маг, не почувствовавший ни единого признака портала. — Неуютно, конечно, но лучше, чем спускаться по этим дурацким винтовым лестницам!»

— Обратно также будет? — уточнил он у Яра.

— Не везде, — покачал головой пацан. — Сейчас идем самой быстрой дорогой.

— Понял, — кивнул маг. — Слушай, Яр, мне не нужно ваше зелье, у меня есть, м-м-м, артефакт.

Вольный маг решил не распространяться о собственных навыках и способностях. Общеизвестный факт: чем меньше люди знают, тем крепче они спят.

— Все не так просто, — покачал головой пацан. — Черное зелье позволяет тебе не только не идти на Зов, но еще и видеть безопасный путь.

— Будешь говорить мне куда шагать, — предложил Алексей. — Неохота Зеленого одного здесь оставлять. Неуютно как-то…

— Игорь, — Яр тут же оценил все преимущество предлагаемого Алексеем варианта. — У мага артефакт на ментальное сопротивление!

— Значит идём все вместе! — тут же отозвался Игорь, переходя на бег. — Яр, страхуй мага, Зеленый – паломника, я – Аврелия. Зелья пьем у статуй! Ходу-ходу-ходу!

В руках пацанов мелькнули черные пузырьки, а Зеленый, чуть затормозив, сунул зелье Артуру и поудобней перехватил свой арбалет. Яр каждые десять шагов принялся сыпать на дорогу какие-то травки, а Игорь планомерно увеличивал скорость.

«Словно бежим с кем-то на перегонки, — подумал про себя Алексей. — Вот только с кем?»

— Ааааааууууууууууу!

«Хотя… Какая разница?»

Игорю даже не пришлось подгонять свой отряд. Стоило разумным услышать этот пробирающий до мурашек вой, как скорость отряда увеличилась в несколько раз.

— Сумеречный охотник, — пробормотал Артур себе под нос. — Главное ни в коем случае не смотреть ему в глаза!

— Ааааааууууууууууу!

«В топку такие вот встречи! — подумал Алексей, несясь со скоростью ветра. — И это не паническое бегство, это тактический маневр!»

Если бы не четверть от привычного резервуара и обрезанный практически под ноль манапоток, он бы может и рискнул поиграть в Робин Гуда и задержать этого Сумеречного охотника, кем бы он ни был. Но, в текущих реалиях, это было равноценно изощренному самоубийству.

Коридоры неожиданно закончились и отряд выскочил в очередную пещеру, и тут же, не сбавляя ходу, бросился в древние не то развалины, не то свалку.

Мимо проносилась дикая мешанина камней, валунов, сталактитов и сталагмитов, заброшенных и полуразрушенных храмов. То и дело попадались уносящиеся в потолок каменные колонны, окаменевшие деревья и фигуры людей, куски домов и улиц и даже забытые детские игрушки.

— Зелья! — шёпотом крикнул Игорь, опрокидывая в себя черный пузырек.

— Артур, нужно бежать по зеленому! — Зеленый пристроился рядом с паломником, а Яр на ходу махнул Алексею рукой, требуя следовать за ним.

— Зеленый цвет – безопасный путь, где бы он ни шел, — скороговоркой надиктовывал паломнику Зеленый, и Алексей, стараясь не обращать внимание на получившийся каламбур, внимательно прислушивался к каждому слову.

— Оранжевый – опасность! Никогда не знаешь, что это будет – каменная плеть или тысячи сороконожек. Но если случайно задел оранжевый цвет, есть шанс убежать, а вот красный… Красный – это немедленная смерть! Поэтому бегите за мной нога в ногу! И старайтесь посохом своим ничего не задевать!

«Значит нога в ногу», — подумал Алексей.

Сосредоточившись на худощавой спине Яра, он превратился в его тень. Он, не думая, бежал за Яром по осколкам стекла, хотя рядом шла вполне себе каменная дорога, делал широкие петли вокруг безобидных, на первый взгляд, рощ окаменевших деревьев. Прыгал через каменные ветки, разбросанные кем-то по земле.

Он настолько погрузился в медитацию бега, что даже перестал обращать внимание на приближающийся вой странной призрачной твари.

В какой-то момент, он краем глаза заметил как Аврелий, случайно забежавший на невинную на вид лужайку, на бегу принялся отмахиваться мечом от двух десятков каменных змей. Машинально сорвав с пояса Цепь, он одним взмахом отшвырнул в сторону с десяток гадов.

Оруженосец, не останавливаясь отсалютовал ему мечом и продолжил бег.

«Нашел время!» — недовольно подумал Алексей, которого кратковременная стычка выбила из медитации.

— Сейчас по дороге только прямо! — крикнул Игорь, взвинчивая темп до максимально возможного. — И ни в коем случае не смотрите по сторонам!

«Как это не смотрите по сторонам!» — возмутился про себя Алексей, с жадностью смотря проносящуюся мимо оранжево-голубую беседку. В центре беседки он ясно увидел изящный пьедестал, заканчивающийся драконьей пастью, в которой лежало белоснежнее перо.

Внимание! Вы обнаружили древнюю реликвию серафимов!

Ноги сами повели его в беседку, но окрик Яр привел мага в чувство.

«Какого черта?! — возмутился Алексей, с трудом вырывая сапог из жадно чавкнувшего камня, на который он случайно наступил. — Я же знаю, что перо мне должен передать монах Ник!»

— Не смотреть по сторонам! — стегнул по ушам окрик Игоря. — Смотреть вперед!

«Это все иллюзия», — подумал маг, догоняя Яра.

— Это все иллюзия! — пробормотал Алексей, когда его взгляд скользнул по мумии бойца, лежащей под каменной липой. В особенности по его абсолютно новой кожаному нагруднику и скипетру, которые светились приятным розовым цветом.

Внимание! Вы обнаружили останки величайшего мага Древности!

«Хм, прямо-таки величайшего? ... — Вольный маг чуть замедлил свой бег. — Это все иллюзия!».

— Аааааауууууууууу! — раздалось чуть ли не под ухом, а по левой лопатке мазнуло обжигающим холодом.

— Мама! — взвизгнул от неожиданности Алексей и схватился за Цепь.

За спиной что-то звякнуло, но он не обратил на это внимания. Страх придал сил, и Алексей замахал Цепью как сумасшедший.

Взмах Цепью в сторону безумно красивого подсолнуха, рывок вперед. Сбить ей золотую корону, съезжающую с полусохранившейся статуи какого-то короля и прибавить скорости. Хлесткий удар Цепью по земле и за его спиной вырастает частокол каменных пик.

Ноги в руки и бегом, бегом, бего-ом!

— Ууууууууууууу! — разочарованный вой Сумеречного охотника показался ему райской симфонией.

«Нечего людей пугать! — подумал маг, отдавая себе отчет в том, что чувство опасности никуда не делось. Да ему удалось немножко поквитаться за свой испуг, но неведомая тварь и не собиралась сдаваться.

В какой-то момент Алексею остро захотелось оглянуться и посмотреть, что из себя представляет Сумеречный охотник.

Внимание! Заблокирована попытка ментального влияния!

— Хрена с два! — желание оглянуться тут же исчезло, словно его и не было, и Алексей, стиснув зубы, рванул вперёд, нагоняя Яра и Зеленого с Артуром и не обращая внимания на обиженное:

— Аааааааааааууу!

Чувство опасности начало стремительно таять, но в следующую секунду по ушам хлестнул хриплый крик Игоря:

— Время! Быстрее! Сейчас только прямо! По сторонам не смотреть!

«Но как же… — Алексей, почувствовав себя чуть уверенней после избавления от Сумеречного охотника, не утерпел и глянул налево.

Две скособоченные статуи огромных магов, застывшие друг напротив друга, у правого на поясе поблескивал солнечным топазом короткий жезл.

Внимание! Вы обнаружили героев Древности!

«Как у Лар’Тарго! … Нет! Вперёд! Это все иллюзия!»

Ответвляющаяся зеленая дорожка в полуразрушенную башню, на втором этаже которой виднелась книжная полка.

Внимание! Вы обнаружили башню астролога!

«Книги!! ... Не-ет! Это все иллюзия!»

Пятиметровая каменная пирамида – уменьшенная копия пирамиды Хеопса с приглашающе распахнутым входом, светящимся мягким бирюзовым светом.

Внимание! Вы обнаружили летательный аппарат Древних!

«Что?! — Алексей от удивления чуть было не споткнулся на месте. — Что за бред!»

Шестнадцать черных фигур, окруживших короля белых на искусно вырезанной из камня шахматной доске.

Внимание! Вы обнаружили Шахматы Древних!

«Неплохая попытка! Наверное…»

Да он искренне верил в то, что все увиденное, было обычной иллюзией, но червячок сомнения, копошившийся в душе, нет-нет, да поднимал голову: «А вдруг реальность?»

Пока он боролся с сомнением, Игорь дернул Аврелия за собой и исчез в лесу свисающих до земли сталактитов, среди которых бы Алексей, находясь в уме и трезвой памяти, никогда бы не стал искать прохода.

Но Яр с Зеленом и Артуром последовали по тому же пути, и магу не осталось ничего другого, как последовать за остальными.

Пригнув голову, он влетел в мешанину каменных сталактитов и, с неимоверным облегчением, обнаружил, что оказался в привычном полутемном коридоре.

Зеленый судорожно сипел на полу, безуспешно пытаясь отдышаться. Яр пытался выпить искрящуюся желтым мензурку, но сухой кашель никак не давал ему это сделать. Аврелий уперся руками в колени и судорожно дышал, хрипло втягивая в себя воздух. Меч оруженосца покоился в ножнах, а щит был закинут на спину.

«Надо же, не бросил такую тяжесть! — удивился про себя Алексей.— И как он только смог наравне с нами бежать в своих доспехах?»

А вот Артур спокойно себе ходил по кругу, восстанавливая дыхание. Посох не только не мешал паломнику бежать по Каменному лесу, но наоборот, давал силу и, что самое главное, Выносливость.

— Привал… две… минуты! — устало каркнул Игорь, с трудом держась на ногах.

Пацан, на правах старшего обвел глазами всех одаренных, с облегчением кивнул сам себе и без сил сполз по стене.

— Сумеречный охотник сюда не сунется? — уточнил Алексей.

Яр наконец-то справился с кашлем, выпил склянку с зельем и отрицательно мотнул головой.

— Еще какие-нибудь сюрпризы будут?

Зеленый сделал замысловатый знак рукой, который можно было истолковать как: «Да кто ж его знает?»

— Ну тогда у меня две новости, — протянул Алексей, аккуратно пытаясь ощупать правой рукой разорванный на лопатке пиджак. — Первая. Человечек, которого мы ищем, рядом. Вторая же, — он осторожно подвигал левым плечом и поморщился от острой боли в спине. — Похожа эта сумеречная тварь меня зацепила…

Глава 12

Сразу же позабылось каменное панно, к которому так потянуло Алексея, и увиденные несколько секунд назад артефакты Древних. В голове билась одна лишь мысль: «Почему под лопаткой так холодно?

Пока парни молча переваривали услышанную информацию, Артур уже начал действовать. Прислонив свой чудо-посох к ближайшей стене, он достал невзрачный амулет и, обойдя Алексея, приложил артефакт к левой лопатке.

Холод тут же пропал, а паломник с облегчением протянул:

— Одежду прорезал, но кожа цела! Ни единой царапинки!

— Почему тогда так холодно было? — засомневался Алексей.

— Так тебе прямо в спину дует, — нервно хохотнул Яр. — Тут знаешь какие сквозняки!

— А боль? — Алексей дернул плечом и тут же поморщился от острого укола под лопаткой.

— Видать прилетело все-таки от Сумеречного охотника, — Артур убрал амулет и спину Алексея снова защекотало холодком. — Повезло, что броня приняла на себя удар.

— Мда? — недоверчиво протянул Вольный маг. — Тогда и вправду повезло… Хотя, это, конечно, спорный вопрос. Вот если бы и бронька цела осталась…

Он наскоро активировал пакет Сатор, осмотрел свою ауру, энергоканалы и физическое состояние тела. Но единственное, что он смог найти – было незначительное повреждение мышц в районе лопатки…

Он снял Четки, затем пиджак, он вернул кожаному доспеху Имперских магов изначальный вид и внимательно изучил аккуратный разрез на левой части спины. И такой же, по видимому, находился и на рубахе, которую Алексей не стал снимать.

Пока Вольный маг проводил манипуляции с одеждой, он случайно коснулся запонки на левом рукаве и чуть не вскрикнул от неожиданности – запонки были холодней льда.

«Вон оно что! — дошло до Алексея. — Последний довод!»

Он посмотрел на описание запонок и утвердился в своей догадке.

Фамильные запонки одного из Братства Вольных

Свойства: Последний довод (Защита) 0/1

Перезарядка: 24 часа

Гармоничное развитие (+1 ко всем характеристикам)

Скрыто (Для разблокировки навыка обратитесь к старшему члену Братства Вольных)

«Получается, запонки спасли мне жизнь, — колени внезапно подогнулись, и Алексей поспешил присесть на землю. — Если б не они, то меня бы уже не было… И ни Четки, ни мои суперартефакты, ни мои Бог знает сколько единений со стихиями, природой и миром мне не помогли!»

Чем больше корону на себя надеваешь, тем сильнее она бьет по голове, когда слетает от очередного леща судьбы. Чем больше погружаешься в иллюзию, отрываясь от реального мира, тем сильнее реальность бьет тебе по лицу. Чем…

«Так, стоп! — подумал Алексей, прерывая сам себя. — Я уже понял! Заигрался. Поверил в себя. Почувствовал себя бессмертным… Впредь буду осторожней. Это раньше можно было положиться сначала на Цита, потом на защитные щиты… Сейчас же мое главное оружие – Интеллект человека двадцать первого века! С высшим образованием! И вообще, я кандидат наук или погулять вышел? Все, меняю девиз. Отныне и вовек вместо «Слабоумие и отвага» будет: «Сначала думай, потом делай!» Решено!»

Немного успокоившись, он повторно взял в руки броньку и, использовав Мимикрию, превратил ее в привычный пиджак.

Сейчас, когда ум немного успокоился, ему показался странным один момент.

Почему разрез всего-навсего примерно десять сантиметров в длину? Почему Сумеречный охотник не располосовал ему спину до задницы? К тому же, перед тем, как завизжать словно девчонка, он точно слышал какой-то звон, на который, в тот момент не обратил внимания.

— Ну-ка, ну-ка, — он осторожно ощупал ровный разрез, но, ничего не найдя, не расстроился. — А что если… — взгляд Алексея упал на Четки.

Упав на колени рядом с Четками, он впился в них взглядом аккуратно осматривая каждый кубик.

— Бинго, — прошептал Алексей, обнаружив два кубика, между которыми застрял странный предмет, больше похожий на клок тумана.

Коготь Сумеречного охотника

Свойства: Уникальный, Бесценный, Эпический, Скрыто, Скрыто, Скрыто

Дополнительные свойства: Сумеречный охотник этого просто так не оставит

— Моя прелесть! — он достал из Инвентаря один из сохранившихся матовых кубов, поставил его под Четки и, с усилием растянул в стороны прилипшие друг к другу кубики.

Звяк!

Коготь, сотканный из тумана, упал в куб, и Алексей тут же захлопнул его крышку.

— Ну что, ребят, — он отряхнул и надел на себя пиджак, после чего перекинул через плечо Четки, — айда?

— Вы тоже это видели? — хрипло спросил Игорь, провожая взглядом матовый куб, который Алексей убрал в Инвентарь.

— Если ты про коготь Сумеречного охотника, то да, — глухо ответил Яр.

— И кто ты, все-таки, такой? — задумчиво протянул Зеленый.

— Я ужас, летящий на крыльях ночи! — хохотнул Алексей, чье настроение стремительно рвануло в небеса. — Хватит разлеживаться, подъем, братцы!

— С ноги врывается к Шаму и Гладу… Без зелья проходит Каменный лес… Отрубает у Сумеречного охотника коготь, — мрачно продолжил Зеленый. — Вы, Алексей, наверное, архимаг?

«Архимагом меня еще не называли», — подумал Алексей и с улыбкой покачал головой:

— У Марка спросите, он вам расскажет.

— Ну, ну…

— Все, ребят, — нахмурился Алексей. Он взял в руки Четки, нащупал нужный кубик и активировал ауру Бодрости. — Пойдемте быстрей! Я чувствую, наш клиент где-то рядом!

— А когда бежали, — Яр со вздохом поднялся на ноги, — нельзя было эту ауру включить?

— Как-то не до этого было, — Алексей повел ушибленным плечом. — Пойдем?

— Пошли, — хмуро буркнул Игорь и посмотрел на Алексея исподлобья, — Точнее, веди. Мы свою часть уговора выполнили.

— Ну тогда…, — Алексей представил возможную реакцию Игоря и улыбнулся, — за мной?

— Топай уже, — хмыкнул Яр, помогая Игорю подняться на ноги.

— Топаю, топаю, — усмехнулся Вольный маг. — А ты, Яр, можешь пока рассказать, чего такого интересного было на той картине.

— Картина как картина, — пожал плечами Яр, — две армии сражаются. Слева монстры всякие, справа люди. Вот и все.

— И все?

— И все, — подтвердил Яр. — На нее долго не посмотришь, голова кружиться начинает.

Алексей разочаровано поджал губы, но докапываться до парня не перестал. Краем уха он слышал, как пацаны с жаром обсуждают, кто же он все-таки такой, но прислушиваться к обсуждению не стал. В данный момент ему гораздо интересней было следовать за Биением жизни.

Оно ясно подсказывало куда идти, поэтому Алексей без сомнений сворачивал то в один пыльный коридор, то в другой. Не сказать, что отряд бежал, но все двигались в темпе. А спустя несколько минут, найти искомого человека не смог бы только глухой.

Звон молота, размеренно опускающегося на наковальню, доносился с каждым пройденным коридором все ближе и ближе. Пока, наконец, за очередным поворотом их взору не открылась небольшая уютная пещера, в дальней части которой находилась работающая кузница.

— Здравствуйте? — Алексей сразу же прикипел взглядом к надписи, висящей над кузнецом:

Албаз Золотое руно

99 уровень по имперской классификации воинов-мастеров.

Сильные черты: Создатель шедевров, Глава основной ветви (неподтверждённо), Творец

Слабые черты: НемертвыйМастер рун

Сам же Мастер рун, нависший над наковальней, внушал невольное уважение. Раздетый до пояса, с блестевшими на мускулистой спине капельками пота, он больше походил на великого воина Древности, чем на обычного кузнеца. Хотя… может ли глава клана быть обычным кузнецом?

— Кхм, здравствуйте, глава! — Алексей откашлялся и одернул полу пиджака. — Меня прислал к вам Марин Золотое руно.

Ритм размерено опускаемого молота не изменился ни на секунду, но Алексей отчетливо почувствовал прокатившуюся от кузнеца волну интереса.

— Как вы смотрите на то…

— Алексей, подождите, — вступил в разговор паломник. — Насколько я вижу, уважаемый Албаз усмиряет руну, и его некоторое время лучше не отвлекать.

— Тогда мы подождем в коридоре, — не стал спорить Алексей и, сделав шаг назад, по-турецки уселся на пол.

Следом за ним на пол опустились и остальные участники похода, кроме Аврелия.

— Не знал, что здесь кто-то живет, — в никуда бросил Зеленый. — А ведь мы эти места вдоль и поперек исходили.

— Ну… я, положим, слышал байки про кузнеца-лича, — задумчиво протянул Яр. — Но этот здоровяк не похож на нежить…

— Да байки это все, — не согласился Зеленый.

— Вот одна из баек, — Яр кивнул на работающего кузнеца, — молотом своим долбит!

— Ладно! — прервал их спор Игорь. — Что дальше-то делать будем? Сами знаете, что дольше необходимого на пятом ярусе задерживаться не стоит.

— Надо дождаться, пока Мастер закончит работу, — подключился к беседе паломник, а стоящий рядом Аврелий согласно кивнул.

— А если он еще неделю ковать будет? — не согласился Яр.

— Насколько я помню дедушкины уроки, — Артур не отрывая глаз смотрел на кузнеца. — Он уже почти…

Внимание! Создан мировой шедевр!

Кузнец тем временем швырнул молот на верстак и прямо голыми руками схватился за исходящий паром доспех.

— Ведро воды! — прохрипел Албаз. — На меня!

Артур и Алексей наперегонки бросились к кузнецу. Паломник подхватил стоящее у кузни ведро и разочаровано крикнул:

— Пусто!

Алексей же не стал размениваться на мелочи и, сорвав с пояса Чернильницу, щедро плеснул из нее водой.

— Главное, чтобы на доспех не попало! — послышалось запоздалое предупреждение Артура.

Водопад прохладной воды с головой окатил кузнеца, часть воды с шипением попала на только что выкованный доспех. Во все стороны ударили клубы пара и послышался глухой бас:

— Хорошооо!

Отступив на всякий случай назад, Алексей переглянулся с Артуром, и они оба уставились на скрытую паром фигуру кузнеца.

— Хорошо! — повторно крякнул кузнец и одним движением руки разогнал облако горячего воздуха. — Будто в баньку сходил!

После того как белесая дымка разошлась, вниманию отряда предстал Мастер, облаченный в светящийся золотом нагрудник.

— Албаз! — здоровяк протянул свою лопатообразную ладонь, посмотрел с прищуром на Артура и непонятно пробормотал. — Еще один нашелся...

— Алексей! — Вольный маг смело шагнул вперед и пожал протянутую ладонь, не забывая рассматривать кузнеца.

А посмотреть было на что. Высокий, два с чем-то метра, мужчина, был одет в обычные штаны, кузнечный фартук, сияющий золотом нагрудник и такой же сияющий шлем. Нижняя часть лица была скрыта аккуратной бородой, а в прорезях шлема мягким синим пламенем горели глаза.

— Судя по тому, что Артур понимает в рунах, он ваш дальний родственник? — уточнил Алексей, с трудом выдерживая медвежье рукопожатие кузнеца.

— А ты у нас самый умный, да? — хмыкнул Албаз и резко поменял тему разговора. — Чего пришли?

— Мастер Марин попросил отыскать родню, — прямо ответил Алексей.

— Надо же, — удивился Албаз. — Мелкий сумел выжить… Он все также сидит на своем утесе и водит шашни с элементалями?

— Стоит отдать им должное, — дипломатично уточнил Алексей. — Воздушные элементали помогли отбить атаку гарпий.

— Эти крылатые ведьмы посмели напасть на мелкого? — в глазах кузнеца вспыхнул яростный огонь.

— От них осталась только куча перьев, — поспешил успокоить здоровяка Алексей.

— Погоди-ка, — Албаз внимательно всмотрелся в глаза Алексея. — Он что, поставил тебе самонастраивающуюся руну Интеллекта?

— Есть такое, — не стал спорить маг. — Не сказать, что без нее я был туп, как валенок, но с ней обрабатывать информацию стало значительно проще и быстрее.

— Ох уж эти умники, — поморщился кузнец, подхватывая стоящую у верстака глефу. — Сначала без ума рунами разбрасываются, потом умничают ходят!

— Простите, а почему Четыре сезона? — Алексей успел заметить мелькнувшее над оружием название.

«Четыре сезона»

Свойства: Заточка, НеуничтожимыйМодификация «Пламя»Модификация «Лёд»Модификация «Свет»

— Умники! — Албаз закатил глаза вверх. — Что ж вы постоянно суете свой нос во все любопытные щели?

— Так интересно же, — улыбнулся Алексей. — Погодите! — его взгляд упал на матово-черную наковальню. — Это что, Кузня истинных имен?!

— Нет, — хмыкнул Албаз, не спеша собираясь в дорогу. — Но я, в принципе, могу тебя туда отвести. Может быть. Как-нибудь потом.

«Издевается», — подумал Алексей, но вслух сказал совсем другое:

— Мастер Албаз, вы в курсе, что готовится Вторжение?

— В курсе, — хмыкнул кузнец.

— Мы с Мастером Марином смогли настроить портальные пути…

— И это знаю, — перебил его Мастер рун. — Не мельтеши, умник. Я почти собрался. Нелегко, знаешь ли, покинуть место, в котором жил долгие, кхм, годы.

— Тогда я пока подготовлю условия для телепортации на утес, — кивнул Алексей и силой мысли вызвал перед собой задание отшельника.

Внимание! Создан мировой шедевр!

— Не понял, — кузнец от неожиданности даже выронил из руки кузнечный молот. — Это как так?

— Может быть, это Мастер Марин? — уточнил Алексей.

— Мелкий не умеет создавать шедевры, — мотнул головой Албаз и задумчиво пробормотал. — Он не кузнец. Он умеет только придавать уже готовым артефактам дополнительные свойства. Значит так! — кузнец повысил голос. — Планы меняются! Мелкий подождет! Мне срочно нужно увидеть этого мастера!

— Мы с вами! — тут же отреагировал Алексей, даже не поинтересовавшись мнением ребят.

— Малышня тоже? — кузнец кивнул на мальчишек и, получив в ответ согласные кивки, взялся за глефу. — Тогда в сторону!

Алексей и Артур поспешили отбежать к выходу и вместе с пацанами принялись завороженно следить за Албазом.

Сначала здоровяк без устали выписывал перед собой многочисленные восьмерки, после которых в воздухе, одна за другой, вспыхнули три разных руны. Затем он резким движением глефы подцепил сразу же три руны и пригвоздил их к полу.

Из пола ударил ярко-белый свет, а перед кузнецом появилась рунная рамка портала.

— Туда!

«Куда туда?» — подумал Алексей, машинально шагая в сторону и пропуская вперед пацанов.

— Быстрее! — недовольно протянул кузнец, стоящий за порталом и, видимо, удерживающий его при помощи своей чудной глефы. — Как почувствуете под собой землю, отходите в сторону. Обойдемся грубой настройкой!

Первый в портале исчез Аврелий, решительно оттеснив Артура. Оруженосец снял со спины щит, вынул из ножен меч и смело шагнул в ярко-белое окно. За ним, поудобней перехватив посох, отправился паломник, следом юркими тенями метнулись пацаны и, наконец, остался лишь Алексей и кузнец.

— Вместе! — буркнул здоровяк, шагая в портал со своей стороны.

«Ну вместе так вместе», — не стал спорить Алексей, послушно шагая вперед.

Секунда головокружения. Может быть даже потеря сознания или скоротечный сон. Сотни навалившихся картинок, повествующих о жизни Албаза. Острая вспышка головной боли. Земля, неожиданно сильно, ударившая в ноги. Падение, которое он машинально перевел в переднюю страховку. Промелькнувшее системное сообщение о каких-то воспоминаниях.

Неожиданно «карусельки» прошли, и Алексей обнаружил себя сидящим на промерзлой земле в какой-то… тундре?

Рядом в защитной стойке стоял Аврелий, настороженно смотря Алексею за спину. За оруженосцем валялись пацаны, проклиная на все лады «дурацкий телепорт». Албаз же с интересом смотрел куда-то вдаль.

— Я вроде знаю это место, — невозмутимо проговорил Артур, протягивая Вольному магу руку и помогая подняться на ноги.

Алексей с благодарностью кивнул и оглянулся посмотреть, куда пялятся Аврелий и кузнец.

Высокие стены, заставленными деревянными лесами, на которых во всю кипела стройка. Сверкающие начищенной сталью ворота. И очень, очень много мощных артефактов, забивающие своим сиянием Истинное зрение.

— Тундра, окраина земли, не берущиеся стены, — продолжил паломник, разглядывая масштабную стройку. — Крайний оплот Цитадели, построенный Древними в незапамятные времена. Да, я знаю это место… Это город Южный.

Глава 13

— Можете подождать меня здесь, — прогудел Албаз, закидывая глефу на плечо и шагая вперед. — Я быстро.

— Стойте! — Алексей топнул ногой и отряд провалился под землю. — Это враги!

— Всем бы так окопы копать! — завистливо щелкнул языком Яр, ощупывая спрессованные стенки искусственного оврага.

— Сверху же нас всё равно видно? — нахмурился Зеленый. — А так да, поддерживаю Яра!

Алексей щёлкнул пальцем, накидывая на окоп простенькую иллюзию. Конечно, от мага эта профанация не защитит, но обычные строители ничего не заметят. И Вольный маг очень сильно надеялся, что суетящимся на строительных лесах людям не хватило времени заметить появившийся в чистом поле отряд.

— Вряд ли они ждут нападения с этой стороны, — озвучил его мысли Игорь. — Иначе бы не стали устраивать капитальный ремонт.

— Да и кого им здесь бояться? — подхватил Зеленый. — Вот с другой стороны – да. Там основной тракт идет прямо до Цитадели! Там и дозорные вышки должны стоять и разъезды.

— Это не враги, — заговорил наконец-то Албаз. — Я чувствую, как от них идет волна родства.

— Эти ребята захватили целый город, — покачал головой Алексей. — Убили сопротивляющихся воинов и взяли в плен жителей города. Как можно назвать их по-другому?

— Но я чувствую родную кровь! — нахмурился Албаз. — Как в нем! — он кивнул на Артура.

— Албаз, — как всегда происходило в критических ситуациях, мозг Алексея начал судорожно выдавать идеи. — А у вас есть какое-нибудь доказательство того, что вы глава рода?

— Технически, я не глава, — покачал головой кузнец. — Пока своими глазами не увижу останков своего отца.

— Ну фактически, — не сдавался Алексей. — Вы же в данный момент практически единственный представитель клана Золотое руно, так?

— Так, — вынужден был признать Албаз.

— А есть у вас что-нибудь, что могло дать неопровержимые доказательства вашего главенства?

— Зачем? — не понял кузнец. — Любой здравомыслящий человек, увидев мой доспех, шлем и глефу, поймет, кто я такой.

— Ну, скажем, — протянул Алексей. — представим, что кто-то из вашего клана смог сбежать в другой мир, создал там империю и вернулся домой. И вам сейчас надо решить, кто главный. Как это сделать?

— Показать Золотое руно, — механически откликнулся кузнец, о чем-то напряженно думая, — слушай, умник, а ведь ты прав!

— А как его показать? — не желал успокаиваться Алексей.

— Инструкция 235! — потрясенно прошептал Албаз. — У них получилось! Клан был спасен!

— О чем ты? — со вздохом уточнил Алексей.

— Долго объяснять, — махнул рукой воспрянувший духом кузнец. — Когда Бункерк захлестнула волна, большая часть рода смогла уйти! И сейчас они вернулись!

— Когда Бункерк захлестнула волна… — эхом повторил Алексей. — Извините, Албаз, а сколько вам лет?

— Три или четыре, — пожал плечами кузнец. — А может быть даже пять.

— Сотен? — охрипшим голосом уточнил Яр.

— Тысяч, — покачал головой Албаз. — Пять тысяч лет.

— Но как?

— Долго объяснять…

— Ладно, — Алексей решительно взял беседу в свои руки. — Допустим прошло пять тысяч лет. Значит ваш отец и все ваши родственники мертвы. Верно?

— С высокой долей вероятностью, — согласно кивнул кузнец.

— А эти ребята, которые являются вашими потомками и знать о вас не знают.

— Думаю, родичи сочли меня погибшим, — вздохнул мастер рун. — Иначе они бы меня дождались.

— Прошло ооочень много времени и ваши далекие потомки по каким-то причинам решили вернуться на Порог, — продолжил Алексей. — Причем, судя по тому, что я видел, они шли через порталы со своими женщинами и детьми, а так на войну не идут. Значит…

— Значит они оттуда бежали, — закончил Яр.

— И я так думаю, — кивнул Алексей. — И сейчас эти ребята, вместо того, чтобы договариваться, готовят захваченный город к обороне. — Алексей сделал небольшую паузу, чтобы Албаз проникся. — Так вот, я еще раз спрашиваю, как можно продемонстрировать засевшим в Южном ребятам, что вы и только вы глава клана Золотое руно?

— Я уже ответил, — нахмурился Албаз. — Нужно. Показать. Золотое руно.

— А долго его показывать? — терпеливо вздохнул Алексей.

— На подготовку мне нужно полчаса-час, — прикинул про себя Албаз. — Но я сомневаюсь, что это необходимо.

— А я в этом уверен, — мягко возразил Алексей. — Албаз, вы знаете руны и вы спец по шедеврам. Я же знаю людей. Нужно продемонстрировать что-то, чтобы ни у кого из ваших потомков не возникло ни малейшей мысли, что вы не тот, за кого себя выдаете.

— А мировой шедевр? — предпринял последнюю попытку Албаз. — Разве это не есть самое серьезное доказательство?

— Кто-то из них, — Алексей кивнул в сторону города. — Совсем недавно его создал. Поэтому это больше не аргумент.

— Но…

— Да господи! — не выдержал маг. — Разуйте глаза! Лично у меня в них щиплет, когда я смотрю на броньку ваших потомков. Эти ваши рунные доспехи и оружие слишком мощная сила для современного Порога! И представьте, что случится, если эти ребята решат, что им проще будет завоевать всю Цитадель? Мне бы очень, очень хотелось избежать гражданской войны. Особенно перед надвигающимся Вторжением! У меня все!

Алексей без сил прислонился к спрессованной стенке окопа и выжидающе посмотрел на кузнеца.

Яр молча поднял большой палец вверх, а Зеленый одобрительно кивнул, подбадривая мага.

— Хорошо, — сдался Албаз. — Я создам Руну.

— Отлично! — выдохнул Алексей. — Тогда…

— Но мне нужно в два раза больше места.

— Сейчас сделаем, — кивнул Алексей, берясь за Цепь.

— И раз! — Цепь слегка нагрелась, а окоп увеличился в два раза. — И два! — резерв слегка просел, но зато утрамбованная земля стала идеально ровной.

— Добро! — вынес одобрительный вердикт кузнец. — Малышня и ты, родич, в сторону!

Алексею пришлось еще дважды прибегать к помощи Цепи и опустошить резервуар маны еще на пару процентов. Но в итоге получился еще один аккуратный окоп, в который вела короткая траншея. И пусть второй окоп вышел в два раза меньше, чем первый, для поставленных перед ним задач, это было более, чем достаточно.

— Все-таки магия – это круто, — завистливо протянул Яр, с интересом осматривая получившийся бункер. — А ступень зачем?

— А ступеньки для вас, — усмехнулся Алексей. — Слушайте план. Артур остается с Албазом. Подстрахует его, подскажет местные реалии, если нужно будет, ну и вообще. Согласен? — Алексей посмотрел на паломника.

— Согласен ли я? — расплылся в улыбке мужчина, чья невозмутимость дала трещину. — В двух метрах от меня находится глава клана «Золотое руно»! На моих глазах был создан Мировой шедевр! А сейчас самый настоящий Мастер рун создает святыню этого легендарного клана, про который мне рассказывал дед! Конечно согласен!

— Отлично, — улыбнулся Алексей. — Теперь насчет вас.

Он достал из Инвентаря стелу и с удовольствием посмотрел на изменившиеся лица пацанов.

— Это что правда? — севшим голосом уточнил Яр. — Ты действительно сможешь помочь нам поменять классы?

— С вас плата энергией за соединение с Сетью, — предупредил Алексей. — И нужно стать моими учениками.

— Зачем? — не удержался Игорь.

— Чтобы я залез вам в головы и подсмотрел все секретные секреты! — Вольный маг не стал отказывать себе в удовольствии подшутить над парнем. — Вот зачем, товарищ капитан.

Шурх! — в руках Игоря мелькнуло лезвие кинжала.

— Да бросьте, — поморщился Алексей. — Я Родину не меньше вашего люблю, и тоже отдаю себе отчет, что произойдет с нашим миром, если ксуры захватят этот.

— По тебе не скажешь, что этот мир не твой, — напряженно заметил Яр.

— Ты прав, Яр, — печально согласился маг. — Этот мир тоже мой. Я не делаю между ними разницу. И сражаться буду за оба.

— А давай! — махнул рукой парень, — делай меня своим учеником.

— Это нужно для создания Призрачной связи, — Алексей все же решил объяснить теоретическую часть. — С ее помощью, я смогу помочь выбрать нужный класс. Но характеристики стоят на первом месте. То есть паладинов или берсеркеров из вас не получится, при всем желании. Это понятно?

— С концепцией уровней и характеристик мы знакомы, — кивнул Зеленый. — Ты что-то говорил про Марка…

— При помощи Призрачной связи вы сможете, простите за тавтологию, выйти на связь с остальными ребятами. С Марком. Гаем, Юлием, Цезарем, Лешим, Толстым, Марти и так далее.

— Продолжай, — Зеленый переглянулся с Аврелием, что не укрылось от внимания Алексея.

— Эм, все, — развел руками Алексей. — Предлагаю сначала принять классы, а потом решить – идете вы в Южный или нет.

— Что значит нет? — возмутился Яр. — Конечно идем!

— Напомню, в город, который контролируется, предположительно, искусными воинами в очень крутой броне. В качестве кого вы туда пойдете? С какой целью? И так далее.

— А ты? — хмуро уточнил Игорь.

— А я пойду туда на официальные переговоры от лица Академии и Цитадели, — просто ответил Алексей. — Вообще, думал сначала с Южным разобраться, и только потом в Город идти, но тут уж как получилось.

— Тебе нужна будет подстраховка! — заявил Яр.

— И прикрытие, — поддержал Зеленый.

— Свита, — буркнул Игорь. — Одно дело, когда в город заходит делегация, другое – один-единственный маг.

— Делегация должна была ждать меня у входа в город, —растеряно сообщил Алексей, прочесывая раскинувшуюся перед Южным тундру Биением Жизни. — Но, видимо что-то пошло не так.

— Два варианта, — авторитетно заявил Яр. — Или они еще не пришли, или уже внутри.

— А если внутри, — подхватил Зеленый, — то или в качестве пленных, или…

— Делегации больше не существует, — жестоко подытожил Игорь. — Пойдем втроем. Алексей, Аврелий и я.

— Но… — вскинулся было Яр.

— Вы, — Игорь ожег товарища взглядом, — как обычно на подстраховке.

— Аврелий внушительно выглядит, — Алексей оценивающе взглянул на оруженосца. — Я тоже, скажем так, могу изменить свой внешний вид, но ты?

— А я буду паж, — с вызовом ответил Игорь. — Да плевать кем, хоть шутом! Я не мастак, в отличие от парней, — он кивнул на товарищей, — работать на средних дистанциях. Моя стихия – ближний бой.

— Ну ладно, — со скрипом согласился Алексей. — Сможешь, в случае чего… обезглавить их клан?

— За этим и иду, — недобро усмехнулся Игорь. — И никакая супер броня и супер оружие им не помогут.

— Приятно иметь дело с… — Алексей сглотнул, — профессионалами.

Он прекрасно отдавал себе отчет в том, что перед ним не дети, а матерые волкодавы, сбросившие несколько десятков лет, но глаза никак не желали соглашаться.

Парни молча переглянулись и заухмылялись, и один лишь Артур с удивлением покачал головой.

— Кто первый?

— Я, — шагнул к стеле Игорь. — Что делать?

В принципе, Алексей ни капельки не удивился. Лидер он на то и лидер, чтобы всегда быть первым.

— Представь, как вокруг твоей головы появляется несокрушимый бастион ментальной защиты. А теперь по желанию добавь туда колючей проволоки, окопов, ледяных шипов и прочей мерзости.

— Готово, — наморщил лоб Игорь, — представил.

— Сейчас я нанесу слабый ментальный удар, постарайся его почувствовать.

Скользнув в ментал, Алексей отвесил Игорю мысленный щелбан, от чего пацан вздрогнул и, создав простенький конструкт-щуп, потянулся им к разуму мальчика.

— Молодец! — шепнул Алексей, чувствуя, как стальная проволока бросилась на его конструкт и принялась скручиваться вокруг него.

— Дали Начинающего менталиста! — обрадовано вскрикнул парень.

— Так, с этим закончили, — Алексей отметил краем глаза, как благодаря пакетам Наставника и Мотиватора его ментальное сопротивление выросло на 0,2 %, — а теперь положи руки на стелу.

Внимание! Установить подключение к основной Сети? Да/Нет

Установить подключение к ретранслятору Имперской башни магов? Да/НетИсточник: Алексей Алый, класс Вольный магИгорь, Диверсант

Кивнув сам себе, Алексей выбрал Игоря и послал мысленный запрос на смену класса:

Внимание! Благодаря пакетам «Призрачная сеть» и «Наставник» ваш ученик тратит меньше энергии, так как вы выступаете для него проводником

Внимание! На имя Вольного мага Алексея доступно 17 сообщений.

Открыть сообщения? Да/Нет

— Позже, — отказался Вольный маг, удивившись про себя количеству сообщений.

— Да! — резкий вскрик Игоря чуть было не сбил медитативный настрой Алексея, и маг с трудом удержался от того, чтобы разорвать связь. — Дали мага теней! Мага, мать его, теней!

— Ну все, — тихо шепнул Яр Зеленому, — теперь Глад замучается искать свой меч!

— Ага, — согласился его друг. — Или, наконец-то, нормальные светильники повесит в офисе!

— Яр! — Алексей в первый раз за все время знакомства увидел Игоря улыбающимся. — Я все слышу!

— А что я сказал?

— Дуй, давай, к стеле!

— Иду, иду.

— Итак, Яр, представь вокруг своей головы бастион…

Разобравшись с ментальной защитой, Алексей кивнул парню на стелу, а сам потянулся разумом к соединению:

Установить подключение к ретранслятору Имперской башни магов? Да/Нет Источник: Алексей Алый, класс Вольный магЯр, Диверсант

— Есть! Я тоже взял Мага теней! — в этот раз Алексей был готов и даже не вздрогнул от торжествующего ора Яра.

— Ты чего орешь, — вяло бросил ему Игорь. — Враги рядом.

— Маг теней! — громко прошептал Яр и изобразил победный танец.

— Зеленый, твоя очередь!

— И у меня теперь Маг теней! — Зеленый победно вскинул сжатый кулак вверх. — Как в старые добрые, братья!

— Аврелий, пойдешь? — Алексей покосился на оруженосца молча ожидающего окончания процедуры.

Парень отрицательно покачал головой, и Алексей хлопнул по стеле ладошкой, убирая её в Инвентарь.

— Алексей, дай нам две минуты разобраться с навыками, и мы готовы к выходу! — заявил Игорь, читая что-то расфокусированным взглядом.

— У вас две минуты, — кивнул Алексей и, не удержавшись, заглянул в описание класса:

Маг теней– искусственный класс, созданный канцелярией Императора для решения щекотливых вопросов. Сильные стороны: Сокрытие в тени. Теневое копье. Пляска теней. Слабые стороны: Полдень. Потеря личности.

— Опасный класс, — поморщился Алексей. — Очень уж смущает «Потеря личности».

— Да в любом деле так, — не согласился Игорь. — В огне тоже можно сгореть, а от яркого света ослепнуть. Тут главное – мозги.

— Ну тогда я за вас спокоен, — усмехнулся Алексей и полез, пока есть время, проверить почту.

Внимание! Для открытия первого сообщения, переведите 1% манапотока на формирование канала связи

Внимание! Если тип манапотока не будут соответствовать приложенному образцу, письмо будет уничтожено, а источник самозванца, выдающего себя за адресата, будет выжжен.

— Алексей, привет! — штаб-сержант Ричмонд продемонстрировал ослепительную улыбку. — Уильямс в пути. Ориентировочное время прибытия: три дня.

Внимание! Для открытия второго сообщения, переведите 1% манапотока на формирование канала связи

Внимание! Если тип манапотока не будут соответствовать приложенному образцу, письмо будет уничтожено, а источник самозванца, выдающего себя за адресата, будет выжжен.

— Алексей, привет! Уильямс должен был уже добраться до точки встречи. Вы встретили друг друга?

«Как так-то — подумал маг, открывая одно письмо за другим. — Не может быть!»

— Алексей, привет! Прошла неделя, от вас нет новостей. Выйди на связь, хорошо?

— Алексей, не знаю, читаешь ли ты сообщения или нет, но знай, я связался с Васей, его ребята тоже не выходят на связь. Две недели – это уже не смешно.

— Алексей! Если Призрачная связь до сих пор работает, значит ты жив, ведь так?

— Привет! Сформировал спасательную экспедицию в Южный. Но Вася уговорил повременить. Они послали туда шпиона.

— Как оказалось, в Южный очень легко попасть и практически нереально выбраться. Местные жители должны выдавать установленную норму, кто возмущается, примеряет на шею рабский ошейник и начинается впахивать от зари до зари. — Мэтью устало почесал небритую щеку. — Надеюсь ты в курсе происходящего. И еще, по данным разведки, в Южном происходит какая-то чертовщина. Их главный строит из себя добряка, тогда как все его окружение ратует за войну. Эти типы собираются брать штурмом Цитадель.

— Мои ребята нашли гнездышко недалеко от Южного и периодически запускают над ним беспилотник. Как нам все-таки повезло, что у командос были с собой солнечные батареи! В общем, эти типы будут пострашней чем все ваши ксуры вместе взятые. На моих глазах обычный воин ткнул копьем в огромный валун и тот рассыпался в пыль. Кровь из носу нужно столкнуть этих ребят с вторженцами.

— Вася говорит, что Южный оказывается в глубоком тылу. И если эти ребята захотят во время Вторжения поддержать кого-то из не наших, будет худо… Говорят вопрос курирует какой-то архимаг, но что-то я не замечаю особых подвижек.

— Это десятое, юбилейное письмо, и я надеюсь, что ты все-таки их прочитаешь. Мы нашли Уильямса и ребят Васи. Они трудятся в соляной шахте. Не знаю, зачем тебе эта информация, но вдруг…

«Мда, — пораженно протянул Алексей, наскоро просмотрев оставшиеся письма – еще два было от Мэтью, остальные от Васи. — Это ж сколько времени мы проходили этот чертов Каменный лес?!»

Он с опаской потянулся к Сети и открыл соответствующую вкладку, после чего неверяще покачал головой и посмотрел на небо:

— Тринадцать жалких дней до Второй Волны! Вы, что, серьезно?!

Глава 14

Он всмотрелся в таймер отсчёта повнимательней, но нет, ошибки не было:

Приглашение сформировано. Определено место (Долина крови). Определено время (13 дней)

Внимание! Портальная сеть Порога закрыта на 13 дней

Внимание! Если через 13 дней ключа не окажется на месте, Порог будет объявлен открытой зоной на 100 дней.

— Тринадцать гребанных дней! — со злостью выдохнул маг. — Надеюсь задание Мастера Марина того стоило!

— Что-то не так? — с тревогой уточнил Игорь, враз считав изменившееся эмоциональное состояние Алексея.

— Времени осталось еще меньше, чем я думал, — недовольно пояснил Алексей. — Нужно спешить.

— Спешка хороша при ловле блох, — не согласился Игорь. — На войне все наоборот. Чем сильнее ты спешишь, тем меньше нужно суетиться. В противном случае слишком высок шанс, что ты упустишь что-то очень важное.

— Как, например, разведку! — влез в разговор Яр. — Ведь ты же не хотел сунуться в Южный без мало-мальской разведки?

— Патрули, артефакты слежения, гарнизоны – это все очень и очень важно! — добил Алексея Зеленый.

— Но времени… — попробовал было возразить Алексей.

— То есть, по этой Призрачной связи ты сможешь видеть то, что видим мы? — перебил его Игорь.

— Ну да, — нахмурился маг.

— Замечательно, — расплылся в улыбке парень. — Значит так. Дай нам пару часов, не верю, что тебе не найдется чем заняться это время, а потом, после сигнала, будем выдвигаться.

— Хорошо, — вынужденно кивнул Алексей, признавая, что пацаны правы. Это раньше он мог себе позволить бросаться сломя голову в любую проблемную ситуацию. Сейчас же, с его куцым резервуаром и урезанным манапотоком – это будет… опрометчиво.

— Вот и ладушки, — кивнул Игорь и посмотрел на своих товарищей. — Яр – правый фланг. Зеленый – левый. Я займусь центром.

— Мы с Аврелием пойдем вдвоем? — тут же уточнил Алексей, произведя в голове несложные математические расчеты.

— Скорей всего, — задумчиво кивнул Игорь. — Мы еще не опробовали новые возможности на деле, поэтому да, скорей всего вы пойдете вдвоем.

— Ну ладно, — пожал плечами Алексей, поудобней усаживаясь на утрамбованный пол. — Если нужно будет накинуть иллюзию, только скажите.

Игорь кивнул, показав, что услышал сказанное и начал о чем-то шептаться со своими товарищами.

Алексей же развернул перед собой Интерфейс и список контактов.

«Марк или Ксандр?»

— Марк, это Алексей, говорить можешь? — Вольный маг активировал Призрачную связь и послал пробный запрос.

— Здарова, Алексей! — крикнул Повелитель Огня сквозь шум и гвалт. — Ты где пропал? Ксандр тебя обыскался!

— Долго рассказывать, — отмахнулся маг. — У вас как дела?

— Мы в жопе, Лёх! — преувеличено бодро отозвался парень. — Потери просто немыслимые!

— Так может ну их, эти шахты?

— Политика, — проскрежетал Марк. — Народу Цитадели нужна уверенная победа над иномирными захватчиками!

— Так этих побед уже, — удивился Алексей. — Солить можно.

— Объясни это Попечительскому совету и этим чертовым генералам от дворян и аристо. Привыкли в Пустыне с Крепостью рубиться, да контрабандистов изредка гонять, и кладут людей пачками!

— Все так плохо?

— Просто слов нет. Мы хоть и проводим разведку, но за ксуров чертовы кобольды. Они хуже вьетнамцев! От армии, дай Бог, осталось чуть больше половины, а руководство требует генерального сражения!

— А Ксандр с Андрю что? — обеспокоено уточнил Алексей.

— Месяц с нами мыкались, но в конце концов вынуждены были вернуться в Цитадель. Там несколько родов решили под шумок взять власть в свои руки… В последний момент удалось все разрулить. Еле-еле успели род дэ Веги спасти. Там такая рубка была!

— Мда, — протянул Алексей. — Слушай, а что насчет Южного? Посылали туда дипломатическую миссию?

— Килиб ушел, но пока тишина. Надо бы проверить, что там случилось, но ресурсов не хватает…

— Ладно, с Южным я разберусь, — пообещал Вольный маг, — когда ваши офицеры генеральное сражение давать хотят?

— Завтра-послезавтра, — кисло протянул Марк. — Дебилы, … !

— Знаешь что, Марк? — в голове Алексея забрезжили смутные очертания плана. — Ты же вроде с несколькими ребятами с Земляного факультета смог Суть вулкана постичь?

— Ну было дело, — осторожно согласился парень. — Вместе с Кромом и Куро.

— Я тут просто с высоты птичьего полета на Порог смотрел, — продолжил Алексей. — Так вот эти заброшенные медные шахты нам, как кость в горле. Под боком у Цитадели – никак не проигнорируешь, но при общей обороне вообще никакой ценности не представляют.

— Думаешь мы этого не знаем? — скептически возразил Марк.

— Погоди-погоди, — не дал себя сбить Алексей. — Почему бы попросту не взорвать эту заброшку?

— Ксандр хотел, — кисло протянул Марк. — Но… политика… мать её!

— Марк, не тупи, — Алексей уже начал злиться. — Найди Крома и Куро и создайте локальный вулканчик! А всем расскажите, что это у ксуров что-то там взорвалось!

— Хм, — Марк ненадолго замолчал, обдумывая мысль. — В принципе осуществимо, но что делать с людьми?

— Пусти слух, — пожал плечами Алексей. — Мол разведка нашла мегабомбу, бла-бла-бла. Скоро будет большой взрыв. Кого не убьет, тот будет мучительно задыхаться под завалами.

— Паника будет, — не согласился Марк. — Тут нужно по-другому.

— Ну тебе и карты в руки, — отмахнулся Вольный маг. — Детали сам обдумаешь.

— А раненные?

— А что с ними?

— У нас, считай, половина, легкораненых. Четыре пещеры под лазареты оборудованы.

— А вы посылайте всех раненных наружу, — предложил Алексей. — С любыми ранами. А всех остальных готовьте к отступлению.

— Нельзя, — с тяжким вздохом ответил Марк. — Без генерального сражения Андрю с говном сожрут, и тогда точно гражданская война в Цитадели вспыхнет! Но насчет раненных – хорошая мысль.

— Тогда подготовь удобную, широкую и ровную тропу снабжения прямиком с поверхности, — вздохнул Алексей.

— Уже месяц назад все готово, — задумчиво протянул Марк. — Мы ее Гвоздь называем, с поверхности практически до базы ксуров идет. Только этот чертов зал, в который нас так усиленно заманивают, мне категорически не нравится!

— Слушай, — Алексей напряг память, — у Крома на факультете был парень один… Горди? Нет не он, Арчи… Да, вроде Арчи! Сильный как не знаю кто, но медленный.

— Арчи, — согласно протянул Марк. — Есть такой, он состоит в СБМ. Очень сильный маг Земли.

— Вот его и возьми с собой на это генеральное сражение, — посоветовал Алексей. — На всякий случай.

— Хм, — протянул Марк. — Кажется, я понял, что ты задумал…

— Ну раз понял, — то карты в руки! — с облегчением вздохнул Алексей, который, сделал все, чтобы вложить в голову Повелителя Огня правильную мысль. — Кстати, тебе привет от Аврелия!

Оруженосец, будто почувствовав, что речь идет о нем, посмотрел на Алексея и вопросительно вскинул бровь.

— Серьёзно?! — Марк, казалось, позабыл обо всем на свете. — Лёха! Он мне нужен! Прям еще вчера! У меня задание Сети непонятное висит уже второй месяц и с каждым днем все тревожней…

— Хм, — задумался Алексей. — Ну, тут два варианта. Или ему по перекрытому тракту скакать до Цитадели, или можем попробовать воспользоваться телепортом города Южный… Но для начала нужно найти с ними общий язык.

— Лёх, мне без разницы, — недовольно ответил Марк. — не грузи меня своими головняками, у самого их хватает. Просто помоги Аврелию как можно быстрее прибыть к шахтам.

— Ладно, — не стал спорить Алексей. — На связи, Марк.

— На связи!

«До сих пор возятся с этими шахтами?! — дал волю чувствам Алексей. — Они что там, с ума посходили?! Уже вовсю армию в Пустыню нужно стягивать! Господи! Надеюсь, Ксандр и Андрю знают, что делают!»

Он пробежался глазами по списку контактов и отметил еще двух разумных – Чжо и представителя Круга магов – Лема Годеска. Ректору Академии он решил пока не звонить.

«Наш род многие тысячелетия охранял этот мир, блюдя взятую на себя клятву. Для кого-то смысл жизни стать миллионером, а для Годеска смысл жизни – защита Порога», — вспомнились ему слова Ги-Дона. Сам Темный друид оказался тем еще засранцем, но вот его род, судя по всему, трепетно относился к взятой на себя клятве.

«Поправочка, — подумал Алексей. — Лем сейчас в другом мире. А связь мы договорились держать через некого Дорна О’Харо. Что он там просил подготовить? Маяк Круга? Нужно уточнить у Арта что это такое. О, точно! Арт! Нужно было связаться с ним первым делом!»

Не откладывая дела в долгий ящик, Алексей тут же вызвал своего учителя и партнёра по Призрачной связи.

— Арт?

— Да неужели? — усмехнулся хорошо знакомый голос. — Догадался выйти на связь? Сам или подсказал кто?

— Письма разгребал, вот и подумал…

— Письма? — удивился Арт. — Какие еще письма? Ах письма… — Вольный маг немного помолчал. — Действительно, как я мог об этом забыть…

— Ты о чем? — осторожно уточнил Алексей.

— Понимаешь, мой друг, — задумчиво протянул маг. — До тебя с недавнего времени стало не достучаться. Будто каменная стена появилась.

— Полный иммунитет к ментальным атакам! — озарило Алексея.

— Видимо, — не стал спорить Арт. — А про такой архаический способ общения, как отправка писем, я даже и не вспомнил. К тому же при открытии каждого письма, есть небольшой шанс выжечь свою энергоструктуру.

«Вот она разница менталитетов, — подумал Алексей, сравнивая Мэтью и Арта. — Один использует Сеть словно Интернет, с легкостью отправляя «имэйлы», второй относится к Сети, как сущности, к помощи которой лучше лишний раз не прибегать!»

— Как дела-то?

— Хуже, чем хотелось бы, — неопределенно ответил Арт. — Но лучше, чем могло быть.

— Моя помощь нужна?

— Ахахахахах! — от души рассмеялся Арт. — Ох, насмешил!

— Чего это насмешил-то? — немного покраснел Алексей.

— Да себя в тебе увидел, — перевел дух Арт. — Тоже в молодости думал, что я самый незаменимый и вообще, судьбу мира в руках держу!

— А оказалось?

— А оказалось, что нужно было заниматься своим делом, — резко погрустнел Арт. — Глядишь, и не было бы сейчас такого бардака…

— Что-то мне подсказывает, — усмехнулся Алексей. — Что концепция «Я во всем виноват» – обратная сторона незаменимости и исключительности.

— В корень зришь, — усмехнулся в ответ Арт Скал. — Подловил меня, как есть, подловил!

— И какое же дело, в таком случае, мое? — на всякий случай уточнил Алексей.

— Ты действительно хочешь, чтобы кто-то другой решал, какое дело твое, а какое нет? — удивился Вольный маг.

— Попробовать стоило, — хмыкнул Алексей.

— Завязывай с перекладыванием ответственности на плечи других людей, — не поддержал шутливого тона Арт. — Если вопросов ко мне больше нет, то вынужден откланяться, дела!

— Маяк Круга! — выпалил Алексей. — Лем Годеска просил активировать его в тот день, когда заработают порталы. В Стальном кольце у них представительство. Связь поддерживают через Дорна О’Хара.

— О’Харо, — задумчиво поправил Алексея Арт. — Я тебя услышал. Что-нибудь еще?

— Да вроде нет…

— Ну тогда удачи, — пожелал Арт. — И помни, во время межмирового Турнира Сеть перестает подсуживать родному миру. Начинают работать турнирные алгоритмы, призванные максимально честно и справедливо разобраться в ситуации.

— Понял тебя, Арт, — задумчиво протянул Алексей, отключаюсь, — Удачи!

— Удачи, партнер!

«Ну, — подумал Вольный маг, разорвав Призрачную связь, — к чему-то такому я и готовился все это время… Поскорей бы уже обменять эти Четки на Перо!»

С представителем Круга магов Алексей решил не связываться, контакты Арту он передал, суть проблемы объяснил… А вот с Чжо, с Чжо он решил пообщаться.

— Здарова, Чжо! Есть минутка?

— О! Алексей! — обрадовано отозвался глава Имперских магов. — Наконец-то! Слушай, эти курьеры – что-то с чем-то! Они нам серьезно помогли!

— Я настроил для тебя самые широкие полномочия, — улыбнулся Алексей. — Можно даже расширить штат…

— Уже, — отозвался Чжо. — Я, конечно, держу этого Прапора в ежовых рукавицах, но снабжение мы наладили будь здоров!

— Рад слышать, — довольно отозвался Алексей. — Как дела?

— Война, — коротко ответил Чжо. — Ублюдки из Совета раскачивают лодку, заставляя нас распылять силы.

— Так может быть диктаторские полномочия? — предложил Алексей.

— У каждого рода тут своя мини армия, — вздохнул Чжо. — Нет, не вариант… Вот не поверишь, я уже сам жду появления Императора!

— Появления Императора? — уточнил Алексей. — А что, уже есть предпосылки?

— В Сети появился класс «Гвардеец Императора», — поделился Чжо. — Точнее не появился, а стал доступным, а это, знаешь ли, наводит на соответствующие размышления.

— Гвардеец Императора? — задумчиво протянул Алексей, вспоминая целую каменную армию сражающихся с горгульями воинов. — Забавно…

— Не всем, — не согласился Чжо. — Ты бы знал, что в Цитадели творится! Хорошо хоть паладины Братства на помощь Налоговой службе пришли.

— А Пустыня? — жадно уточнил Алексей. — Успел построить укрепления?

— Там нашелся один Архитектор, — ответил Чжо. — Так он такое отбабахал! Правда пришлось стихийных фамильяров подключать, знал бы ты сколько камня мы переправили за последние два месяца в Пустыню! В общем, это надо видеть.

— Значит подготовка идет? — с облегчением уточнил Алексей.

— Я тебе так скажу, — помолчав ответил Чжо. — Простой народ готов ксуров голыми руками рвать. Есть запасы пшена, круп, стали, оружия в каждом городе. Боевой дух на недостижимой высоте. Но есть два «но».

— Политики, — кисло подхватил Алексей.

— И армия, — закончил Чжо. — Вот последнего у нас как раз-таки и нет. Стягиваем к Долине всех кого можно, но это слезы. Вся надежда на армию, ушедшую в Бункерк… Ну и на магов.

— Знаешь что, Чжо, — задумчиво ответил Алексей. — Вы там, главное, подготовьте плацдарм для размещения союзников.

— У тебя в кармане завалялась парочка дивизий? — невесело хохотнул Имперский маг.

— Пока трудно сказать, — размыто ответил Алексей. — Но кавалерию я тебе гарантирую почти точно.

— Добрые вести, брат! — с облегчением выдохнул Чжо. — Хрен с этими Ков’Альдо-Шмавальдо! Но без армии нам каюк!

— Ладно, Чжо, — Алексей заметил, как Зеленый и Яр растворились в тени. — Был рад услышать, но пора бежать!

— Удачи, брат! — отозвался Чжо, отключаюсь.

— Мы пошли, — Игорь мотнул головой в сторону Южного. — Дай нам два часа.

— Через два часа мы выдвигаемся, — повторил Алексей.

— Если все пойдет по плану, — поправил его Игорь.

— Удачи вам там, — пожелал Алексей, наблюдая, как Игорь растворяется в тени вслед за Яром и Зеленым.

Он задумчиво посмотрел на невозмутимых Аврелия и Артура и механически бросил Оруженосцу:

— Тебе привет от Марка. Говорит тревожно что-то ему последнее время. Просил устроить вам встречу как можно быстрее.

Аврелий стиснул рукоять меча и требовательно посмотрел Алексею в глаза.

— Ну а какие тут варианты? — развел руками Вольный маг. — Портал в Южном, который, скорей всего, охраняется лучше, чем городская сокровищница, если и вовсе не заблокирован.

Аврелий посмотрел на город и кивнул на восток.

— Можно и обойти его, конечно, — не стал спорить Алексей. — Но пока ты доберешься до шахт…

Оруженосец раздраженно тряхнул головой и с надеждой посмотрел на соседний окоп.

— Попросить Албаза? — протянул Алексей. — В принципе, почему бы и нет? Но мы не знаем сколько времени он еще будет занят созданием руны.

— Насколько я понимаю, — подал голос Артур. — Мастер только заканчивает подготовку. Потом будет небольшой перерыв, и только потом создание руны.

— Ну тогда, — Алексей задумчиво посмотрел в ход, ведущий к Албазу, — у тебя, Аврелий, появился шанс попасть к Марку чуть раньше…

Глава 15

— Он точно уже закончил? — шепотом уточнил Алексей, смотря на устало склонившуюся над выгравированными рунами фигуру.

— Вроде да, — также шепотом ответил Артур. — По крайней мере мой дед делал все именно так.

— Хватит там шушукаться! — Албаз распрямился и, смахнув со лба пот, поинтересовался, — чего вам?

— Уважаемый Албаз, нужна ваша помощь, — шагнул вперед Алексей. — Нашего товарища нужно срочно доставить к Медным шахтам Цитадели. Там сейчас идет военная операция против ксуров.

— Я-то тут при чем? — недовольно поинтересовался кузнец.

— Отправьте его рунным телепортом, — прямо попросил Алексей. — Очень надо.

— Перемещение через руну - дорогостоящее удовольствие, — устало вздохнул Абаз, — вот как знал, что нельзя умнику такое показывать!

— Назовите цену, — предложил Алексей.

— Цену? — хмыкнул кузнец. — Да что ты можешь мне дать? Артефакты? Да я сам лучше сделаю! Золото? В тайных сокровищницах Бункерка столько золота, что из него город можно выстроить!

— Редкие ингредиенты? — предложил Алексей.

— Какие? — кузнец уже откровенно хохотал. — Несвежую тушку песчаного Червя?

— Кхм! — подавился Алексей заготовленным предложением. — А что вы скажете насчет этого?

Вольный маг достал из Инвентаря матовый куб, в котором лежал коготь Сумеречного охотника, и продемонстрировал его кузнецу.

— Это… — Албаз с удивлением посмотрел на Алексея. — Это же… Это то, о чем я думаю?

— Не знаю, о чем вы думаете, — с достоинством произнёс Алексей. — Но этот клочок тумана – коготь Сумеречного охотника.

— Золотое руно… — прошептал кузнец. — Но как?

— Что насчет телепорта? — настойчиво напомнил Алексей. — Отправите Аврелия к шахтам?

— Ну-ка в стороны! — хмуро буркнул Албаз, осторожно протискиваясь в проход между окопами. — Умник! Давай точные координаты! А ты, молодой паладин, готовься к полету!

Алексей наскоро нашел воспоминания Марка и, сформировав пакет с координатами, мысленно толкнул его в сторону кузнеца.

— Да ты не перестаешь удивлять, умник! — хмыкнул Албаз, берясь за глефу.

Лезвие рунного оружия с тихим шелестом вспороло непослушный воздух, и в окопе появилась первая руна.

— Тут, в принципе, недалеко, — прогудел кузнец, выписывая одну руну за другой, — и… все! Шагай, паладин!

— Стой! — Алексей, вспомнив что-то очень важное, шагнул к Оруженосцу и сунул ему Грань Стихийной булавы, полученную от Мастера Марина. — Марку передай… Вот теперь точно все!

Аврелий благодарно отсалютовал обоим клинком и смело шагнул в тусклую рамку телепорта, разрезавшую окоп на две части. Негромкий хлопок, и о недавнем присутствии Оруженосца напоминает только слегка примятая земля.

— Спасибо, Мастер! — вежливо поблагодарил кузнеца Алексей и протянул ему матовый куб.

— Знал бы ты, что мне сейчас даешь! — устало протянул Мастер Рун. — Руку бы себе откусил.

— Может быть это, действительно, очень ценная вещь, — не стал спорить Алексей. — Но никто из моих знакомых не сможет ее обработать. Это же не обычный коготь, чтобы из него амулет сделать! Поэтому, по факту, это штука для меня бесполезна.

— Умники, — неодобрительно проворчал Албаз, доставая кузню. — Все с головы на ноги перевернут ведь! Клади эту… — он очень похоже передразнил Алексея, — «ненужную вещь» на наковальню!

— Держите, — Вольный маг аккуратно вытряхнул клочок тумана на матовую поверхность кузни, и убрал куб в Инвентарь.

— Как ни прискорбно, — кузнец убрал глефу и вытащил засветившийся золотым светом молот. — Но ты прав!

Бам!

— Из этого коготя…

Бам!

— Ничего путного…

Бам!

— И не сделать!

Бам!

— К тому же…

Бам!

— Он через сутки…

Бам!

— Растает!

За каждым словом следовал оглушительный удар, и Алексей поспешил накинуть на их убежище Покров тишины.

— Поэтому…

Бам!

— Лучшим выходом…

Бам!

— Будет сделать…

Бам!

— Простой амулет!

Бам!

На двадцатом «Баме» Алексей перестал считать удары и попробовал отвлечься на что-нибудь другое. Например, на предстоящем походе в Южный. Или… на свидании с Хэлен! Или… на предстоящем межмирном Турнире… Или…

Видимо он уже привык к ударам молота, так как наступившая тишина оглушила его.

— Что все? — уточнил Алексей, с трудом слыша свой собственный голос.

— Всё… — в голосе Артура послышалось обожание, густо перемешанное с восторгом. — Как в легендах!

— Держи! — Албаз протянул обработанный коготь Алексею. — Повезло, что цепочка подходящая нашлась.

— Ээ, спасибо, — Вольный маг бережно принял амулет и машинально надел себе на шею. — Интересные ощущения.

Со стороны коготь Сумеречного охотника походил на обычный амулет, вот только шла от него какая-то потусторонняя… прохлада. Причем прохлада эта ощущалась даже сквозь броньку Имперских магов.

Коготь Сумеречного охотника

+ 1 ко всем характеристикам

Свойства: Призыв Сумеречного охотника (недоступно)

— Носи с гордостью! — посоветовал Албаз. — А не понравится – передай тому, кому будет нужней.

— Еще раз спасибо, — проникновенно ответил Алексей. — Я же, в свою очередь, обещаю вам, что сделаю все возможное, чтобы не допустить резни с вашими потомками.

— Ну, я бы на твоем месте не стал раскидываться такими обещаниями, —добродушно прогудел Албаз. — Ты правильно сказал давеча. Люди… это люди. И среди моих предков есть и хорошие, и плохие. Все, что я могу – надеяться, что хороших все же больше.

— А когда вы начнете делать руну? — уточнил Алексей. — Не думайте, я вас не погоняю, просто нужны примерные временные рамки.

— Да прям сейчас и начну — пожал плечами кузнец. — Отдохнул, считай, пока этот амулетик ковал!

— А через сколько руна будет готова?

— Тут уж не подскажу, — нахмурился Албаз. — Одно могу сказать точно. Когда она будет готова, весь мир об этом узнает!

— Артур… —Алексей повернулся к паломнику, не спускающему восторженный взгляд с Албаза.

— Вы идите, Алексей, — махнул рукой бывший торговец амулетами. — Я присмотрю за Мастером.

— Ну ладно, — недоверчиво покачал головой маг и с легкостью взбежал по земляным ступенькам на поверхность.

Последнее, что он расслышал было:

— Ну что, родич, хочешь мне помочь?

— Да!!!

Город Южный. Воевода Кардас

«Эх, Руна-заступница! Пошли еще одну делегацию!» — воевода вот уже битый час не мог придумать причину для переворота. А ведь так хорошо все начиналось!

Его сторонники незаметно затягивали гайки, провоцируя местное население на бунт, но мирные жители молча терпели. А местные партизаны, на которых Кардас возлагал большие надежды и носа не казали из городских канализаций.

Все решительно складывалось не так, как хотел Кардас! Да еще и эта делегация, пришедшая из Цитадели! Ну как можно было провалить такой простой план?

А все складывалось так хорошо!

Кардас с сожалением прикрыл глаза, вспоминая тот момент:

Маг Цитадели в сопровождении десятка солдат спокойно себе прошел в центральные ворота и встретился с главой на центральной площади. Причем в свите мага были и арбалетчики, что было для плана просто идеально!

Кардас, присутствовавший на той встрече, с трудом мог оценить магический потенциал посланника. Но силушкой маг явно не был обижен, да и Воля, светившаяся в глазах мужчины, показывала, что перед ними стоит серьезный соперник.

Маг дружелюбно беседовал с Кианом, а Кардас увлеченно подбирал подходящий момент.

Маг сказал что-то смешное и стоящий рядом глава рассмеялся, на секунду прикрыв глаза.

Сейчас!

Кардас еле заметно качнул головой, и дежуривший между домов арбалетчик выстрелил в Киана. Вот только вместо того, чтобы застрять у Киана в горле, болт оказался зажат в руке у мага.

— Какой интересный болт, — с удивлением протянул маг, с легкостью ломая усиленный рунами снаряд на две части. — Никогда таких не встречал.

— Тревога! — пересохшим голосом крикнул Кардас, с силой отталкивая Киана в бок. — Нападение на главу!

Его стража тут же бросилась вязать сопровождения мага, а на самого мага немедленно накинули рунную сеть.

— А ведь Ксандр предупреждал, — произнес непонятную фразу маг и не думая сопротивляться.

— Главу хотели убить! — с запозданием раздались возгласы из толпы. — Смерть убийцам!

— Я в порядке! — недовольно бросил Киан, с раздражением посмотрев на Кардаса. — Этих в темницу! Арбалетчика – найти!

Кардас в очередной раз недовольно вздохнул. Мало того, что покушение не удалось, так еще и сообщники испугались и потребовали от Кардаса затаиться и не принимать никаких действий.

— Жалкие трусы, — прошептал себе под нос воин, расхаживая по своим личным покоям. — Ну там ладно, не повезло, но почему мне никто не доложил о лазутчиках!

С лазутчиками вышла еще боле запутанная история. Оказывается, за последние два месяца стража поймала и отправила на те или иные работы свыше сорока человек! И среди них был здоровенный воин с эбонитовой кожей – ну идеальный кандидат на роль тайного убийцы.

Знай Кардас о его существовании чуть раньше, смог бы устроить ночное покушение и обставить все так, что чернокожий колдун ранил Киана! Но глава, видимо что-то заподозрив, усилил свою охрану рунными воинами и практически не покидал дворец.

— Значит штурм, — едва слышно прошептал Кардас, катая слово на языке. — Ничего другого не остается…

Неожиданно во входную дверь громко постучали, от чего Кадрас постыдно вздрогнул, и послышался взволнованный голос его помощника:

— Воевода! Там делегация, вроде как!

— Сколько? — хищно встрепенулся Кардас. На этот раз он своего шанса не упустит!

— Один, — неуверенно ответил помощник. — Маг вроде как.

— Предупреди остальных, а я скажу Киану!

— Будет сделано, воевода!

— Это на благо клану, Киан! — шепотом пообещал воин и стремительным шагом направился в покои к своему другу и главе.

Город Южный. Алексей

Алексей шел по городу и с любопытством осматривался по сторонам. Комплект Имперского мага позволил скрыть Книгу и Четки, поэтому окружающие видели лишь странного вида костюм. А стража на входе Алексея даже обыскивать не стала – удивительнейшая безалаберность!

«Или у них разработаны такие средства для борьбы с магами, что нисколечко не боятся!» — мелькнула своевременная мысль.

— Алексей, прием! — в голове послышался приглушенный голос Игоря. — Прием!

— Слышу тебя, — мысленно успокоил парня маг. — Что удалось узнать?

— О, тут такое было! — протянул пацан, но тут же посерьезнел. — В общем, вкратце, у чужаков нет единства. Одни топят за глобальную войнушку, вторые – за установление добрососедских отношений и развитие экономики.

— Прям типичный США, — усмехнулся Алексей.

— Именно, — согласился Игорь. — Так вот, их партия войны уже устроила неудачное покушение на главу клана, но дело спустили на тормозах. Мы вышли на местных партизан, среди которых есть и наши ребята с Академии, и те порассказали много интересного.

— Например? — Алексей скользнул взглядом по сопровождающей его страже и перевел взгляд на виднеющуюся площадь – там, где местный лидер должен был с ним встретится при всем народе.

— У Киана, это местный глава, есть ближайший друг и советник Кардас. И этот парень нацелился взять власть в свои руки.

— Вояка?

— Знатный, — подтвердил Игорь. — Его бы энергию да на отражение Вторжения!

— Посмотрим еще, — неопределенно ответил Алексей, чувствуя себя каким-то суперагентом, идущим на смертельно опасную миссию.

— Далее, с прошлой делегацией Кардас обломился, но сейчас своего шанса не упустит. Так что скорей всего тебя используют, чтобы убить Киана, а затем торжественно четвертуют.

— Чем они борются против магии?

— Рунные сети, рунные оковы, рунные клетки. Магию отрезает будто бы ее и не было.

— Понял, — кивнул Алексей. — Значит буду осторожней.

— А мы подстрахуем, — прошелестел Игорь.

— Ладно на связи, — бросил Алексей. — Мне нужно немного подумать.

«Как произвести благоприятное впечатление на потомков Мастера Рун? — подумал про себя Алексей и довольно улыбнулся пришедшей в голову мысли, — показать одну крутую руну? Это мы можем, вопрос только в том, смогу ли я сделать ее видимой для остальных?»

Вольный маг представил, что руна Интеллекта заползла ему на лоб и слегка засветилась.

Судя по стражнику, у которого глаза на лоб полезли, руну стало видно.

Это что за звезда у тебя на лбу вспыхнула? — послышалось по Призрачной связи.

Да так, — отмахнулся Алексей, заставляя руну исчезнуть. — Проверка.

Ты поаккуратней с такими проверками, в тебя один из арбалетчиков чуть было не шмальнул с испуга.

Алексей молча хмыкнул и ускорил шаг. Он уже продумал общую канву разговора, придумал как произвести первое впечатление и сейчас хотел поскорей вступить в диалог.

Добравшись до площади и поднявшись на специальный помост, он с интересом посмотрел по сторонам, особое внимание уделяя классам прибывающих на площадь людей.

Первое, что он отметил – достаточно невысокие уровни по Имперской квалификации воинов. Второе, практически каждый беженец, если можно было так назвать сытых и рослых мужчин и женщин, владел двойным классом.

Воин-кузнец, Воин-алхимик, Пахарь-дровосек и так далее.

Третье, удивительной мощи доспехи и оружие. Казалось пришлые одеты в яркий свет, от которого слезились глаза. Но сами они, видимо, отличались полной невоспримчивостью к магии.

Алексей ради интереса создал в толпе Воздушную ступень, об которую тут же споткнулся плешивый торговец.

«Хотя нет, восприимчивы», — изменил свое мнение маг.

— Готовься, идут! — шепнул Игорь, и Алексей завертел головой в поисках будущих переговорщиков.

— Тот который слева, — Алексей изучающе посмотрел на высокого мужчину с зачесанными назад золотыми волосами. — И есть Киан. Справа, — маг бросил оценивающий взгляд на хмурого здоровяка. — Кардас. Не смотри, что он с виду неуклюжий. Ему хватит мгновения секунды, чтобы мечом развалить тебя на несколько Алексеев.

Постараюсь не дать ему такой возможности, — мысленно ответил Алексей, подвешивая в ауре заготовки Воздушных плетений.

Местные лидеры тем временем вышли на площадь и поднялись на аналогичный помост, расположенный в нескольких метрах от мостика Алексея.

Киан был одет в просторный камзол, небрежно запахнутый на груди, на поясе у него висел кожаный фартук, а в правой руке были зажаты варежки, будто его только что оторвали от наковальни.

Над его головой светилась заинтересовавшая Алексея надпись:

Киан 34 уровень по имперской классификации воинов-мастеров. Сильные черты: Творец, Разумный, СправедливыйСлабые черты: Беглец Глава клана «Золотая руна»

«Создатель, — само собой всплыло в голове у Алексея. — Бьюсь об заклад именно он создал Мировой шедевр!»

Губы Киана не улыбались, но во взгляде читался откровенный интерес, перемешанный с необходимостью отстаивания свой позиции.

Алексей перевел взгляд на его соседа.

Кардас был одет в золотой доспех, который так и светился от переполняющей его силы. Рука его нервно тискала рукоять меча, висящего на поясе. Лицо было немного простовато, но в глазах светился ум и твердая убежденность в своей правоте.

«Фанатик, — охарактеризовал его Алексей.— Бог войны!»

И надпись над головой воина подтверждала его мысли:

Кардас 38 уровень по имперской классификации воинов-мастеров. Сильные черты: Мечник, Зоркий глаз, Твердая рукаСлабые черты: Страх Воевода клана «Золотая руна»

За спинами Киана и Кардаса стояла пятерка хмурых воинов, по уши закованных в сталь, от которых веяло такой опасностью, что Вольный маг слегка поежился.

«С чего бы начать разговор?»

За телохранителями на почтительно дистанции толпились прочие воины. Кто-то держал в руках короткое копье, кто-то сжимал полуторный меч.

Алексей закончил разглядывать комитет по встрече и дружелюбно улыбнулся, смотря Киану в глаза. Кардаса он предпочел пока игнорировать.

«Сразу активировать руну? Или сначала как-то расположить их к себе? Может анекдот рассказать? Застряла как-то лосиха между двух деревьев…»

Видимо улыбка Алексея стала для главы клана сигналом и тот медленно поднял правую ладонь, с зажатыми в ней кузнечными варежками.

Бурлящая вокруг помостов толпа немедленно успокоилась и над площадью разлилась звенящая тишина.

Алексей уважительно покивал и постарался выбросить из головы все дурацкие мысли

«Отставить анекдоты! А что если…»

Маг лукаво улыбнулся пришедшей в голову мысли и громко, на всю площадь, произнёс:

— Ну привет… потомки!

Глава 16

— В каком смысле? — нахмурив брови, поинтересовался Киан.

«Значит не знают свою историю», — сообразил Алексей, а вслух сказал следующее:

— Ну как же, — он хотел было развести руками, но решил не нервировать телохранителей лишний раз. — Около пяти тысяч лет назад ваши предки ушли из этого мира.

— Просто так взяли и ушли? — перебил его золотоволосый.

— Скорей всего бежали от войны, — прищурился Алексей.

— Что? — Вены на шее Кардаса вздулись стальными канатами. — Чтобы наши предки сбежали от войны? Да никогда!

— Тогда зачем вы здесь? — задал резонный вопрос Алексей. — Оставались бы себе в своем мире.

— Не твоего ума дело, маг, — надменно дернул подбородком воевода и едва заметно кивнул.

Алексей напрягся, взвинтив все свои органы чувств в десятки раз, но выстрела не последовало.

— Норма, Лёх, — послышался довольный голос Игоря. — Взяли троих стрелков. Пусть он хоть закивается!

— Вы мне киваете? — простодушно улыбнулся Алексей, скользнув по Кардасу взглядом.

— Да что ты себе позволяешь? — воевода схватился за меч.

Алексей скептически хмыкнул и посмотрел на золотоволосого.

— Слушайте, — Алексей решил использовать домашнюю заготовочку. — Раз уж вы все такие вспыльчивые, у вас практикуются турниры?

— Практикуются, — медленно ответил Киан, бросив на своего советника подозрительный взгляд. — А что?

— Ну смотрите, — Алексей медленно поднял руку и плавно повел ей в сторону, создавая масштабную иллюзию армий, стоящих друг напротив друга. — Вот наши войска сходятся в битве. У вас мощные доспехи и крутое оружие, — Алексей показал как левая армия врубается в правую словно раскаленный нож в сливочное масло. — У нас магия. — Он создал несколько взрывов, заморозил землю под наступающими воинами. — Я могу вам гарантировать, что победителей не будет.

— И что ты предлагаешь? — нейтрально поинтересовался золотоволосый.

— Если не сможем договориться, проведём турнир, — простодушно заявил Алексей. — Я выставлю своих воинов, вы – своих.

— Киан! — с нажимом произнес Кардас. — Я участвую в этом Турнире!

«Опа, — удивился Алексей. — Интересно, он действительно фанатик сражений или решил таким образом набрать очков у своего народа?»

— Мы считаем, — подал голос Игорь. — Что Кардас думает, что его предали и сейчас всеми силами пытается показать Киану свою лояльность.

Попробую завербовать его на войну с ксурами, — мысленно ответил Алексей.

— Это будет… красиво, — согласился Игорь и умолк.

— Три боя, — спокойно предложил золотоволосый, не обращая на своего советника внимания. — Пока наши воины будут бороться, мы с тобой будем говорить.

— Согласен, — улыбнулся Алексей.

— Вот только, — как ни в чем не бывало продолжил Киан. — Я не вижу твоих воинов.

— Магия, — одними губами улыбнулся Алексей. — Когда начнем?

— Чего тянуть? — пожал плечами золотоволосый и бросил своему советнику, — Кардас.

— Турнир! — заорал воин, выхватив из ножен меч. — Три боя! Здесь и сейчас!

Толпа восторженно взревела и отхлынула назад, освобождая место для арены. Тут же прибежали рабочие и споро передвинули помосты, образовав и них букву «Г». Следом на помосте появились добротные стулья.

— Леха, ты уверен? — раздался в голове взволнованный шепот Игоря. — Они отменные вояки, не уверен, что ты продержишься против любого их них и минуты!

— Расслабься, — отмахнулся от пацана Алексей. — И получай удовольствие!, — а вслух произнес:

— Тогда рекомендую найти кого-нибудь посильнее, мои первые воины – шестирукие стражи-големы!

— Как-то нечестно, — засомневался Киан.

— Выставляй против одного стража трех своих воинов, —предложил Алексей.

— Хорошо, — торжествующе улыбнулся золотоволосый. — Что на кону?

— Вассальная присяга, — Алексей с улыбкой посмотрел на побледневших переговорщиков. — Если не боитесь, конечно.

— Давай сюда своих големов! — прорычал Кардас.

— Пока их для начала, — потребовал Киан. — и я решу, стоит ли руна затраченных на нее усилий.

— Хорошо, — не стал спорить Вольный маг и кинул на огороженное перед помостами пространство. — Это и есть арена?

— Именно, — кровожадно произнес Кардас, тиская рукоять своего меча. — Где ты прячешь своих стальных воинов?

— В кармане, — улыбнулся Алексей, вытаскивая из-за пазухи две деревянные фигурки.

«Стоп, а сколько там времени-то?! — обожгла его внезапная мысль. —Фу-уф!»

Видимо големы успели восстановить свой заряд после рубки с песеголовыми.

Он бросил одну фигурку на арену, мысленно приказав принять ей нормальный размер. Голем мгновенно увеличился в размерах и застыл, бесстрастно глядя перед собой.

— Эш, Ари, Фай! — приказал Кардас и пятерка телохранителей, стоящая за его спиной, дрогнула. Двое крайних остались на местах, а средняя троица мягко спрыгнула на землю, беря голема в кольцо.

— Где его оружие? — глаза Кардаса горели сумасшедшим огнем.

— Думаю, твои воины скоро им с ним поделятся, — не полез за словом в карман Алексей.

— Посмотрим, — презрительно бросил Кардас и взревел, — Бой! — после чего, не утерпев, бросился к краю помоста.

Алексей молча активировал голема и посмотрел на сидящего рядом Киана. Они, конечно, все еще находились на разных помостах, но стулья были поставлены так, чтобы Киан и Алексей могли разговаривать, не повышая голоса.

— Я устал от войны, — откровенно сказал Киан, не смотря на происходящее на арене. — От смертей, от вечного бегства и выживания. Наш народ многое пережил. Дважды мы были на краю. Трижды восстанавливали переданные предками технологии. И когда исполнилось пророчество, я не задумываясь повел свой народ в новый мир. В мир, который по нашим преданиям будет нашим домом.

— Который был вашим домом, — задумчиво поправил Алексей. — Киан, а почему ваш клан называется «Золотая руна»?

— Руны – это наша сила и наша слабость, — заучено ответил золотоволосый. — Это основа нашего воинского мастерства и знак качества наших творений.

— А есть ли в ваших преданиях описание ритуала признания главы клана? — с трудом сохраняя беспристрастное лицо спросил Алексей.

— Есть, но я не очень верю тем свиткам, — прохладно ответил Киан. — Какой бы сильной руна ни была, она не можешь засиять в небе, словно Солнце.

— Знаешь, Киан, — серьезно ответил ему Алексей, примерно догадываясь над чем сейчас работает Албаз. — Вы очень многое забыли.

Вольный маг сделал паузу и перевел взгляд на арену. Этот раунд переговоров остался за ним. Да и арена… впрочем, тоже.

Он с сожалением посмотрел на трех воинов, которых голем безжалостно гонял по арене и мысленно его деактивровал. Голем замер на месте, опасно ощерившись шестью великолепными мечами. Алексей силой мысли вернул его в состоянии шахматной фигурки, и вытянул руку вперед.

Мгновенье и фигурка оказалась у него на ладони. На краткую долю секунду ему показалось, что фигурка так и светится довольством, но наваждение тут же схлынуло.

— Мы недостойны быть твоими телохранителями, глава! — троица безоружных воинов замерла на арене уперев взгляд в землю. — Разреши искупить позор смертью в бою!

— Могущественная магия, — уважительно покосился на фигурку Киан и махнул телохранителям рукой – мол, позже!

— Артефакт Древних, — счел нужным пояснить Алексей, следя за тем, как проигравшие воины, под осуждающий свист толпы, понуро скрываются за помостом.

— Реванш! — взвыл Кардас, бешено вращая глазами. — Киан, позволь мне выйти против этого голема!

Киан едва заметно качнул головой, и воевода с грозным кличем спрыгнул на арену.

— Кардас не любит сидеть сложа руки, — неохотно объяснил Киан. — Он бредит войной.

— Да я вижу, — хмыкнул Алексей, покачав головой. — Он мне голема-то не сломает?

— Всяко может быть, — дипломатично ответил золотоволосый. — Но мои мастера если что его подлатают.

— Надеюсь до этого не дойдет, — протянул Алексей и бросил на арену вторую фигурку.

Активировав голема, он задумчиво посмотрел на главу клана «Золотая руна».

— А что если я скажу тебе, Киан, — Алексей перевел взгляд на арену, где две фигуры стремительно передвигались по земле, окруженные стальным вихрем. — Что скоро будет такая война, что мало кто останется в живых.

— Между нашими народами? — уточнил золотоволосый.

— Нет, — покачал головой Алексей. — Ты сам уже понял, что мы – один народ. Я видел твой взгляд, когда вы брали этого город. Я видел, как ты поступаешь с пленными и как всеми силами стремишься избежать большой крови. И я надеюсь, что в глубине души, ты не хочешь убивать бывших крестьян, вилами защищающих свои дома.

— Что ты еще видел? — с трудом выдавил из себя Киан, вцепившись в подлокотники своего стула.

— Врагов. — Алексей тяжело вздохнул. — Сильные и ловкие воины с песьими головами. Двух и трехметровые ящеры, закованные в броню, которую вашим мастерам не создать еще тысячи лет. Алые лучи смерти, пронзающие любой доспех, кроме зеркального. Орды гоблинов. Яростные наскоки кентавров. Нежить, прущая со всех сторон. Гарпии, своими стаями скрывающие небо. Костяной дракон, от взгляда на которого, поджилки начинают трястись от страха.

— И где ты все это видел? — по лицу Киана нельзя было ничего сказать, но по эмоциональному отклику Алексей понял, что глава впечатлился.

— Во время Первой волны Вторжения, — ровным голосом ответил Алексей.

— И конечно же будет вторая? — полуутвердительно протянул Киан.

— Через тринадцать дней, — подтвердил Алексей.

— Так вот что показывает этот таймер, — задумчиво протянул золотоволосый и неожиданно спросил, — и что конкретно ты предлагаешь?

— Ваши воины идут на войну, — заговорил Алексей, попутно ловя родившуюся мысль. — Ваши мастера куют броню. А после вы возвращаетесь туда, откуда вы пришли, — Алексей как наяву увидел Албаза, говорящего: «Когда Бункерк захлестнула волна». — В Бункерк.

— Как ты сказал? — подлокотники жалобно хрустнули, а телохранители синхронно шагнули вперед.

«И этот раунд остался за мной, — довольно подумал Алексей и бросил взгляд на арену. — Ну, почти…»

— Да! — ревел вошедший в раж Кардас, потрясая оторванной рукой голема, а вместе с ним орала и вся толпа, — Да!!!

На долю секунды Алексею показалось, что он заметил в массиве зрителей широкоплечую чернокожую фигуру, затянутую в поношенную униформу цвета хаки. Но в следующую секунду он перевёл взгляд на голема.

— Один-один, — криво усмехнулся Алексей, с жалостью смотря на искалеченного стража.

Щелчок пальцами, и шахматная фигурка летит к нему в ладонь.

— Финальный бой! — на арену выскочил какой-то бойкий мужичок и принялся комментировать происходящее. — Как вы только что видели, воевода Кардас с легкостью победил голема! На этот раз стальной шестирукий страж остался не только без своего меча, но и без руки! Кто же будет следующей жертвой… простите, следующим соперником воеводы?!

— И вправду, кто? — впервые за всю встречу Киан проявил интерес к происходящему на арене.

— Сейчас увидите, — пообещал Алексей.

Он сунул руку в Инвентарь, чтобы вытащить полководца Аристера, но в руку настойчиво ткунлась другая статуэтка.

«Что ж, — подумал Алексей, любуясь вытащенной из Набора фигуркой. — Да будет так!»

— Дамы и господа! — ведущий требовательно уставился на Алексея. — Сейчас на арене сойдутся воевода Кардас и …

— Принцесса Рив, — громогласно закончил Алексей, аккуратно бросая фигурку на арену.

— Ох! — прокатился по площади восторженный вздох.

Фигурка, превратившаяся в воздухе в молодую девушку грациозно приземлилась на арену и не спеша выпрямилась. С наслаждением вдохнув воздух полной грудью, она молча посмотрела на Кардаса.

— Я не буду драться с девушкой! — возмутился воин, переставая играть двумя мечами – одним своим, вторым – отобранным у голема.

Девушка, чей наряд состоял из босоножек с высокой шнуровкой, короткой льняной туники, плотного кожаного корсета и покореженного стального наплечника, молча направилась к воеводе.

Короткие белоснежные волосы были сложены в обманчиво простую прическу, доходя местами до подбородка и скрывая часть её лица. Бронзовая кожа намекала на то, что девушка много времени провела под палящем солнцем, а подведенные черным глаза смотрели на мир с лёгким прищуром.

— Да она хрупкая, как цветок! — воскликнул Кардас, небрежно взмахивая в сторону девушки правым мечом. — Да еще и прикованная к цепи!

На правой ноге девушки и вправду были кандалы, от которых шел кусок цепи, протяженностью в несколько метров. Рив хитро дернула ногой и цепь послушной змеёй обмоталась вокруг её ноги и захлестнулась вокруг её пояса.

— Позовите семилетнего ребенка, пусть он скрестит с ней тренировочный меч! — не успокаивался Кардас.

— Невозможно представить, чтобы такая маленькая девушка смогла поднять меч! — вторил ему ведущий. — Нет я решительно отказываюсь комментировать это избиение!

Принцесса Рив же, не обращая внимания на слова воеводы и на лезущие в глаза белоснежные волосы, приблизилась к Кардасу, крутанулась на правой ноге и смачно вбила левую в грудь воину. Удар был такой силы, что воеводу отбросило на несколько метров назад, а один из мечей выпал у него из рук.

— Ох! — прокатился по площади восхищенный вздох, а ведущий обрёл дар речи.

— Нет, ну вы только посмотрите на это воплощение красоты и силы! Принцесса! Как есть принцесса!

— Принцесса! — заревела площадь, но Рив было плевать.

Подхватив меч, она целеустремленно двинулась к поднимающемуся на ноги воеводе и с неожиданной силой обрушила на него свой меч. Судя по тому, что Кардас замолчал и принялся настороженно следить за каждым движением соперницы, воевода принял девушку всерьез.

Меч в его руках вспыхнул нестерпимым золотом и превратился в размытый круг ярко-белого света.

Рив на это лишь слега прикрыла глаза и, ничуть не изменившись в лице, приняла сокрушительный удар Кардаса на жесткий блок, после чего сама взорвалась серией ударов.

Подшаг вперед, удар навершием меча в челюсть. Кардас успевает подставить под удар плечо и с силой пинает правой ногой в живот Рив. Но девушка небрежно доворачивает корпус, уходя от мощного удара и делает изящное сальто в сторону.

Широкий взмах меча, подшаг, укол, подшаг, жесткий блок, подшаг.

— Воевода отступает! — не выдерживает ведущий. — Кардас пятится назад, не в силах устоять перед сокрушительным натиском принцессы Рив!

В какой-то момент Кардасу надоело пятиться и он отчаянно пошел в контратаку. Меч стальной пушинкой запорхал в его руках, а Рив, неожиданно для зрителей отступила назад.

Позволив мечу разрубить воздух рядом с ее головой, она толкнула своим мечом меч Кардаса и, мгновенно сократив расстояние, впечатала свой лоб ему в лицо. Воевода ошарашенно отступил назад, тряся головой, а Рив в первый раз за всю схватку позволила себе мимолетно усмехнуться.

«Время», — с сожалением подумал Алексей, который, казалось, все это время и не думал дышать.

Он протянул руку вперед, и Рив исчезла с арены, а на ладони у Алексея появился шахматная фигурка, от которой на секунду повеяло легким сожалением.

— Это… — ведущий растеряно оглядел притихшую толпу и трясущего головой Кардаса, — это был… — он повысил голос, срываясь на крик. — … лучший бой в моей гребанной жизни!

— Уааааааа! — поддержала его толпа, начиная скандировать, — … це-са Рив! …це-са Рив! Прин-це-са Рив!

— Я же говорил, — Алексей взглянул на замершего в прострации Киана. — Ну так что скажешь насчет моего предложения?

— После такой демонстрации, — Киан все же нашел в себе силы ответить. — Я скажу, что мне однозначно нужно подумать!

— А я вот что скажу, — Кардас вихляющей походкой подошел к помосту, с облегчением на него облокотился и посмотрел на Киана. — Брат! Похоже я влюбился!

Завуч-7. Честь и Воля

Глава 17 + Интерлюдия

— Точно не Бунгрег?

— Бункерк.

— А может быть Бункирк?

— Бункерк.

— Или все-таки Бунгрег?

— … !

Уже давно окончился импровизированный Турнир, и жители Южного разошлись по своим делам, а переговоры продолжались. Правда с площади пришлось переместиться во дворец – но кого могли смутить эти мелочи?

Сначала Киан жадно выпытывал у Алексея подробности насчет подземного города, потом к нему присоединились летописцы клана и Хранитель мудрости.

Старички, позабыв про свой почетный возраст, громко спорили и ссылались на десятки научных трактатов, стремясь утянуть Алексея на свою сторону. Оказалось, что клан «Золотая руна» действительно дважды находился на краю гибели и полного забвения и лишь заботливо сохраненные архивы помогли нынешним потомкам восстановить историю рода.

А их нынешний спор про название города, из которого было положено начало Исхода клана, и вовсе напомнил Алексею о научных спорах, разворачивающихся на кафедре у него в университете! Вот только Вольному магу не понравилось, что почетные старцы хотели не до истины докопаться, а исключительно отстоять свою точку зрения.

Алексей устало взглянул на двери, ведущие в соседние покои, в которых находились все заключённые за последнее время «лазутчики» и «шпионы». Алексей увидел среди сорока одаренных темнокожего здоровяка в форме США, Килиба, обрадованно улыбнувшегося Алексею. Заметил песчанных воинов, которых он видел в Оазисе с Васьком, парочку представителей Налоговой службы и даже смутно знакомого друида, от которого так и фонило магией Природы.

Киан обещался отпустить всех пленных, включая этих сорок человек, чем бы ни окончились переговоры.

Сейчас же, судя по эмоциональному фону, собранные в соседнем зале пленники собирались поднять восстание. Алексей послал в сторону двери волну спокойствия и уверенности и наскоро создал мысленное послание Килибу, предупреждая о том, что все под контролем.

— И все же…

— Бункерк! — отрезал маг и пошел с козырей. — Да подождите две недели и сами увидите этот город!

— А можно? — охнул летописец, топивший за Бунгрег.

— В составе экспедиции? — моментально загорелся дед, позабыв на время про свой любимый Бункирк и теорию кирки.

— Да вообще без проблем, — Алексей принялся раздавать щедрые авансы. — Есть только небольшая проблемка.

На его словах Киан страдальчески поморщился, но летописцы и Хранитель мудрости плевать хотели на любые сложности, стоящие между ними и заветным городом.

— Предстоящая вторая волна Вторжения. И вы либо с нами, либо против нас.

Киан всеми правдами и неправдами старался уберечь свой народ от очередной войны, но Алексей был непоколебим. Или «Золотая руна» с Порогом, или нет.

— Алексей, — раздался в голове голос Игоря. — Яр докладывает, что Кузнец заканчивает свою магию!

— А вы знаете, я облегчу вам выбор, — Вольный маг решительно поднялся и вышел на широкий балкон, из которого открывался великолепный вид на город. — И для вас, уважаемые хранители архивов и мудрости клана, и для вас, воевода, жаждущий боя, и для вас, глава клана, Киан. Я могу месяцами напролет безуспешно доказывать вам, что ваш клан «Золотая руна» раньше был кланом «Золотое руно», но вы принесете еще больше книг и намертво вцепитесь в свою уникальность. Ведь одно дело быть самодостаточным народом, другое – понять, что это лишь одна из ветвей.

Алексей понимал, что его слова неприятны присутствующим в зале воинам-мастерам, но он не мог себе позволить тратить драгоценное время на бесконечные словоблудия и обсуждения мирного договора. Или клан признает своего главу, и Албаз железной рукой наведет порядок, или придется как-то решать этот вопрос…

— Только слепой не заметит противоречий, поглотивших ваш клан-государство. Посмотрите на главу и воеводу. Один талантливый творец, второй – гениальный боец! Но вместо того, чтобы объединиться, каждый решил тянуть одеяло на себя. За Киана все мудрецы и мастеровые клана. За Кардаса – все воины… Но самое смешное, — Алексей позволил Биению жизни вырваться из его ауры и разлиться по покоям, дворцу, городу… — Самое смешное, что вам же плевать на власть! Одному хочется создавать шедевры, второму позволять упоению боя захлестнуть себя с головой! А власть вы, как умные люди, воспринимаете, как обязанность и ответственность и надо признать вам повезло, что глава Киан, а не Кардас.

Воевода нахмурился и недобро посмотрел на Алексея, будто прося пояснений.

— Да чего тут непонятного? — удивился маг. — Киан хоть немного думает о будущем рода, а ты, воевода, уже давным-давно устроил бы заварушку… Но самое интересное, что у меня есть для вас выход! Ваш клан не просто будет сражаться за чужих вам людей. Ваш клан будет сражаться за единственное, что имеет для вас значение – за ваше будущее!

— Красиво поешь, — буркнул Кардас. — Но не считай нас за идиотов! Ни в одном из миров не осталось разумного более близкого к званию Мастера Рун, чем Киан!

— Уважаемый Хранитель Мудрости, — Алексей, печенкой чувствуя, что Албаз вот-вот закончит, обратился к старцу, — какие на этот счет у вас есть предсказания?

— Никаких, — твердо ответил старик.

— А что насчет руны, которая засияет сильнее Солнца?

— Это не предсказание, это детская сказка, в которой рассказывается, как среди сотен обычных детей наши предки смогли отыскать наследника правящего рода, — степенно ответил старец.

— Я знаю, о чем вы сейчас думаете, — усмехнулся Алексей. — Этот маг хочет задурить нам мозги, выкинув какую-то магическую штуку! Думаю, сейчас как раз тот самый момент, когда лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать.

Он пафосно повел рукой в сторону опускающихся на Южный сумерек.

Все находящиеся в зале люди с интересом перевели взгляды на вечерний город, но… ничего не произошло.

— Игорь?

— Албаз застыл над своими рунами!

— Долго он так еще стоять будет?

— Неизвестно!

«Вот черт, — подумал Алексей, чувствуя себя максимально глупо. — Неловко вышло…»

— Нет нужды пытаться нам что-то показать, — веско бросил Киан, поднимаясь с трона. — Думаешь дети рун не смогут почувствовать зова Рун?

Он неодобрительно покачал головой и решительно направился к выходу. Вслед за ним молча потянулся Кардас и мудрецы.

«Не понял, — нахмурился Алексей, во все глаза смотря, как дверцы, ведущие в зал с пленными, распахиваются и стража целеустремленно двигается на выход, вслед за своим правителем и его свитой.

— Впечатляет! — громогласно протянул Килиб. — Не знаю, как ты это сделал, но стража просто молча ушла и все!

— Да тут непонятная ситуация, — пробормотал Алексей, приветливо пожимая руку наставнику Физической активности. — Игорь, что происходит?

— Аналогичный вопрос, — протянул парень. — Алексей, они все идут в сторону южный ворот!

— К Албазу? — мозг Вольного мага пронзила внезапная догадка. — Черт, Игорь, они чувствуют его!

— Наши действия? — хладнокровно уточнил парень.

— Хватай всех кто хочет и может эвакуироваться и бегом к портальной площадке! Если не выйдет с Албазом, хоть отправим гражданских в Цитадель.

— Хорошая мысль, — с легким оттенком зависти произнес пацан. — И как я сам не догадался… Вы что будете делать?

— Подготовимся на случай, если что-то пойдет не так, — ответил пацану Алексей и уставился на Килиба. — Что с магией?

— А нет магии, — невесело улыбнулся Килиб. — Одна руна, и я чувствую себя как в детстве на экскурсии в оружейном магазине. За стеклами витрин столько всего интересного: ножи, арбалеты, мечи, но прикоснуться к ним невозможно!

— Остальные? — Алексей посмотрел на потянувшихся следом за Килибом одаренных.

— Тоже самое, — подал голос друид, — магия рядом, но до нее не достучаться!

— А я не могу обернуться, — с досадой бросил один из Пустынных воинов.

— Спокойно, мужики! — громко объявил Алексей, но заметив парочку девушек, поправился, — и дамы! Мы сейчас с вами организовано отступаем к портальной площадке и готовимся к возможной эвакуации!

— Мастер Килиб! — обратился Алексей к преподавателю Академии, — не желаете прогуляться до ворот?

— А пойдем, — не думая согласился маг.

— Я с вами! — раздался глухой бас и из толпы пленных появился афроамериканец. — Мужик, ты же Алекс? Я от Мэтью!

— Хэлоу май фрэнд, — хмыкнул Алексей, — Тебе, в принципе, необязательно с нами идти, вряд ли в ближайшее время у меня будет время, чтобы решить твою проблему. Лучше подожди нас со всеми.

— Я с вами, — набычился чернокожий рейнджер.

— Ну пойдем, — махнул Алексей, не желая тратить время на споры.

Он бы предпочел, чтобы за ними увязался маг природы, но тот увлеченно переговаривался с Пустынными воинами, не забывая между делом, грамотно вести толпу пленных за собой.

Алексей хмуро посмотрел на давку в дверях и выглянул с балкона. Третий этаж… А почему бы и нет?

— Килиб, прыгаем?

— Да легко, — маг с легкостью перемахнул через невысокий балкончик и после короткого полета мягко приземлился на полусогнутые ноги. — Долго копаться будешь? — задорно крикнул Килиб, задрав голову.

— Ээ, как тебя там, Уильямс, да?

— Так точно, сэр! Сержант Рено Уильямс!

— Хватайся за мое плечо, сержант.

— Да я и сам могу… — заартачился афроамериканец.

— Руку, солдат! — рявкнул Алексей и вцепившись в протянутую руку американца, боком завалился с террасы.

Мир резко крутанулся перед глазами, и Алексей почувствовал, как немаленький Уильямс сбивает ему центр тяжести, но в следующий мир заработал комплект Имперского мага и они мягко приземлились на травку.

— Мазааа… — решил не договорить Уильмс.

Вместо этого он яростно повращал белками глаз и выдал:

— Факинг мэджик!

— Мэжик пипл, вуду пипл! — хохотнул в ответ Алексей и поманил американца и Килиба за собой. — А сейчас, легкая пробежка, ребят!

Вольный маг посчитал, что Мастер рун, творящий рунную магию в каком-то окопе и рунный маг, творящий рунную магию практически под носом у дозоров – две разные вещи и сейчас торопился прибыть к Мастеру Албазу раньше клановых.

— Быстрей, быстрей! — чувствуя, что не успевает, он коснулся Цепи и мысленно потянулся к рукотворным окопам.

Резервуар слегка просел, Цепь нагрелась, а спереди появилось яркое свечение.

«Сработало, — довольно подумал Алексей, ловко огибая местных жителей, целеустремленно идущих за ворота. — Их же сейчас тепленькими брать можно!» — вспыхнула в голове предательская мысль.

Видим такая же мысль возникла и у Игоря.

— Лёх, а может их… того? Сейчас вечер, наши возможности значительно возросли…»

— Отставить того, — неодобрительно покачал головой Вольный маг. — Только разозлите их!

— Принял, — недовольно отозвался Игорь. — А ведь такой классный момент!

— Мазе фазе! — внезапно вскрикнул афроамериканец, закрываясь от ярчайшей вспышки света.

— Великая сеть! — практически следом протянул Килиб, замедляя бег. — Это же…

— Это действительно классный момент, — потрясенно ответил Алексея, с внутренним трепетом наблюдая за тем, как над городом поднимается огромная золотая руна «ॐ».

Внимание! Мировое задание: Способствовать расцвету клана «Золотое руно»выполнено!

Внимание! Открыт доступ в кузню истинных имен!

Внимание! Отношение с кланом «Золотое руно»: повышено до «Уважение»!

— Чего это они? — с опаской поинтересовался американец, видя, как клановцы, один за другим, начали опускаться на колени.

— Думаю, — голос Алексея дрогнул, — Приветствуют старого нового главу клана.

Город Южный. Албаз

Создание Руны оказалось сложнее, чем думал кузнец. Ведь в процессе работы приходилось призывать на помощь родовую память и вспоминать, вспоминать, вспоминать… Братьев, сестер. Отца и мать. Родной город. Семейную кузню и клановую сокровищницу.

Поход на троглодитов и толпы захлестнувших Бункерк монстров. Временных попутчиков и ту тварь, из-за которой сын главы клана чуть было не стал личом.

Албаз вспоминал родных, друзей, коллег по работе и воинскому делу, и по его щекам сами собой катились слезы. Изредка то одна соленая капля, то другая исчезали в яркой вспышке, а создаваемая руна чуть увеличивалась в размерах.

Албаз до последнего момента не знал какую все-таки руну создать.

Заявку на трон главы или Всеобщий сбор? Созыв мастеров для подтверждения классификации или Боевую тревогу?

Все казалось каким-то несущественным по сравнению с тем, что клан выжил. Ему до конца не верилось, но сердце было не обмануть. В городе, возле которого он сейчас находился, обитали его… родичи. И пусть им предстоит долгий путь возрождения клана, но начало положено!

— Начало, — Албаз покатал слово на языке. — Да будет так!

Руки сами собой внесли изменения в создаваемую руну и Мастер рун, не в силах больше её удерживать, отпустил её ввысь.

Внимание! Вы готовы взять в свои руки бразды правления и в эти непростые времена привести свой клан к славе и могуществу?

Принять? Да/Нет

— Готов! — глухо ответил Албаз, обнаруживая, что находится на небольшом холме, а вокруг него, сколько хватает глаз склоняются в ритуальном приветствии соклановцы. — Чего бы мне это не стоило!

Внимание! Вы восстановили клан «Золотое руно» и выполнили первое дополнительное условие:Найти 1/10/100/1000 потомков, в чьих жилах течет кровь мастеров клана Золотое руно – выполнено!

Осталось:Создать 1/10/100 шедевров, уведомляя мир о возрождении клана мастеров.

Выковать 1/10/100/1000 комплектов уникальной брони гвардии клана Золотое руно.

Выковать 1/10/100/1000 единиц уникального оружия гвардии клана Золотое руно.

Поддержать наследника императорской ветви.

Внимание! Клану «Золотое руно» поступил отложенный заказ от канцелярии Императора:выковать 108 комплектов Имперской брони для гвардии Императора.выковать 108 единиц Имперского оружия гвардии Императора.

Принять? Да/Нет

— Поднимитесь с колен, братья! — разнесся по округе мощный голоса Мастера рун, над которым вспыхнула золотая надпись: Глава клана. — У нас очень много работы!

Заброшенные шахты. Марк и Аврелий

Когда вокруг него засиял пол, Марк жутко перепугался.

«Мины ксуров? Бластерная установка? Коммандос в стелс-доспехах? И как они меня вычислили?!»

Не желая сдавать без боя, он вспыхнул огнем, переходя во вторую форму и приготовился залить все вокруг очистительным жаром.

Но появившаяся во вспышке фигура стояла и молча смотрела на него через прорези глухого шлема.

«Рыцарь какой-то», — механически отметил Марк, беря незнакомца на прицел и крикнул: — Ты кто такой? Назовись!

Но незнакомец вместо этого молча стянул с головы шлем и улыбнулся Марку.

— Аврелий! — прошептал Повелитель Огня, чувствуя, как на глазах появляется предательская влага. — Аврель, мать твою!

Погасив огонь и вернувшись в человеческий облик, Марк стремительно шагнул вперед и сжал здоровяка, по меркам мальчишек, в объятиях.

— Когда перестал выходить на связь, я думал ты умер, — поделился он с другом. — Все еще держишь свой обет?

Оруженосец молча кивнул и обвел рукой вокруг головы, изобразив короткую пантомиму.

— Голова… щит… защита… — нахмурился Марк. — Ааа! Защита от разума?

Аврелий довольно кивнул и показал цифру «сто».

— Стопроцентная? — догадался Марк. — Вот почему мыслеречь перестала работать!

Парень еще раз кивнул и серьезно посмотрел на Марка.

— Что еще такое? — напрягся Повелитель Огня.

Аврелий огляделся по сторонам и, достав свой меч, принялся чертить на земле сообщение:

Внимание! Личное задание: «Спасти своего побратима»Награда: Разблокировка ветки Рыцарь рассвета

Внимание! Внешнее задание: «Избавиться от побратима-предателя »Награда: Разблокировка ветки Рыцарь заката

Принять? Да/Нет

— Это я что ли предатель? — нахмурился Марк, судорожно соображая, что делать дальше.

Аврелий закатил глаза и ткнул мечом в слово «Внешнее».

— Твою дивизию! — ошарашено произнес Марк. — Сволочные ксуры пролезли в Сеть?!

Аврелий довольно кивнул и в следующий миг окутался ярко-оранжевым светом.

— Спасибо, брат, — ударил его по плечу Марк. — Это чертовски важная информация! Знал бы сколько покушений уже было совершено на всех более-менее значимых фигур. И каждый допрашиваемый с фанатичным блеском в глазах утверждал, что Сеть дала ему задание! Так, погоди пару минут, мне нужно послать несколько важных сообщений.

Оруженосец согласно склонил голову. Ему и самому нужно было время, чтобы разобраться с новым классом, который он только что получил:

Рыцарь рассвета

Лес. Охотничья заимка. Ги-Дон

— Ну, для начала хватит, — довольно пробормотал Темный друид, смотря на десяток лесных рейнджеров, прикованных зачарованными цепями к гнилому засохшему дубу.

Кто бы только знал с каким трудом он смог заманить в Охотничью заимку всех своих жертв. И лишь из половины получилось что-то более-менее подходящее. Он обвел взглядом рейнджеров. Кто-то из них скалил зубы, кто-то рыл ногтями землю, кто-то просто рычал, с ненавистью глядя вперед.

— Ваша цель: Древо, — громким, хорошо поставленным голосом проговорил Темный друид, создавая Природный поводок. — Ваш хозяин: я. Все вокруг: ваша добыча, но цель, я повторяю главная цель – Древо!

Он шагнул в домик и хорошенько запер за собой дверь. После чего споро поднялся на второй этаж, морщась от боли в до сих пор незажившем плече и выглянул из окошка во двор.

— Вперёд, мои пёсики! — Ги-Дон мерзко хихикнул и активировал плетение, над которым работал последний месяц.

Ведь одно дело заманить жертв в капкан и превратить их в усиленных Темной магией оборотней, и совершенно другое – вложить им в мозги соответствующие кластеры поведения.

Кандалы раскрыли, с тихим звяканьем упав на землю, а рейнджеры, до этого походившие на обычных людей, стремительно начали меняться.

До ушей Ги-Дона донеся хруст ломаемых костей, треск разрываемой кожи, хрип, рычание, вой. А глаза друида неотрывно следили как на поляне появляются исходящие дикой злобой оборотни, каждый из которых достигал в холке трех метров.

Некоторые тут же затеяли потасовку, но окрик друида привел их в чувство.

— Древо! — сорвавшись на фальцет, крикнул Темный друид, внимательно наблюдая, как оборотни срываются со своих мест и молча исчезают в кустах, двигаясь строго на Север.

«Вот теперь можно немного отдохнуть! — довольно подумал Темный друид, позволяя себе расслабиться.

Он добрался до единственного кресла, расположенного на заимке, и с удобством в нем развалился. Конечно, эффективней было бы пускать оборотней из разных точек, но на это у него уже не было времени.

Пускай парочка кровожадных тварей не выдержит и порвет друг дружке глотки, но бóльшая часть все равно доберется до Древа! А там достаточно будет вонзить когти или впиться в нежную древесину отравленными клыками.

Перевертышей, которые хоть как-то могли составить конкуренцию оборотням в Лесу нет уже свыше тысячи лет, а значит… значит его план идеален! К тому же магически усиленные оборотни могли пользоваться Лесными тропами и обладали нечеловеческой скоростью, реакцией и силой.

— Наместник Порога! — Ги-Дон с удовольствием покатал приятное словосочетание на языке и потянулся к бутылке с эльфийским вином. — Наместник Порога, Ги-Дон Годеска!

Каменный зал. Сокровищница Императора. Артар Стан

Бдыдыш!

Очередная статуя взорвалась ошметкам каменной крошки и Артар привычно подхватил завалившегося вперед воина. Кажется, это был Густав.

— Густав, ты как? — поинтересовался Артар.

— Норма, капитан, — прохрипел воин, не в силах оторваться от своего командира. — Горгульи, капитан!

— С ними покончено, — привычно ответил Артар и заученным движением помог Густаву улечься на свободное от каменной крошки место на полу. — Лежи десять минут не шевелясь. Потом начинай шевелить пальцами на ногах, напрягай икры и так далее. Это приказ, гвардеец!

— Есть, капитан!

Артар коротко кивнул и посмотрел на оставшиеся каменные статуи. Еще пять человек и Имперская гвардия будет готова выполнить любые поставленные задачи.

— Жижек! Измор! Подметите здесь!

— Есть, капитан!

— Кочек! Бери свой десяток и за водой!

— Есть, капитан!

— Мистик, закончил сортировать свитки?

— Почти, капитан!

Артар придирчиво посмотрел на занятых делом гвардейцев. Мало кто из них мог похвастаться наличием оружия, еще меньше сохранили хоть какое-то подобие доспехов. Так, одни ошметки былой мощи… Да и вообще выглядели они не как гвардия Императора, а как сборище каторжан и висельников! Но Артар точно знал, что еще немного, и Император призовет их на службу.

Капитан гвардейцев в очередной раз скользнул глазами по пульсирующему в такт сердца системному уведомлению:

Гвардия! Вы нужны Императору!Будьте готовы отправиться в бой в любой момент!

Артар крутанул свой верный меч и шагнул к следующей статуе – кажется в этом месте бился Бурый?

В конце концов гвардеец без доспеха и копья, подобен гвардейцу с доспехом и копьем, только без доспеха и копья. И он, Артар Стан, сделает все возможное, чтобы не подвести того, кому он присягал на верность. Даже если врагов придется рвать на части голыми руками.

Найти еле заметную трещинку на бедре и нанести туда чётко выверенный удар.

Бдыдыш!

Пара часов и еще один гвардеец вернется в строй к своим товарищам. Уж он, как их капитан, об этом позаботиться!

Глава 18

— Но, глава! — нахмурился Киан. — Вы нужны нам здесь!

— Ничего не знаю, — отрезал Албаз, проверяя все ли он взял с собой. — Марин… довольно эксцентричная личность, может и обидиться, что без него клан возродили. Ты, кстати, идешь со мной.

— Но город… В смысле иду с вами?

— А что город? — удивился Албаз, не обращая внимания на второй вопрос. — Кому он сдался, если у нас есть Бункерк? Оставляем здесь всех мастеров, а воины отправляются в Долину Крови.

— Война, — поморщился Киан.

— Война! — с жаром произнес Кардас. — Глава, мои парни готовы выдвинуться в любой момент!

— Это не просто стычка с местными, — Алексей посчитал нужным вмешаться в семейный разговор. — Против нас будут выступать некроманты, ксуры, гоблины и еще десятки разных тварей.

— Да плевать, — самоуверенно отозвался Кардас, щеголявший в броне из шкуры песчаного Червя, которую ему буквально несколько часов назад выковал Киан. — Я приказал взять с собой все комплекты доспехов и соответствующие зелья!

— И нужно будет слушаться главнокомандующего объединенным войском, — добавил Алексей.

— Если он докажет, что искусней в войне, чем я, то так тому и быть, — скрипнул зубами Кардас.

— Поверь друг, — усмехнулся Алексей, — ты еще будешь умолять его взять себя в ученики!

— Посмотрим, — проворчал Кардас, но спорить не стал.

— Все готовы? — Албаз обвел взглядом столпившихся на портальной площадке разумных.

— Готовы! — отозвались Пустынные воины, не переставая что-то обсуждать с Лиголом.

— Готовы! — неуверенно отозвались освобожденные из плена воины города Южный.

— Готовы, — вразнобой заголосили мастера, решившиеся отправиться вместе с армией. Большую часть из них сопровождали домочадцы или подмастерья, таща с собой тележку со всеми необходимыми инструментами и ингредиентами.

— Готовы, — выкрикнул кто-то из магов, с которых, наконец-то, сняли руны-блокираторы магии. А Килиб и вовсе упросил Албаза нанести ему на тело контр-антимагическую руну, и теперь постоянно скашивал глаза, любуясь плывущей по плечу руной.

— Ну тогда в путь! — подытожил Албаз, активируя портальную сеть города Южный.

«Наконец-то — подумал Алексей, наблюдая как воины, мастера, целители и маги исчезают в портальной рамке. — Повезло, ей-Богу, повезло!»

За последние два дня он ни на мгновение не сомкнул глаз. Оказалось не так-то просто внушить бывшим жителям города Южный, что захватчики на самом деле не враги, а друзья. К тому же Алексей и думать зарекся о ментальной магии.

На руку новоиспеченному дипломату сыграло то, что убитых во время штурма города практически не было. Киан поступил очень дальновидно, приказав не лить кровь на улицах города. И даже партия войны под предводительством Кардаса не смогла усугубить ситуацию.

Нет, конечно, были недовольные, куда без них! Но стоило воинам получить зачарованный нагрудник и копье за авторством клановых мастеров, как прошлые обиды мгновенно прощались. Да и совместные тренировки, которые по приказу Киана проводились каждый день, пусть и не сблизили воинов, но уж точно растопили первый лед недоверия.

А уж стоило местным и клановым узнать, что при помощи Алексея они могут получить новый класс, как в Южном образовалась огромная очередь.

Алексею даже пришлось тряхнуть стариной и проводить открытые уроки, которые он назвал мастер-классами. Он выходил на помост и вещал о ментальной защите, усиливая магией свой голос. Настойчиво доносил мысль о создании базовой ментальной защиты и пускал вокруг себя простенькую ментальную волну, делая ставку на практику, а не на теорию.

Его мастер-классы имели оглушительный успех, и народ пёр безостановочно, занимая очередь на сеанс за несколько часов, а то и с вечера!

В какой-то момент Вольный маг обнаружил, что пакеты Наставник и Мотиватор дают настолько мощный прирост к скорости восстановления манапотока, что он безболезненно для себя может поделиться с Цитом халявной энергией. Что Алексей сразу же и сделал.

Он не знал сколько точно разумных стали его учениками, но судя по цифрам в системных уведомлениях, через его мастер-классы прошли минимум сорок тысяч человек.

Данные по пакету «Мотиватор» Ваше влияние на поступки и поведение окружающих людей увеличивается на 5%.Каждый ваш ученик или товарищ, достигший запланированного результата с помощью вашей мотивации дает вам:0,1% к идентичным умениям и навыкам. Текущий бонус: 43,27, 0,2% к резервуару и его восстановлению. Текущий бонус: 86,54, 0,2% к скорости плетения заклинаний и силе магического удара (если ученик принадлежит к той стихии, на основе которой вы создаете заклинание, эффективность коллаборации увеличивается в 2 раза). Текущий бонус: 171,8

Данные по пакету «Наставник» Каждый ваш ученик, достигший запланированного результата дает вам: 0,1% к идентичным умениям и навыкам. Текущий бонус: 43,27, 0,2% к резервуару и его восстановлению, скорости плетения заклинаний. Текущий бонус: 86,540,2% к силе магического удара (если ученик принадлежит к той стихии, на основе которой вы создаете заклинание, эффективность коллаборации увеличивается в 2 раза). Текущий бонус: 171,8

Резервуар увеличился в два с половиной раза, а скорость плетения стала просто зашкаливать. Алексею было достаточно подумать о нужном плетении, как оно уже летело в цель.

С вернувшейся магией, вернулась и уверенность в своих силах, и Алексей без устали помогал своим новоиспеченным ученикам выбирать подходящие классы, которые лучше всего раскроют их природные наклонности.

И только ближе к концу этих бесконечных сорока восьми часов он задумался:

«Так это, получается, любой маг, став королем, может «обратить» своих подданных в свою, кхм, идеологию, и стать практически неубиваемым! Очень похоже на создание своей собственной… паствы. … А там и до секты недалеко…».

Такие мысли настолько испугали Алексея, что он с радостью перевел все излишки, появившиеся благодаря читерским пакетам, Циту.

Нельзя сказать, что бонусы упали на него просто так, ведь он как папа Карло впахивал от зари до зари, обучая бесконечные толпы народа базовой ментальной защите. Но слишком уж эти бонусы походили на бесплатный сыр, который, как известно, бывает только в мышеловке.

Зато одного взгляда на довольного Уильямса, камлающего день и ночь, было достаточно, чтобы признать – все было не зря.

Да и шансы Порога, по скромному мнению Алексея, значительно выросли за прошедшие пару суток. Ведь еще два дня назад Южный был точкой напряжения, а сейчас превратился в надежный тыл, откуда на фронт будут идти высококачественные доспехи и оружие.

Более того, пользуясь моментами краткого отдыха, он связался с братьями фон Аэр и договорился о поставках необходимого сырья из Квадрума.

И по его скромному мнению, на данный момент все складывалось довольно радужно. Моральный дух воинов был на подъеме, мастера посменно работали в своих мастерских, пользуясь недельным клановым благословением на создание Мирового шедевра.

Оказалось, что руна «ॐ» обладает целой массой незадекларированных эффектов, и клановые мастера, отложив все свои дела на потом, взялись за молоты, стремясь создать как можно больше шедевров.

«Ну вроде действительно всё, — подумал Алексей, с приятной усталостью оценивая объем выполненной работы. — Мастер Марин будет рад! А там, глядишь, еще и в шахтах ребятам помочь успею?»

— Вперёд, Алексей! — раздался под ухом мощный голос Албаза. — Как ты там говорил? Мастер Марин попросил отыскать родню? Еще чуть-чуть, и ты выполнишь задание Мелкого!»

Вольный маг огляделся, с удивлением замечая, что на портальной площадке остался только он, Албаз, Артур и Киан. Даже пацаны и те ушли вместе с Кардасом в Долину Крови.

— Вперёд, — согласился Алексей и бесстрашно шагнул в портальную рамку.

Утес отшельника. Алексей

Появившись на утесе, Алексей первым делом увидел системное сообщение:

Внимание! обязательное задание: «Устроить встречу с родственником» выполнено.Награда: Потертая шахматная доска Императора

И только затем разглядел сияющего отшельника.

— Дай я тебя обниму! — ярко-синие глаза Марина засветились любовью, и он, не обращая внимания на Алексея, шагнул к Албазу. — Сколько лет, сколько зим… дядя!

— Ну привет… племяш! — прогудел пышущий здоровьем кузнец. — Совсем за здоровьем не следишь!

— Это лишь жалкая телесная оболочка! — отмахнулся отшельник. — А это кто с тобой?

— Киан — наш внук, Сеть знает в каком поколении. И Артур, как мне подсказывают Руны, одна из боковых ветвей клана. Не поверишь, но у этого парня неплохая база! Правда всё на уровне сказок и легенд, но его дед постарался на славу!

— Это достойно уважения, — согласился Марин. — Артур, Киан, я очень рад с вами познакомиться. За моей спиной, — он кивнул на артефактора, с азартом ползающего по утесу . — Мой ученик, Барк.

— Очень приятно, — синхронно отозвались Киан с Артуром.

— А теперь прошу к столу! — Марин поманил родню за собой. — И ты, Алексей, проходи.

— А может сначала…

— Сначала обед, потом все дела, — отрезал отшельник. — Семья должна быть на первом месте! Проходите!

Вольный маг, у которого отчего-то вдруг защемило на душе, послушно пошёл следом, но в голову тут же полезли невеселые мысли:

«Даже у отшельника есть родня! — с невольным удивлением подумал Алексей. — А я… один как перст! Да, у меня есть Цит и ребята, Санек, Марк с пацанами, Арни, в конце концов! Но… все они далеко и заняты делами… Хэлен, опять же! Интересно, как там она? Ведь я обещал ей свидание…»

Он задумчиво посмотрел на удивительно красивые снежные пики, вид на которые открывался с утеса, и мысленно себя одернул:

«Да какое свидание, Лёх! Через десять-одиннадцать дней этот мир содрогнётся от войны, а ты про какое-то свидание!»

«А я что, мало сделал для этого мира? — возразил сам себе Алексей. — Да и нужен ли вообще этот мир ради мира? Мир сам по себе довольно бессмысленная вещь. Ну живут себе люди и прочие разумные, и что дальше-то? Разве ж в этом смысл жизни? Чтобы просто жить?!»

«Нет, ну а что ты предлагаешь, — разозлился Вольный маг. — Бросить всё и помчаться на свидание? К девчонке, которую ты толком-то и не знаешь?»

«Вот как мы заговорили, — прищурился Алексей. — А то, что это девочка своими руками артефакт сделала, который тебя от смерти спас? А то, что ждала тебя каждый день во время нашествия варваров? Да если учесть, что Саня и Цит с ребятами сейчас в другом мире и на Втором континенте, то семья Ги’Дэрека – самое близкое, что у тебя есть!»

«Сначала дело… — нахмурился Вольный маг. — Еще столько всего нужно сделать!»

«Вот именно, — подхватил Алексей, которому пришедшая в голову мысль начинала нравится всё больше и больше. — Еще столько всего нужно успеть сделать!»

— Мастер Марин! — маг вынырнул из своих мыслей и посмотрел на мастеров, усаживающихся за десертный столик. — Простите, но пока вы пьете чай, я вынужден ненадолго отлучиться!

— Опять за каким-то артефактом побежал? — неодобрительно протянул Марин.

— На этот раз всё сложнее, — расплылся в улыбке Алексей. — К девушке! Вы же не против, если я возьму с собой парочку ваших удивительных пирожных?

— Молодец, паря! — Албаз со всей дури хлопнул мага по плечу. — Наш человек! Подарок-то взял?

— Да я как-то спонтанно собрался, — смущенно улыбнулся Алексей, машинально касаясь рукой висящего на груди амулета.

— Ну-ка дай его сюда, — требовательно протянул руку Мастер рун.

«Надеюсь, он не обиделся, что я хочу подарить его подарок девушке?» — подумал Алексей, послушно снимая амулет.

— Настоящему мужику нужно лишь две вещи, — прогудел Албаз, колдуя над амулетом. — Добрая броня, да верное оружие! Все остальное – костыли, мешающую бесконечному развитию! А девчонки – да. Девчонки – существа хрупкие, да и цацки всякие любят!

Пока Албаз говорил, его кряжистые руки порхали вокруг амулета, касаясь его призванными рунами то там, то сям.

— Коготь – это атрибут мужчины, а девочке надо что-то типа такого! — Мастер рун закончил колдовать над амулетом и протянул его Алексею.

— Спасибо, — пораженно ответил Алексей, бережно принимая артефакт:

Сумеречная роза+ 1 ко всем характеристикам+10% к защите от физических атакСвойства: Призыв Сумеречного защитника (недоступно)

— Беги уже, герой-любовник! — хохотнул Мастер Марин, а сидящие за столом Киан и Артур расплылись в улыбках.

— Да я просто на свидание, — неожиданно для себя покраснел Алексей.

— Где выход на Воздушный план, надеюсь, помнишь? — хитро прищурился отшельник.

— Помню, — Алексей, бережно убрал амулет во внутренний карман, подхватил со стола собранный Артуром пакет со сладостями, поблагодарил паломника кивком и решительно направился к выходу из пещеры. — Я быстро!

— Я бы не стал этим гордиться! — бухнул Албаз, и в спину Алексею донесся дружный и даже… семейный смех.

— Смейтесь, смейтесь, — Вольный маг расплылся в широкой улыбке. — Посмотрим, кто будет смеяться последний!

Подойдя к краю утеса, он смело шагнул вперед, но вместо того, чтобы провалиться в пропасть, оказался на заснеженном склоне.

Воздушный план. Алексей

— Это мне? — раздался за спиной лукавый голос, и Алексей с улыбкой повернулся к Верховному элементалю Воздушного плана.

— Не знал, что вы любите сладкое, — он протянул раскрытый сверток матроне. — В противном случае, взял бы два пакета.

— Лучше четыре, — посоветовала ему элементаль, двумя пальчиками вытягивая из свертка медовый рулетик. — М-м-м!

На лице матроны застыло такое блаженство, что Алексей с трудом удержался от того, чтобы не попробовать парочку пирожных.

— Мастер Марин просто восхитителен! — сообщала Алексею Аэри, ловко цепляя еще один рулетик. — Я уж молчу об эффектах!

— Мастер Марин крут, — согласился Алексей. — Может быть вам организовать горячий чаек?

— Хэлен своей организуешь, — лукаво прищурилась матрона и посмотрела на скрывающееся за заснеженными пиками солнце. — А мне хватит. Или ты хочешь, чтобы я растолстела?

— Боюсь, Мастер фон Аэр мне этого не простит, — отшутился Алексей.

— Если Мастер фон Аэр так и продолжит рисковать своей головой, то вскоре мне не на кого будет обижаться, — покачала головой Аэри, — ну да он взрослый мальчик, сам знает, как ему поступать.

— Это да, — согласился Алексей и убрал сверток со сладостями во внутренний карман. — Как, кстати, дела у Ника?

— Скоро узнаем, — туманно ответила матрона и посмотрела на горы.

Алексей проследил за её взглядом и с удивлением обнаружил далекий храм, расположенный на одном из склонов горы.

— Ого! — присмотревшись повнимательней, он разглядел множество фигурок, взбирающиеся по заснеженной скале, визуально похожей на двухголового орла. — Что за царь горы?

— Царь горы, как ты выразился, — в голосе Аэри проскользнула нотка волнения, — получит Перо, которое так тебе необходимо.

— Ну вот, — нахмурился Алексей, с неприязнью смотря на далекие фигурки, — накрылось медным тазом моё свидание!

— Отнюдь, — возразила Аэри. — Победитель определится еще не скоро. Так что ты вполне успеешь повидаться с этой милой девушкой, которая спасла столь многих в Кольце!

— А…

— Шагай прямо и не ошибёшься, — с полуслова поняла его матрона и протянула ему изящный браслет, на котором светились несколько рун. — А это мой подарок тебе. — Аэри немного помолчала и со значением добавила, — в знак моей благодарности за помощь с… внутренними неурядицами.

— Да без проблем, — кивнул Алексей, радуясь про себя тому, что матрона не может прочитать его мысли, и что в лице воздушных элементалей-оппозиционеров Имперская башня магов получила уникальных сотрудников. — Свои люди, как-никак!

Вольный маг бросил изучающий взгляд на карабкающиеся по склону фигурки и решительно шагнул вперед.

Мир предпринял попытку сделать сальто назад, а Алексей оказался на крыше огромной стеклянной теплицы, расположенной в оазисе «Зубы Дракона».

Одно из огромных – два на три метра – окон было открыто, и над ним спиной к Алексею стояла Хэлен. Девушка внимательно смотрела на бесконечную зелень растений и что-то шептала себе под нос.

— Привет, — негромко произнёс Алексей, на всякий случай создавая перед Хелен Воздушный щит.

Девушка испуганно вздрогнула, машинально дернулась было вперёд, но уткнулась в заботливо поставленный Щит. Потом до неё всё-таки дошло, чей голос она слышит, и Хэлен резко повернулась к Алексею, прижав руки к груди.

— П-привет?

Глава 19

— Вот так я на Воздушном плане и оказался, — закончил свой рассказ Алексей. — А потом такой подумал: а ради чего всё это? — если бы он в этот момент посмотрел на Хэлен, то обязательно бы увидел, как девушка залилась румянцем, но Алексей был занят разглядыванием тепличных растений. — Вот и рванул к тебе, ну в смысле сюда.

— А как узнал, что я нахожусь в Зубах? — с любопытством спросила девушка.

— Подсказали, — туманно ответил Алексей, которому вдруг показалось, что Хэлен не понравится упоминание о прекрасной хозяйке Воздушного плана. — Ну и жарко же здесь!

— Это точно, — согласилась девушка, — Стыдно признаться, но я иногда с сожалением вспоминаю Кольцо – как выяснилось, прохлада мне как-то больше по душе.

— Прохлада – это хорошо, — философски заметил Вольный маг, — но когда жарко можно, к примеру, раздеться или тенёк найти, а вот когда холодно, только магия и спасает.

— Это да, — не стала спорить Хэлен.

— Арни как? — спросил Алексей, неожиданно обнаружив, что темы для разговора иссякли. Нет, он, конечно, мог многое рассказать Хэлен, но не был уверен, что ей будет интересно.

— Нормально, — пожала плечами целительница. — В последнее время не вылазит из библиотеки Олькуша. Ищет способы стать сильнее.

— Я бы на его месте тоже побольше времени у Олькуша проводил, — протянул Алексей, — он, кстати, из Академии не собирается вылезать?

— Нет, — покачала головой Хэлен, — деда считает всех преподавателей добровольно покидающих Академию идиотами. К тому же за территорией Самди надо кому-то присматривать.

— Ну, — задумался Алексей, вспоминая, бонусы, которая давала Академия для магов, — если разобраться, Олькуш прав. Кто в здравом уме станет терять половину своей силы? Да и недавние события показали, что даже Академия – не самое безопасное место на Пороге.

— Это точно, — Хэлен машинально потёрла левое предплечье, куда ей, во время штурма Кольца, угодила варварская стрела. — Иногда какой-то малости не хватает, каких-то крох.

— Кстати, насчет крох, — Алексею показалось, момент более, чем удачный, — эта малютка – тебе.

Он достал из-за пазухи амулет в виде розы.

— Какая прелесть! — Хэлен восхищенно прикрыла рот ладошкой. — Какая красота!

— Плюс один к каждой характеристике, — с гордостью, будто сам сделал, заявил Алексей, — и возможность вызвать Призрачного защитника, только я пока не знаю, откуда его взять…

— Она очень красивая! Спасибо! — казалось Хэлен пропустила все объяснения Алексея мимо ушей.

— Ну вот, — смущенно протянул маг. — Надеюсь он тебе пригодится. Помочь надеть?

— Да нет, — смущенно улыбнулся целительница, — я сама.

Она ловко накинула цепочку себе на шею и наклонила голову, рассматривая сотканную из теней розу.

— А как она держится и не расплывается?

— Особая рунная магия, — улыбнулся Алексей.

— Класс, — Хэлен довольно погладила амулет. — Ну и жара здесь! Может быть спустимся в оранжерею?

— У меня есть идея получше.

Алексей притянул девушку к себе и активировал доступ на Воздушный план. Еще секунду назад они шли по стеклянному потолку теплицы-оранжереи, как под ногами захрустел мягкий снег.

— Это где мы? — ахнула девушка.

— Воздушный план, — улыбнулся Алексей, подхватывая целительницу на руки, — а знаешь что на нём принято делать?

— И что же? — завороженно проговорила девушка, не в силах оторвать взгляда от ярко-синих глаз мага.

— Летать, конечно, — улыбнулся Алексей и оттолкнулся от горного склона.

— Мама! — взвизгнула целительница, хватаясь за него.

— Боишься высоты? — запоздало уточнил маг.

— Как можно не бояться высоты? — изумилась Хэлен. — Это же страшно и… высоко!

— Я тоже раньше боялся, — задумчиво ответил Алексей, медленно паря над склоном. — Но после того, как прошёл Единение с воздухом перестал.

— Везет, — протянула целительница никак не в силах понять – ей приятно, страшно или страшно приятно? — Что насчет небольшого перекуса?

— Намек понял, — усмехнулся маг и аккуратно спланировал на склон, откуда они с Аэри совсем недавно рассматривали карабкающихся в гору человечков.

Из Инвентаря появился плед, который он аккуратно расстелил на снегу и, подавая пример, первый на него присел. Следом грациозно опустилась целительница.

— А как ты перестал бояться высоты?

— Ну, знаешь, — задумался Алексей. — Раньше мне по ночам снился сон, что я лежу на огромной радиовышке и меня оттуда сдувает ветром.

— На чем лежишь? — не поняла девушка.

— На высоком-высоком дереве, — поправился маг. — Я цеплялся всем чем мог, прижимался телом к… ээ ветке, но меня раз за разом скидывало с неё.

— И как ты это преодолел?

— В какой-то момент вместо того, чтобы падать, я полетел, — улыбнулся Алексей. — Видимо мозг настолько привык к ситуации, что она перестала казаться ему чем-то опасным.

— Судя по твоим словам, так ко всему можно привыкнуть!

— Абсолютно верно, — подтвердил Алексей. — Наш мозг так устроен, что он стремится извлекать удовольствие от всего, что с нами происходит. Вопрос только сколько времени понадобиться тому или иному человеку, чтобы приспособиться к новым обстоятельствам.

— Скажешь тоже, — покачала головой Хэлен, в корне несогласная со словами Алексея. — А как же Кольцо?

— А что Кольцо? — пожал плечами маг, доставая из-за пазухи сверток со сладостями и создавая из воздуха две полупрозрачные кружки.

Магические пиалы зависли в воздухе, и Алексей принялся разливать в них горячий чай из термоса.

— Как можно привыкнуть к постоянным атакам варваров, которые убивали всех на своем пути?

— Ну ты же привыкла? — резонно возразил Алексей.

— Хорошо, — девушка вошла в раж, — а как можно привыкнуть к боли?

— Здесь не подскажу, — пожал плечами маг. — Но логически рассуждая, боль ничем не отличается от атаки варваров. Кто-то всю жизнь ходит с больным желудком, но продолжает жрать гамбургеры.

— Что-что?

— Булки с жареным полумясом, — пояснил Алексей. — Очень вкусно, благодаря всевозможным усилителям вкуса, но безумно вредно.

— Но зачем люди идут на это? — удивилась Хэлен.

— А зачем люди курят сига..., ээ... трубки? — ответил вопросом на вопрос Алексей. — Вот как целительница скажи, отличаются ли легкие стражника А, который курит от легких стражника Б, который не курит?

— Конечно, — Хэлен удивилась такому дурацкому вопросу. — У первого легкие в магическом зрении чернеют.

— Но он продолжает курить, — пожал плечами Алексей. — Потому что, во-первых, привык. А во-вторых, удовольствие, которое он получает от своей трубки здесь и сейчас, а гипотетический вред наступит когда-нибудь потом.

— Кто-то из студиозов говорил… — Хэлен напрягла память, — привычка что-то там дана…

— «Привычка свыше нам дана, замена счастью она», — прикрыв глаза, процитировал Алексей. — Был в моем мире такой маг слова. Удивительно глубокие мысли выплескивал в своих трудах.

— Наверное, — осторожно согласилась Хэлен, смотря на Алексея новыми глазами. Нет, она и раньше знала, что он немного странноватый, но чтобы настолько…

«Господи, что я несу? — подумал тем временем Алексей, уткнувшись в чашку с чаем и смотря на продолжающуюся гонку к заснеженной вершине. — Подумает, что я какой-нибудь сектант. А я не сектант, я маг, хе-хе… мда…»

— Слушай, а как у тебя прошло единение с Жизнью? — решил сменить тему Алексей.

— Когда решала кого из двух воинов лечить, — скривилась девушка, — так как маны было только на одного.

— Если не хочешь, не будем об этом, — поморщился от очередной своей промашки Алексей.

— Нет-нет, — Хэлен вымученно улыбнулась, — всё нормально. Просто… в какой-то момент я поняла, что левый дико хочет жить, хоть его рана и страшнее, а правый уже сдался, хоть рана у него была не такая уж и серьезная. И я вылечила того, кто внутри был более жив… Если ты понимаешь, о чем я говорю.

— Понимаю, — протянул Алексей, вспоминая свое единение с Жизнью. — Да, понимаю…

— Послушай, Алексей, — Хэлен с сожалением посмотрела на нетронутую чашку чая. — Прости, но мне пора идти. Не мог бы ты…

— Да, да, конечно, — спохватился маг. — Сейчас, одну секунду.

Он убрал сверток со сладостями в Инвентарь, развеял кружки, встал сам и помог подняться своей спутнице, встряхнул плед и убирал его в Инвентарь.

— Только не бойся, — предупредил он целительницу, беря её за руку и шагая вперед.

— Мама! — пискнула Хэлен, в следующее мгновение оказываясь на крыше теплицы.

— Ну… счастливого дня, — развел руками Алексей. — Рад был тебя увидеть... Арни – огромный привет!

— Обязательно передам, — кивнула Хэлен, — и… спасибо тебе! За прогулку и за амулет… ну и вообще.

— Да без проблем, — маг выдавил из себя улыбку. — Ну… пока?

— Пока…

Вольный маг еще раз улыбнулся и шагнул назад на Воздушный план. Или лучше сказать сбежал?

— Да чтоб я еще раз пригласил девушку на свидание! Это же жесть! Что происходит у них в головах?! Да проще армию псеголовых в одиночку победить, чем их понять!

Алексей со всего маха впечатал себе в лоб ладонь и тяжело вздохнул.

— В следующий раз не пойдешь? — с усмешкой поинтересовалась Аэри, беззвучно появляясь рядом.

— В следующий раз? — задумался маг. — Черта с два! ... Конечно же пойду!

— Правильный настрой, — одобрила матрона. — Мы иногда не знаем, чего хотим, но точно знаем, что нам нужно. Точнее кто, ещё точнее, какой типаж.

— Мы иногда не знаем, чего хотим, но точно знаем, что нам нужно, — со вкусом повторил Алексей понравившуюся фразу. — Это же, чёрт возьми, гениально!

— Правда?

— Нет, — Алексей устало уронил лицо в подставленные руки. — Звучит как полный бред!

— А ты что, — усмехнулась Аэри, — думал будет легко?

— Да уж полегче, чем мир спасать, — огрызнулся Алексей. — Ладно, не обращайте внимания, это мои загоны.

— Да мне без разницы, если честно, — улыбнулась Аэри. — Единственное, до чего в данный момент мне есть дело, так это до Пера, которое, я ооочень надеюсь, достанет Ник, и до гонга.

— До гонга? — уточнил Алексей.

— Не обращай внимания, — отмахнулся от него матрона, напряженно всматриваясь в едва заметные фигурки на том склоне. — Знаешь, я думаю ты успеешь вернуться к Мастеру Марину и завершить все свои дела…

— Мы куда-то спешим? — настороженно поинтересовался Алексей.

— Немножко, — улыбнулся матрона. — Еще немного и тебе точно будет ни до чего.

— Ладно, — нахмурился Алексей, понимая, что время, выделенное на отдых вышло. — Всего хорошего!

Он в какой уже раз за сегодня шагнул вперед и, усилием Воли не дав миру сделать сальто, очутился на Утесе отшельника.

Из пещеры послышался приглушенный взрыв смеха, а Мастер Барк, что-то вымеряя на земле линейкой неожиданно крикнул:

— Мастер Марин! Мастер Марин! Скорее сюда!

«А я, похоже, вовремя», — подумал Алексей, подходя поближе к артефактору.

Из пещеры донёсся грохот, и в следующую секунду из нее выскочили мастер Марин, Албаз, Артур и Каин.

— Мастер Марин, я практически закончил, но мне нужны координаты для создания точки равновесия!

— Это к Алексею, — отшельник перевел взгляд на Вольного мага. — Кого бы ты хотел притянуть во время прорыва?

— Саня, — тут же ответил Алексей. — Изумрудный мир. Цит со студентами со второго материка. Лем Годеска, бывшая колония псеглавцев. Михаил, мир-арена.

— Мне нужны координаты, — требовательно протянул Барк.

— Координаты? — нахмурился Алексей. — Ментальный слепок подойдёт?

— Подойдет, — вместо Барка ответил Мастер Марин.

Алексей прикрыл глаза и усилием Воли передал воспоминания связанные с этими мирами.

— Принял, — послышался хриплый голос отшельника. — Ты мне вот что скажи, Алексей, — голос мастера Марина сделался подозрительно серьёзным, — как прошло свидание?

— Учитывая, что я здесь, — поморщился Алексей. — Хуже, чем хотелось.

— Не расстраивайся приятель, — Албаз поманил его за собой, — пойдем накатим бокальчик… чая! Я как раз рассказывал молодежи, как я встретил свою первую жену…

— Первую? — переспросил Киан.

— Первую и последнюю! — Албаз со значением поднял вверх указательный палец.

— Барк, ты идешь? — Мастер Марин профессиональным взглядом оценил вычерченную фигуру и удовлетворенно кивнул.

— Еще пару минут, Мастер, — отозвался артефактор, не отрываясь от высеченных на камне формул. — Нагрейте мне пока местечко!

— Давай поспеши, мы тебя ждем! — проворчал отшельник и поманил Алексея за собой. — Паря, а ты сказал Лем Годеска... Это, случаем не тот Лем Годеска, у которого голова заплыла в складках жира?

— Может быть и тот, — аккуратно согласился Алексей, следуя за мастерами рун в пещеру и всё ещё немного переживая о неудачном свидании. — Вот только жира там нет и в помине. Одни складки остались.

— Албаз, помнишь Лема?

— Боковая ветвь магов? — задумчиво протянул кузнец. — Как не помнить, не думал, что кто-то из них выжил.

— Это ты зря, Годеска удалось сохранить свой род, — вальяжно протянул Мастер Марин, заходя в пещеру и занимая свое место в удобном кресле-качалке. — Я за ними периодически приглядываю. Умудрился демонологов сохранить!

— Да ты что? — удивился Албаз. — Молодец!

— Молодец-то молодец, да только его потомки совсем от рук отбились. Один в архимага играет, а второй каким-то тёмными делами занимается.

— Годеска всегда имели склонность к авантюрам, — пожал плечами Албаз, удобно устраиваясь на монструозном табурете и пододвигая к себе блюдо со сладостями. — Знал бы ты, как я соскучился по нашим семейным рулетикам!

— Дядя Мартин, — вклинился в беседу двух дедушек Киан. — А расскажите, как вы договорились с элементалями?

— А вы, дядя Албаз, — подключился Артур. — Как создали Мировой шедевр!

— Ну… Всё началось с обычных артефактов с подселением… — глаза Мастера Марина затуманились, и он начал свой рассказ. — Помню со своим первым элементалем встретился совершенно случайно… в горах.

— Да здесь много ума не надо, — с другой стороны пещеры Албаз увлеченно рассказывал Артуру как создать мировой шедевр. — Главное точно знать сколько рун ты хочешь нанести на заготовку.

— Я в то время любил гулять по горам… Искал всякие камни интересные…

— Стандарт считается две руны, но можно сделать и три, и даже четыре!

— И вижу воздух дрожит…

— Обращай внимание на руну-основу, от неё всё зависит. Рекомендую использовать Руну Неразрушимости…

Алексей сидел в удобном кресле, пил чай, ел медовые рулетики и в пол-уха прислушивался к негромким беседам.

На душе было так хорошо и спокойно, что Вольный маг незаметно почувствовал себя… дома. Приятное потрескивание костра в камине. Увлекательный рассказ мастеров. Безумно вкусный чай и восхитительная выпечка…

Все это так располагало к себе, что Вольный маг расслабился, чувствуя, как в глубине души рождается спокойствие, тихая радость и что-то похожее на счастье.

Мастер Марин ещё что-то рассказывал про элементалей, этику поведения со стихийными сущностями, щедро подсказывал как попасть на Воздушный план. Албаз, в свою очередь, погрузился в особенности сочетания рун и с упоением описывал технологическую цепочку, используя, в качестве примера, свою глефу Четыре сезона.

Алексей и сам не заметил, как сначала заклевал носом, а потом и вовсе закемарил, не выдержав напряжения последних бессонных дней и ночей.

Ему снились то четыре полупрозрачных моста, идущих на Порог из разных мест, то Хэлен беззаботно смеющаяся его шуткам. Снился Саня, с улюлюканьем палящий по планетам из своего револьвера, и Михаил, сражающийся на желтом песке арены сразу с двумя противниками.

Снился автобус с детьми, переделанный в космический корабль, а вместо школьников на сиденьях тряслись хмурого вида мужики, среди которых был и Костян.

Снилась Книга Огня, Цепь и Грааль. Они то кружили вокруг Алексея, то превращались в зеркало. Но каждый раз, когда Алексей в него заглядывал, он видел один и тот же момент – Он стоит в лесу и аккуратно убирает носовой платок в нагрудный карман.

Ему снился Арни, щелчком пальцев замораживающий армию ксуров. Снилась Хэлен, обмахивающаяся веером и жалующаяся на жару. Причем одежды на ней с каждым разом было всё меньше и меньше.

В какой-то момент все прочие картинки исчезли, оставив их с Хэлен вдвоём.

Девушка призывно обмахивалась веером и сдувала непокорную челку вбок. Её лицо медленно приближалось к магу, и он прилагал неимоверные усилия, чтобы не опустить взгляд на её высокую грудь, затянутую в кожаную броню.

— Как жаль, — призывно прошептала девушка, почти касаясь его губ своими губами, — что сейчас ударит гонг.

— Не надо гонг, — не согласился Алексей, пытаясь поймать губы целительницы. — К черту гонг.

Хэлен с нежностью посмотрела ему в глаза и ласково прикрыла уши Алексея, после чего шепнула своими прекрасными губами:

— ГОНГ!

Глава 20

— Это что еще за безобразие? — поморщился Албаз, которого звук гонга сбил под конец рассказа. — Марин, твоих рук дело?

— Монахи, — вздохнул отшельник, недовольно глядя на выход из своей обустроенной пещеры. — Видать что-то случилось у них.

— Алексей, ты как? — участливо протянул Артур, — заклинания бы развеял? — на что Киан с мастером Барком согласно кивнули.

— Норма, — прохрипел Вольный маг, обнаружив, что стоит в боевой стойке, с головы до ног, увешанный защитными щитами, а в его руках искрится зубодробительное плетение. — Это что щас такое было?

— ГОНГ!

Звенящий звук раскатисто прокатился по горам, местами даже вызвав лавину.

— А вот теперь, видать, что-то серьезное, — протянул Мастер Марин, недовольно поднимаясь из своего кресла-качалки. — Монахи обычно бьют в свой колокол только если кто-то из отправленных в мир послушников не вернул в храм артефакт. Вцепились в свою веревку и никак понять не могут, что это всего лишь артефакт!

— Веревку? — нахмурился Алексей. — Может быть струну?

— Точно, — щелкнул пальцами Мастер Марин. — Струну Равновесия.

— Тогда они поздно очухались, из этой струны мы с Мастером Барком собрали вот эти вот Чётки! — Алексей мысленно изменил внешний вид костюма, благодаря чему Чётки стали всем видны.

— Видимо обнаружили обманку, — авторитетно заявил Барк. — Дэнис еще на совете из Академии всё уйти порывался, страсти какие-то рассказывал.

— Эти ребята те ещё фанатики, — поморщился Мастер Марин, направляясь к выходу из пещеры. — В любом случае, если случилось что-то серьезно, то нас, хм, введут в курс дела.

— И кто же нас введет в курс дела? — добродушно усмехнулся Албаз, который после чаепития в новообретенном семейном кругу был преисполнен благодушия.

— Я.

Появившаяся на утесе Аэри выглядела… растрепанной. Красивая прическа сбилась набок, пальцы рук слегка дрожали, а в глазах матроны бушевала гроза.

— Видать всё серьезно, — нахмурился Мастер Марин.

— Ты просто не представляешь себе насколько, — согласилась Аэри. — Из-за этих старых пердунов, — матрона зло кивнула в сторону гор, видимо, имея ввиду храм Солнечного кулака, — Ник может не успеть передать Перо Алексею!

— Наша помощь нужна? — уточнил Марин. — Как дела у нашего маленького монаха?

— Дела так себе, — не стала скромничать матрона. — Огненный наруч был бы весьма кстати.

— Губа не дура, — пробурчал себе под нос Мартин и протянул руку в сторону пещеры.

В пещере что-то загудело, и спустя секунду ему в ладонь упал золотой наруч с пылающими на нём огненными рунами.

— Держи, — Марин протянул артефакт матроне.

— Алексею отдай, — покачала головой Аэри. — Мне сейчас туда хода нет.

— Кажется, я начинаю догадываться, что будет дальше, — хмыкнул Вольный маг.

— И твоя интуиция тебя не подводит, — без улыбки посмотрела на него матрона. — Ситуация такова, что на этот раз тебе придется помочь Нику. Главное помни, во время испытания никому не доверяй!

— Какое еще испытание, — устало вздохнул Алексей. — Что за сумасшедший мир!

— Кто-то не выспался, — хохотнул Албаз.

Алексей хотел огрызнуться, сказать что-то едкое, но лишь молча махнул рукой.

Он взял протянутый Мастером Мариным наруч и, отметив что он один-в один похож на артефакт, подаренный ему Аэри, вопросительно посмотрел на матрону.

— Лети к горе, которая похожа на двуглавого орла. Твоя цель – посередине.

— Моя цель: сон досмотреть, — не сдержался Алексей. — А это так, задание, миссия, дело. А, ладно! Что мне еще нужно знать?

— Во время испытания никому не доверяй, — повторила Аэри. — Надеюсь, Ник справится, пока ты будешь его проходить.

— Что хоть за испытание-то? — на всякий случай уточнил маг.

— Никто не знает…

— Ну еще бы, — не удивился Алексей.

— Всё, что известно, это пара строк, — ничуть не смутилась Аэри, — вот они:

Смерть иллюзорна, отыгрывай роль

Игра бесподобна, то раб, то король!

Пройти невозможно, главное – суть

Не бойся в нее с головой сигануть.

— Как-то не очень понятно, — засомневался Алексей.

— Ах да, — вспомнила Аэри. — Были случаи, что испытание длилось всего несколько минут, но избранный превращался в глубокого старика, и наоборот. Испытание длилось несколько недель, а прошедший его разумный нисколечко не изменялся.

— Бесит, — буркнул себе под нос Алексей, чье настроение после отвратительной побудки так и не пришло в норму.

Он повернулся к стоящим на утесе мастерам и отвесил им глубокий поклон. Настроение – настроением, но других людей не стоит обижать неуважением.

— Я более чем уверен, — искренне произнес Алексей. — Что в ближайшее время «Золотое руно» прогремит по всему Порогу. Как благодаря своей продукции, так и благодаря подвигам ваших воинов! Я правда рад, что имею честь быть другом вашей семьи и был рад помочь вашему воссоединению. Надеюсь все сложится удачно, и мы все вместе погуляем на новоселье в Бункерке!

Алексей хотел ещё многое сказать – про мировые шедевры, про вторую волну Вторжения, про преемственность и учеников, про щедрость и силу, но горло пересохло, а все слова вдруг показались ненужными.

— До встречи, — хрипло протянул Алексей и поспешил к краю утеса.

Он не видел, как Албаз и Мастер Марин молча переглянулись за его спиной и дружно кивнули.

— Алексей!

Вольный маг замедлил ход и обернулся.

— Мы сочтём за честь, — с достоинством начал глава клана, Албаз.

— ... если ты присоединишься к нашему роду! — торжественно закончил Мастер Марин, кидая ему сверкнувший в солнечных лучах предмет.

Алексей автоматически поймал золотое кольцо с большим изумрудом.

Фамильный перстень Показатель принадлежности к легендарному роду «Золотое руно»

Для того, чтобы активировать сопутствующие бонусы и свойства,

подтвердите свой статус члена семьи

Свойства: Скрыто, Скрыто, Скрыто

Подтвердить принадлежность к Золотому руно? Да/Нет

— Это честь для меня, — Алексей надел перстень на безымянный палец и ещё раз поклонился… будущим родственникам?

Он решил не спешить с принятием такого судьбоносного решения. К тому же, в нагрудном кармане до сих пор лежал фамильный платок рода Ги’Дэрека.

— Лети уже, — хмыкнул Албаз.

— Счастливо оставаться! — неожиданно для себя улыбнулся Алексей и, расправив Огненные крылья, взмыл в воздух.

«Как же я по этому скучал, — подумал Вольный маг, с наслаждением закладывая крутой вираж. — Что же будет, когда у меня в руках окажется Перо!»

Он с силой заработал крыльями, поднимаясь всё выше и выше.

Благодаря полному комплекту Имперского мага посвященного Воздушной стихии, лететь было легче, чем до этого. Алексей чувствовал воздух. Понимал, когда следует поработать крыльями, а когда можно позволить попутным ветрам нести себя вперед.

Аэри не сказала в каком направлении следует лететь, но это было ни к чему. Во-первых, он чувствовал этого Ника, которому явно благоволила матрона, а во-вторых, Алексей сомневался, что в горах много двуглавых вершин.

Покружив немного над утёсом, с каждым витком поднимаясь всё выше и выше, он наконец-то увидел искомую скалу и полетел к ней.

«А напротив нее должен быть склон, на которым мы пили чай с Хэлен, — с непонятной горечью подумал маг. — Что за чушь я тогда нёс…»

Но сколько он не вглядывался, подходящей горы с удобным склоном он разглядеть не смог.

Подумав ещё какое-то время про провальное свидание, он вспомнил мерзкий звук не то гонга, не то колокола, выбросивший его из сна.

«Неужели эти ребята сейчас устроят на Дэниса охоту? — подумал Алексей, машинально находя на левой руке подаренное деканом Огня золотое колечко с рубином. — Вот только сомневаюсь, — Алексей вспомнил демоническую форму ван Игниса, а следом в памяти всплыл Мастер Килиб с Марти, — что жертва окажется монахам по зубам!»

Он сложил крылья и, перестроившись на попутный поток нисходящего ветра, снова их расправил.

«А что если, — пришла в голову очередная гениальная мысль, — что если мы сами придем в этот храм и сломаем к чертям этот уродский колокол?»

Вольный маг аж зажмурился от предвкушения. Он чуть ли не наяву увидел, как каменная часовня с огромным бронзовым колоколом медленно рассыпается, поднимая вокруг столб пыли.

«Нанесём, так сказать, превентивный удар!»

Он с удовольствием покатал эту мысль в голове и медленно кивнул сам себе: «Решено!»

Дело было за малым. Добраться до двуглавой скалы, дождаться монаха и пройти странное испытание-игру.

«Будем решать проблемы по мере их поступления!» — решил Алексей и сложил крылья за спиной, выбирая площадку для приземления.

Двуглавая скала. Ник

Молодой монах потер озябшие руки и выдохнул облачко пара.

С одной стороны Испытание близилось к концу, но с другой, Ник печёнкой чуял, что всё только начинается.

Он бросил быстрый взгляд по сторонам и достал из-за пазухи свой НЗ – маленькую, кривую морковку. Она выглядела совершено непритязательно и больше походила на полоску вяленого гриба, коих в храмовых подземельях было более, чем достаточно, но Ник был рад и этому.

Откусив сразу же половину морковки, он на мгновенье замер, наслаждаясь удивительным вкусом оранжевого овоща.

Сладкий… хрустящий… хранящей в себя частичку Солнца и Луны. М-м-м, вкуснотища!

Тщательно пережевав морковку, он закинул в рот оставшуюся часть и довольно улыбнулся. Пусть у его соперников с лихвой специальных зелий и артефактов, у него же есть самое главное – Сила духа, Воля к победе и… витамины, заботливо переданные ему дедом Арсением.

«Может быть натянуть варежки?» — подумал монах, но решил повременить.

Да, в них будет теплее, но нападения стоит ждать в любую секунду, а значит и пальцы должны быть свободны, чтобы мгновенно создать соответствующую технику.

Подув на руки, он продолжил свой путь, внимательно поглядывая по сторонам.

Наставник предупреждал, что победитель будет только один, а значит, нужно поспешить.

Слева шевельнулся сугроб и Ник, тяжело вздохнув, рванул вперед. Для некоторых послушников испытание сводилось не к тому, чтобы достать реликвию Храма, а к тому, чтобы не дать Нику её заполучить. Глупо, но вместо того, чтобы стремиться к Перу, которое подарит добравшемуся до неё монаху великую силу и ловкость, его «братья» предпочитали помешать Нику.

«Их бы энергию, да в мирное русло», — подумал монах, ловко уходя от Ледяных копий.

— Стой, слабак! — донеслось в спину, но Ник лишь прибавил скорости.

Во-первых, он не знал сколько послушников сидели в засаде, а во-вторых, драться в снегу? Поищите другого дурака!

Вслед ему летели ледяные сюрикены, звезды, сосульки, копья и десятки однообразных ругательств:

— Иди сюда, ничтожество!

— Неполноценный, ты куда?!

— Тебе от нас не убежать, слабак!

«Идиоты, — равнодушно подумал Ник. — Зачем кричать в такую погоду? Ладно дыхалка быстро сдохнет, но тут же горло простудить можно на раз-два! А до Пера ещё топать и топать!»

Он снова вздохнул и, ловко уходя от редких техник, летящих в спину, продолжил свой подъем. Главное – успеть добраться до перевала раньше, чем его, кхм, друзья.

— Не так быстро! — дорогу ему преградил выскочивший из засады послушник. — Куда-то спешишь?

Ник закатил глаза, и не подумав останавливаться. Ни один из этих ребят не был даже на пороге древнего храма духовного пути «Солнечная ладонь», но до сих пор считает его слабаком и ничтожеством.

Не останавливаясь, Ник мягко ушел от роя каменных сосулек – надо же, хоть какое-то разнообразие! и просто-напросто перепрыгнул через послушника. Сил, конечно, на это ушло многовато, но он не мог позволить себе потерять ни секунды.

«Надеюсь Аэри не подведет, и меня встретят у беседки».

Ник полностью сконцентрировался на подъеме по горе, старательно избегая всех стычек. Единственное, что сейчас его интересовало – Древний свиток, лежащий в беседке четырех стихий.

Пару раз он чуть было не упал, несколько раз техники послушников проходили в опасной близости от его головы, но Ник целеустремленно карабкался вверх.

Добравшись до перевела, он хлебнул обжигающе горячего напитка из подаренной Арсением фляжки и перешел на бег.

В какой-то момент, монах потерял нить происходящего. Он куда-то бежал, с кем-то дрался, от кого-то убегал. Ослепительно белый снег, пижонские вспышки монастырских техник, сыплющиеся со всех сторон удары и выжигающее глаза Солнце.

«Кулак для боя, — мысленно проговорил про себя Ник. — Ладонь для мира. И только когда они вместе, я обрету спокойствие!»

Как он добрался к беседке Ник не помнил. Вот только, оказалось, что он добрался до неё не первый.

Ник тяжело вздохнул и приготовился к бою. Сдавать у самого финала он не собирался.

— Привет, — хмуро улыбнулся незнакомец, за спиной которого горели Огнём самые настоящие крылья. — Ты же Ник?

— А ты, — монах приложил руку к бровям, закрываясь от палящего солнца, — чувак с Четками?

— Вообще-то — поморщился недовольный чем-то маг, — по одной из версий, чувак означает «кастрированный баран». А я, как ты понимаешь, не имею ни малейшего желания относить себя к данной, кхм, категории.

— Ну ты и завернул, — покачал головой Ник. — Чётки-то давай?

— Сначала Перо, — не согласился маг.

— Так взял бы его сам, — удивился монах, — оно же за твоей спиной!

— Не могу зайти в эту беседку, — поморщился Алексей. — Эти ребята, кстати, не по твою душу?

Ник оглянулся назад и ругнулся себе под нос. Видать его "друзья" твердо решили не дать ему победить в Испытании!

— Я ща! — бросил он магу и исчез в беседке.

Стоило Нику зайти в беседку, как все звуки и все цвета будто бы выключили.

— Ух ты! — заворожено прошептал монах, не спуская взгляда с пьедестала, выполненного в виде оскаленной пасти дракона.

Подойдя к каменной статуе, он аккуратно, двумя руками, взял лежащий в зубах свиток и с уважением поклонился стеле.

Бережно сняв колпачок с убранного в футляр свитка, он с предвкушением подставил ладонь и потряс футляром. Вот только вместо Пера ему в руку упал серебряный лист.

— Эээ, — высокоинтеллектуально протянул Ник. — А где Перо?

Он потряс футляр в тщетной надежде найти в нем Перо, но керамический свиток был пуст.

«Ничему не удивляйся», — пришли ему на ум слова Аэри.

— Ну ладно, — пожал плечами Ник и, не удержавшись заглянул в лист.

— Бред какой-то, — протянул монах, разглядывая свое отражение. — Тот, кто создал эту беседку, точно пересмотрел мультиков!

Он аккуратно свернул серебряный лист в трубочку и засунул его в футляр. Затем еще раз поклонился стеле – никогда не сложно лишний раз проявить уважение – и вышел на улицу.

— Держи, — он протянул футляр Алексею.

— Спасибо, — расплылся в улыбке маг, снимая с себя Чётки. — А это тебе!

— Благодарю, — с достоинством кивнул Ник, с трепетом принимая чётки и с головой уходя в изучение системного уведомления:

Чётки Порога (Для управлениями аурами и использования активных заклинаний осуществите личную привязку к артефакту)+ 2 к Мудрости, +2 к Стойкости, + 2 к Воле, + 2 к Выносливости, +2 к СозерцаниюСписок получаемых эффектов *раскрыть*Текущая эффективность: 25% (Полностью реализует свой потенциал только в руках монаха)Эффекты получают все члены отряда (Заблокировано)Скрыто

Внимание! Привязать артефакт к себе?

— Конечно да! — нетерпеливо согласился Ник.

Внимание! Текущая эффективность: 100%!Список управлениями аурами и использования активных заклинаний *раскрыть*Список получаемых эффектов *раскрыть*Эффекты, которые получают все члены отряда *раскрыть*СкрытоВнимание! Активировать маскировку?

— О да, — прошептал Ник, активируя маскировку, и наблюдая за тем, как огромные черно-белые чётки превращаются в обычные пошарпанные нефритовые чётки послушника. — О, да!

— Разделяю твой восторг, — раздался голос мага, про которого Ник уже и позабыл, — но будь добр, вернись в здесь и сейчас!

— Я здесь, — Ник с наслаждением почувствовал, как каждая клеточка его тела налилась силой и мощью. — Ты дальше куда? Не желаешь составить мне компанию?

Он кивнул на медленно приближающуюся стаю своих «друзей» из храма.

— Нет уж спасибо, — маг не сводил взгляда с листа, задумчиво крутя его из стороны в сторону. — Они целиком и полностью твои!

— ГОНГ! — в третий раз прозвучал колокол, вызывая лавину на соседней скале.

— О нет, — протянул Ник, наматывая чётки на кулак. — Они использовали колокол!

— И что? — недовольно ответил маг, с неохотной отрываясь от листа.

— Все беглецы будут принудительно выброшены на главную площадь храма для суда.

— Думаешь по твою душу? — уточнил маг.

— Ну а по чью ещё-то? — пожал плечами Ник. — Только если…

— Только если что? — с интересом переспросил маг.

— Только если настоятели обнаружили подмену деды Арсения!

— Твой учитель? — быстро уточнил маг.

— Да, — кивнул Ник, чувствуя необъяснимую потребность поделиться с этим магом их общей с наставником тайной.

— Когда деда Арсений был настоятелем храма у него был еще один ученик, ещё до меня, так вот он отдал ему…

— Струну равновесия, — подсказал маг.

— Да, — кивнул Ник, принимая знание мага как само-собой разумеющееся. — А вместо струны он положил тетиву какого-то Древнего лука. Потом деда Арсения сместили с поста главы, потом он встретил меня… Но это совсем другая история.

— Не переживай, друг, — рука мага легла на плечо Ника. — Не дадим в обиду ни твоего деда Арсения, ни его бывшего ученика. — Вот только дайте мне буквально пару минут!

— Поздно, — покачал головой Ник, чувствуя, как с каждой секундой Зов храма становится все сильней. — Теперь только…

Он не заметил в какой момент беседка четырех стихий сменилась внутренним двориком храма. Все наставники боевых искусств храма уже стояли на своих местах, с балкона четвертого этажа презрительно смотря на Ника и остальных разумных, притянутых древней магией храма.

А со второго этажа на них глазели сотни послушников, с предвкушением ожидая суда и казни.

Ник бросил взгляд на ушедшего в себя мага и пододвинулся к кутающемуся в какие-то обрывки деду Арсению. За стариком обнаружился высокий маг в глазах которого разгоралось яркое пламя огня. Рядом стоял еще один маг, на плече которого светилась белоснежная руна, и от которого так и веяло спокойствием. И пятнадцатилетний мальчишка с любопытством осматривающийся по сторонам, на груди у которого болтался простенький деревянный крестик.

Ник скрипнул зубами.

Одно дело защищать наставника и ушедшего в себя мага. Другое дело, еще троих жертв храма! Нет, первые раундов десять он точно продержится, а вот дальше…

«В любом случае остается только одно, — решительно подумал Ник, принимая боевую стойку. — Драться! И драться до конца!»

Глава 21

Храм «Солнечный кулак» Алексей

«Что-то здесь не так», — подумал Алексей, не выпуская из рук квадратный серебряный лист. — Что-то не так… Даже если представить, что в ту беседку Четырех стихий могут заходить только послушники храма и только во время испытания, то все равно этот свиток должны были забрать оттуда давным-давно! Но он, почему-то, до недавнего момента находился в беседке…»

Услышав про Струну равновесия, Алексей сразу же понял, что произойдёт дальше и ухватился за плечо монаха. Уж что-что, а бросать ван Дэниса на произвол судьбы он не собирался.

Декан Огненного факультета, не смотря на свою внешнюю грубость и желчность дал Алексею свое кольцо и Струну. А это говорило о многом. К тому же, после общения с семейством «Золотого руна» Вольный маг по-новому взглянул на уже имеющуюся у него семью – на Академское братство.

Неважно кому нужна была бы помощь – студиозу Академии, братишкам из СБМ или преподавателям, Алексей знал, что он сделает всё, чтобы им помочь.

Ведь не просто так он мчался на помощь двум магичкам, живчику с высушенной рукой и в город Южный. Да и глобальная миссия по спасению студентов тоже была не для галочки. Смысл биться с захватчиками, если не можешь обеспечить сохранность своего будущего – детей?

Все эти моменты наложились друг на друга и Алексей оказался там, куда попадать и в мыслях не было – внутренний двор храма «Солнечного кулака».

Вот только помимо них во дворике находился древний старик, закутанный в какие-то лохмотья. Судя по возгласу Ника это и был «деда Арсений». Нынешний наставник Ника и бывший учитель Дэниса.

Алексей машинально достал из Инвентаря плащ и накинул его на дедушку, который благодарно кивнул в ответ.

А следом во дворе появился Мастер ван Игнис. Да не один, а с Килибом и… Марти.

«Ну, с такой силой нам никакие монахи не страшны!», — с усмешкой подумал Алексей, молниеносно создавая заготовки под атакующие и защитные плетения.

Вот только все оказалось не так-то просто. Пол во всем дворике налился густой чернотой, а перед Алексеем возникла надпись:

Внимание! Использование магии во время суда ордена «Солнечный кулак» запрещено!»

— Дэнис! — нахмурился Алексей, — магию обрезали!

— Перо достал? — хмуро бросил декан Огненного факультета.

— Еще нет, — качнул головой Алексей.

— Ну так поспеши, — посоветовал ему полудемон. — Килиб, на тебе Защита Алексея!

— Принял, — преподаватель Физической активности подмигнул Вольному магу и в следующий миг оказался около него.

— Поспеши, Алексей, — шепнул Килиб. — Дэнис немного просветил нас с Марти в чем заключается монастырский суд. Все, кто оказались во дворике считаются априори виноватыми. И каждый должен пройти испытание болью, солнцем и сталью.

— Звучит жутко пафосно, — заметил Алексей.

— Не без этого, — согласился Килиб. — Так вот, когда начнется суд, у нас будет всего два варианта. Вступать в бесконечные поединки или перебить всех этих фанатиков.

— Я бы предпочел второе, — хмуро пошутил Алексей.

— Я бы тоже, — на полном серьезе кивнул Килиб. — Этих, в отличие от «Золотого руна», не уговоришь сражаться за Порог.

— А чем нам поможет Перо? — уточнил маг.

— Соберется ключ, и мы сможем свалить отсюда, — как нечто само разумеющееся объяснил Килиб.

— А сейчас…

— А сейчас никак. Поэтому ты поспеши.

— А впрочем, — пробормотал Алексей себе под нос, — ничего нового. А тебе не кажется странным…

— «Солнечный кулак» в сборе! — прогрохотал чей-то властный голос. — И да начнется суд! Перед нами предатель, отдавший священную реликвию Ордена и предатель, унесший её! Их приспешники, которых они привели за собой и чужак, на наше милосердие отплативший черной злобой.

— Да пошли вы! — звонко выкрикнул Ник. — В гробу я видал ваше милосердие!

— Боюсь, — монах в глухой рясе и надвинутым на самый подбородок капюшоне, стоящий на четвертом этаже. — Тебе, щенок, такая роскошь не светит. А за то, что отдал свиток чужаку, мы снимем с тебя кожу. И демоны будут жрать твою требуху!

— А вот это мы еще посмотрим! — прорычал ван Игнис, перекидываясь в форму демона. — Алексей!!!

— Понял, работаю, — покладисто согласился маг и, стараясь не обращать внимания на начавшийся вокруг замес и вакханалию, внимательно рассматривать свиток.

«В чем же здесь подвох? — судорожно думал Алексей, тщательно изучая каждый миллиметр серебряного листа. — И ведь ни единой подсказки!»

Он разочарованно посмотрел в свое отражение и развернул лист другой стороной. Но и оттуда на него смотрело его же собственное нахмуренное лицо. Со спины послышалось чье-то рычание, но Вольный маг мужественно пресек свое любопытство на корню, сосредоточившись на серебряной загадке.

«Может быть это обманка? — от пришедшей мысль Алексея бросило в жар, а на лбу проступил пот. — Как в том мультике про неуклюжую панду. Может это такое послание – мол, вся сила в тебе?»

На секунду он застыл, обдумывая пришедшую мысль.

«Брехня! Пера-то во мне нет! Иначе я бы точно почувствовал!» — он сунул руку на нагрудный карман и промокнул платком вспотевший от напряжения лоб. — Чертовы загадки! Ненавижу загадки! Ну… точнее люблю, но не когда времени в обрез! Думай, башка, думай!»

Он еще раз вытер со лба и лица пот и бездумно посмотрел на зажатый в руке платок. Платок?

«Да ладно! — рассмеялся в себя Алексей, вспоминая полученное от Арни письмо с припиской в конце, — не может быть, чтобы все было так просто!»

Он сунул платок в карман и, поудобней перехватив серебряный лист, надорвал его уголок.

Внимание! Вам начислено десять единиц!

Для того, чтобы получить Награду вам необходимо пройти Игру!

Принять? Да/Нет

«Что за единицы, что за Игра? — с тихим ужасом подумал Алексей, но стегнувший по ушам вопль настоятеля храма: «Убить их!!!», ускорил его реакцию.

— Принять, — согласился Алексей, стараясь унять накатывающую панику и чувствуя, как время замедляет свой бег, а его самого засасывает вглубь серебряного листа с надорванным уголком.

Замок Императора. Алексей

Внимание! В данном сценарии ваша роль: дворецкий!

— Какой еще дворецкий? — едва слышно прошептал Алексей, оглядывая по сторонам.

Он находился в холле огромного замка. Почему огромного? Да потому что одна только лестница, ведущая на второй этаж, могла вместить на себя более сотни человек! А обеденный зал, дверцы в который были слегка приоткрыты, по размерам мог дать фору любой баскетбольной площадке.

По стенам замка были аккуратно развешаны картины в тяжелых золотых рамах, изображавшие сцены охоты, войны, возведения города, какие-то приемы и еще множество сцен из жизни обитателей замка.

Вдоль стен стояли начищенные рыцарские доспехи и золотые скульптуры, а с потолка свисали огромные хрустальные люстры.

Алексей наметанным взглядом определил, что каждый второй доспех является стражем, находящимся в режиме ожидания, а в хрустальных люстрах встроен сложный магический конструкт, видимо, отвечающий за управление светом.

На самом маге был надет жутко неудобный камзол, а в руках у него находилась… трость.

— Что за чертовщина? — чуть громче прошептал Алексей, гадая куда он попал.

Неожиданно во входную дверь, около которой он находился, громко постучали.

— Ну ладно, — подумал маг, подходя к двери. — Раз уж я дворецкий, то почему бы не открыть дверь?

Подойдя к огромной двустворчатой двери, он замер, пытаясь понять как открывается дверь.

Машинально переложив трость в левую руку, он хотел было привычно коснуться Книги или Цепи, как неожиданно для себя обнаружил, что артефактов нет.

— Не понял…

Скорая проверка также показала, что в Инвентаре находятся около трех десятков ключей, пару бутылок с выпивкой, перстень-печатка и, неожиданно, два куба нарубленных дров. Видимо обязанности дворецкого включали в себя растопку каминов.

И никаких заданий, интерфейсов и прочих мелочей, к которым так привык Алексей! А главное, ни малейших признаков магии! Единственное, что сохранилось у него с прошлой жизни был надетый на шею Амулет пилигрима.

Плюс два к Восприятию с пометкой: Не учтен в Сети.

—Твою медь, — облизал враз пересохшие губы Алексей.

Бам-бам-бам!

Стук, а точнее грохот повторился, и Алексей понял отчего ему было так неуютно в новом месте. От двери, а точнее от того, что за ней скрывалось так и тянуло страхом и потенциальными неприятностями.

— Кристоф, ты что там уснул? — раздался прокуренный голос со второго этаж. — Открой эту ксурову дверь!

«Кристоф – это я. И я – дворецкий, — подумал Алексей, мысленно присваивая себе звание капитан Очевидность. — И мне нужно открыть дверь. В конце концов, это ведь игра?» — постарался успокоить себя маг.

Он положил ладонь на золотые ручки и с силой толкнул их от себя, тут же отступая назад и влево.

Видимо это и спасло его от мгновенной смерти.

Узкий клинок, вместо того, чтобы проткнуть ему правый глаз, скользнул по виску и срезал кончик уха. Потеряв сознание от удара в висок, Алексей рухнул на пол, заливая дорогой паркет из Железного дерева свой кровью.

Без сознания он провалялся немногим дольше дюжины секунд. По крайней мере воины, ворвавшиеся в замок, еще даже не добрались до обеденного зала и лестницы.

— Дворецкий выжил! — бросил один из воинов, замечая краем глаза, что Алексей зашевелился.

— Ну и Сеть с ним, — раздражённо рявкнул седой уже воин, бросаясь к лестнице. — На второй этаж, за мной!

— Но он же активирует стражей!

«Ой спасибо, дружок! — Алексей довольно улыбнулся, находя в Инвентаре подходящий ключ и ломая его пополам. — Выживешь – расцелую!»

Внимание! Вторжение!

— прокатился по замку приятный женский голос.

Система безопасности активирована! Рекомендуется не покидать своих покоев! Гвардия, вы нужны Императору!

Алексей не успел порадоваться заработавшей системе охраны, как ему в лицо впилось лезвие клинка.

Внимание! Спецумение дворецкого активировано!

Время действия: 5 секунд

— Ах ты! — жало меча впилось Алексею в горло. — Гребаный! — под ключицу. — Ублюдок! — в глаз.

— Оставь его, Рыжий, — толкнул приятель в бок здоровяк с оббитым сталью молотом. — Он уже мертв!

— Эта крыса всё испортила! — зло прошипел воин чью огненно-рыжую шевелюру не мог спрятать даже шлем с глухим забралом. — Попробуй сейчас продержись против живых доспехов!

Внимание! Спецумение дворецкого деактивировано!

Оставшееся время действия: 0 секунд

«Это что щас было? — в ужасе подумал Алексей, чувствуя в проколотом глазу неприятный дискомфорт. — Что-то типа временной неуязвимости? Черт! Черт! Черт! Что дальше?!»

— Кристоф! Какого ксура прои… — коротко ударила тетива арбалета и владелец прокуренного голоса свалился со второго этажа упав прямо перед лежащим на полу Алексеем.

А в холле, тем временем, завязалась схватка. Стальные доспехи один за другим оживали и яростно врубались во всё прибывающих захватчиков.

Гремела сталь, ругань, реками лилась кровь. В какой-то момент всё настолько смешалось, что Алексей предпринял попытку откатиться в сторону.

Его маневр увенчался успехом, и он в ужасе прижался к стене, наблюдая за тем, как всё прибывающие в дом воины без опознавательных знаков подавляют сопротивление рыцарских доспехов.

«Я же дворецкий! — мелькнуло в голове, — я должен знать этот замок как свои пять пальцев!»

И он, сам не понимая, что делает, схватился за висящий на стене светильник, с хрустом свернув его набок.

Послышался протяжный звон и обе люстры, одна за другой, сорвались с потолка, чтобы в следующее мгновение врезаться в людскую толпу.

Во все стороны брызнул бритвенно-острый хрусталь, послышались крики и проклятья раненных, а Алексей уже тянул на себя тяжелую раму картины, изображающую основателя рода. У мага, а точнее дворецкого, не было времени вглядываться в портрет, но лицо хмурого мужчины со стальными серыми глазами и каменным подбородком показалось Алексею смутно знакомым.

— Тайный ход! — послышалось за спиной, хлопнула тугая тетива арбалета, а от стены, обдав затылок Алексея холодным ветерком, срикошетил искрящийся огнем болт.

Откуда-то взялись силы и Алексей, рванув тяжёлую картину на себя, ужом ввинтился в получившийся лаз и повис на рычаге, который и захлопнул тайный ход, отрезав мага от агрессивно настроенных захватчиков.

— Это, — Алексей с трудом втянул в себя воздух. — какой-то… сюр!

Он похромал по тайному ходу, время от времени припадая глазами к специальным прорезям, из которых открывался отличный вид на происходящее сначала в холле, потом в обеденном зале, а потом и в тронном зале.

Внимание! В левом крыле замка начался пожар!

— Чтоб тебя! — чуть было не подпрыгнул на месте маг, которому показалось, что голос раздался прямо у него за спиной. — Ладно, мать вашу, будем действовать по ситуации! — принял решение Вольный маг и, перехватив трость, двинулся дальше по тайному ходу. — Если то, что я вижу – Вторжение в замок Императора, то логично предположить, что нужно этого самого Императора спасти? Пфе! Дело за малым, перебить пять сотен отборных головорезов! Дворецкий я или погулять вышел?

Он напряг память и о чудо! В голове всплыла карта замка со всеми потайными ходами, ловушками и помещениями.

Алексей еще раз улыбнулся и сломал второй ключ, с удовлетворением глядя на появившееся уведомление сети:

Внимание! Ловушки активированы!

— Так, — пробормотал новоиспеченный дворецкий, мысленно разворачивая перед собой карту Замка, — что у нас по локациям?

Замок, несмотря на свои размеры был достаточно компактным.

Из холла, в котором появился Алексей, была два пути. Первый вёл в Обеденный зал. Из Обеденного зала шли три коридора. Короткий коридор направо – на Кухню, длинный коридор налево – в Сад и в Гостевые комнаты, и широкий коридор в Тронный зал.

Из Тронного зала шел ход в Круглую комнату, в которой находился личный портал Императора, замаскированный под камин, ход в личные покои Императора, в Библиотеку и в Сокровищницу. Еще из Тронного зала можно было через окна попасть во внутренний дворик замка.

Лестница, ведущая на второй этаж, выводила в Зал Совещаний. Никаких окон в Зале не было, зато были два хода. Один вел в Гостевые спальни, второй – в Игровую. И, судя по уведомлению и появившемуся в тайном ходе дыму, пожар начался на Кухне.

— Кха-кха! — Алексей поспешил дальше, стараясь обогнать облако дыма, дышать которым было попросту невозможно.

Добравшись до очередной открывающейся картины, он припал глазами к прорезям, но, к своему удивлению, не обнаружил в Тронном зале ни одного противника.

Внутренняя чуйка настоятельно подсказывала затаиться, но клубы дыма и непонятная тревога гнала Алексея вперёд. Все, что ему нужно было сделать – добраться до трона и попасть в Круглую комнату.

«А какого, собственно, черта? — подумал Алексей, усилием Воли беря себя в руки. — Император что, не слышал охранную сигнализацию? Или может быть дворецкий более умелый фехтовальщик, чем профессиональный воин, которого с детства учили держать меч?»

— Сурок, давай! — послышался приглушенный голос и зачарованный болт, пробив картину, за которой прятался Алексей, впился магу в живот.

— Ууууууу ёёёёёёё! — схватился за брюхо Алексей, не зная, что ему делать – замереть, чтобы не чувствовать боль в кишках или зайтись кашлем от лезущего в легкие дыма.

— Вытаскивай его оттуда! — крикнул все тот же неприятный голос и картина, за которой прятался Алексей, принялась стремительно плавиться, будто ее поливали кислотой или огненной смесью.

— Еще немного и мы его достанем! — послышался чей-то шепелявый голосок. — Рубите картину!

— Хрен вам… — Алексей зашелся в кашле, в голос ревя от раздирающей живот боли. — Хрен… вам… твари!

Он не стал тратить время и удивляться, почему он не заметил засаду, вместо этого маг сосредоточился на здесь и сейчас. Он чувствовал, что умирает, но так просто сдаваться был не намерен.

Алексей неимоверным усилием достал из Инвентаря две бутылки с огненной смесью, которые он первоначально принял за выпивку, и щедро вылил первую бутылку себе на голову. Вторую, задыхаясь от дыма и едва не теряя сознание от острой боли в кишках, он засунул в рукав камзола.

— Вот он голубчик! — картина все же сдалась, чьи-то сильные руки выдернули его через ошметки тайного хода и его встряхнули так, что у мага, а точнее дворецкого, лязгнули зубы.

Алексей инстинктивно втянул воздух ртом, наслаждаясь отсутствием дыма, но тут же задергался от боли в животе.

— Поверни его ко мне! — послушался чей-то властный голос.

Воин, которого Алексей толком и не разглядел, послушно повернул его направо, с легкостью удерживая его на вытянутых руках.

— Где он, — высокий, скуластый мужчина, закутанный в серую рясу щелкнул по торчащему из живота Алексея арбалетному болту.

— Ыыыыыыы, — завыл Алексей, сквозь слезы примеряясь как половчее ударить скуластого по голове. — Он в…

— Где? — маг отпустил болт и наклонил голову, чтобы лучше расслышать шёпот Алексея.

— В заднице! — последний рывок и бутыль, спрятанная в рукаве, разбивается о скуластое лицо мага.

Скуластый машинально отшатнулся назад, но Алексей крепко вцепился в ухо обидчика.

«Огонёк!», — отдал он мысленную команду, и они оба превратились в пылающий факел.

«Ну и игра, мать её!», — последнее, что подумал Алексей, растворяясь в океане боли.

Глава 22

Замок Императора. Алексей

Внимание! Вам начислено пять единиц!

Текущий баланс: пятнадцать единиц

Внимание! Игра начнется через десять минут!

Внимание! Получить справку? (Стоимость: десять единиц)

— Получить справку! — без сомнений согласился Алексей. В его положении информация была жизненно необходима.

Игру создал архимаг Тигран, для того, чтобы смоделировать последние часы перед исчезновением Императора. *Развернуть подробную справку*

— Да!

Чем больше Алексей вчитывался в ровные строчки текста, тем сильней восхищался неизвестным архимагом со смутно знакомым именем.

«Архимаг Тигран – это же одна из шахматных фигур! — вспомнил Алексей. — Ну дает, мужик!»

Идея архимага была по-своему гениальна. Маг Древности каким-то образом сделал слепок реальности и закольцевал его во времени. По его расчетам хватило бы трех тысяч четырехсот пятидесяти двух попыток, чтобы полностью воссоздать события того рокового дня.

Тигран был уверен, что во время захвата Замка не обошлось без предателя. А то и нескольких. Архимаг свято верил, что разумный, который сумеет спасти Императора, получит подсказку о его дальнейшей судьбе.

К сожалению, сразу же после создания Игры архимаг Тигран куда-то пропал, а магам Древности было не до игр. На Порог шла массированная атака и все магические силы были брошены на отражение угрозы Вторжения.

И, несмотря на то, что количество сыгранных игр насчитывало чуть более двух тысяч, Алексей был первым разумным Порога, зашедшим в Игру.

Как он понял, Тигран мало того, что создал уникальный проект, так еще размножил артефакты входа, проявив их в большинстве миров, известных на то время.

Даже ксуры и песеголовые, к неприязни Алексея, имели доступ к Игре, и наиграли в нее свыше тысячи партий.

В Игре было несколько правил.

Первое. Необходимо максимально достоверно отыгрывать свою роль. Причем роль можно было как выбрать самому (во время первых Игр), так и положиться на великий рэндом. В случае достоверного отыгрыша роли игроку начислялись единицы, если же игрок игнорировал правила, то единицы с него, соответственно снимались. Игрок, ушедший в минус, выкидывался из Игры и больше не мог в ней участвовать.

Второе. За верные и удачные с точки зрения Игры действия начислялись очки или, как называла их Игра, единицы. Единицы можно было использовать для выбора «дорогих» ролей, которые еще не были доступны Алексею, а также единицы можно было использовать и после Игры. При условии успешного прохождения, единицы можно было обменять на любые характеристики по курсу один к одному.

Третье. В Игре действовала сложная временная формула, которая учитывала ожидания и непосредственно сами игровые действия. Алексей не стал углубляться в описание, но понял, что чем больше игр он играет и чем меньше у него очков, тем больше времени проходит в реальности.

Мага, потратившего десять единицы на справку это категорически не устраивало, и он пообещал себе постараться пройти игру со второй попытки.

Четвертое. В Игре могли участвовать другие игроки и никто из играющих не мог быть уверенным в том, что он находится в Игре один. Алексей сразу же понял, что это важное правило, поскольку действующий нестандартно персонаж немедленно устранялся.

Пятое. Игре было плевать на игроков и, что само главное, она еще ни разу не была пройдена, поскольку уровень сложности стоял: Божество.

Почему-то Алексею этот пункт показался важным, но обдумать его он не успел. Время, выделенное до старта нового раунда, закончилось, и перед Алексеем появилось системное уведомление:

Выбрать роль в данном сценарии: дворецкийсадовникповарпосыльныйчасовщиккормилица капитан стражигенерал армии

— Дворецкий! — Алексей решил не изобретать велосипед и воспользоваться уже знакомым персонажем.

Внимание! В данном сценарии ваша роль: дворецкий Кристоф!

Игра начнётся через:

…5……4……3……2……1…

Алексей снова оказался в просторном холле. На нем все также был надет неудобный камзол, а правой руке зажата церемониальная трость.

Во входные двери громко постучали, но дворецкий уже бежал в Обеденный зал, на ходу скидывая с себя стесняющий движения камзол. Выбежав из Обеденной, он на секунду засомневался – идти ему на Кухню или нет, чтобы предупредить о пожаре, но все же побежал вперёд – в Тронный зал.

В Саду и в Гостевых комнатах, по его мнению, делать было нечего.

Бам-бам-бам!

Алексей услышал настойчивый стук даже находясь в Тронном зале.

— Кристоф, ты что там уснул? — раздался далекий прокуренный голос. — Открой эту ксурову дверь!

— Пора, — прошептал себе под нос Алексей, ломая напополам сразу же два ключа.

Внимание! Вторжение!

— прокатился по замку приятный женский голос.

Система безопасности активирована! Рекомендуется не покидать своих покоев! Гвардия, вы нужны Императору!

Внимание! Ловушки активированы!

Молясь про себя всем богам, чтобы успеть, Алексей скользнул за трон и пробежав по облицованному обсидиановой плиткой коридору, выскочил в Круглую комнату.

Круглая комната действительно оказалась круглой. Оббитая красным бархатом, комната больше походила на музейный зал. По стенам было развешано начищенное оружие, а двери, ведущие в личные покои Императора и в Сокровищницу, были обиты железом.

В комнате стояло несколько удобных кресел, возле которых находились небольшие круглые столики – на такие удобно ставить чашку с чаем, вазочку с печеньем и стопку книг, выбранных для чтения. Что, собственно, Алексей и увидел.

Какой-то пацан, одетый в кожаные штаны и просторную белую рубаху с удобством расположился в кресле. Он настолько погрузился в книгу, что не замети ни Алексея, ни звучащей тревоги.

— Дружище, подъем! — гаркнул Алексей, не в силах понять, кто находится перед ним.

Судя по внешнему виду, это был сын кого-нибудь из воинов, вернувшийся после тренировки. Но суя по книге и чаю с печенками, парень явно принадлежал к дворянскому роду.

«Интересно, а у Императора есть дети?» — подумал Алексей.

— Кристоф? — мальчишка с удивлением посмотрел на Алексея. — А ты чего тут?

— А ты? — прищурился Алексей.

— А я жду пока мать уборку закончит, — пожал плечами мальчуган. — Чтобы к приезду Императора все было готово.

— То есть как к приезду? — удивился дворецкий. — Он что не здесь?

— Так с утра на охоту уехал, — нахмурился пацан. — А что происходит? Откуда дым?

Как пацан учуял дым, Алексей не понимал, сам он ничего такого еще не чувствовал.

— Пожар начался, — буркнул «дворецкий», усиленно соображая, как быть дальше.

Внимание! В левом крыле замка начался пожар!

— На замок напали? — мальчик отбросил книгу и вскочил на кресло.

В следующий миг у него в руке появился снятый со стены короткий меч.

— Нужно их остановить!

— Их больше сотни, — покачал головой Алексей. — Куда ты против них?

— Мой долг защитить Императора! — пафосно вскинул подбородок пацан. — И я…

— Так он же на охоте.

— И вправду, — погрустнел мальчик. — Может быть им нужны его регалии?

— Может быть, — задумчиво протянул Алексей. — Ты давай их быстренько найди, а я пока завалю вход, чтобы хоть немного их задержать.

— Но в покои Императора нельзя…

— Можно! — уверено заявил Алексей, бегом бросаясь обратно в коридор.

Вывалив из Инвентаря все дрова, какие были, он скептически посмотрел на хлипкую преграду и, вздохнув, рванул обратно. Мальчик встретил его у входа в Круглую комнату, настороженно вглядываясь в коридор.

— Нашел? — спросил Алексей.

— Вот! — мальчик продемонстрировал меч и маленький круглый щит, такие, насколько знал Алексей, еще называли баклерами.

— Молодец, — похвалил пацана Алексей. — А теперь тебе нужно спрятаться.

— А можно с тобой, Кристоф?

— Со мной нельзя, — покачал головой Алексей, внимательно прислушиваясь к доносящимся из коридора звукам. Ему показалось, что дверь аккуратно начали выламывать. — Я и себя-то защитить не смогу, а они всех подряд убивают.

— В Сокровищницу может быть? — предположил мальчик. — Там много сундуков. Можем вместе спрятаться.

— В Сокровищницу не надо, — покачал головой Алексей-дворецкий. — Сокровищницу в первую очередь обыскивать будут.

— В Библиотеку тогда?

— А где там прятаться-то?

— И то верно…

— Слушай, — взгляд Алексея остановился на замаскированном под камин портале. — А давай мы тебя телепортом отправим?

— Не, — замотал головой мальчишка. — Да и не будет он работать без кристалла.

— А где кристалл взять? — уточнил Алексей.

— Так их Демион взял для подзарядки.

— А подзарядка у нас…

— Ты что, Кристоф, — мальчик с подозрением посмотрел на Алексея. — В Игровой же. Демион всегда там артефакты заряжает.

— Точно-точно, — покивал Алексей, судорожно роясь в доступной памяти дворецкого. — А ты сможешь по каминной трубе на крышу забраться?

— С мечом и щитом тяжело будет, — с сомнением сказал мальчик.

— Давай их мне, а сам быстренько лезь наверх. Спиной нужно в стену упереться и ногами перебирать.

— Да знаю я! — важно заявил мальчик. — А ты куда, Кристоф?

— На разведку, — Алексей значительно поднял указательный палец вверх.

— Ну ты осторожней там, — посоветовал пацан и полез в камин.

«Это будет сложнее, чем я думал…»

Перед ним возник непростой выбор. Осмотреть Сокровищницу с Библиоткой и потом личные покои Императора, чтобы убедиться, что его точно нет в замке или же всеми правдами и неправдами пробиваться в Игровую. Надо же знать куда первым делом бежать в следующий раз.

А то, что в этом раунде Игры он не одержит победы Алексей уже не сомневался.

— А была не была! — махнул он рукой и, убрав регалии Императора в Инвентарь, побежал в Сокровищницу.

Потянув на себя обитую железом дверь, он аккуратно, помня об активированных ловушках, пробежал по коридору и навалился на вторую дверь. Она скрипнула, чуть-чуть подалась вперед и Алексей заглянул в Сокровищницу.

Здесь было много чего интересного – и золото, и артефакты, и даже оружие, но Императора здесь не было. Решив не тратить драгоценное время, Алексей бросился назад, с легкостью и даже неким изяществом, несмотря на почётный возраст этого тела, обходя активированные ловушки.

Вернувшись в Круглую комнату, он с сомнением посмотрел на Библиотеку, но все же сунулся и туда.

Книжные ряды, полки и стеллажи.

— А чего я, собственно, ожидал? — пробормотал Алексей себе под нос, направляясь в личные покои Императора. — Что он сидит там и читает книжку?

Алексей уже привычно ткнул дверь ведущие в покои и шагнул вперед.

— Не понял…

Как он ни старался зайти в комнату его туда… не пускали. Словно перед самым его носом вырастал прозрачный щит, который не пускал его дальше.

— Но как же тогда…

От додумывания мысли его отвлек прозвучавший невдалеке взрыв и топот ног.

«Приплыли», — с досадой подумал Алексей.

Нет, он понимал, что рано или поздно вторженцы ворвутся сначала в Тронный зал, а потом и в Круглую комнату, но в глубине души теплилась надежда, что он как-нибудь их обхитрит.

«Так, ладно! — взял себя в руки Алексей и медленно пошел назад. — Главное – попасть в Игровую!»

— А ну стоять! — пятерка хмурых воинов мгновенно вскинули арбалеты и взяли его на мушку, стоило ему вернуться в Круглую комнату. — Где он?

— В Игровой, — Алексей сделал вид, что он очень-очень испугался.

— А ты почему тут? — нахмурился арбалетчик, но тут в комнате появилось новое действующее лицо, и Алексею резко стало не до шуток.

Казалось, вошедший в Круглую комнату скуластый решил взглядом прожечь в Алексей дыру. В комнате воцарилась полнейшая тишина, и Алексей услышал, как в камине скребется карабкающийся на крышу пацан.

«Спалят же щас мелкого!» — мелькнула стремительная мысль, и «дворецкий» шагнул навстречу скуластому.

— Господин приказал приготовить его меч и щит и отнести ему! — Алексей заглянул в глаза скуластого, который все также молча сверлил его взглядом.

— Я могу показать где она находится!

— Давай сюда! — требовательно протянул руку скуластый, и Алексей послушно достал из Инвентаря меч с щитом.

— А диадема? — высокий мужчина с резкими скулами невольно нахмурил свои кустистые брови.

— Так на нем, наверное… — не думая, что говорит, ляпнул Алексей.

— Этот больше не нужен, — скуластый потерял к Алексею всяческий интерес.

— Постой… — Алексей постарался судорожно что-то придумать, но болт, угодивший ему в горло не дал закончить фразу.

— Обыщите тут все! — не обращая внимания на упавшего на пол дворецкого приказал скуластый. — Он точно должен быть где-то здесь! А ты, Бурый, возьми свой взвод и метнитесь в Игровую, чем ксур не шутит…

Из последних сил Алексей достал из Инвентаря зажигательное зелье, в надежде забрать скуластого с собой. Но на его запястье опустился чей-то очень острый каблук, и Алексей захрипел от боли.

— Надо же какой живучий, — безразлично протянул уплывающий вдаль голос, и на дворецкого опустилась черно-бурая мгла.

Внимание! До старта Игры одна минута! Количество единиц: пять

Выбрать роль в данном сценарии: дворецкийсадовникповарпосыльныйчасовщиккормилица капитан стражигенерал армии

— Садовник! — с досадой произнес Алексей. Видимо, эту игру не случайно еще никто не выиграл.

Внимание! В данном сценарии ваша роль: садовник Джозеф!

Игра начнётся через:

…5……4……3……2……1…

— Мда…

Первым делом Алексей полез в Инвентарь, но все, что он там обнаружил, были рабочие перчатки, огромные ножницы и тревожный ключ, активирующий расставленные по саду статуи.

«Если эти статуи хотя бы вполовину так же круты, как мини-армия Самди, то захватчикам не поздоровится!»

Он тут же переломил ключ напополам и довольно услышал приятный женский голос:

Внимание! Вторжение!

Алексей довольно улыбнулся и вышел из-за куста роз, за которым он стоял все это время.

— Да ну не может быть…

Прекрасные статуи, которые украшали сад Императорского дворца долгие годы, были все до одной разрушены. А по вымощенной камнем дороге к Замку стягивались стальные змеи хмурых воинов.

«Так вот зачем некоторые вояки тащили с собой молоты», — подумал Алексей, наблюдая, как тройка молотобойцев в пыль разбивают стоящую у крыльца статуи центурионов. А может быть и не центурионов. Ну у него в голове возникла именно такая ассоциация.

— Кассий, цель!

Алексей дернулся было обратно в кусты, но сразу три стрелы, угодившие одна в шею, а остальные две в печень, швырнули его на окно.

«Которое ведет в холл, — теряя сознание, подумал Алексей, — надеюсь дворецкий поднимет тревогу…»

Внимание! До старта Игры двадцать минут! Количество единиц: пятьНачать немедленно? (Стоимость: одна единица)Да/Нет

Выбрать роль в данном сценарии: дворецкийсадовникповарпосыльныйчасовщиккормилица капитан стражигенерал армии

— Ну пусть будет повар! — Алексей решил идти по порядку. Дело грозило затянуться надолго, поэтому он принял решение посмотреть всех действующих лиц.

К сожалению, он перешел в состояние призрака и не мог облететь всю территорию дворца и прилегающей к нему территории, поэтому все, что оставалось Алексею – размышлять, пытаясь решить эту загадку.

Пока что с фактами было негусто.

Есть дворецкий, который таскает с собой уйму ключей, что логично, и два кубометра дров, что странно, но вписывается в концепцию рачительного хозяйственника. У дворецкого, помимо дров, не просто спички или огниво какое, но две бутылки с зажигательной смесью. И какой огромной не была бы связка с ключами, дворецкий Кристоф не имеет доступа к личным покоям Императора.

Далее. Садовник. Из инструментов – огромные садовые ножницы, охранный ключ и перчатки. Этот персонаж, видимо, погибал одним из первых при любом раскладе. Ведь то, что Алексей увидел, выглянув из-за куста было достаточно, чтобы понять – атакующие воины накатывали на дворец со всех сторон. И им было хорошо известно внутреннее устройство Дворца и прилегающей территории. Ведь как иначе объяснить, что молотобойцы целенаправленно уничтожали охранные статуи, и лишь потом разбивали обычные мраморные фигуры.

В принципе, будучи дворецким, Алексей мог попробовать открыть окно и помочь садовнику спастись, но… среди нападающих были довольно меткие лучники.

За анализом данных время пролетело незаметно, и вспыхнувшее перед глазами уведомление стало для него неожиданностью:

Внимание! В данном сценарии ваша роль: повар Лукрацио!

Игра начнётся через:

…5……4……3……2……1…

Глава 23

Замок Императора. Алексей

— Бесит! — с чувством произнес Алексей, обнаружив себя на кухне, да еще и льющим горькие слёзы.

И виной им было не неожиданное нападение, а вполне себе обычный лук, который повар Лукрацио резал своим огромным острым ножом.

На нем был белый поварской костюм и такая же шапка на голове. Единственное, чего не хватало для создания образа типичного повара, было пузо. Его у Алексея, а точнее Лукрацио, не было.

— Что тебя бесит, старина? — раздался сзади чей-то голос и Алексей подпрыгнул на месте, позволяя телу рефлекторно отреагировать на угрозу.

Выпад назад с полуразворотом, и молодой парень, которому по виду едва-едва исполнилось восемнадцать, с удивлением хватается за свое распаханное ножом горло.

— Лу, за что… — прохрипел пацан и, захлебываясь хлынувшей кровью, отшатнулся назад, где споткнулся об лавочку и упал на пол просторной кухни, заливая первоклассный белый мрамор ярко-красной кровью.

— Ошибочка вышла, — пробормотал Алексей, с сожалением глядя на собственноручно убитого Эрлиха. Молодой посыльный был не дурак пусть и немного, но сытно поесть за что и поплатился. — Глупо получилось…

Внимание! С Вас снято две единицы!

Текущий баланс: три единицы

— Ну здорово! — еще больше расстроился Алексей.

В какой-то момент ему захотелось плюнуть на эту чертову Игру, в которой виртуальная реальности неотличима от реальной жизни. Захотелось послать на три буквы Награду, которую он получит если пройдет эту Игру.

И ключевое слово здесь было именно «если», а не «Награда».

«А почему, собственно, Награда, а не «Перо»? — отстраненно подумал Алексей, завороженно глядя на расплывающуюся по полу лужу крови.

Внимание! Вами получено двадцать единиц!

Текущий баланс: двадцать три единицы

«Даже так, — отметил Алексей, нисколько не обрадовавшись награде за свою сообразительность. — То есть я могу сейчас закончить Игру и получить Перо?»

Он прекрасно понимал, что Сеть не позволит перевести заработанные очки в характеристики. А даже если бы и позволила, он все равно бы не вышел. Может быть после первых игр да, но сейчас точно нет.

Вольный маг в поварском колпаке стоял и смотрел беднягу Эрлиха.

— Черта с два, — прошептал Алексей, стискивая рукоять ножа, — я пройду эту Игру, во что бы то ни стало!

Он наскоро проверил свой Инвентарь и чуть было не рассмеялся от абсурдности происходящего. Все, чем мог похвастать повар Лукрацио, был мешочек со смесью из специй. С очень дорогой и редкой смесью, которая в десять раз усиливала вкус блюда, а уж какие запахи расползались с кухни, стоило добавить щепотку в очаг!

За дверью, ведущей в Обеденный зал донесся едва слышный шорох, который маг различил только благодаря своему медальону. Никого из обитателей замка там быть не должно было, поэтому…

«Надеюсь, это не прислуга, о которой я не знаю, — подумал Алексей, аккуратно подхватывая громоздкий котел с кипящей водой и выплескивая его в резко распахнувшуюся дверь.

— Ааааааааа! — ввалившиеся на кухню диверсанты попали под обжигающий душ и два из трех арбалетных болта пролетели мимо.

Третий попал в кастрюлю, которую Алексей удачно не выпустил из рук.

«Неудачники! — злорадно подумал Алексей, выпуская кастрюлю из рук и позволяя ножу прыгнуть в ладонь, — я вас щас!»

Но ворвавшиеся на кухню убийцы были профессионалами высокой пробы.

Шварк!

Молния, вырвавшаяся из жезла одного из диверсантов, швырнула Алексея на пол, прямиком к остывающему Эрлиху.

— Добейте толстяка и не жалейте горючей смеси! — сквозь вату услышал Алексей. — Малик, Крыс! Лезьте в пищевую шахту!

«Лукрацио не толстяк», — совершенно ни к месту подумал Алексей, замечая скользнувшую к нему тень.

А потом на него упал трехгранный клинок. И еще раз. И еще. Видать кто-то из убийц мстил за горячий душ.

«Я вас уничтожу, — пообещал Алексей, проваливаясь, наконец-то в спасительную темноту.

Внимание! До старта Игры пятнадцать минут! Количество единиц: двадцать триНачать немедленно? (Стоимость: одна единица)Да/Нет

Выбрать роль в данном сценарии: дворецкийсадовникповарпосыльныйчасовщик

кормилица

капитан стражи (стоимость: двадцать единиц)генерал армии (стоимость: двадцать единиц)

— Генерал армии!

Внимание! В данном сценарии ваша роль: генерал армии Корч!

Игра начнётся через:

…5……4……3……2……1…

Вообще, кормилица, капитан стражи и генерал армии не зря были в первый раз подсвечены красным. Во-первых, требовалось целых двадцать очков, появилась возможность выбрать кого-то из них, во-вторых, кормилица была ему не доступна в принципе, ну а в-третьих, умирали эти ребята слишком уж быстро.

Генерал армии Корч представлял из себя старенького дедушку, расположившегося в Гостевых покоях. Из ценных вещей у него был только старый клинок, который никак ему не помогал против пятерки диверсантов, вооруженных компактными арбалетами.

Максимум, что успевал сделать генерал – так это убить одного из пятерки. Да и то, для этого он швырял свой меч, будто какой-то метательный нож. Алексей вообще в ту Игру очень удивился. Услышав скрип открываемой двери, он только было подумал, что к нему в комнату пробираются убийцы, как тело отреагировало само.

Раз! И правая рука выхватывает из Инвентаря меч. Два! И он летит в лицо удивленному диверсанту. Три! В глаз генерала Корча вонзается электрический болт.

В общем, Алексею хватило одного раза, чтобы больше никогда не тратить драгоценные двадцать очков на такую, вроде бы, престижную роль.

С другой стороны, за убийство диверсанта ему начислили аж десять очков, наверное, сработал личный коэффициент генерала. После Алексей провел еще несколько игр за повара, умудрившись не только послать быстроногого Эрлиха за помощью в казармы, но и приготовить какую-то кашу.

Было дико странно заниматься готовкой, пока в замке вовсю орудовали захватчики, но Алексей хорошо усвоил первое правило Игры: Отыгрывать свою роль.

В итоге начислили аж семь очков. Четыре за выполненную кулинарную задачу, три – за новый рецепт.

Посчитав, что двадцать пять накопленных очков – это ого-го, Алексей ради интереса выбрал Капитана стражи. В глубине души он догадывался, что его ожидает короткий раунд, но любопытство настойчиво требовало «посмотреть всех».

Капитаном стражи оказался капрал Бол, временно исполняющий обязанности настоящего капитана. А тот, как понял Алексей, ушел рано утром с полностью укомплектованном взводом по приказу самого Императора.

Казармы находились за дворцом, и, чтобы до них добраться, необходимо было пройти через Внутренний дворик. Можно было, конечно, пройти через Сад, но тогда пришлось бы оббегать весь Замок.

ВрИО капитана относился к службе спустя рукава и первым делом закрывался в казармах чтобы, воспользовавшись отсутствием какого бы то ни было начальства, распить бутылочку винца.

Вот только максимум, что успевал сделать капрал Бол, на день ставший целым капитаном, не спеша приговорить два кубка красного полусухого. ВрИО капитана даже не успевал активировать сторожевого голема, как трое диверсантов со своими чудо арбалетами превращали его в дикобраза за пару секунд. А о том, чтобы добраться до тревожного артефакта-передатчика не было даже и речи.

Внимание! До старта Игры одна минута! Количество единиц: двадцать Начать немедленно? (Стоимость: две единицы)Да/Нет

Выбрать роль в данном сценарии: дворецкийсадовникповарпосыльныйчасовщик

кормилица

капитан стражи (стоимость: двадцать единиц)генерал армии (стоимость: двадцать единиц)

— Капитан стражи!

Внимание! В данном сценарии ваша роль: капитан стражи!

Игра начнётся через:

…5……4……3……2……1…

Алексей, появившись в теле капрала первым делом бросился к артефакту и после нескольких минут пререканий со старшим смены, даже запросил отряд быстрого реагирования, целиком и полностью состоящий из Имперских магов. После чего высунулся из казарм и наткнулся на тройку подбирающихся к казармам диверсантов.

Играть за капрала Бол Алексею понравилось. Тело воина было словно сделано из гибкой стали. Он увернулся от одного арбалетного болта, второй отбил мечом, а третий принял на левое плечо. Вызванный голем на время отвлек на себя одного из диверсантов, но силы были неравны.

Двадцать секунд стремительного боя и Алексей захрипел, пропустив удар сначала по раненной левой руке, а потом и в пах.

Краем глаза он следил за противостоянием голема и одного из убийц. Они, в отличие от Алексея и наседавшей на него двойки, боролись за магический жезл, вытащенный диверсантом из-за пояса.

«Кто окажется победителем в их глупой схватке? — подумал Алексей, складываясь пополам от болезненного удара. — Почему голем не проломит убийцы голову одним ударом своего пудового кулака?»

Упав на землю, он раскрыл глаза пошире, надеясь увидеть, чем окончится борьба голема и диверсанта, желая знать, проник ли убийца в казармы или нет?»

Но он ничего не видел. Над ним не было ничего уже, кроме неба – высокого неба, не ясного, но все-таки неизмеримо высокого, с тихо ползущими по нем серыми облаками.

«Ну, хоть не так обидно умирать, зная, что скоро придет подмога, — философски подумал Алексей, глядя стекленеющим взглядом в высокое бесконечное небо, по которому ползли облака. — Как же я не видал прежде этого высокого неба? И как я счастлив, что узнал его наконец. Да! Все пустое, все обман, кроме этого бесконечного неба…»

— Скорей в казармы! — сбил философский настрой умирающего капрала шипящий голос одного из диверсантов. — Нужно сломать амулет!

— Малик! — скомандовал второй, — займись маяком!

«Запомним», — подумал Алексей, проваливаясь в глубокую, в пику небу, пропасть беспамятства.

Так Алексей узнал, что переговорный артефакт является по совместительству портальным маяком, на который ориентируется группа быстрого реагирования. А капрал Бол этого, к слову, не знал.

После окончания Игры, анализируя непродолжительный бой, Алексей пришел к мысли, что максимум, с которым мог справиться капрал – был два диверсанта. При условии, конечно, что его кто-то предупредит о Вторжении.

В голове начинал потихоньку складываться сумасшедший многоэтапный план. Но для его выполнения необходимо было сыграть за всех персонажей.

Посыльный оказался интересным вариантом – молодой Эрлих бегал дюже быстро и практически не уставал. Вот только обогнать арбалетный болт все равно не успевал. Каждый раунд Эрлих начинал на Кухне, где помогал повару Лукрацио дегустировать гуляш.

Сыграв за него несколько Игр, Алексей обнаружил встроенный в стену ручной лифт, благодаря которому еду быстро доставляли на второй этаж. Конечно, приходилось тянуть вниз веревку, чтобы деревянная кабина поднималась наверх, зато не нужно было выбегать в холл и бежать оттуда на второй этаж. У продуктового лифта был единственный минус – грубая веревка, при активной работе, сдирала на ладонях кожу.

А еще Эрлих добегал до казарм еще до того, как капрал Бол успевал допить первый стакан вина.

Вот только капрал, настроенный на блаженное ничегонеделание, никак не верил посыльному о том, что во Дворец вторгается целая армия чужаков.

— Подтверди свои полномочия, — хмуро повторял ВрИО капитана, косясь взглядом на заветную бутыль, стоящую за дверью.

— Хорошо, — Алексей перестал суетиться и взял себя в руки. — Как я могу подтвердить свои полномочия?

— Ну… — протянул капрал. — Можешь принести мне письмо с печатью Императора.

— А еще?

— Ещё? — капрал задумчиво поскрёб гладковыбритый подбородок. — Еще можно записку от старика Корха притащить.

— Долго, — пробормотал себе под нос Алексей, моделируя в голове цепочку событий. — Может быть ещё есть варианты?

— Да какие там варианты! — нахмурился Бол. — Только если старина Кристоф весточку пришлет. Да, — кивнул сам себе капрал. — Ему можно верить.

«А вот это уже поинтересней, — подумал Алексей, прикидывая, сумеет ли он, будучи дворецким передать записку капралу.

— Ты тогда запрись лучше, — посоветовал Алексей, поспешно направляясь к углу казармы. — Они уже близко.

— Не учи батьку детей делать! — усмехнулся капрал Бол, которого сбил с толку необычно серьёзный и рассудительный Эрлих. — И кто это – они?

— Щас узнаешь, — пробормотал Алексей себе под нос, бросаясь вперед.

У него не было какой-то определенной цели, просто Алексей хотел убраться от замка куда подальше. Приметив вдалеке небольшой лесок, где изредка охотились гости Императора, он припустил со всех сил, наслаждаясь молодым здоровым телом и бегом.

Ветер свистел в ушах, моментами ему казалось, что еще чуть-чуть и он полетит, но Алексей старательно держал в себя в руках, не забывая зорко поглядывать по сторонам.

«Единственное, что я могу сейчас сделать, это выжить, — подумал Алексей. — И почему я вообще решил, что раунд идет какое-то определенное время? Может быть он продолжается до момента убийства Императора или гибели всех до одного защитников дворца?»

Внимание! Вами получено три единицы!

Текущий баланс: три единицы

«Классная Игра, — оценил награду за очередную догадку Алексей. — Вот только непонятно – убийство Императора или все-таки гибель всех защитников… ну, надеюсь удастся проверить это опытным путём!»

Добравшись до леса, Алексей поблагодарил всех богов сразу и принялся думать дальше. Прошло немногим больше двадцати минут и спустя плюс-минус десять минут его или выбросит из Игры, или он подтвердит свою гипотезу.

«Надо поскорей заканчивать с этой Игрой, — подумал Алексей, двигаясь по еле заметной лесной тропке, которую он бы и не заметил без своего амулета. — Определенно, нужно ускоряться!»

Проанализировав получаемые очки, он заметил, что с каждым разом Игра дает все меньше очков, а требовать начинает, наоборот, все больше. Пока что это было незаметно, но тенденция удручала.

Если все продолжится в таком ключе, то он неминуемо проиграет. Нельзя бесконечно варить одну и ту же кашу, отыгрывая повара или убивать одного из диверсантов, выбирая старого генерала Корха. Игра тщательно следила за действиями игрока, поощряя только новые и неожиданные ходы.

Но Алексей, как никто другой понимал, что вход скоро будет стоить дороже, чем выход.

Спустя полчаса блужданий по лесу, он вышел к егерьскому домику.

Вместо того, чтобы броситься к двери, Алексей внимательно осмотрел лесную сторожку и двинулся к домику только после того, как убедился, что ловушек нет или он не в силах их разглядеть.

— Что-то мне не нравится эта дверь, — пробормотал «посыльный», разглядывая чуть приоткрытую дверь. — Мы уж лучше по-старинке. Через окошко.

Найдя за домом деревянную лестницу, он приставил ее к стене и ловко забрался на крышу.

— Простите, хозяева, — пробормотал Алексей, побивая в заботливо уложенной крыше дыру, — вопрос жизни и смерти!

С трудом проникнув на чердак, он спустился на первый этаж и огляделся в поисках еды и какого-нибудь мешка.

У него, как у посыльного имелся свой собственный Инвентарь, вот только влезало туда не так уж много – пачка писем или, дай Сеть, некрупная посылка.

Пошарившись по помещению, он нашел пару горшков, один из который оказался пустой, а второй доверху наполненный топленым маслом. Несколько брикетов, спрессованных из лесных орехов и засушенных ягод, еще один горшочек, на этот раз с медом и пустую флягу. Найдя пару не то мокасин, не то сапог, он довольно улыбнулся – размер был подходящим!

Закрыв ход, ведущий на чердак, он взял ухват и распахнул одно из маленьких окон – Алексей все еще опасался расставленных егерем ловушек – затем осторожно всунул голову и осмотрелся по сторонам, особое внимание уделив земле под окном.

Бросил мешок с найденными припасами, после чего аккуратно вылез сам, прыгнув подальше от окна. Изначально Алексей хотел скрываться в лесу, но сейчас поменял свой план. Обежав вокруг сторожки раз пять-шесть, он свернул на натоптанную тропинку, ведущую в лес. Колодца у егерьского домика не было, значит рядом должен был быть какой-нибудь ручей или водопой.

— Бинго! — прошептал Алексей, расслышав журчание воды.

Подбежав к ручейку, он рванул на руке рукав и выдрав пару ниток, спрятал их под лежащий на берег здоровенный камень – будто бы хотел напиться воды и зацепился за валун, порвав рукав.

Затем он зашел в ручей, наполнил свою фляжку и побежал вниз по течению. Пробежав метров сто, он снял сапоги, убрал их в свой Инвентарь и аккуратно вышел на берег, стараясь ступать по широким камням.

На чувство направления молодой Эрлих не жаловался, да и у Алексея был амулет, улучшающий Восприятие, поэтому вернуться до сторожки оказалось несложно. Сложнее было ступать так, чтобы босые ноги не оставляли после себя следов.

Выйдя к полянке, на которой стояла сторожка, Алексей внимательно осмотрел территорию и мысленно проложил маршрут. А собирался он ни много ни мало – пробежать по густой траве и забраться по лестнице на чердак.

— Воздушная походка! — прошептал он себе под нос и бросился вперёд – к лестнице.

Внимание! Спецумение посыльного активировано!Время действия: 5 секунд

Алексей бежал наперегонки с ветром, едва касаясь голыми ступнями травы. Промчавшись по цветочной поляне, он заскочил на лестницу и обернулся назад. Ни единая травинка не пригнулась, ни единый цветочек.

«Получилось», — подумал Вольный маг, с сожалением читая появившееся сообщение:

Внимание! Спецумение посыльного деактивировано!Время действия: 0 секунд

Забравшись на крышу, он с трудом затащил лестницу наверх и с грехом-пополам засунул ее в проделанную в крыше дыру. Делать это следовало аккуратно, чтобы с потолка горницы не посыпалась пыль, выдавая убежище Алексея.

Лестница с легкостью поместилась на чердаке и оставшиеся время он посвятил тому, чтобы залатать крышу так, чтобы снаружи ничего не было заметно. Со стороны оценить свои усилия он не мог, поэтому все, что ему оставалось делать – ждать.

В одном углу чердака он сделал так называемый санузел, пристроив по это дело пустой горшок, в другом разместился сам. Свою теорию он уже, по сути, проверил, поэтому Алексей принялся за то, что он умеет лучше всего – он начал обдумывать свой финальный раунд.

Он мысленно влезал в шкуру того или иного персонажа и пытался создать идеальный раунд, но ему постоянно не хватало одной детали – часовщика Демиона.

«Зато теперь я точно знаю, за кого буду играть следующий раунд», — подумал Алексей, настраиваясь на долгое ожидание.

По сути, запасов ему хватило бы на неделю, но не сложилось. Его нашли к вечеру, проигнорировав гениальный, как считал сам Алексей, ложный след.

Сначала снаружи раздался шум, скрип кожи, негромкий перезвон мечей, потом послышался чей-то низкий голос:

— Где он?

— Судя по артефакту на чердаке. Вытащить?

— Да больно надо, — обладатель низкого голоса смачно сплюнул. — Поджигай эту хибару!

«Не повезло, — подумал Алексей. — А ведь я так сильно хотел проверить если ли ловушки в этой сторожке или нет!»

Самоубиться ему не позволяли принципы, но гореть заживо тоже не очень-то и хотелось.

« А была-не была!»

С силой навалившись на люк, он с легкостью сбил деревянную щеколду и вывалился в горницу, мягко приземлившись на скрипучий пол. Подхватив ухват, он потянул дверь на себя, но сам выскочил в приоткрытое окно.

Мимо просвистела парочка болтов, а сам Алексей наткнулся на копье, не заметив сидевшего в засаде усатого копейщика.

Алексей успел бросить на копейщика испепеляющий взгляд, но следом ему резко стало не до этого. Он почувствовал, как закаленное острие копья царапает его позвоночник. По всему телу прокатилась волна животного страха и его вырвало топленым маслом, ягодно-ореховой смесью и, кажется, кровью.

— Чисто, командир! — прогудело где-то вдали, а сам Алексей провалился в привычную темноту.

Внимание! До старта Игры одна минута! Количество единиц: триНачать немедленно? (Стоимость: две единицы)Да/Нет

Выбрать роль в данном сценарии: дворецкий (Стоимость: одна единица)садовник (Стоимость: одна единица)повар (Стоимость: одна единица)посыльный (Стоимость: одна единица)часовщик (Стоимость: одна единица)кормилица капитан стражи генерал армии

«Тот момент, — подумал Алексей, с неприязнью смотря на появившуюся цену выбора,— когда тебя не радует, что ты оказался прав… Ну держись, часовщик Демион, я иду!»

Глава 24

Замок Императора. Алексей

Внимание! В данном сценарии ваша роль: часовщик Демион!Текущий баланс: две единицы

Игра начнётся через:

…5……4……3……2……1…

Игра за часовщика началась необычно.

С одной стороны, Алексей понимал, что оказался в Игровой, но с другой… от количества разнообразных артефактов, конструктов и прочих механических приспособлений глаза лезли на лоб.

Ему враз захотелось все пощупать, потрогать, испытать в действии, но Алексей, взяв себя в руки, сосредоточил все внимание на поисках кристалла. Он внимательно исследовал каждую полочку, каждый стол, каждую коробку и когда совсем уже было отчаялся, обнаружил кристалл у себя в руках.

— Бинго! — прошептал Алексей. — Интересно на сколько его хватит? Пока Алексей разглядывал кристалл из холла донесся приглушенный стук, от которого часовщика Демиона аж передернуло.

— Кристоф! Не открывай эту ксурову дверь! — крикнул Алексей, надрывая свой хриплый голос. — Врубай тревогу, там враги!

То ли Демион обладал авторитетом, то ли дворецкий привык сначала исполнять указание, и только потом думать, но факт оставался фактом. По Замку разлился приятный девичий голосок:

Внимание! Вторжение!

Система безопасности активирована! Рекомендуется не покидать своих покоев! Гвардия, вы нужны Императору!

— Ловушки тоже давай! — хрипло каркнул Алексей, пытаясь понять насколько заряжен кристалл, который он держал у себя в руках

Внимание! Ловушки активированы!

— Теперь живо дуй на Кухню и пусть Лу бросит свои драгоценные специи в огонь! А Эрлиха отправь в казармы!

Дворецкий не издал ни слова, но судя по цоканью каблуков, он принял слова Алексея всерьез.

— Какая все-таки здесь хорошая слышимость, — протянул тем временем Алексей, разглядывая кристалл.

Накопитель магической энергии 99999/100000……… … ……. …… . … № 3-ЗМПрочность: 99%Вес: 0,1

Часовщик Демион почему-то не видел поясняющий текст, но Алексей точно знал, что скрывается за бездушными многоточиями:

Накопитель магической энергии 9999/10000

требуется для создания портала в мир № 3-НМ

Прочность: 99%Вес: 0,1

Также для Алексея было загадкой почему это мастер-инженер-изобретатель выступает в игре просто как «часовщик». Он и часов-то здесь не видел.

«А нет, видел…» — вспомнил Алексей, вытаскивая из памяти Демиона огромные, размером со шкаф, часы, стоящие в Тронном зале, в Зале для совещаний, в Обеденном зале, на Кухне и даже в Игровой.

Часы представляли из себя сложный магическо-механический конструкт, который показывал абсолютно точное время. Более того, все часы во Дворце были соединены в одну сеть и даже оборудованы стационарным телепортом в двадцать пять кубических сантиметров.

Использовать этот карманный телепорт разрешалось только для передач официальной корреспонденции внутри Дворца, когда он превращался в генеральный штаб, и для получения срочных депеш из Военной Академии.

— И что мне с тобой делать, — протянул задумавшийся Алексей.

В финальном раунде, который он планировал сыграть следующим, нужно было учесть каждую мелочь, каждую деталь.

В принципе, накопитель можно было послать в Тронный зал через часы, а оттуда рвануть в Круглую комнату, но стоило Алексею об этом подумать, как все естество часовщика Демиона воспротивилось столь варварскому способу передачи драгоценного кристалла.

«Ну нет, так нет, — подумал Алексей, порадовавшись, что он подумал прежде, чем сделать.

Из того, что он понял в возмущенных мыслях Демиона, накопитель мог войти в реакцию с тонкими настройками механизма и вместо телепортации кристалла из точки А в точку Б, образовался бы огромный взрыв. Причем двойной.

Часть энергии детонировала бы в Игровой, а вторая – в Тронном зале.

«Ладно, а что если использовать кристалл как он есть, без подзарядки?»

И снова волна негодования, поднимающаяся из груди.

Демион свято верил, что отсутствие даже одной единицы энергии может серьезно сказаться на телепортации. К тому же восстановление этой единицы было для Демиона делом одной минуты.

«Значит одна минута, — подумал Алексей, присаживаясь на специальную циновку и настраиваясь на кристалл. — Сейчас проверим.

Медитация часовщика походила чем-то на Биение жизни. Только вместо окружающих Алексей чувствовал накопитель. Каждую его грань, каждую единицу энергии. Медитация над кристаллом была сродни купанию в бассейне – стоило разок нырнуть в его фонтанирующую энергией суть, как по телу расплывалось чувство … благости? Удовлетворённости? Насыщенности?

Подобрать подходящее слово было непросто, и Алексей не стал на этом зацикливаться. Просто наслаждался каждым мгновением «купания» в этом вихре энергии, спрессованной в кристалл-накопитель.

Он открылся нараспашку, позволяя энергии течь по его каналам, где-то оставляя ненужные крохи, где-то наоборот забирая излишки силы. В какой-то момент, Алексей почувствовал, что кристалл сыт, и тут же вынырнул из медитации.

— Воу! — с трудом удержавшись на полу, он силой Воли привел мысли в порядок и взял расслабившееся тело под контроль.

Если бы совсем недавно ему кто-нибудь сказал, что можно упасть даже сидя, он бы расхохотался этому человеку в лицо. Сейчас же, лишь многозначительно хмыкнул и, упершись в пол левой рукой, переждал приступ головокружения, вызванный накатившей эйфорией.

— Теперь понятно почему старина Демион так часто забирает кристалл на подзарядку! — прохрипел Алексей, смотря на накопитель новыми глазами. — Часовщик-то у нас тот еще наркоша!

Придя в себя, он глянул на кристалл и довольно кивнул:

Накопитель магической энергии 100000/100000……… … ……. …… . … № 3-ЗМПрочность: 100%Вес: 0,1

— Ну что ж, — криво усмехнулся Алексей, пряча накопитель за пазухой, — попробуем теперь прорваться к Круглой комнате?

Он осторожно поднялся на ноги и удостоверившись, что тело не собирается выкидывать неприятных сюрпризов, бросился к двери, ведущей в Зал Совещаний. Пробежав его насквозь, он притормозил у дверного косяка и аккуратно выглянул в холл.

— Лестницы отменяются, — констатировал Алексей, наблюдая за тем, как цепочка наёмников уже поднимается по широкой лестнице.

Он бросился назад, не обращая внимания на убранство Зала Совещаний и залетел в Игровую. Здесь он был как в западне, поскольку лестница, ведущая на второй этаж, выходила к Залу Совещаний, а оттуда, после небольшого коридора, открывался ход в Гостевые спальни и в Игровую.

— Самое время проверить все эти игрушки, — пробормотал Алексей себе под нос. Он потянулся ко всем конструктам единовременно и, усилием мысли переведя их в активное состояние, отдал мысленный приказ идти в Тронный зал.

В Зал Совещаний рванули больше половины конструктов, находившихся в Игровой. Игрушечные телеги. Целый взвод оловянных солдатиков. Штук десять мягких игрушек, походивших на что-то среднее между лисами и тиграми. Целая стая механических птиц различных размеров.

«Вот кто-то удивится, — не выдержав, хихикнул Алексей, представив себе реакцию наемников.

Внимание! В левом крыле начался пожар!

«Значит уже на Кухне, — сообразил Алексей. — Та-ак, в прошлый раз наверх полезли Малик и Крыс, значит они, скорей всего уже в Гостевых спальнях. Эх, ублюдочные диверсанты, как бы хорошо было без вас!»

Подхватив с комода жезл молний, который на прошлой неделе попросила зарядить кормилица Мари, он спрятался за дверью.

«Странно, — подумал Алексей, осматривая жезл. — А с ним-то что не так?»

Жезл молнийСнарядов: 10/10……………. ………….Прочность: 100%Вес: 0,2

Вооружившись жезлом, Алексей почувствовал себя более уверенно и постарался расслабиться, позволяя телу взять контроль.

Сыграв свыше двух десятков игр, он заметил, что спецумения, которые были у каждого из персонажей, проявляются или в минуты смертельной опасности, как это было с дворецким Кристофом, или когда Алексей доверялся мышечной памяти персонажей.

Так было и с молодым Эрлихом, и с капралом Болом.

Вот и сейчас, отдав контроль телу, Алексей неожиданно увидел происходящее в холле.

Лязг железа, матерки раскрасневшихся наемников, свист порхающих как пушинки молотов и вихрь стальных клинков, бесстрастно шинкующих нападающих.

Бам!

В голову живому доспеху прилетел боковой удар чем-то тяжелым и смертельный танец клинков замедлился.

Бам! – удар в спину.

Бам! Бам! – по ногам и живой доспех заваливается набок.

Внимание! Активировано спецумение: настройщикДлительность: бессрочно

«Вот это подарок! — отвлеченно порадовался Алексей, чуть было не вывалившись из накатившего на него транса. — А если так…

Он мысленно отдал команду сражающимся доспехам перекрыть ход в Обеденный зал и занять оборону в дверном проеме.

Картина хаотичного боя мгновенно изменилась.

Если раньше стражи сражались по одиночке, нередко даже мешая друг другу, то сейчас они начали действовать как единый механизм.

«Вот тебе и часовщик Демион, — подумал Алексей. — Странно, почему он не брал живые доспехи под контроль раньше? Ведь в таком случае этот Дворец превращается в Брестскую крепость!»

Тут в дверь скользнули две размытые фигуры, и Алексею резко стало не до размышлений.

Подняв жезл, он ударил супер-молнией, использовав одновременно все накопленные заряды.

Тело пронзило резкая судорога, глаза взорвались вспышкой боли, и Алексей почувствовал, как его закручивает в узел.

«Мари, — с ненавистью подумал Алексей, проваливаясь в темноту. — Крыса…»

Внимание! Вами получено десять единиц!

Текущий баланс: двенадцать единиц

Из последних сил заглянув в Инвентарь, он мельком увидел две пары очков с болтающейся под ними… косынкой? Рядом с очками лежало что-то еще, но Алексей не разглядел, что именно, не в силах остановить падение в чернильное ничто.

Внимание! До старта Игры три минуты! Количество единиц: двенадцатьСтоимость Игры: одна единицаНачать немедленно? (Стоимость: четыре единицы)Да/Нет

Выбрать роль в данном сценарии: дворецкий (Стоимость: две единицы)садовник (Стоимость: две единицы)повар (Стоимость: две единицы)посыльный (Стоимость: две единицы)часовщик (Стоимость: две единицы)

кормилица

капитан стражи генерал армии

— Дворецкий, — сделал выбор Алексей и принялся просчитывать раунд, учитывая функции часовщика.

В том, что кормилица Мари является кротом сомнений у него не было. Это подтверждало и системное уведомление, и неисправный жезл, который вместо того, чтобы поразить двух диверсантов, поджарил своего хозяина.

А ведь оставила его никто иная, как Мари. Оставила, на секундочку, зарядить. А зачем, спрашивается, заряжать полностью исправный жезл? Только если она изначально рассчитывала, что Демиан при вторжении схватится за первое попавшееся оружие.

Возникал вопрос, сможет ли Демион починить жезл, если Алексей его предупредит? И сможет ли зарядить кристалл до того, как убийцы придут по его душу? И, самое главное, как успеть доставить накопитель из Игровой в Круглую комнату?

Внимание! В данном сценарии ваша роль: дворецкий Кристоф!Текущий баланс: девять единиц

— С Богом! — выдохнул Алексей, прокручивая в голове последние детали плана.

Игра начнётся через:

…5……4……3……2……1…

Он находился в холле огромного замка, по стенам которого были аккуратно развешаны картины в тяжелых золотых рамах, изображавшие сцены охоты, войны, возведения города, какие-то приемы и еще множество сцен из жизни обитателей замка.

Вдоль стен стояли начищенные рыцарские доспехи, золотые скульптуры, с потолка свисали огромные хрустальные люстры.

На нём был надет жутко неудобный камзол, а в руках у него находилась… трость.

— Тревога, активировать ловушки, нападение на замок, — пробормотал Алексей, ломая нужные ключи и искренне надеясь, что генерал не станет геройствовать, и спрячется за шторой. Ну или на худой конец, убьет одного из диверсантов.

Внимание! Вторжение!

Система безопасности активирована! Рекомендуется не покидать своих покоев! Гвардия, вы нужны Императору!

Внимание! Ловушки активированы!

— Демион! — во все горло заорал Алексей, подняв голову. — На дворец нападают! Слушай вводную! Заряжаешь накопитель! Принимаешь контроль над стражами! Блокируешь ими лестницу и ход в Обеденный зал! Я буду у тебя где-то через 2 минуты! Жезл молний Мари не бери – он бьет снарядом по владельцу!

— Понял! — раздался хриплый, прокуренный голос и рыцарские доспехи синхронно шагнули вперед.

— Сначала накопитель! — раздражённо крикнул Алексей, срываясь с места.

Во входную дверь, около которой он находился, громко постучали, но Алексей, проигнорировав стук, бросился к окну, за которым по его прикидкам находился садовник Джозеф.

— Джо! — громко прошептал Алексей, приоткрывая окно. — Замри и слушай! На Дворец напали, враги повсюду. Как услышишь тревогу активируй остатки статуй и дуй в Круглую комнату через какой-нибудь тайный ход!

— Подвал подойдет? — Испугано прошептал в ответ садовник.

— Подойдет, — Алексей недовольно поморщился – исследовать подвал он не догадался. — Но и там могут быть враги! Будь внимателен! А сейчас дай мне свои перчатки!

— А за…

— Перчатки! — прошипел Алексей, приоткрывая окно чуть пошире.

Схватив протянутые перчатки, он аккуратно прикрыл окно, надеясь, что их манипуляции остались незамеченными благодаря кусту с розами.

Бам-бам-бам!

Стук, а точнее грохот повторился, но Алексей уже мчался на Кухню.

«Только бы успеть, только бы успеть!» — билась в голове одна-единственная мысль.

Он и так потратил слишком много времени, объясняя часовщику и садовнику что им нужно сделать. Если он не успеет попасть на Кухню раньше диверсантов… то можно сразу же убиться об какого-нибудь наемника и попытать счастья в следующем раунде.

Но, к его неимоверному облегчению, он успел первым.

Заскочив на Кухню, Алексей на ходу надевая перчатки и тараторя ЦУ, бросился к продуктовой шахте.

— Лу! Доставай свои специи! Половину поджигай в масле и раскидывай по всем часам! Остальную половину рассыпать по полу и брось в очаг! А прячься в холодную и жди меня! Тряпку мокрую к носу! Через несколько секунд здесь будут убийцы!

Алексей распахнул дверцы лифа и бросил удивленному Эрлиху свой перстень-печатку и одну бутылку с зажигательной смесью.

— Эрлих лети в казармы! Покажи Болу печатку, пусть вызывает Имперских магов и отдаст тебе переговорный амулет! Сам спрячься за дверью! На казармы нападут двое или трое. Дождись момента и швырни в ноги врагам смесь! Потом через Кухню в Круглую комнату!

Опешившие повар и посыльный смотрели на него квадратными глазами.

— Выполнять! Император в опасности! — прорычал Алексей и с кряхтением залез в корзину.

— Следующая остановка, второй этаж! — криво усмехнулся Алексей без устали перебирая веревку. Благодаря перчаткам садовника, он не боялся стереть ладони в кровь.

Добравшись до Гостевых спален, он не пожалел драгоценных секунд и спустил корзину обратно, после чего рванул в Игровую, без устали шепча:

— Дем, это я! Дем, это я!

— Какого ксура, Кристоф? — прохрипел часовщик, выглядывая из Игровой с несерьезным на вид ножичком.

— Накопитель и маску! — требовательно протянул руку Алексей.

Часовщик, надо отдать ему должное, соображал быстро и не медля передал Алексею кристалл и маску.

Внимание! В левом крыле замка начался пожар!

— Стражей контролируешь? — уточнил Алексей, надевая маску и добавил, как само собой разумеющееся. — На Кухне дым!

— Контролирую, — прохрипел часовщик, надевая маску вслед за Алексеем. — На жезл, я его починил, теперь как надо стрельнет!

Алексей не стал переспрашивать: «Точно?» и молча завязал уголки маски за шеей.

Маска была личным изобретением Демиона – обычно очки, которые он использовал для работы над артефактами быстро запотевали из-за его дыхания и вечной трубки, которую он во время работы не вынимал изо рта. А тут кусок ткани, который удобно завязывался благодаря двум длинным концам на затылке, не давал часовщику курить и дышать в очки.

А по мнению Алексея, эти очки были еще шибко хороши для движения в дыму. Глаза не щипало и дым, если смочить нижнюю часть маски, не драл горло.

— К лифту! — бросил Алексей бросаясь в Гостиные спальни.

Подбежав к продуктовой шахте, он услышал скрип и, не колеблясь ни минуты, сунул жезл в дверцу.

Шварк! Шварк! Шварк!

Алексей послал три тройных снаряда и, заметив закрутившуюся в обратном направлении веревку, довольно кивнул головой.

— Я щас, — бросил он Демиону и вбросил тело в шахту.

— Ну ты даешь, Крис, — послышалось вдогонку.

Быстрый спуск не обошелся без проскальзывании, но перчатки надежно спасали ладони от ожогов. Выход на Кухню преграждало чье-то дымящееся тело и Алексею пришло поработать ногами, чтобы выпнуть мертвого диверсанта из лифта на горящую кухню.

Выскочив следом он первым делом подхватил со стола разделочный нож и добил первого диверсанта, который уже начал шевелиться. Видать его дымящийся напарник принял на себя большую часть ударов.

— Ну и специи! — отметил по ходу дела Алексей, изо всех сил натягивая веревку и поднимая корзину наверх. — Аж слюнями можно захлебнуться!

Если во всем дворце стоит такой сводящий с ума запах, у вторженцев возникнет еще один фактор отвлечения внимания.

— Демион, спускайся! — крикнул Алексей в шахту. — Лу, выходи!

Тушить пожар не входило в его планы. Уж лучше пускай наемники останутся на обгорелых руинах с носом, чем достигнут своей цели.

— Я здесь, мастер Кристоф! — дрожащим голосом ответил Лукрацио, выходя из незаметной дверцы, за которой скрывалась «холодная» - усиленная морозильными чарами комната для хранения продуктов.

— Режь фартуки на маски и обливай их водой, я за Болом и Эрлихом! Демион спускается сверху! Ждите нас и бегом в Круглую комнату!

— Хорошо, мастер Кристоф, — прошептал повар в спину выскользнувшему во внутренний дворик дворецкому. — Я и не знал, что вы такой… такой…

— Решительный в нестандартных ситуациях? — подсказал на удивление быстро спустившийся часовщик.

— Именно, — согласился повар, разрывая фартуки на полосы и запасаясь провизией впрок.

— А ты вспомни под чьим началом он служил и все станет на свои места, — посоветовал Демион, по-хозяйски шаря по кухне.

Котелок, тренога, горшки, тарелки, ложки, ножи – все исчезало в его бездонном Пространственном кармане.

— Дак все мы там служили, однако же, — он развел руками, демонстрируя горящую Кухню.

— Думаю, у Кристофа есть какой-то план, — не согласился Демион, заканчивая собирать кухонную утварь и присаживаясь на лавочке. — А сейчас не мешай мне. Не так-то легко действовать на два потока.

Лукрацио понимающе кивнул. Хоть Демион и был немного странным в общении, но дело свое он знал крепко.

Алексей тем временем бежал с удивлением замечая, что в боку начинает колоть. Тело пожилого уже дворецкого не было предназначено для таких забегов. Хотя, когда на кону стоит жизнь Императора, еще не так побегаешь!

В этот раз он увидел бой капрала Бола со стороны. Двое диверсантов наседали на ВрИО капитана, но тот, показывая чудеса фехтования, медленно отступал, но все еще держался. Алексей стиснул в руках арбалет, поднятый с тела то ли Малика, то ли Крыса и начал замедлять бег, стараясь держаться за спинами диверсантов.

Вдруг из-за двери вылетела бутылка и с глухим хлопком разбилась в ногах нападающих. Эрлих все сделал правильно. Вместо того, чтобы кинуть смесь в убийцу, от которой тот бы с легкостью увернулся, он бросил ее так, как сказал Алексей – в ноги.

Пламя жадно разлилось по сторонам, лизнув сапоги и штаны диверсантов.

Те вынуждены были отвлечься, но этого момента хватило, чтобы Бол вызвал своего голема, а Алексей, упав на колено и прицелившись, спустил курок.

В глубине души он и не сомневался, что руки дворецкого Кристофа положат болт в любую точку на расстоянии десяти метров, но сейчас рисковать не стал.

Зачарованный снаряд вонзился в спину высокого убийцы и тот, нелепо взмахнув руками, повалился на землю.

В глазах Бола блеснуло торжество, и он смело пошел в атаку. Несколько секунд и капрал, получив рану в левую руку, расправился с оставшимся противником.

— Там может быть яд! — крикнул Алексей, успокаивая дыхания. — Эрлих, переговорный амулет!

Капрал, позабыв про перевязочный пакет, снятый с пояса, упал на землю и вцепился в короткий меч диверсанта.

— Нет яда, — с облегчением констатировал он и неловко пошевелил раненной рукой.

Времени оставалось все меньше, но Алексей все же кинулся к нему, помогая перевязать рану. Пока руки дворецкого Кристофа вполне себе профессионально, оказывали раненому первую помощь, Алексей думал:

«Генерал, скорей всего, мертв. Иначе диверсантов было бы пятеро. Что с садовником Джо? Вряд ли захватчики оставили подвал без внимания… Хотя… откуда в Замке появились диверсанты? А что если…»

— Что дальше, Кристоф? — хрипло уточнил капрал, отзывая своего голема, и споро снимая трофеи с поверженных противников.

— Мастер Кристоф, я взял амулет! — донесся звонкий голос выбегающего из казарм Эрлиха.

— Молодец, парень, — устало вздохнул Алексей. — Дальше за мной! И готовьтесь задержать дыхание, там много дыма.

И снова короткий марш-бросок до Внутреннего дворика и через черный ход на Кухню. Замок встретил их дымом, жарким огнем и божественным ароматом, от которого враз потекли слюни, а желудок принялся требовательно урчать.

— Демион, как там стражи? — не успев ворваться в Кухню крикнул Алексей.

— Тронный зал еще держится, а лестницу вот-вот прорвут!

— Эрлих, Лу, помогите Демиону, — приказал Алексей, видя, сколько сил у часовщика занимает дистанционное управление стражами, — и бежим в Круглую комнату!

Повар и посыльный подхватили часовщика и бережно, но настойчиво потянули за собой.

— Смачивайте ваши повязки! — сквозь кашель крикнул Лукрацио, потрясая над головой флягой с водой.

— Давай сюда, — отозвался Бол. — Ксуры меня подери, Лу, ты что такое здесь готовил? Я готов сожрать это блюдо полусырым!

Пробегая по Тронному залу, Алексей с замиранием сердца косился на золотые рамки картин, но удача сопутствовала беглецам и наемники еще не нашли или не смогли попасть в сеть тайных ходов.

— Подъем, боец! — гаркнул Алексей, забегая в Круглую комнату. — Пулей в Императорские покои и тащи оттуда регалии!

— Что? — с трудом оторвался от книжки уютно устроившийся в кресле пацан.

— Сначала сделай, потому думать будешь! — подогнал его Алексей и повернулся к Демиону. — Пусть оставшиеся стражи постепенно отходят к Тронному залу, а затем и сюда.

— Доспехи хорошо стоят, — не открывая глаз возразил часовщик.

— Тайный ход, — с прорвавшимся раздражением объяснил Алексей. — Ударят в спину. Давайте, ребят, не тормозим!

— Странный вы какой-то сегодня, мастер Кристоф, — с опаской заметил посыльный Эрлих. — И что такое «пуля» и «тормозим»?

— Потом расскажу, — отмахнулся Алексей. — Демион, установи кристалл в портал. Бол, ты пойдешь первым и подготовишь плацдарм для нас! Остальные! У нас ровно две минуты, чтобы свалить из этого Замка. Можете взять книги из Библиотеки или что-нибудь нужное из Сокровищницы. Что-то, что поможет вам выжить в другом мире.

— Вам? — переспросил капрал Бол.

— Нам, конечно же нам, — поправился Алексей. — А еще где-то здесь должен быть Джозеф.

— В Гостевых покоях сидит, наверное, — тут же отозвался повар. — Если он через подземелье, то только там есть тайный вход.

«Вот как диверсанты попали в Замок» — подумал Алексей, а вслух сказал: — Демион, сколько у нас времени?

— Две-три минуты, — проскрипел часовщик, заканчивая установку кристалла в специальной нише, скрытой в камине.

— Библиотека и Сокровищница! — скомандовал Алексей, сам бросаясь обратно в Круглую комнату.

Он сам не знал зачем, в принципе, ему было плевать на садовника Джо, но чувство правильности и прорывающаяся наружу интуиция вели его в Гостевые покои.

— Джо! — крикнул он на всякий случай, выходя в Торный зал.

— Мастер Кристоф!

Бежать в Гостевые покои не пришлось. Стоило Алексею крикнуть, как он тут же увидел испуганного садовника, выглядывающего из-под тяжелых портьер, закрывающих гигантскую карту Порога.

«Круто», — подумал Алексей, интуитивно подбегая и срывая портьеру, чтобы обнажить все полотно. — Грандиозно!»

Он постарался запомнить всю картину целиком, после чего плеснул на полотно жидкости из последней бутылки с зажигательной смесью и прошептал:

— Огонёк!

После чего, не глядя на вспыхнувший огонь, схватил садовника за рукав и потянул его за собой.

— Бегом, Джо! Я же сказал в Круглую! Почему к нам не присоединился, когда мы здесь пробегали?

— Я д-думал это враги, — заикаясь, принялся оправдываться садовник. — Страшно!

— Быстрее, Джо! — взмолился Алексей, чувствуя, как оставшееся время уходит сквозь пальцы. — Генерал мертв?

— И он, и Эдит, — шмыгнул носом Джозеф. — И еще один незнакомец, из которого я вытащил меч уважаемого Корха.

— Он не мог по-другому, — вздохнув, сказал Алексей, который не раз думал, как спасти генерала. — Он не стал бы бежать. Для него смерть в бою стала достойным окончанием жизни, понимаешь?

— Понимаю, — кивнул садовник, — Эдит жалко.

— А Эдит – это…

— Горничная, — садовник косо посмотрел на Алексея.

— А, — кивнул головой Алексей. — Эта Эдит.

— А что есть еще одна? — поразился недалекий Джозеф.

— Много чего есть, — туманно ответил Алексей.

Судя по всему, выходило, что сидящий в комнате пацан и есть сын этой самой Эдит.

— Наш Император, несмотря на свой возраст, все еще ого-го! — с завистью, в которой так и сквозило уважение, протянул садовник.

«Офигеть! — подумал Алексей, в голове которого наконец-то сошелся пазл. — Офигеть!!!»

Внимание! Вами получено десять единиц!

Текущий баланс: девятнадцать единиц

«Вот почему пацан спокойно смог вынести регалии Императора из его личных покоев! Вот кого, черт возьми, надо спасать!»

Внимание! Вами получено шесть единиц!

Текущий баланс: двадцать пять единиц

— Быстрее, родненькие! — гаркнул Алексей, залетая в круглую комнату. — Все ко мне!

— Дядя Кистоф, я нашел! — пацан с гордостью продемонстрировал баклер и полуторный меч.

— Молодец, — кивнул Алексей, а теперь подойди-ка к дяде Демиону и держись около него.

— Хорошо, — тревога окружающих передалась мальчику, и он беспокойно посмотрел на Алексея. — А где мама?

— Она чуть позже подойдет, — успокоил парня Алексей и, пробежав глазами по присутствующим в комнате, кивнул часовщику. — Запускай!

В камине вспыхнула рамка портала, куда тут же бросился готовый ко всему Бол. Несколько томительных секунд ожидания и довольный капрал вернулся назад:

— Все чисто!

— С Богом! — выдохнул Алексей, давая отмашку остальным.

— Демион! — Алексей внутренним чутьем, выбрал часовщика за главного. — Позаботьтесь о мальчике.

— Жизни за него отдадим, — заверил его мастер на все руки. — А ты?

— А я прикрою ваш отход, — Алексей словно со стороны увидел прощание двух сослуживцев. Один из которых оставался на верную смерть, а на плечи второго падал огромный груз ответственности. И непонятно еще, кому было сложнее.

— И еще, Дем, — Алексей положил руку на плечо часовщика. — В том мире практически нет магии, — так что будьте осторожны! И да, теперь, когда от тебя зависит жизнь мальчика, тебе придется бросить курить. Ты нужен им живым и здоровым.

— Прощай старый друг, — сквозь проступившие на глазах слезы, прохрипел часовщик. — Тут не только курить бросишь, но и с выпивкой завяжешь! — и с сарказмом добавил. — Не жизнь, а мечта какая-то!

— Удачи, — Алексей посмотрел в глаза Демиону и оглянулся назад, до его уха донесся какой-то шум.

— И тебе, — хрипло каркнул часовщик, скрываясь в портале.

Алексей аккуратно выдернул накопитель из секретной ниши. Дождался, пока портал погаснет и с размаха швырнул его в камин. Во все стороны брызнули осколки кристалла, часть из них попали и по нему.

— Гори-гори ясно, — пробормотал Алексей, вываливая из Инвентаря все имеющиеся там дрова в камин. Следом полетела бутылка с зажигательной смесью.

— Огонёк.

«Вот и пусть теперь ищут, — довольно подумал Алексей, направляясь к креслу и брошенной мальчиком книге, — эх, забыл узнать имя пацана!»

С удобством устроившись в кресле, он поднял оброненную им книгу и с интересом прочитал название книги:

«Битва за Порог. Долина Крови»

— Ну-ка ну-ка, — пробормотал он с любопытством раскрывая старую, но крепкую обложку, — ну-ка, ну-ка…

В какой момент его рубанул ворвавшийся в Круглую комнату наемник он и не заметил, жадно вчитываясь в расплывавшиеся перед глазами строки, описывающие предваряющие грандиозное сражения события. Кажется, он успел дочитать историю о том как почти в сердце столицы появился вулкан.

Сквозь вату в ушах он слышал чей-то ор:

— Ты на хрена его заколол, Руди?

— Но, командир…

— Руди, дебил!!! Как мы сейчас узнаем куда делись остальные?!

— Но…

— Заткнись, Руди!

Видел, как перед глазами появляются какие-то уведомления, начисляются единицы, но больше всего Алексей хотел дочитать зажатую в руках книгу.

Жизнь стремительно вытекала из тела дворецкого Кристофа, а книга плыла и таяла, пока наконец-то не превратилась в… перо.

И только после этого он позволил себе довольно улыбнуться.

Глава 25

Внимание! Вам начислено пять единиц!

Внимание! Вам начислено пятьдесят единиц!

Внимание! Вам начислено пять единиц!

Внимание! Вам начислено пять единиц!

Внимание! Вам начислено пять единиц!

Внимание! Вам начислено пять единиц!

Внимание! Вы прошли Игру! Получить Награду? Да/Нет

Внимание! Пересчитать единицы в характеристики?

Текущий баланс: 100 игровых единицМультипликатор (Удача): х6Текущий баланс: 600 игровых единиц

Внимание! За всю Игру вы набрали более 108 единиц! Скрытая награда: Кровь Императора

*Развернуть справку*

Общее количество попыток: 20600:20=30 реальных единицТекущий курс обмена: 1 к 7(кол-во попыток (20) – один (1) (за прохождение Игры) - шесть (6) (кол-во спасенных) - мультипликатор Удачи (6) )

Внимание! Вам доступны четыре (4) свободные единицы характеристик!

Внимание! …

— А ну стоять! — психанул Алексей, которого взбесили бесконечные строки системных уведомлений.

Усилием Воли сморгнув прочитанные и непрочитанные сообщения в сторону, он с тревогой посмотрел по сторонам.

Во внутреннем дворике храма шло самое настоящее веселье.

Если можно, конечно, назвать весельем бескомпромиссный бой один против всех. Хотя нет, не один.

Алексей присмотрелся и с какой-то теплотой внутри груди увидел сначала ван Игниса, который во второй форме раскидывал монахов-послушников, как котят. Килиба, методично вырубающего своих противников с каким-то одухотворенным выражением лица. Ника, который вовсю косплеил Джеки Чана, бегая по стенам и морально и физически унижая своих бывших «братьев». Рядом с ним скакал огромный снежный барс, рычание которого Алексей слышал за секунду до того, как провалиться в Игру.

И, наконец, Марти. Имперский маг в демонической форме действовал, на взгляд Алексея, жёстче всех. Он не просто дрался с монахами, он планомерно выводил их из строя, ломая руки, ноги, носы. В общем Марти бил так, чтобы сопернику хватало одного удара.

Во всеобщем побоище уже участвовали три этажа храма и только настоятель монастыря со своими ближайшими помощниками высокомерно наблюдал за неравной борьбой.

— Чем больше силы, тем больше ответственности, — раздалось у Алексея за спиной.

Развернувшись, он увидел предыдущего настоятеля храма «Огненный кулак» и по совместительству бывшего учителя ван Игниса.

— Да я тоже смотрел Человека-паука, — не удержался от шутки Вольный маг.

— Но не все это понимают, — с грустью вздохнул дед Арсений, кивая на сражающихся. — Этот маленький демон поставил перед собой цель: устранить угрозу и теперь бесстрастно её выполняет.

Алексей посмотрел на Марти и вынужденно кивнул. Пацан и вправду действовал, как бездушный робот-убийца.

— Мой бывший ученик упивается победой над своим страхом и своей силой, — продолжил дедушка. — Вместо того, чтобы согревать Огнём, как я его учил, он им обжигает.

Вольный маг послушно перевел взгляд на декана Огненного факультета. Он действительно не просто бил, но к каждому удару добавлял Огненную стихию, нарушая работу внутренних энергетических каналов.

— Ник и вовсе скачет как горный козёл, самоутверждаясь за все те унижения, которые ему довелось испытать за время пребывания в храме.

— А этот снежный барс…

— Узы души, — коротко ответил настоятель Арсений, будто эти два слова должны были снять у Алексея все вопросы. — У тебя, кстати, они тоже есть.

— Эм…

Но дедушка уже переключился на последнего из рукопашников.

— А вот ученик моего ученика меня радует, — довольно и даже с некой гордостью произнес бывший настоятель. — Сильный, но милосердный. Техничный, но не забывает об импровизации. Собранный, но в то же время расслабленный. Светит, а не обжигает.

Алексей посмотрел на Килиба и невольно согласился с дедушкой. От Килиба действительно веяло силой, спокойствием и… благостью.

— Прям будущий настоятель храма, — не удержался от комментария Алексей.

— А это вряд ли, — не согласился настоятель Арсений. — Для этого надо гореть… по-другому.

— Как Дэнис, — Алексей понял, что имел в виду дедушка.

У них в школе тоже были пара учителей, которые уволились с работы. Уволились потому что их перестали понимать коллеги и ученики. Эти учителя перестали учить и начали жить здесь и сейчас, стремясь не заставить ребенка вызубрить не интересный ему материал, а помочь ему или ей стать счастливым.

Алексей как никто другой понимал этих личностей, перешагнувших уровень обычных учителей-предметников или завучей. Ценил каждую минуту общения, каждую мысль. Он бы и сам хотел перестать бояться и начать жить. Но тогда, в школе, это казалось ему невозможным. И он, вместо того, чтобы последовать за теми учителями и познать в первую очередь самого себя, уходил во внешнюю деятельность – карьера, репутация крутого препода, прокачка личной эффективности и полезных навыков, деньги, «успешный успех» и все такое прочее.

Килиб с легкостью мог бы объяснить, что и как правильно делать, чтобы достичь просветления, но вопрос был не в учителе, а в учениках. Мало кто из них был готов. А вот Дэнис – Дэнис бы стал идеальным настоятелем храма. Огонь, горящий внутри полудемона, не просто обжигал, но… зажигал. Хотелось стать таким же, а то и круче, умелей, сильней.

— А вот Дэнис, — дед Арсений продублировал мысли Алексея. — Был бы здесь на своем месте.

Алексей согласно кивнул и неосознанно помахал на себя зажатым в руке Пером.

«Перо!» — обрушилась на него запоздалая мысль.

Он растерянно огляделся по сторонам, не зная, что делать – закончить разбираться со сборным артефактом или помогать своим.

— У тебя есть еще как минимум пять минут, — успокоил его дедушка, мгновенно поняв, что тревожит парня. — Разбирайся со своими делами, но будь начеку. Вопрос времени, когда в Суд вмешается настоятель.

— Это плохо? — уточнил Алексей.

— Для него точно да, для нас… возможно, — помедлив ответил Арсений. — И нам бы не помешал Ключ.

— Хорошо, — кивнул Алексей, — просто предупредите меня, если что.

Бросив на сражающихся чуть завистливый взгляд, Алексей, развернул перед собой бесконечные вереницы системных сообщений.

Внимание! Вам доступны четыре (4) свободные единицы характеристики!

Имя: Алексей Алый

Класс: Вольный маг

Состояние здоровья: условно хорошее (хроническая усталость, перенапряжение)

Основные характеристики:

Сила – 12(11) (+1 Запонки Братства Вольных)

Выносливость – 13(12) (+1 Запонки Братства Вольных)

Интеллект – 22(21) (+1 Запонки Братства Вольных)

Ловкость – 11(9,5) (+1 перстень Ювелира, +1 Запонки Братства Вольных)

Мудрость – 21(20) (+1 Запонки Братства Вольных)

Харизма – 11(9,8) (+1 Дворянский галстук угасшего рода, +1 Запонки Братства)

Воля – 21(20) (+1 Запонки Братства Вольных)

Скрытые характеристики:

Стойкость – 8(7) (+1 Запонки Братства Вольных)

Удача – 6(5) (+1 Запонки Братства Вольных)

Восприятие – 7(3) (+1 перстень Ювелира, +1 Запонки Братства Вольных, +2 Амулет пилигрима)

Концентрация - 6(4) (+1 Запонки Братства Вольных +1 Несокрушимая Воля)

Внимание! Просмотреть обращение Создателя Игры?

— Стопе! — пробормотал Алексей себе под нос, отлистывая сообщения наверх. — Давай по очереди, что там за Награда-то была?

Внимание! Вы прошли Игру! Получить Награду? Да/Нет

— Получить, — согласился Алексей, гадая про себя, что за Награда ему положена, учитывая, что Перо уже было в его руке.

Прямо перед ним воздух рассекла молния, словно разрезая границы этого мира, и из едва заметной щели в руки Алексею упала шахматная фигурка.

Архимаг Тигран

Архимаг Тигран, Повелитель стихий и времени, был основоположником теории о цикличности магической мысли мира. Основные его положения: «Все новое, это хорошо забытое старое», «Есть два типа знаний: нисходящее – от Бога к разумным и восходящее – от разумных разумным». Первоклассный маг и ученый, он всю свою жизнь разрывался между магическими изысканиями и научными исследованиями феномена Временной петли, Межмирных троп и Пространственного кармана. Говорят, архимаг Тигран смоделировал часть надвигающихся событий, имевших ключевое влияние во время Вторжения на Порог. Он и его ближайший соратник, архимаг Лео, были свято уверены в ключевой роли Императора в создании, поддержании и развитии государства. Также оба архимага известны многими совместными трудами о значимости монархии и ее превосходстве над остальными формами правлениями. Тигран к тому же был явным сторонником Божественного Пантеона.Несмотря на свои взгляды и позицию, архимаг Тигран пропал незадолго до Вторжения, не реализовав в действительности положения своего труда и оставив своего Императора без защиты.Появление шахматной фигуры в дворцовом наборе «Шахматы Императора» неизвестно.*развернуть историческую справку*

Внимание! Свойства фигуры неизвестны, но ходят слухи, что архимаги Лео и Тигран не видели границ и могли беспрепятственно перемещаться по мирам и даже во времени.

Внимание! Личное сообщение архимага Тиграна для того, кто умеет смотреть и видеть: «Если читаешь сейчас эти строки,

Наверное ты – один из Пятёрки.

За рифму прошу меня не суди

Пишу на бегу я эти стихи.

Неведомо как, но прошел ты Игру,

Но не зазнайся, очень прошу

Гордость калечит сильнее меча

Даже богов убивает она.

Главное в жизни – не Ум и не Сила?

Ловкость, Удача, Харизма – всё мимо!

Но выход вернуть Пантеон всё же есть

Простые два слова: Воля и Честь!»

— Какие интересные стихи, — задумчиво пробормотал Алексей, отмечая про себя «Пятёрку», предупреждение о гордости и подсказку про Волю и Честь. — Только не понятно о каком пантеоне идет речь… Мне нужно прочитать книгу «Боги Порога»!

Повертев офицера в руке, он не стал убирать ее к остальным фигуркам, решив на время подержать ее в кармане брюк.

— Что там дальше… — Алексей начал бегло прочитывать скупые уведомления Сети:

Внимание! Вы нашли подход к каждому члену команды!Базовая характеристика Харизма +1 Текущее значение: 12 (базовое: 10,9)Достигнут промежуточный кап, выберите дополнительный навык:

*Развернуть список*

Внимание! Действуя в другом теле вы показали чудеса ловкости!Базовая характеристика Ловкость +1 Текущее значение: 12 (базовое: 10,7)Достигнут промежуточный кап, выберите дополнительный навык:

*Развернуть список*

Внимание! Несмотря ни на что вы дошли до конца ИгрыБазовая характеристика Воля +1 Текущее значение: 22 (базовое: 21)

Внимание! Несмотря ни на что, вы прошли ИгруСкрытая характеристика Удача +1 Текущее значение: 7 (базовое: 6)

Внимание! Вы нашли практически все кусочки мозаики!Скрытая характеристика Восприятие +1 Текущее значение: 9 (базовое: 5)

Внимание! Вас убивали много раз, но вы стали только крепче!Скрытая характеристика Стойкость +1 Текущее значение: 9 (базовое: 8)

Внимание! В режиме аврала вы сохранили ясность мышление и удержали Фокус внимания!Скрытая характеристика Концентрация +1 Текущее значение: 7 (базовое: 5)

— Ух ё! — его повело в сторону и если бы не сухая, но на удивление крепкая рука настоятеля Арсения, Алексей имел все шансы свалиться на землю.

Переждав приступ головокружения, он благодарно кивнул дедушке и вернулся к просмотру системных сообщений, отложив важный выбор промежуточных капов на потом.

Внимание! Вы добыли Воздушное Перо

Стоило ему прочитать это уведомление, как зажатое в руке Перо выскользнуло из ладони, порхнуло к висящей на Цепи Чернильнице, с любопытством клюнуло ее и метнулось к Книге. Книга сама собой распахнулась, и Перышко довольно, как показалось Алексею,спланировало на разворот артефакта. Книга захлопнулась, оставив на обозревание кончик Пера и все четыре артефакта окутались мягким золотым светом.

Внимание! Вы собрали «Ключик»!Кто-то называет эту книгу – «Инструкцией к Порогу», кто-то «Заветы Древних». Кто-то уверен в том, что это «Заповеди старших администраторов», а кто-то в том, что это «Сборник всех заклинаний». Поговаривают также о том, что это некий ключ… Так это или нет можно узнать лишь одним способом – собрать все четыре (ходят слухи, что и все шесть!) части. Чем больше элементов найдено, тем больше владелец Книги узнает об ее свойствах.Элементов найдено (с открытием свойств, названия могут поменяться): Каменная цепь . Суть гор , ?, ? Книга Огня. Изначальное пламя , ?, ? Перо Воздуха. Легковесные песчинки Времени , ?, ?

Чернильница Воды (Грааль). Источник Жизни , ?, ?

Гармоничное развитие: +1 ко всем характеристикам

Внимание! Вам больше не нужен телепорт. Представьте куда хотите отправиться и откройте Ключиком любую дверь

Внимание! Использовать Ключик по назначению?

— Моя прелесть, — прошептал Алексей, с нежностью погладив Книгу.

Он откуда-то знал, что стоит ему только захотеть, как этот самый Ключик примет любую форму – будь то компактный журнал в мягкой кожаной обложке, будь то жезл или посох, или даже… ключ.

«Успел до Вторжения, — с облегчением подумал Вольный маг, с плеч которого свалилась огромная ноша. — Вот только… что значит «Использовать по назначению?»

Алексей задумчиво посмотрел на оставшиеся сообщения Сети. Распределение свободных очков характеристик он оставил на потом, а вот обращение Создателя Игры решил все же посмотреть:

Внимание! Просмотреть обращение Создателя Игры?

«Да», — мысленно согласился Алексей.

— Приветствую тебя, собрат! — перед ним появилась полупрозрачная фигура высокого … тигра. Алексей проморгался, но лицо, а точнее морда появившегося перед ним мага была действительно тигриная.

Алексей скользнул взглядом по иллюзии. Мощные руки, покрытые шерстью, нижние или задние лапы, на которых вполне себе уверено держался архимаг Тигран и… пушистый, полосатый хвост.

«Зорд! — озарением промелькнула мысль, — и как я раньше не догадался? Лео и Тигран, блин!»

— Времени мало, — Тигран оглянулся назад, где как показалось Алексею, кипела нешуточная битва. — Лев не сможет удерживать шакалов вечно. Хотя знаешь, — архимаг на мгновенье прикрыл глаза, дернув усами, — по сути, это сообщение ничего не изменит. Все равно ксуры и стоящие за ними кукловоды выставят нас с братом предателями, а то и вовсе – сотрут о нас память.

В желтых глазах зорда сверкнул гневный огонёк.

— Поэтому мои слова бессмысленны… Какой будет толк, если я скажу, что именно мы с Лео сделали все, чтобы спасти Императора и его семью. Всеми правдами и неправдами отправили по другим мирам его многочисленных потомков, в надежде, что в будущем Порог притянет их кровь.

Архимаг Тигран с сомнением посмотрел на Алексея.

— Раз смог дойти до конца, значит в тебе тоже течет кровь Императора, но ты, видимо, выбрал другой путь. И не буду давать тебе советов, все, что нужно, написано в описании шахматной фигуры. Единственное, что я хочу – попросить об одолжении.

Зорд нервно махнул хвостом и нахмурился.

— Не люблю быть должным, — протянул он извиняющимся тоном и, откашлявшись, продолжил. — Но что моя гордость по сравнению с жизнью брата? Чтобы смерть для нас стала лишь началом, отдай все фигуры Ему. И ради Пятёрки не играй со временем! Слишком уж дорого обходится устранение последствий от Проколов. И всё в конечном итоге сводится к тому, чтобы вернуть как было. И да, чтобы дочитать ту приглянувшуюся тебе историю, просто открой Книгу на той странице, куда залетело Перо.

Тигран посмотрел на Алексея испытывающим взглядом и приподнял уши, прислушиваясь к происходящему сзади. В любой другой ситуации это смотрелось бы комично. В любой другой, но только не в этой.

— Мне пора! — прорычал архимаг, разворачиваясь и плотно прижимая уши к голове. — Пайки сам догадаешься кому отдать! Удачи!

Внимание! Получить отложенную посылку от Архимага Тиграна? (108 штук)Да/Нет

Следом послышался грозный рык, мелькнула ветвистая молния, и вспыхнул огромный шар нестерпимо жаркого огня. Алексей впился глазами в картинку, пытаясь рассмотреть с кем же воюют братья-архимаги, но в следующую секунду изображение пропало.

— Снова загадки, — проворчал Алексей, соглашаясь с предложением и чувствуя, как в Инвентаре появляется… сто восемь ранцев? — Ну Тигран, ну молодец… Хм, Тигран... тИГРАн. Забавно… И всё же! — он задумчиво повторил слова архимага, создавшего Игру. — Отдай Ему. Кому – Ему? Хотя… есть у меня на примете один Он. А собственно, — Алексей достал из кармана фигурку архимага, из-под полы плаща которого явно виднелся хвост, — почему бы и да?

Глава 26

Держа в одной руке фигуру офицера, другой он достал из Инвентаря потертую Шахматную доску с остальными фигурками. Стоило только подумать, и доска приглашающе зависла в воздухе.

— Приказываю! — вскочил с места настоятель, едва заметив появившуюся перед Вольным магом доску. — Немедленно…

Со спины резко повеяло опасностью и Алексей, не дожидаясь окончания фразы принялся споро расставлять фигурки по своим местам.

— … начать…

Его не покидало ощущение чужого взгляда, и руки сами собой порхали над доской.

— …карающую…

Рука с зажатой фигуркой принцессы Рив на долю секунды зависла в воздухе, дав глазам возможность навсегда запечатлеть в памяти образ прекрасной девушки.

— … длань…

Окончание фразы нынешнего настоятеля храма практически совпало с моментом касания Рив шахматной доски. Но Алексей, пусть даже на какую-то долю секунды, все же успел первым.

Обновление информации

Дворцовый набор «Шахматы Императора»

*развернуть историческую справку*

Набор состоит из:восемь (8/8) шестируких големов – стражей Императорской сокровищницыодна (1/1) королева битвы – принцесса Рив ?? Претендент на трон два (2/2) офицера от магии – архимаги Лео и Тигран два (2/2) конных полководца – военные гении Аристера и Состой два (2/2) железных дуба – непреодолимая преграда на пути врага?? ?? ?? ?? ????

Призвать последнюю фигуру или отправить набор к Претенденту на трон?

«К Претенденту!» — мозг отреагировал быстрее, чем глаза успели прочитать сообщение.

Время растянулось, превращая окружающий мир в одно большое размытое пятно, а пространство перед Алексеем разрезал ослепительно белый росчерк портала.

Он успел увидеть удивленное лицо Михаила и помятый нагрудник стоящего за его плечом здоровяка, как Шахматная доска со всеми фигурами рванулась в портал и влетела в руки парня.

«Королей в мире много, Император – один, — всплыло у Алексея в голове. — Надеюсь у тебя все получится, Миш!»

Михаил открыл было рот, чтобы не то спросить о чём-то, не то поблагодарить Алексея, но портал резко свернулся, сменившись дрожащей ниткой молнии, которая тоже испарилась, оставив после себя приятный запах грозовой свежести и озона.

— … до смерти! — донёсся до Алексея полный злобы крик настоятеля.

— А вот это он зря, — расплылся в улыбке невозмутимо наблюдающий за битвой Арсений. — Не знаю, что такого ты сейчас сделал, но у тебя получилось. Нам не придется никуда бежать.

— Карающая длань до смерти – это… — протянул Алексей, с удивлением наблюдая, как монахи, резко прекратив бой, откатываются назад, помогая вернуться на свои места своим побитым товарищам.

— Карающая длань – это узаконенное уставом храма убийство непокорных, — тут же ответил Арсений. — Вот только в сердцах добавив «до смерти», он вызвался самолично покарать, хе-хе, отступников.

— А если настоятель не может, кхм, «покарать отступника?» — уточнил Алексей, следя за тем как монахи шустро вычерчивают светящуюся границу ринга.

— Значит он не достоин быть настоятелем, — широко улыбнулся Арсений. — После чего любой монах может выступить претендентом на место настоятеля.

— Знакомая система, — усмехнулся Алексей, вспоминая Михаила.

— Имперские законы, — пояснил дедушка.

— А этот настоятель сам выбирает противников? — задал следующий вопрос Алексей, которому что-то не давало покоя.

— Да, — степенно склонил голову Арсений, — но…

— Но учитель отвечает за своего ученика, а значит настоятель, вместо того, чтобы один за другим избавиться сначала от Марти, потом от меня и так далее, вынужден будет сразу же биться с Дэнисом?

— Все верно, — довольно кивнул Арсений. — А сейчас, согласно кодексу нашего храма, у «отступников» есть час, чтобы помедитировать перед схваткой.

— А если настоятель выпьет усиливающие зелья перед боем…

— А он обязательно это сделает, — мимолетно поморщился Арсений.

— Обвешается артефактами…

— И это тоже.

— То…

— То его это в любом случае не спасет, — мягко улыбнулся бывший настоятель. — Внутренняя сила Дэниса больше, Воля сильнее…

— И он знает, что такое Честь, — с грустной улыбкой закончил Алексей.

— Все верно, — дедушка с одобрением посмотрел на Алексея. — Из тебя бы тоже мог выйти хороший боец.

— Не очень люблю получать по голове и махать кулаками, — покачал головой Алексей и кивнул на замершего на четвертом этаже настоятеля. — А когда он озвучит свой вызов?

— Через час, — усмехнулся Арсений. — За минуту до боя. Считается, что таким образом все отступники изводят себя тревожными мыслями, а за оставшуюся минуту не могут принять тот факт, что жребий пал именно на них.

— А мы сейчас…

— Можем делать, что хотим, — подхватил Арсений и с плохо скрываемым восхищением добавил. — Вон ученик моего ученика даже спать улегся!

— А нас…

— Никто и пальцем не тронет, — заверил его Арсений, жестом подзывая Ника и ван Игниса к себе. — Прости, но мне нужно дать наставление своим ученикам.

— Да без проблем, — кивнул Алексей. — Мне как раз нужно дочитать одну историю…

Он достал из Инвентаря кресло и, с удобством в нем расположившись, открыл Книгу на закладке.

«Или досмотреть! — мелькнула шальная мысль, перед тем, как мир дрогнул и поплыл, превращаясь из горного храма в заброшенные медные шахты.

Интерлюдия Часть I

— Что скажешь, Марк? — Толстый облизнул сухие губы и с опаской посмотрел на два продолговатых цилиндра.

— А что тут говорить? — Марк скользнул взглядом по значку биоугрозы. — Не мы к ним пришли.

— Но это же…

— Это наш козырь, — перебил товарища Марк. — Что там наши генералы?

— Кипятком ссут. Мол, где все войска, почему в наличии только треть от заявленного состава.

— А наши что?

— Ссылаются на директиву Совета и целителей.

— Молодцы, — довольно кивнул Марк. — Кто из магиков остается?

— Две пятерки, да ты, — поморщился Толстый, — ну и этот упертый дурак, — он кивнул на невозмутимого Аврелия.

— Что насчет круга? Парни готовы?

— Кром и Куро на месте. Вдоль всего пути расставили накопители, поэтому все должно пройти штатно.

— Амулеты воинам раздали?

— Все по высшему разряду, — кивнул маг. — Предупреждены и проинструктированы все без исключения.

— Что с Лешим?

— Ушел в туннели, — закатил глаза Толстый.

— Насчет этого, — Марк кивнул на цилиндры, — его предупредили?

— Первым делом.

— Ну значит сам дурак, — подытожил Марк. — Все, Толстый, валите на поверхность, разворачивайте дополнительные больничные места, вызывайте живчиков из Академии. Мы начинаем финальную фазу!

— С Богом, — прошептал худощавый, несмотря на свое прозвище, студиоз и привычной трусцой побежал к выходу из шахт.

На финальный штурм собрались три тысячи воинов, увешанных амулетам и снаряженных первоклассными зельями. Можно было, а по мнению Совета и нужно было, собрать в три-четыре раза больше, но, по мнению Марка, они бы только мешались.

Он и так всеми правдами и неправдами вывел из строя свыше семи тысяч солдат. Любая ранка служила немедленной причиной к отправке на поверхность, любой кашель или чих ставил крест на дальнейшей службе под землей.

В итоге в шахтах остались самые упертые, здоровые и злые воины, которые за прошедшие три месяца возненавидели ксуров и кобольдов всей душой.

Марк был бы рад убрать и этих балбесов, но вояки, подзуживаемые офицерами, стояли твердо. Ни шагу назад!

Всех этих офицеров Марк знал в лицо и, оставаясь в шахтах на финальный бой, страшно желал помочь им исполнить собственный приказ.

И если хоть одна тварь бросит свой полк и побежит назад, он с удовольствием напомнит им об этом чертовом приказе.

Но пока что, стоило отметить, все складывалось достаточно неплохо. Маги Земли укрепили стены и коридоры, особое внимание уделив несущим конструкциям покрытия сводов и вентиляции. Маги Воздуха наладили постоянный приток свежего воздуха. Маги Воды поддерживали влажность на оптимальном уровне, не позволяя пыли висеть в воздухе.

Да и место, выбранное для генерального сражения, было… удачным.

С одной стороны окопались ксуры. Окопались серьезно, с дотами, пулеметными гнездами, окопами, потолочными турелями и минными полями.

С другой стороны встали войска Цитадели. Зачарованные щиты уверенно держали пулеметные очереди, а Зеркальные щиты надежно защищали от лазеров. Что до мин, их должны были заморозить две магические пятерки, играющие в данный момент со стелс-отрядами ксуров в занимательную игру «Найди меня, если сможешь».

В принципе, несмотря на поселившуюся в груди тревогу, Марк был уверен в успехе операции. Если, конечно, ксуры не заготовили парочку неприятных сюрпризов. Потому как он – заготовил, и не парочку, а чуть больше. Ксуры, как показало трехмесячное противостояние в шахтах дураками не были, а значит точно приготовили какую-то гадость.

В итоге все сводилось к одному – у кого в рукаве больше козырей.

— Надеюсь наша разведка не зря ест свой хлеб, — пробормотал себе под нос Марк, а Аврелий молча кивнул.

Вообще, появившийся друг сильно облегчил жизнь Повелителю Огня, взяв на себя полноценную защиту от диверсий. И Марк, убедившись, что он находится в полной безопасности, смог сосредоточить все свои силы на маневрах.

— Война – фигня, — любил говаривать его дед, полковник в отставке, — главное – маневры!

А уж когда Аврелий в одиночку покрошил стелс-тройку кобольдов, Марк и вовсе расслабился, практически полностью перестав поддерживать защитные плетения. Ведь здесь, в шахтах, каждая капля магии была на счету.

— Артиллерия, огонь! — скомандовал военачальник, имени которого Марк даже не стал запоминать. Выживет – тогда может быть. Сейчас – не стоит труда.

— Есть огонь! — отозвался Марк и влил в Плевки Магмы по пять процентов от резерва.

Пшшшшш!

Пшшшшш!

Пшшшшш!

Один за другим улетели к ксурам огненные подарки.

Вжух! — первый Плевок удачно попал в дот и сейчас появившийся в огне элементаль с удовольствием уничтожал живую силу противника.

Вжух! — второй Плевок попал чуть дальше, разом испепелив с десяток кобольдов, тащивших к пулеметному гнезду какие-то коробки.

Вжаз! — третий плевок попал точно в лазерную турель, поблескивающую красным глазком прицела с потолка пещеры.

Разведка давала сорок процентов, что это муляж, но Марк хотел подстраховаться.

— В атаку! — безымянный офицер сам бросился вперед, заслужив в глаза Марка пару очков.

Вот только… на его взгляд, воин поспешил.

Марк спокойно мог выдать еще шесть, а то и девять Плевков, после чего ксуры бы или пошли в бой, или откатились бы дальше в шахты. И оба этих варианта Марка бы устроили.

Но… здесь командовал не он, а ставленники Совета. Да и следящие амулеты, на которые расщедрились заседающие в столице дворяне, исправно транслировали картинку политикам. А Марк, по просьбе Андрю и Ксандра, не хотел давать им ни малейшего повода для претензий.

— За павших товарищей! — взревел один из молотобойцев передней линии прорыва и мощными скачками рванул к ксурам.

«За дебилов, которые из-за своей глупости мёрли как мухи, — мысленно поправил здоровяка Марк и пустил навесом штук сто Огненных копий.

Обе пятерки прикрытия уже разобрались с минными полями и сейчас азартно резались во флангах со стелс-отрядами кобольдов, поэтому Марку приходилось имитировать присутствие большого количества чародеев. Он сорвал с пояса массивную склянку с зельем маны и в два глотка выхлебал сладковатую жидкость с легким привкусом корицы.

Он знал, что от этой корицы его скоро будет тошнить, но пока что вкус был вполне себе ничего!

— Левый фланг, в атаку! — еще один офицер, чьего имени Марк не запомнил, повел свои войска вперед.

— Он что, — недовольно буркнул Марк, — думает, что ему не достанется ксуров?

Аврелий промолчал, но по его эмоциональному отклику, Марк понял, что его побратим с ним согласен.

— Я бы сейчас ударил по ставке, — Марк не удержавшись посмотрел на расположенный на небольшой возвышенности шатер, в котором заседал местный ген. штаб. Очередные офицеры, обожающие двигать деревянных солдатиков по карте, оставаясь при этом в безопасности.

Марк не знал среди них ни одного порядочного человека, поэтому не стал накладывать на шатер даже самые простенькие защитные чары.

Но ксуры отчего-то медлили и вполне ожидаемо поливали наступающие войска длинными очередями. На потолке заработали еще три турели, демаскировав себя вступлением в бой.

Марк пустил в них по паре десятков Огненных бабочек, призванных сжечь контакты или важные крепления, а то и вызвать перегрев батарей.

— Смена! — крикнул он Аврелию, двигаясь к точке Б.

Ксуры не дураки и скорей всего уже вычислили координаты надоедливого мага.

За спиной послышался шелест лазерных пистолетов и звон меча.

«Быстро сработали! — с невольным уважением подумал Марк, окружая себя и Аврелия Огненным щитом и пуская вокруг себя слабенькое Огненное Кольцо.

Званг! Фшух! Званг!

Аврелий ушел в глухую оборону и медленно отступал под натиском… ксура.

Ящер щеголял в подстраивающейся под рельеф местности броне и был, судя по плавности движений, далеко не новичок в своем деле.

В одной лапе ксура находился лазерный пистолет, из которого он безостановочно стрелял то в Аврелия, то в Марка, а в другой горел короткий плазменный клинок.

«Видать ящерам надоело терять кобольдов-командос — подумал Марк, — и на устранение магов послали тяжелую артиллерию».

— Где-то должен быть второй! — крикнул он, хлопая в ладоши. — Вакуум!

Вокруг мага вспыхнул Огненный пузырь и рванул, разрастаясь, во все стороны.

Аврелий тут же задержал воздух, не переставая пятиться назад.

«Ждет, когда закончатся снаряды, — догадался Марк, и в следующий миг заметил второго ксура, притаившегося у стены.

Ящер целился в Аврелия из здоровенной винтовки, и если бы не Огонь, показавший Марку местоположение ксура, он так бы и остался незамеченным.

— Бабл! — крикнул Марк и заготовленным плетением превратил кусок стены, у которого застыл ксур, в раскалённую магму.

Аврелий на секунду окутался золотым огнем и поток плазмы, выпущенный ксуром, лишь бессильно лизнул золото защитного купола.

— Взрыв!

Марк выпустил с десяток самонаводящихся на теплокровных фаерболов, а Аврелий взорвался серией ударов.

Отбив щитом плазменный клинок, он принял выстрел из лазерного пистолета на наруч и наискось махнул занесенным клинком. На секунду лезвие его меча окуталось золотым светом, и он с легкостью прошил защитный скафандр ксуров на уровне рта.

— Хсшшшшшш! — донеслось до Марка сладкое его слуху шипенье.

— Контроль!

Напоминать Аврелию не было нужды. Перерубив ксуру лапу, держащую пистолет, он молча пнул ящера под коленку и вбил свой башенный щит в сделанный ранее разрез. Крутанулся на месте, пинком ноги выбил из ослабевшей лапы плазменный клинок. Метнул щит во второго ксура, пытающегося стряхнуть с себя шипящую магму, и, перехватив меч двумя руками, снес голову первому врагу. Тут же метнулся вперед и вбил золотое лезвие в затылок стоящего на корточках ящера, которого Марк без устали осыпал Огненными стрелами.

— Чёрт, проспали! — горько бросил Марк, с сожалением смотря на происходящее в пещере, — Ава, отходим!

Ксуры на отлично разыграли свою козырную карту. Марк, на несколько мгновений оставив войско без присмотра, с грустью смотрел на тройку четырехметровых роботов, которые уже разнесли левый фланг и сейчас целеустремленно двигались к центральному построению.

По роботам били все, кому не лень – слали Огненные копья из зачарованных наручей, швыряли в них склянки с кислотой, били зачарованными болтами. Но, во-первых, били вразнобой, а во-вторых, энергетические щиты ксуров с достоинством выдерживали атаку людей.

— Подбираем раненных! — усиленный магией голос прокатился по всей пещере, а Марк скрестил наручи, вызывая своего фамильяра.

— Ты же хотел на крайний случай оставить? — поинтересовался появившийся элементаль.

— А это и есть крайний случай, — Марк кивнул в сторону роботов. — Справишься?

— Перегрей систему охлаждения у крайнего левого — мгновенно оценил обстановку Жора. — И пусть человеки не мешаются под ногами!

— Отходим на правый фланг! — продублировал приказ Марк, с тревогой смотря на попятившихся воинов. — Дорогу элементалю!

Но в войсках нашелся кто-то умный или смелый, а может и то и другое, и сейчас часть войска отступала на правый фланг, не забывая посылать в сторону укреплений зачарованные болты и закидывать пращами огненные зелья. А часть сосредоточила огонь на центральном роботе, безжалостно орудующем вибромечом и стреляющим из всех пулеметов.

— Жги! — прошептал про себя Марк, призывая на левого робота Истинное пламя Горна.

Появившийся огонь с жадностью принялся пожирать сталь, и робот судорожно закрутился на месте, пытаясь сбить опасное пламя.

Жора тем временем, набрав скорость, огненным болидом врезался в центрального робота, чей энергощит уже мигал от скоординированной атаки солдат. Сбив его на землю, элементаль оторвал у робота левую ногу и с силой швырнул своеобразный снаряд в крайнего правого робота, указывая тем самым новую цель для солдат. А сам, взревев, бросился на последнего тяжа.

— Жора, не входи в раж! — предупредил фамильяра Марк, добивая своего четырехметрового противника огненными спицами. Раскаленные до бела лучи огня безостановочно били в область горла, пока, наконец, не прожгли там дыру.

— Второй готов! — крикнул Марк, заставляя пламя ворваться в образовавшуюся дыру и сделать из ксура гекко-гриль. — Или уже третий?

— Ргхаааааа! — победно взвыл элементаль, ожесточенно вырывая из своего соперника куски обшивки.

— Жора! — повысил голос Марк, заметив, в элементале пробудился берсеркер.

— В атаку! — тот самый офицер, которой первым повел свое отделение в атаку, оказывается, был до сих пор живой и, что самое главное, полон решимости закончить начатое.

— Назад! — пятерка магов, воевавшая на левом фланге, в темпе бежала назад, утягивая за собой солдат, — Все назад, это ловушка!

— Жора, назад! — тревога магов передалась и Повелителю Огня. — Правый фланг, организованно отступаем назад!

— Тут одни кобольды и автоматические турели! — бросил запыхавшийся магик из звезды Дэна. — Мы считаем это ловуш…

Окончание фразы потонуло в мощном взрыве, от которого пол зала начал проваливаться вниз.

— Да назад, чёрт вас дери! — заорал Марк, но было уже поздно. Офицер, всё-таки прорвавший линию обороны, победно вскинул меч и исчез в ослепительной вспышке. Со всех сторон начали детонировать расставленные в качестве укрытий ящики и бочки, а ставка командования и вовсе провалилась под землю.

Заминированный пол пещеры был обманкой, ящеры заминировали потолки нижних ярусов шахты, подготовив громадную западню.

— Кром! — когда надо Марк умел действовать решительно. — Пусть Арчи берет десять процентов от энергии круга и делает через меня каменную кору на пол! Нам нужно две минуты, чтобы выжившие успели отступить!

— Уже делаем, — раздался флегматичный голос официального предводителя Земляного факультета.

«Не зря Арчи сюда выцепили, — довольно подумал Повелитель Огня. — Алексей как в воду глядел!».

Марк почувствовал, как контроль над телом переходит к Крому и Арчи и как его наполняет спокойствие камня и невозмутимость земли. Его руки вытянулись по направлению к проваливающемуся полу и резко сжались в кулаки.

— Быстрее, быстрее! — поторапливали бойцов маги из левой пятерки. — Пейте черное зелье и помогайте своим товарищам бежать!

Спустя дюжину ударов сердца к ним присоединились подкопченная правая пятерка.

— Давай, мужики, ходу-ходу!

— Ребят мы пойдем, — виновато протянул Дэн, с сожалением смотря как такая близкая победа в одночасье превратилась в практически полный разгром. Шесть ксуров на полторы тысячи воинов… расклад явно не в пользу Цитадели!

— Эти уроды, как пить дать, нас так просто не выпустят отсюда, — Дэн кивнул своей пятерке и магики бросились за отступающими воинами. — Придется прикрывать оставшихся вояк.

Аврелий молча указал мечом на ведущий на поверхность коридор и поднял вверх большой палец.

— А вы?

Паладин закатил глаза и, вонзив меч в трясущуюся под ногами землю, соединил большой и указательный пальцы.

— Тогда увидимся на поверхности!

Аврелий утвердительно кивнул и вопросительно посмотрел на Марка.

— Ждем пока все воины свалят отсюда, — прошептал Марк, стараясь не двигать губами, чтобы не сбивать концентрацию Крома и Арчи. — Затем отправляем им наш сюрприз и двигаем на поверхность.

Рыцарь молча покачал головой.

— Думаешь не успеем? — на лице Повелителя Огня не дрогнул ни один мускул. — Ну и хрен с ним. Останемся здесь. Отдай Жоре цилиндры, он знает, что с ними делать.

Аврелий сунул меч в ножны и с опаской взял хранилища со знаком биооружия. Воздушники из СБМ уже успели провести опыт над крысами, мгновенно определив БОВ как чрезвычайно сильный нервно-паралитический газ.

На ксурах и кобольдах эксперименты, по понятным причинам, провести не успели, но лучшего случая раз и навсегда поставить на базе ксуров точку можно было и не найти.

И если до начала сражения Аврелия и мучила этическая сторона вопроса, то после подрыва пола в пещере, он твердо решил устроить локальный геноцид ксуров.

— Рхааааа!

Появившийся рядом Жора бережно подхватил два небольших цилиндра и стремительно полетел в медленно расширяющуюся трещину. Его задача была проста – доставить контейнеры в сердце базы ксуров и кинуть Марку маяк для создания Сути вулкана.

А затем, как только почувствует, что температура в шахтах начинает повышаться – или сбежать на свой план или вернуться к Марку с Аврелием.

— Эх вы, людишки! — пробормотал себе под нос элементаль, имеющий все основания для того, чтобы в скором времени занять Пылающий трон Огненного плана. — Чтобы я сбежал от такого веселья пока вы будете призывать Суть вулкана?! Да ксура с два!

Он мчался по полуразрушенным штольням и чувствовал, как блестящие цилиндры начинают потихоньку плавиться в его огненных пальцах. Жора считал, что Марк с Аврелием ценнее, чем три тысячи воинов, но он умел ценить самопожертвование. Вот только элементаль не собирался позволить этим магам умереть.

— Нет, не магам, — задумчиво протянул элементаль, ускоряясь еще больше. — Друзьям!

Глава 27

Медные шахты. Жора

Базу ксуров Жора нашел на седьмом по счету ярусе. К тому моменту цилиндры, которые он нес, уже немного оплавились и начали подозрительно шипеть.

«Досюда бы человеки точно не добрались», — подумал элементаль, старательно уворачиваясь от вспышек белого огня.

Уааааааааау! Уааааааааау! Уааааааааау! — истерично завизжала сирена, а обитатели базы забегали еще быстрее.

Заметили его практически сразу и тут же открыли огонь.

Если на красные лучи ему было плевать, то бластерные, как говорил Марк, выстрелы разрушали его структуру, заставляя тратить силы на восстановление.

Жора размахнулся и швырнул один из цилиндров в «скопление живой силы противника». Цилиндр успел сделать два оборота и исчез в яркой вспышке плазмы.

«Лучше и не придумаешь», — подумал элементаль, наблюдая за тем, как во все стороны от взорвавшегося цилиндра расходится полупрозрачное облако дыма, больше похожее на едва заметную рябь.

Второй цилиндр он сломал напополам и оставил в вентиляционной шахте, по которой он и проник в эту пещеру.

— Марк! — с каждой секундой элементалю было все сложнее уворачиваться от белых вспышек огня, — я нашел их!

— Выдержишь Суть Вулкана? — послышался мысленный вопрос его хозяина, а точнее партнера.

— Еще спрашиваешь! — хохотнул Жора. — Только давайте быстрее, тут и без Сути становится жарко!

— Парни говорят, что видели дронов с криозаморозкой, — предупредил фамильяра Марк.

— Буду начеку! — пообещал элементаль.

Он метнулся к какому-то ангару и, залетев во внутрь, уменьшился в размерах – пусть ищут!

Едва заметным огоньком замерев под потолком, он некоторое время разглядывал как кобольды и ксуры забегают в помещение, залезают на какие-то округлые коробки и… вылетают на них из ангара.

«Технологии!» — с уважением подумал Жора, который не упускал ни малейшую возможность приобщиться к новым знаниям. Звенящая тревога ничуть не мешала элементарю, который терпеливо дожидался первого тика.

В какой-то момент то один, то другой кобольд начали заходиться кашлем и к первой сирене присоединилась вторая.

«Работает отрава, — с мстительным удовлетворением подумал Жора. — Это вам за моих братьев!»

За те три месяца, что войска находились в шахтах более десяти огненных элементов отправились на родной план, что не могло не расстраивать Жору. Он знал, каково это – в единый миг потерять всю свою мощь, заботливо скапливаемую десятилетиями и снова оказаться первоуровневым элементалем.

Жоре повезло, его хозяин и… друг оказался на удивление предприимчивым магом, к тому же познавшим Единение с Огнем. Про след, оставленный в его ауре Книгой Огня, Жора и вовсе молчал. К слову, тайной мечтой элементаля было вернуть артефакт на родной план. О том, чтобы забрать Книгу у Алексея не было даже и речи, но Жора умел ждать.

Вот и сейчас элементаль терпеливо ждал, обуздав свою тягу к импульсивным поступкам и разрушению.

Пшшшшшшш!

Из под крыши во все стороны ударили струи какого-то порошка, но Жора их даже не заметил. Все внимание элементаря было приковано к полу ангара. Где-то там, под ним натягивалась невидимая струна, чтобы… порваться.

Дзанг!

Казалось звук лопнувшей стихийной струны услышали даже ксуры.

Фигурки, мельтешащие внизу на мгновение замерли, а потом забегали все быстрее. Причем если раньше в их суете прослеживалась какая-никакая система, то сейчас в ангаре начали вспыхивать самые настоящие драки.

Продолговатых предметов, которые даровали ксурам возможность летать было меньше, чем ящеров и вскоре весь ангар преватился в поле боя.

«Знать бы раньше, — подумал Жора, настраиваясь на первый тик. — Давным-давно бы здесь порезвился!»

Он коршуном упал с потолка и, превратившись на несколько секунд в ослепительно белый клинок, прорезал толщу земли. Забурившись на десяток метров вглубь, Жора подхватил обрывки струны и, застонав от напряжения, рванул их к себе.

Снизу потянуло нестерпимым жаром и элементаль расплылся в довольной улыбке – получилось!

Следом последовал второй тик, за ним третий. Но Жора уже был начеку и каждый раз подтягивал стихийные струны все ближе и ближе, наматывая их на кулак.

К тикам добавились подземные толчки и буквально в двух метрах от элементаля образовался обжигающе горячий гейзер. Поднимающаяся лава гнала остатки воды наверх и вскоре в облюбованной ксурами пещере было не продохнуть от свистящего из всех щелей пара.

А потом… потом земная толща дрогнула, превращаясь в огненное озеро и на Жору хлынул океан силы.

Он чувствовал биение сердца каждого ксура, каждого кобольда, каждого человека, находившегося в шахтах. Но ощущал каждый огонек, каждый островок магмы. Он сам стал вулканом.

Вот навстречу тройке ксуров, стремительно мчащимся на летающей платформе, выкатывает река магмы и ящеры со всего размаха ныряют в жидкий огонь.

Вот забаррикадировавшиеся в командном пункте ксуры с удивлением смотрят на пробивший потолок огромный каменный шип.

Вот вереницу кобольдов, разбегающихся по сети тоннелей, нагоняет волна кипятка.

Вот пол под огромной стальной коробкой, двигающейся к центральному туннелю, проваливается, и танк начинает медленно тонуть в озере лавы.

И каждый разумный, сгоревший в безжалостном огне дарит ему кусочек свой силы.

— Жора! — пробился откуда-то издалека смутно знакомый голос. — Ты личность!

— Я личность, — послушно повторил элементаль, с сожалением выныривая из океана всеобъемлющей власти.

— Сильный и независимый!

— Сильный и независимый, — подтвердил элементаль.

— Тогда соберись, — голос неожиданно жестко хлестнул по сознанию элементаля. — И осуществи контроль!

— Щас, — недовольно буркнул стихийный фамильяр, у которого мало того, что забрали силу, так сейчас еще и работать заставляли. — Девяносто восемь процентов живой силы противника уничтожены. Часть кобольдов ушли тоннелями или затаились в старых штольнях, имеющих выход на поверхность. Двое ксуров двигаются на юго-запад в вашем направлении.

— На кобольдов плевать, — задумчиво протянул Марк. — А ксуры удачно на нас идут.

— Слишком удачно, — не согласился Жора. — Один здоровый, второй помельче. Так вот у второго какой-то артефакт, который их ведет.

— Поисковик магии, — подтвердил Марк. — Так они постоянно вычисляли наших магов. Серьёзный артефакт.

— И дорогой, — подхватил Жора, — а значит…

— Значит к нам пожаловал кто-то из верхушки! — обрадованно закончил Марк. — Аврелий, готовься, к нам гости!

— Марк, я сейчас буду!

— Отставить! — остудил его Повелитель Огня. — У меня маны только на бой. Парни на поверхности выложились насухо. Сейчас между вулканом и развернутым у шахт госпиталем стоишь только ты.

— И что ты предлагаешь сделать? — скривился элементаль. — Унять вулкан уже не получится!

— Сделай красиво, — предложил Марк. — Чтобы не просто из каждой щели магма хлестала, а чтобы настоящий вулкан, огненное озеро, воронка, чаша. Но чтобы лава наружу не текла. В общем, всё как полагается.

— Ты имеешь ввиду создать место для поклонения Пламени? — Жора по-своему истолковал сказанные Марком слова. — Слушай, а может сработать! Вулкан станет дверью на Огненный план!

— Эээ, — протянул Марк. — Именно это я и имел ввиду! — и едва слышно добавил, — Надеюсь ван Игнис и Ксандр не будут возражать…

— И кузню! — Жора уже прикидывал в голове, как предварить в жизнь их общую задумку. — Кузню Истинных имен!

— Действуй! — отбросив сомнения согласился Марк, у которого насчет загадочной Кузни стоял пунктик. — Действуй, Жор!

— Ах да, Марк, — элементаль на секунду вынырнул из своих мыслей. — Между вами и приближающимися ксурами к выходу ковыляют два воина. Оба одаренные.

— Принял, — сухо ответил Марк. — Аврелий, у нас две потеряшки, пошли поможем воякам?

Медные шахты. Вик дэ Зыкоу

Вик устало оперся на свое верное копье и поудобней перехватил своего сослуживца. Аккуратно поправил каску, зашипев от пронзившей голову боли, и в очередной раз попытался привести кума в чувство.

— Евген! Евген, чтоб тебя!

Но Евген ни в какую не желал приходить в себя.

— Давай, братец, очнись, в этих ксуровых туннелях становится все жарче!

После того, как он и его воины добили поваленного элементалем голема, Вик неожиданно обнаружил, что из его отряда в живых остался только он да Евген.

Евген был крестным его сына, и Вик, чего уж греха таить, был рад, что его кум выжил. Да и не просто выжил, а еще и нанес своим цепом решающий удар. Вик как сейчас видел, как после богатырского удара куда-то в подмышку голема, в нем что-то зашипело, заискрило, а следом последовал взрыв, отбросивший Евгена на несколько метров назад.

Следом раздался приказ отступать, и Вик, с сожалением отметив, что из его отряда в живых больше никого нет, ухватил кума за шиворот доспеха и потащил за собой.

Вокруг творилось что-то невообразимое.

Кто-то организованно отступал назад, кто-то упрямо рвался вперед. На глазах у Вика голова вскинувшего меч офицера взорвалась кровавыми ошметками, а следом полыхнуло так, что Вик чуть не ослеп. Но бегущие за офицером молотобойцы не обратили на потерю ни малейшего внимания, стремясь побыстрей захватить позиции противника.

— Да назад, чёрт вас дери! — прокатилось по всему полю и Вик, чувствуя, как пол под ногами начинает ходить ходуном, опрокинул в себя склянку с черной жидкостью.

По пищеводу промчался огненный шар и Вик, до этого с трудом тащивший Евгена по земле, с легкостью закинул кума на плечо и, опираясь на верное копье, поспешил в виднеющийся вдали спасительный тоннель.

Вик тащил своего сослуживца будто какой-то голем. Укрывался за валунами от жгучих красных лучей. Обходил глубокие расщелины. Проверял пульс у встречающихся по пути воинов и упрямо шел вперёд.

В какой-то момент он почувствовал сильный толчок в спину, в голове сверкнула вспышка боли и он отключился.

Вик пришел в себя от жары и глухо застонал. Он не знал сколько времени провалялся без сознания, но точно был уверен в одном – необходимо идти вперед.

С трудом закинув так и не пришедшего в себя Евгена на плечо, он оперся на копье и устало двинулся вперед. Хотелось плюнуть на все и присесть отдохнуть, но жар, идущий от пола и потолка, толкал вперед. А заживо свариться в своих же собственных доспехах Вик не хотел.

— Ну же, Евген! — сил тащить товарища на себе уже не было, но и бросить кума он не мог. — Приходи в себя!

Они уже прошли развилку, правый ход которой был завален магами Земли, и до спасительного зала оставалось где-то полтора километра. Но жар, ксуров жар!

— Ну-ка посиди здесь, дружок…

Вик аккуратно привалил Евгена к горячей стене, убедившись, что плащ кума не скомкался и хоть как-то защищает его от жара. Перехватив копье поудобней, он настороженно посмотрел на развилку. Очень уж ему не понравилось, как начали дрожать камни, надежно, как все думали, закрывающие ненужный армейцам проход.

— Что за… — проворчал копейщик, напряженно всматриваясь в покатившиеся камни.

Рука сама нырнула за пазуху и достала склянку с кислотой – единственное зелье, оставшееся у Вика.

Бух!

По коридору прокатилась плотная звуковая волна, а казавшиеся непреодолимой преградой камни брызнули во все стороны.

« ….!» — подумал про себя Вик, смотря как из хода вылетает серебристый продолговатый ящик, на котором находились два самых настоящих ксура.

В том, что это были ксуры, Вик был уверен. В прошлом месяце пятерка магов завалила одного из ящеров, и радостные вояки целую неделю разглядывали чудные доспехи и опытным путем выясняли слабые точки вторженцев.

А ведь он обещал своему сыну, что вернётся с этой войны и они сходят с ним на ярмарку. Да и Евген все грозился навестить Тёму и подарить ему игрушечный меч.

— А вот и вернусь! — зло прошипел копейщик себе под нос.

Вик старательно гнал от себя предательские мысли. Он обещал сыну, что вернется, а значит он должен сделать невозможное! Вспомнить все, чему учил его странствующий монах, осевший в их деревушке, выложиться на все сто!

Он вышел вперед, положив копье на изгиб локтя, и бросил склянку с кислотой на землю. Размахиваться и бросать ему никто не даст, а вот поддеть её острием копья и метнуть в доспех ксура, он сможет даже с закрытыми глазами.

Платформа страшно загудела и медленно двинулась вперед, со стороны задней кормы повалили клубы белесого дыма.

Один ксур что-то сказал второму и тот, молча кивнув, поднял руку с миниарбалетом.

Остро взвыло чувство опасности, из арбалета вылетел красный луч, и Вик метнулся вправо, поддевая копьем склянку. Красный луч прошел чуть выше левого плеча, копье Вика послушно изогнулось змеей, придавая склянке ускорение, и кислотное зелье полетело прямо в лицо стрелку.

Один за другим мелькнули еще три луча. Один опалил многострадальный шлем Вика. Второй скользнул по ярко начищенному наплечнику. Третий попал в склянку. Во все стороны брызнули осколки стекла, а кислотные брызги радостно упали на закрытое забрало ксура.

— Сейчас! — подумал Вик, увидев свой единственный шанс. Он рванулся вперед и с силой вонзил копье в горло опешившему стрелку.

Он уже видел в голове, как он перечёркивает широким листовидным наконечником копья второго ксура, но в грудь будто бы лягнула лошадь, а его самого швырнуло на стену.

Левый ксур, выстреливший в него из какой-то трубы, задумчиво наклонил голову набок, и из его трубы вырвалась короткая молния.

«Прости, сын», — подумал Вик, со злостью смотря в зеркальное забрало ксура.

Время будто замедлилось, и копейщик удивительно четко увидел, как молния летит ему прямо в лицо.

Вжух!

Свистнувшая перед глазами огненная плеть изменила траекторию молнии и та бессильно разбилась об стену.

— В сторону! — послышался властный голос… Марка?

Вик послушно вжался в стену и, выставив копье перед собой, принялся пятиться к Евгену. Копейщик до сих пор не мог поверить, что смерть обошла его стороной. Сердце билось как бешеное, стремясь выскочить из груди.

— Повезло вам! — со весёлой злостью крикнул Марк. — И спасибо, что задержали!

Целый рой Огненных копий сорвался с его руки и стремительно врезался в… платформу, оставляя ксуров без средства передвижения.

Левый ксур что-то недовольно рыкнул и перевел свою трубу вправо, правый, перестав размазывать кислотные брызги по оплывшему забралу, достал откуда-то искрящийся меч и прыгнул вперед. Но перед ксурами уже стояла молчаливая фигура битого жизнью рыцаря.

— Держи!

Рядом с Виком упала сумка с зельями, и копейщик коршуном упал на эту драгоценность.

Пить второе черное зелье он не решился, помня о краткосрочности его действия и последствиях, а вот остальные склянки вниманием не обошел.

Зелье Силы Быка, зелье Кошачьей грации, зелье Выносливости и Древесной коры. Евгену же досталось зелье Исцеления и Бодрости, от чего кум захрипел и заворочался, машинально ища свой цеп.

— Какого ксура происходит, Вик? — Евген мутным взглядом посмотрел на копейщика. — Где мой цеп?

— Долго объяснять! — мотнул головой Вик, суя в руки сослуживцу целый ящик с боевыми зельями. — Прикрой!

Сам же он, подхватив своё верное копье, бросился на помощь молчаливому рыцарю. Уж что-то, но Вик не собирался отсиживаться за спинами магов!

Медные шахты. Марк и Аврелий

Они успели в самый последний момент, когда левый ксур уже целился в отчаянного копейщика из короткой винтовки.

Марк махнул Огненной плетью, сбивая снаряд, швырнул ошалевшему от своего счастья вояке сумку с зельями и ударил Копьями по двуместному скутеру ксуров, окончательно выводя его движок из строя.

Аврелий же уже рубился с правым ксуром, забрало которого было почему-то оплавлено.

«Досталось ксуру, — подумал Марк. — Да и нам досталось!»

На Аврелия и вовсе было больно смотреть. Его доспех был весь покрыт царапинами, ожогами и зазубринами. Щит изрублен, но руки держат меч твердо и решительно. Хорошо хоть копейщик, удивительно легко перенёсший выстрел из энергопушки, жалил ксура своим копьем, облегчая жизнь Арвелию.

«Еще чуть-чуть!» — подхлестнул себя Марк, окружая себя и воинов Огненным щитом и призывая Огненный бич – последнее, на что хватило крох маны.

— Ого! — послышался справа удивленный возглас. — Зелье Стальной кожи и Последнего шанса!

— Не надо! — предупреждающе крикнул Марк, без устали орудуя бичом и не давая левому ксуру прийти на помощь правому.

— Один раз живем! — отмахнулся от него только что валявшийся без сознания вояка и бездумно опрокинул в рот сразу два пузырька.

«Безумец! — подумал про себя Марк. — Он просто не представляет какой будет откат!»

— Раааааа! — вокруг безумного воина вспыхнула полупрозрачная пленка брони, а в глазах заплясали буйные огоньки.

— Стой Евген, ты куда! — надсадно крикнул копейщик, удивленно глядя, как его сослуживец врезается в машущего плазменным клинком ксура.

Один только Аврелий продолжал бесстрастно наседать на противника. Воспользовавшись, тем, что ящер отвлекся на безумного рукопашника, рыцарь отшвырнул свой щит в сторону и врубился в ксура полыхнувшим золотом мечом.

— Ой красава, Ава! — крикнул Марк.

Отброшенный другом щит врезался точно в голову ксура, заставив того отшатнуться назад.

— А давай живьем! — азартно крикнул Марк, видя, как правый ксур теряет правую кисть, а его голова бессильно болтается под яростными ударами безумного воина.

Клац!

Копейщик, про которого все забыли, изогнулся и вогнал копье прямо в подмышку левому.

Тот выронил из рук свою пушку и потянулся было к притороченному на поясе куску мрамора.

— Артефакт! — крикнул Марк, пеленая Огненным бичом раненного ксура.

Повелитель Огня только сейчас понял, что этот осколок камня и есть отзывающийся на магию артефакт.

Копейщик внешне не отреагировал на слова Марка, но копье заплясало у него в руках, виртуозно перерезая все ремешки и даже цепочки, благодаря которым камень крепился к поясу ксура.

— И! — страшно крикнул Марк, интуитивно бросая в дрогнувших ксуров плетение Сна. — Всё! Всё, говорю!

Главным образом его окрик предназначался буйному воину, который продолжал неистово вбивать кулаки в оплавленное забрало ксура.

— А теперь быстренько перевязали и связали пленных, — Марк с отвращением опрокинул в рот склянку с зельем маны. — Тьфу, какая гадость! Закинули их на этот еле живой скутер и в темпе потащили на поверхность!

Аврелий со вздохом посмотрел на свой испорченный щит, положил его на сидушку и с усилием закинул туда левого ксура.

— Давайте, давайте, мужики, — подстегнул воинов Марк. — Еще немного и здесь будет местный филиал Преисподней.

— Как думаешь, Вик, — бесцветным голосом произнес Евген, снимая с пояса ксура изукрашенный драгоценными камнями кинжал. — Тёме понравится такой подарок?

— Понравится, — буркнул копейщик, со вздохом глядя на то, как его товарищ повторно отключается, прижимая к груди ритуальный нож ксуров. — А мне Сеть Мастера копья предложила…

— Поздравляю! — уважительно кивнул Марк. — У тебя действительно с копьем хорошо выходит.

— Интересно, Евгену что-нибудь дали?

— Он у тебя прям крадущийся тигр, — хохотнул Марк. — Затаившийся дракон! Давайте его к ксурам на скутер и потащили эту колымагу за собой!

Вик слабо улыбнулся, до сих пор не веря, что смерть обошла их стороной и с помощью Аврелия положил кума на связанных ксуров. К его удивлению странный ящик, на котором выбрались из завала вторженцы, дымил, шипел, но все же держался в воздухе.

— Ходу ребят! — закашлялся Марк, ощущая как температура в тоннеле стремительно поползла вверх. — Ходу!

Он шёл и устало улыбался.

Да, с одной стороны, Цитадель потерпела сокрушительное поражение в этой войне, потеряв убитыми и пропавшими без вести более, чем две трети войск. Но с другой, угроза была ликвидирована, да и взятые в плен шишки хоть как-то смягчали горечь поражения.

«Прав был Алексей, — подумал про себя Повелитель Огня, вместе с копейщиком и Аврелием, таща ксуровский скутер с пленными и берсеркером. — Надо было сразу устроить здесь огненную вечеринку! Сколько солдат потеряли… Ну ничего… Придет день, и сидящие в Совете индюки ответят мне за каждого погибшего воина и за каждого погибшего мага. Слово даю!»

Внимание! Будьте аккуратны со своими словами! Одна необдуманная клятва может коренным образом изменить всю вашу жизнь!

— Даю слово! — упрямо повторил Марк и уставился в еще одно системное уведомление:

Внимание! Выберите подкласс: Защитник или Мститель

*развернуть описание классов*

— Что-то мне подсказывает, что намечается серьезная заварушка, раз Сеть расщедрилась на такие бонусы, — задумчиво протянул огневик, изучая описание сабклассов. — Видать для нас еще ничего не закончилось…»

Повелитель Огня заметил далеко впереди пятерку Дэна и двух огненных элеменалей – Сания и Огонька, не послушавших приказа и идущих им на встречу.

— Точно говорю, всё только… начинается!

Глава 28

Храм «Огненный кулак». Алексей

Первой мыслью оторвавшегося от Книги Алексей было: «Забавно».

Как могло быть такое, что в Игре он начал читать книгу о происходящих в настоящий момент событиях? Что это было? Прошлое или все-таки будущее?

Следом ему вспомнились слова архимага Тиграна: «И ради Пятёрки не играй со временем! Слишком уж дорого обходится устранение последствий от Проколов. И всё в конечном итоге сводится к тому, чтобы вернуть как было».

«Ладно, — подумал Алексей. — Пока не будем думать в этом направлении…»

Посмотрев по сторонам, он увидел деда Арсения, который вполголоса о чем-то говорил с Ником. Рядом с ними сидели медитирующие Дэнис ван Игнис и Марти. Килиб же так и спал.

— Сколько у нас еще времени? — поинтересовался Алексей, обращаясь к Арсению и Нику.

— Полчаса ещё точно есть, — заверил его дедушка и снова повернулся к своему ученику.

«Ну раз целых полчаса…» — подумал Алексей, с интересом глядя на раскрытую книгу.

Мысленное усилие и в руке вместо книги появляется короткий жезл. Еще одно усилие и жезл превращается в парные кастеты.

«А что если…»

Алексей впился взглядом в кастеты, и они дрогнули, поплыли, превращаясь в… простенький стальной ключ.

— А мы можем ходить по храмовому комплексу? — в голове Алексея забрезжила очередная сумасшедшая мысль.

— Только во дворе, — отрицательно мотнул головой Арсений. — Максимум можешь в туалет сходить, — он кивнул на стоящие около каменной стены деревянные кабинки.

— Так и сделаю, — довольно улыбнулся Вольный маг, поднимаясь с кресла.

Пока он шел к местному санузлу, в голове крутились мысли: «А как использовать ключ, если нет замочной скважины? Куда-то его приложить? Или просто достаточно того, что он есть?»

Подойдя к рассохшейся деревянной двери, до боли напомнившей ему туалет на бабушкиной даче, он просто потянул её на себя, ярко представив, куда он хочет попасть.

«Интересно,— подумал Алексей, глядя на госпиталь, разбитый около старых шахт. — Это вижу только я или все?»

Заброшенный вход в Медные шахты. Ставка штаба секторальной армии Цитадели.

Кто-то из выживших воинов надсадно кашлял, наглотавшись БОВ, примененного Жорой. Кто-то шипел от боли, старая не смотреть на полученные раны и терпеливо ожидая помощи целителей. Кто-то даже нашел в себе силы помогать тяжелораненным товарищам.

Алексей активировал Биение жизни и покачал головой. Тысяча девятисот восемьдесят восемь выживших из трех тысяч. Треть погибших – много это или мало? Да и судьба первых двух экспедиционных отрядов до сих пор была ему неизвестна. Наверняка кто-то из вышестоящего руководства владел всеми цифрами, но Алексея в первую очередь интересовала безопасность Цитадели.

Ух! — гора вздохнула так, словно она была живая.

Немногочисленные входы обрушились, погребая под тоннами камня и земли нескольких солдат, не успевших добраться до выхода. По самой горе одна за другой пробежали несколько судорог. А верхушка грандиозного холма, в подножье которого и были пробиты шахтерские штольни, медленно провалилась вовнутрь.

Фух! — на мгновенье Алексею показалось, что это не гора, а курительная трубка сказочного великана. Облако пепла, вырвавшееся из провалившейся верхушки разом закрыла полнеба.

Прапор! — Алексей тут же связался с начальником курьерской службы Башни Имперских магов. — Всех свободных элементалей к медным шахтам Цитадели! Нужно увести облако пепла в Пустыню! Если сил не хватит, пошли одного курьера к матроне Аэри, и обязательно поставь Бизэ фон Аэра в курс дела!

Принял! — прошелестел закружившийся вокруг Алексея ветерок.

Внимание! На ваших глазах образовалось Чудо света: Вулкан «Суть Огня»!

Все очевидцы получают +1 к Выносливости. Текущее значение: 15 (базовое: 13)

«Главное, тылы прикрыты, — с облегчением подумал Алексей, наблюдая за тем, как целители сортируют раненных и отправляют здоровых воинов в поддерживаемый двумя магами телепорт. — Жаль, конечно, погибших зазря людей, но теперь хоть не стоит бояться удара в спину. Да и ксуры, захваченные Марком и Аврелием, помогут лучше подготовиться к обороне!»

Бросив прощальный взгляд на образовавшийся Вулкан, он с чистой совестью закрыл дверь, представил в голове место, которое хотел бы увидеть и потянул деревянную ручку на себя.

Где-то в Лесу. Лигол

— Рейнджеры, фокус метку! — донесся до Алексея зычный командный голос. — И прикрывайте наших пустынных братьев! Лигол, сможешь превратить это болото в песок?

— Работаю над этим, — отозвался смутно знакомый друид.

На болотистой поляне творился сущий хаос. Полдюжины оборотней сошлись в смертельном поединке с лесными лучниками и… скорпионами? И последние явно проигрывали бой.

«Надо помочь нашим», — подумал Алексей и коснулся Цепи.

Болото мгновенно высохло, сменившись пустынными барханами.

«Пятнадцать минут», — послал Алексей мысленное сообщению друиду.

— Пятнадцать минут! — машинально крикнул Лигол, с удивлением смотря на дело не его рук.

— Работаем! — проорал невидимый Алексеем командир эльфов.

Скорпионы, до этого сидевшие в глухой защите, осмелели и пошли в своеобразную атаку.

Чувствуя себя в песке, как рыбы в воде, они за доли секунды закапывались, чтобы в следующий момент появиться за спиной оборотня и стремительно ужалить противника своим ядовитым жалом.

— Прорыв второго участка! — донесся полный сожаления голос. — Немедленно отступаем к Древу!

— Но мы же почти их… — начал было возражать Лигол.

— Древо! — буквально прорычал командир. — В опасности!

«Орлы здесь не подойдут, — подумал Алексей, повторно касаясь цепи, — а вот Лесной тигр – в самый раз! Столько времени хотел на него посмотреть!

Вам доступен вызов Лесного тигра (Проверка на Интеллект и Мудрость).

43 к 40

Проверка пройдена!

— Рррррррра! — прокатившийся по Лесу рык был полон силы, уверенности и… кровожадности?

Из ближайшего куста метнулась огромная тень и сверху упала на одного из оборотней, резким движением лапы перебив тому хребет.

И если оборотни достигали в холке трех метров и были, на взгляд Алексея, настоящими гигантами, то Лесной тигр был минимум в два раза больше самого здорового оборотня.

Удар когтистой лапой и распотрошенный оборотень отлетает к краю песчаной опушки.

— Добиваем! — послышался истошный возглас командира. — И к Древу! Лигол, это кто, мать его?!

«Привет от Костяна с Натой», — мысленно улыбнулся Алексей, насаживая оборотней на стеклянные пики и затягивая их в зыбучие пески, лишая тем самым их подвижности и маневра.

— Это свои! — понесся по поляне голос Лигола, и рейнджеры со скорпионами заработали с удвоенной силой.

— Ррррраааа!

— Хррр…

— Клац!

— Вжик, вжик, вжик!

Скорпионы кололи покалеченных тигром оборотней жалами и рвали клешнями, лучники остервенело всаживали в подранков замораживающие и ядовитые стрелы, песчаные плети захлестывали шеи оборотней почище охотничьих арканов. Но главную партию играл Лесной тигр, смертоносной тенью носясь по поляне от одного оборотня к другому.

То один, то другой оборотень начинал биться в конвульсиях превращаясь в истерзанных людей.

— Седьмой взвод, расчленить их и сжечь! — бросил командир. — Остальные к Древу! Лигол, Тигр с нами?

«Помоги им, пожалуйста», — ласково попросил Алексей, чувствуя, как Лесной зверь и сам жаждет схватки с оборотнями, потерявшими рассудок и отравляющих Лес самим фактом своего существованием.

— Ррррра! — величаво бросил Тигр и огромными скачками понесся в сторону Древа.

— Лигол, проводи песчаных братьев! Мы за Тигром!

— Успеем! — крикнул друид, с трудом усмиряя дрожь в руках. — Осталось всего три оборотня!

— Поспешим, братья!

Чувство Леса подсказывало, что с оставшимися оборотнями егеря справятся сами, и ещё один камень свалился с плеч Алексея. Послав мысленную волну уважения и любви к Лесу и Древу, он почувствовал ответный отклик и довольно улыбнулся.

Внимание! Лес повторно обратил на вас свое внимание!

+1 к Восприятию. Текущее значение: 11 (базовое: 6)

— Спасибо, — прошептал Алексей.

Поклонившись в пояс, он закрыл дверь и представил перед собой следующее место.

Цитадель. Город Южный. Глава клана «Золотое руно» Албаз

— Живее, коллеги! — ободряюще прогудел Албаз, сам орудуя молотом. — Еще одна пара и заказ будет готов! Поспешим, пока не появился курьер!

Мастер рун на секунду отвлекся от наковальни и заговорщицки подмигнул Алексею.

«Ну, а почему бы и да?» — пожал плечами Алексей и с улыбкой кивнул главе клана.

Дзанг!

Бух!

Дзанг!

Бух!

Дзанг!

Траааааа! — колокольный звон, разнесшийся по огромному цеху-мастерской заставил Алексея вздрогнуть.

Внимание! Заказ от канцелярии Императора:

выковать 108 комплектов Имперской брони для гвардии Императора,

выковать 108 единиц Имперского оружия гвардии Императоравыполнен!

Внимание! Без доставки заказ будет аннулирован!

Принять? Да/Нет

«Как же я их на себе потащу? — подумал Алексей, в шоке разглядывая комплекты брони и оружия. — Это же никакого Инвентаря не хватит!»

— Киан! — громогласно позвал Албаз, аккуратно опуская свой молот на наковальню. — Тащи сюда Скрадыватель!

Золотоволосого мастера не нужно было просить дважды. Не прошло и десятка секунд, как в руках у Албаза лежал кусок черного камня, на ровной поверхности которого светились цифры: «108+108».

— Держи! — Мастер Рун протянул Скрадыватель Алексею, и тот, послушно приняв артефакт, чуть было не выронил его из рук. — Наши воины уже в Долине крови, — Албаз посмотрел прямо Алексею в глаза. — Ну всё, иди уже! Не отвлекай от работы!

Прислушивающиеся к разговору мастера тут же принялись стучать молотами, и цех-мастерская снова наполнился рабочим шумом.

— А чтобы пупок не надорвал, — Албаз коротко хохотнул. — Выношу тебе личную благодарность главы клана!

Внимание! Глава клана «Золотое руно» высоко ценит ваши личностные навыки!

+1 к Силе. Текущее значение: 14 (базовое: 12)

Держать артефакт тут же стало полегче, и Алексей благодарно кивнул.

— Удачи, — улыбнулся он Албазу и закрыл деревянную дверь ногой. — Кажется я знаю для кого эта посылка…

Представив в уме Лабиринт, он ловко подцепил дверь носком ботинка и потянул её на себя.

Каменный зал. Сокровищница Императора

— Отделение… -товсь! — ударил по ушам чей-то резкий окрик и Алексей, сглотнув, посмотрел на ржавые наконечники уставившихся ему в горло копий.

— Ээ, — протянул Вольный маг. — Посылка Гвардии Императора от клана «Золотое руно» по отложенному заказу Императорской канцелярии!

— Давай сюда, — хмуро протянул знакомый Алексею воин, требовательно протянув руку вперед.

— Держите, — Вольный маг с трудом передал Скрадыватель и, неожиданно для себя добавил, — а посылку от архимага Тиграна примете?

— Примем, — так же скупо бросил воин, но Алексею показалось, что его голос слегка потеплел. — Как оно вообще там?

— Вторжение через десять дней, — пожал плечами Алексей, мысленно формируя запрос на передачу ста восьми рюкзаков.

— А Он?

— Проходит испытание.

— Понял, — по воину было видно, что ему не терпится о многом спросить и утолить информационный голод, но он дисциплинированно молчал.

— Как в большой мир попадете, найдите Чжо – главу Имперских магов или кого-нибудь из СБМ – союз боевых магов, или Андрю – главу Налоговой службы. Скажите, что от Алексея, и кто-нибудь из них введёт вас в курс дела.

— Что же нам делать сейчас? — едва слышно пробормотал воин, будто бы задавая себе риторический вопрос.

— Готовьтесь выступать и вступать в бой, — пожал плечами Алексей. — Легко не будет. Но ты справишься, Артар.

Внимание! Капитан Императорской гвардии признал вас за своего!

+1 к Стойкости. Текущее значение: 11 (базовое: 9)

Подавшись назад, Алексей увидел в глазах воина невысказанный вопрос и задумался, захлопывая дверь: «Откуда я знаю, как его зовут?!»

«Ладно, — поморщился Вольный маг, — лирика потом, идём дальше!

Крепость. Побережье

— Ух, ё! — первым желанием Алексея было отпрянуть назад и захлопнуть за собой дверь.

Прямо на него накатывалась высокая, метров шесть в высоту, волна.

Откуда-то сзади летели здоровенные светящиеся копья, сотни арбалетных болтов и отборнейшие ругательства.

Взяв себя в руки, Алексей ещё раз посмотрел перед собой и увидел не просто приближающуюся волну, но сотни разнообразных морских тварей, от которых так и несло нечеловеческой злобой и жестокостью.

Но больше всего внимания привлёк огромный шар с присосками и щупальцами, при взгляде на который в голове всплывало слово: Кракен.

— Поможем нашим друзьям из Крепости? — пробормотал Алексей, усилием мысли вызывая перед собой меню призыва одного элементаля, у которого перед Вольным магом образовался небольшой должок.

Вам доступен вызов Старшего Элементаля Воды (Наличие Грааля)

Призвать? Да/Нет

Накатывающая на Алексея волна задрожала и на ней образовалось огромное лицо.

— Звал? — прогудел Старший Элементаль.

— Нужна помощь в отражении атаки против бесконечного потока морских чудовищ.

— Сложно, — вздохнул Элементаль, выплюнув на берег нагу с трезубцем. — Придется просить помощи Старейших…

— Ты сам скоро станешь Старейшим, — возразил Алексей, невозмутимо смотря на накатывающую волну. — А то и верховным…

— Мне нужно благословение Грааля! — Старший Элементаль мгновенно просчитал ситуацию, — и пусть человеки перестанут меня атаковать!

«Я от Андрея Николаевича! — послал во все стороны мысленный посыл Алексей. — И от главы Налоговой службы Андрю! Элементаль за нас!

«Говорит Киану! Как Андрей Николаевич называет своего помощника?» — послышался мысленный вопрос какого-то храбреца.

«Олега-то? — уточнил Алексей. — Олежа, Лежа, балбес…»

— Свои! — откуда-то с береговых укреплений раздался радостный вопль Киану. — Помощь пришла!

Алексей тем временем сжал в руке ключ и, поддавшись внутреннему позыву, начертил ключом знак «ॐ».

Внимание! Вы благословили Старшего Элементаля Воды!

+1 к Интеллекту. Текущее значение: 23 (базовое: 21)

— Другое дело! — пророкотал Элементаль, наливая яркой синевой. — И-эх!

По всей длине волны закрутились воронки, разрывая на куски морских чудовищ поменьше, а сама волна застыла на месте, не дойдя до Алексея пяти-шести метров.

— Хуууууу! — огромная волна неторопливо распалась на несколько десятков ручейков и те неожиданно резко выстрелили в кракена, превратившись на лету в огромные сосульки.

— Приходи в гости, как закончишь со своими делами, — прогудел Элементаль, играючи добивая кракена, который раньше казался неуязвимым. — Пусть человеки привезут мне зелья!

«Киану! — мысленно крикнул Алексей. — Будешь посредником в общении с Элементалем!

«Но я не умею!» — запаниковал парень.

«Постарайся расслабиться, я тебя сейчас научу», — буднично пообещал Алексей, мягко продавливая естественный ментальный щит одаренного.

Спустя какую-то минуту, пересылка ментального пакета была закончена, и Алексей подбадривающе протянул:

«Ну же, Киану, попробуй обратись к уважаемому Старшему Элементалю».

«Здравствуйте, уважаемый Старший Элементаль, — сильно робея повторил парень. — Спасибо за Вашу помощь!»

«Мне нужны зелья! — несмотря на грубый, рокочущий голос, Алексей мог точно сказать, что Элементалю понравилось уважительное обращение Киану. — Много зелий!»

«Диктуйте, я записываю! — немного помедлив ответил Киану. — Уважаемый Старший Элементаль, а не могли бы Вы взамен выбрасывать на сушу некоторых монстров? Из их ингредиентов мы будем делать хорошие зелья!»

«Договорились, — пробулькал Элементаль, выкидывая на изрытый магическими атаками берег то, что осталось от кракена. — Слушай какие зелья мне нужны…»

«Удачи», — мысленно пожелал Алексей, делая шаг назад. Здесь он сделал всё, что мог и даже чуточку больше. Следующий по списку шёл его американский ученик.

Пустыня. Бывший Оазис Абулы, ныне военная база ВС США № 801 Wings of Freedom.

— Hello, comrades! (пер. с англ.:Привет, товарищи!) — не удержался от шутки юмора Алексей. — Как дела, Мэтью!

Штаб-сержант отвлекся от распекания выстроенных в шеренгу коммандос и повернулся на голос.

— О, сэнсей Алексей, — нашел в себе силы усмехнуться в ответ штаб-сержант. — Спасибо за Уильямса! Не зря мой старик вечно мне твердил, мол найди работу по душе и тебе не придется работать ни дня! Этот парень натуральный шаман! Ты бы только видел какие он штуки выдает! Жаль, только медленно!

— Сила в обмен на скорость, — понимающе кивнул Алексей. — Поэтому шаманы так редки среди людей. Мы хотим всё и сразу!

— Не мы такие, жизнь такая, — легкомысленно пожал печами американец. — Да и вообще, жизнь слишком коротка, чтобы довольствоваться малым.

— Именно поэтому в тайнике танка были два контейнера с БОВ? — уточнил Алексей.

— Не понимаю, о чем ты, — лицо штаб-сержанта превратилось в камень.

— Ну не понимаешь, так не понимаешь, — хмыкнул Алексей. — Как боеготовность?

— О! — оживился Мэтью. — С этим полный порядок. Недавно еще пришли воины из «Золотого руна», так они такое вытворяют! Покруче танка будет!

— Берегите этих ребят, — посоветовал Алексей. — Пока что это самая мощная ударная сила ближнего боя, какая у нас есть. И вообще, — ему в голову пришла мысль, — озадачь своего Уильямса, чтобы антимагию на них накладывал. Особенно, — Алексей вспомнил про магов Темного Легиона и некромантов, — ментальную и стихийную защиту.

— Хорошая мысль, — протянул Мэтью. — Шаманские амулеты он неплохо наловчился клепать, говорит по дедовской науке делает.

— Помочь может чем? — предложил Алексей, чувствуя на эмоциональном плане, тщательно скрываемую тревогу.

— Оружия не хватает, — признался штаб-сержант. — Хорошего. Воевода Кардас, конечно, пообещал поставку через две недели, да и местные караваны везут каждый день, но… рухлядь одну. А нам атаку через неделю с хвостиком отбивать!

— Вот тебе контакт братьев фон Аэр. Один капитан корабля, второй мэр города Квадрум. Выйди с ними на связь, может что дельное и организуют.

— Попробую, — неохотно кивнул Мэтью.

— И вот еще, — Алексей усилием мысли достал из Инвентаря чехол с оружием, который сложил ему жадный Тоха.

— Тут немного, но вроде есть стоящие экземпляры.

— Четыре сотни единицы! — присвистнул штаб-сержант, заглянув в чехол. — Ты прям настоящий Санта!

Алексей посмотрел на повеселевшего американца и на появившееся системное уведомление.

Внимание! Вы помогли своему ученику решить проблему!

+1 к Мудрости. Текущее значение: 23 (базовое: 21)

— Разбирайте подарки, — усмехнулся Алексей, замечая, как коммандос прикипели взглядами к чехлу. — Удачи вам!

— И тебе, — пробормотал Мэтью. — О! Двуручник с вечной заточкой и активным навыком «Раскол»! Коуби! А ну тащи сюда свой тощий зад!

Дальнейшую дележку трофеев Алексей досматривать не стал. Шагнуть назад, закрыть дверь, представить соседний оазис с такими необычными стенами.

Пустыня. Оазис Зубы дракона

Первое, что увидел Алексей, открыв дверь, была Васина спина. Подавив в себе желание пошутить, он послал ментальный посыл, предупреждая парня о своем присутствии.

— Эээ, — протянул мальчик, замерев в полразворота. — А вы как здесь? У нас же защита…

— Не бери в голову, — отмахнулся Алексей. — Как дела?

— Нормально, — с опаской пробормотал Вася. — Вы бы видели какую сеть бастионов отгрохал Влад! И да, спасибо за гремлинов! Классные ребята! Мы с ними несколько экспериментальных баллист забабахали! А еще, — Вася тоненько хихикнул. — У них появился свой Бог!

— В смысле? — напрягся Алексей.

— Да есть тут у нас один кладовщик с подклассом Снайпер-изобретатель, — с каждым сказанным словом, Васёк все больше расслаблялся и вскоре информация полилась на Алексея полноводной рекой. — Он показал им парочку своих изобретений и ксуровских роботов, так они теперь на него каждый день молятся!

— Ксуровские роботы? — удивился Алексей. — А если они перехватят контроль?

— Кузьмич дает гарантию в сто сорок процентов, что ничего у ящеров не выйдет! — довольно покачал головой пацан. — Мы еще аккумулятор магический сообразили! В семь раз дольше работать могут! На пиковых нагрузках! А подзарядка через накопители не дольше минуты!

— Мощно, — вынужден был согласиться Алексей. — Эти роботы могут стать хорошим подспорьем.

— Ты еще радары не видел с лазерным ПВО! — не удержавшись, похвастал Вася. — Мы уже почти закончили монтаж по всему Периметру. Еще полсклада осталось!

— Знаешь Вась, — Алексей вспомнил что творилось во время нападения на Академию. — Продублируйте второй цепью. Я наблюдал атаку ксуров в режиме реального времени и поверь, эти ребята действуют очень быстро.

— Посмотрим, — задумался Вася. — В принципе у нас всё равно не будет времени заниматься ремонтом, да и гремлины вот уже второй день баклуши бьют…

— Поставьте, — еще раз посоветовал Алексей. — Кто контролирует воздух…

— Тот контролирует всё, — закончил за него Вася. — Лады, поставим! Вот только со стенами разберемся…

— А что с ними? — насторожился Алексей.

— Влад говорит слишком хрупкие.

— Дай своим команду, чтобы не пугались, — попросил Алексей, вызывая внутренний Интерфейс.

Вам доступен вызов Старшего Элементаля (Наличие Цепи)

Призвать? Да/Нет

— Призвать, призвать, — поторопил Сеть Алексей. — Жаль мы не на стене, Вась. А то отсюда вид не очень.

И тем не менее, через решетку, перегораживающую вход, было отлично видно, как песок, лежащий перед воротами собирается в одну кучу, обнажая каменную дорогу, идущую по верхней части ушедшего под землю Акведука Вритры.

— А, это ты, — проскрипел песчаный голем, зависая над оазисом. — Ты знаешь, что находится сейчас подо мной?

— Какая-то сущность, наподобие Скверны, — Алексею не нужно было копаться в воспоминаниях, чтобы понять, о чем говорит Старший Элементаль. Он хорошо помнил свои ощущения, в момент, когда вытаскивал танк из песка.

— Они появились здесь после того, как по Порогу прошлось Дыхание ксуров. Многих удалось убить, но силы магов были небезграничны. Эту сущность удалось заключить в тюрьму, но оковы, сдерживающие её на протяжении тысячелетий, сейчас способны только лишь на то, чтобы держать её в сонном состоянии.

Обычно Земляные элементали были неразговорчивыми, но этот, судя по эмоциональному отклику, не на шутку разволновался.

— Зачем ты меня вызвал, Вольный маг Алексей? Я вряд ли смогу одолеть эту сущность, которую когда-то звали Бездна.

— Скверна, Бездна, — вздохнул Алексей. — Не увидь я этих тварей собственными глазами, так бы и считал пафосными клише… А что, если я сделаю вот так?

Он нарисовал сжатым в кулаке ключом знак «ॐ».

Внимание! Вы благословили Старшего Элементаля Земли!

+1 к Выносливости. Текущее значение: 16 (базовое: 14)

— Это меняет дело, — протянул Элементаль, увеличиваясь в размерах. — Только я не знаю, что с ней делать…

— Засыпь её, — посоветовал Алексей.

— Но… это же Бездна! — в голосе элементаля мелькнули нотки сомнения.

— А у тебя под рукой целая Пустыня, — возразил Алексей. — Надо будет, мы тебе даже лавину организуем или даже Вулкан.

— Правда? — как-то по-детски поинтересовался Элементаль.

— Слово даю, — кивнул Алексей, надеясь про себя, что Кромбер не откажет ему в такой мелочи. — Тут понимаешь, дело не в количестве песчинок, а в их качестве. Если ты цельный Элементаль, со стальным внутренним стержнем, то ты её одним плевком засыплешь. И Бездна, — Алексей даже улыбнулся от гениальности пришедшей в голову идеи, — перестанет быть Бездной! А вот этот юный маг, — он кивнул на ошалевшего Васю, тебе поможет.

— Я… я понял суть твоих слов. Они просты, но в них скрывается мудрость тысячелетий. Они… наполненные.

— Да-да-да, — согласно замахал руками Алексей. — Ты всё верно понял. Также как и ты, будущий Верховный Элементаль. Твой опыт, твой багаж, твой внутренний мир и сила – и есть твое оружие.

— Так ты за этим меня позвал? — уточнил Элементаль. — Совершить деяние, которое войдет в историю Порога?

— Ну, вообще-то я хотел попросить тебя укрепить стены бастионов, — откровенно признался Алексей. — Так что давай разберись побыстрей с этой ослабевшей сонной сущностью.

Голем молча посмотрел на Алексея, на Васю, покачал головой, словно не веря, что его выдернули с родного плана ради такой мелочи… и обрушился вниз водопадом песка.

— Как мне ему помочь? — с отчаянием вскрикнул Вася.

— Пошли ему свою уверенность и поддержку, — подсказал Алексей. — Знаешь какие бонусы тебе дадут, когда вы завалите эту сущность?

— Какие? — с интересом переспросил Васёк.

— Крутые, — уверенно заявил Алексей.

— Давай, Сэндмэн, м-м-м, не, не то, СэндСпирит? Сэнд Лорд! Точно, Сэндлорд… Давай, Сэндло