Book: Рудаганд



Рудаганд

Рудаганд

Пролог

— Новая партия рудаганда? В этот раз хоть без эксцессов? — Карн протянул помощнику дубинку. На её конце крепилась петля, по которой одна за другой бежали яркие кольца электрических разрядов.

На площадке грузового ангара вовсю кипела работа. Механопортеры вытаскивали из открытого люка корабля трехметровые и пятиметровые глыбы. Чёрно-синие края инопланетных каменюк смотрелись гладкими, даже бликовали на свету. Казалось, будто снаружи их покрывал слой расплавленного стекла, местами затвердевшего, а местами тягучего, как смола.

— Сколько всего? — поинтересовался Карн у старшего логиста, едва тот вышёл на обзорную площадку.

— Шесть, — ответил он. — Все прошли обработку перед отправкой, так что беспокоится не о чем.

Логист передал Карну продолговатую цинковую коробочку. Внутри покоилось шесть кубиков. Прозрачные, с гранями не больше полутора сантиметров, они хранили в себе крохотные клубочки нитей не толще человеческого волоса.

— Хорошо постарались, — Карн довольно причмокнул. Не дожидаясь окончания разгрузки, он направился прямиком в медсектор центра подготовки рудагандов. Ему не терпелось передать полученные нити для проведения имплантаций.

В конце недели пройдёт аттестация, а это значит, что центру придётся распрощаться с очередной партией готовых к работе рудагандовых монстров. Обычно из десятка парочка всегда попадала в отбраковку. Правда происходило подобное уже во время эксплуатации. Отчего клиенты закидывали центр жалобами о ненадлежащей аттестации товара. И Карн во многом был с ними согласен. Финальная проверка рабочего состояния рудагандовых монстров, их публичное тестирование больше походило на театрализованное выступление. Эдакий парад, на который не стыдно позвать близких и друзей.

«Теперь всё станет иначе», — улыбнулся сам себе Карн. На днях он закончил новую программу для тестового полигона. Условия прохождения в ней были не только максимально усложнены, но и дополнены по-настоящему экстремальными этапами. Карн смог добиться разрешения для проведения «особых» испытаний на грядущей аттестации. Он намеревался вывести рудагандовых монстров за минимальный продажный уровень. На таком испытании брак должен сразу себя проявить. И что с ним делать дальше, уже дело десятое. Скорее всего, придётся действовать индивидуально. Часть пустить по сниженной цене, оставшихся распродать исследовательским центрам.

— Ариса! — Карн окликнул невысокую светловолосую женщину в синем защитном костюме. Она заведовала медсектором, а по совместительству выполняла роль любовницы Карна.

Маленькая и по-своему очаровательная Ариса не стремилась развивать отношения. Она цинично удовлетворяла свои меркантильные интересы через постель, но старалась не злоупотреблять. Подобная жизненная позиция импонировала Карну. Он получал от такой связи максимум комфорта и стабильности. И пока любовница не создаёт проблем, у него нет причин что-то менять.

Металлические набойки застучали мелкой дробью по натёртому до блеска полу. Ариса шустро засеменила в сторону Карна. Он тут же показал ей полученный контейнер с рудагандскими нитями.

— О! Новая партия? Как вовремя, — она вырвала цинковую коробочку из его рук и торжествующе улыбнулась. — Поприсутствуешь на приветственной речи?

— Если тебе так хочется, — неохотно согласившись, Карн прошёлся с Арисой до аудитории, где их дожидались «избранные» детишки в возрасте от двенадцати до пятнадцати лет. Нескольким из них «посчастливится» заключить пожизненный контракт теневого пилота-кукловода внеземного монстра. А дальше…

Дальше сказочке конец. После того как бригада Арисы установит в тела подростков рудагандские нити, начнётся процесс слияния. В последующие месяцы каменные глыбы, прибывшие с шахт Эйгонова планетоида, начнут меняться.

Карна никогда не интересовали теории о некой рудной форме жизни. Как и все споры о разумности рудагандов. Для него они — попросту странные обломки инопланетных скал, которые могут взаимодействовать с человеком и меняться по его воле. Говоря иначе: «материал для работы и только».

Центр подготовки рудагандов давно стал постоянным бизнес-партнёром для приютов земного содружества, поставляя им программы-симуляторы. Бешеной популярностью пользовалась та, в которой воспитанники взращивали каменных монстров. Сироты старше восьми лет прекрасно понимали, что шанс на усыновление с каждым годом лишь уменьшается. Видимо, поэтому многие с таким рвением бросались взращивать на симуляторе послушного и умелого гиганта.

Борьба участников за выгодные позиции в рейтинге так накалялась, что порой выходила за рамки виртуальной имитации. Случаи агрессивного поведения, нападения и банальный суицид уже давно не считались редкостью. Однако в официальные отчёты они, разумеется, не попадали. Разве что в личном деле отражалась некоторая информация о таких инцидентах и то весьма завуалировано. Сотрудники центра подготовки старались сразу отсеивать психически нестабильных воспитанников приютов. Хотя в остальном казались неразборчивыми, сгребая в охапку всех игроков, попавших в топ рейдинга рудагандового симулятора.

Взглянув на присланных из приютов претендентов, Карн поймал себя на мысли, что не видит в них людей. Он словно ощутил себя на смотровой площадке ангара, где только что отгружались рудаганды. И в этом есть своя грустная правда.

Бесформенные сине-чёрные глыбы имели в своей структуре множество прожилок. В них покоились длинные волоски нитей, и достать их весьма непросто. Но они того стоили. Едва Ариса с коллегами помещали нити в детские тела, как почти сразу запускался процесс захвата организма. Многочисленные отростки вплетались в нервную систему, сливаясь с аксонами[1] нервных клеток.

Процесс болезненный, летальный исход приходился почти на каждый третий случай. При этом, чем старше «пациент», тем вероятность смерти выше. Попытки же имплантировать рудагандовые нити не подросткам, а малышам приводили лишь к напрасной трате ресурсов. Детишки хоть и оставались живы, но вылепить из инопланетной глыбы нечто сносное, способное работать и воевать, они не могли. Взрослые же умирали в первые часы после имплантации.

Карну, к его величайшему огорчению, приходилось иметь дело с подростками. Несмышлёнышами, забравшиеся в высокорейтинговые строчки игрового симулятора рудаганда. И пускай, они успешно прошли слияние с рудагандовыми нитями и выжили. Пускай, смогут пробудить сине-чёрные глыбы, чтобы управлять ими. Всё равно… детвора.

После приветственной речи Карн вслед за Арисой отправился в медсектор. Сегодня ему предстояло провести ознакомительное занятие для выживших после имплантации ребятишек. Их свезли в средний лекторий на пятьдесят мест. У многих ещё не полностью восстановились двигательные функции, но это нисколько не отразилось на жизнерадостности подростков. Передвижные медкресла нисколько не мешали таким ребятам общаться с другими имплантированными. Все вместе они шумели, смеялись и попросту дурачились.

— Приветствую будущих теневых пилотов каменных монстров. Меня зовут господин Карн, и в нашем центре подготовки я самый главный человек. Надеюсь вы оправдаете надежды корпорации «Руданид», став достойными членами общества и гордостью нашего скромного учебного заведения, — заученные слова в который раз легко срывались с губ Карна. Каждая интонация, каждые расставленные в них акценты, улыбка, жесты — всё дошло до автоматизма.

После вводной части последовала лекция, касающаяся общих понятий. Немного о распорядке дня, о расположении секторов, и главное, о роли наблюдателей, распорядителей, руководителей различных подразделений и прочих, работающих в центре, людей.

И вот уже во второй половине лекции Карн принялся рассказывать то, что ребят интересовало больше всего.

— Рудаганды, которыми вам предстоит управлять изначально имеют первый ранг. Он называется «Дэк[2]». Самый высший, десятый ранг — «Като[3]». Его имеют всего шесть боевых монстров во всём содружестве. Но не об этом сейчас, — Карн обвёл лекторий взглядом. Ему хотелось понять, сколько ещё информации ребятишки готовы впитать. Заинтересованных, горящих глаз в зале оставалось ещё много, так что можно спокойно продолжать занятие.

— Вы уже испытали на себе через симулятор всю сложность взаимодействия с инопланетными глыбами. Знаете, насколько трудоёмок процесс развития монстра. Смотрите, — Карн активировал проекцию карты культивации рудаганда. — Как видите, прогресс каждого ранга состоит из трёх этапов по девять уровней в каждом.

Он коснулся рукой одного из рангов. Тот развернулся красочной таблицей. Карн приблизил голубой квадрат, состоящий из девяти ячеек по три в каждом ряду.

— «Кампа[4]» — элементарный или начальный этап, здесь больше внимания уделяется физической подготовке. Развиваясь, двигайтесь вперёд от первого уровня «Эна[5]» до девятого «Энэа[6]», — пальцы Карна пробежались по символам, которыми обозначались ячейки. Затем, вместо голубого, он приблизил зелёный.

«Синфа[7]» — продвинутый этап. Здесь особое значение имеет культивация нитерудных связей, — он снова пробежался рукой по ячейкам. Наименования уровней и этапов повторялись из ранга в ранг. Словно показывая ребятам, что придётся каждый раз заново прокачиваться с начальной ступени.

— И наконец «Ипсл[8]» — высший или предельный. На данном уровне уделяется много внимания синхронизации с рудагандом, тому насколько быстро и точно глыба отзывается на ваши команды, — Карн не стал приближать жёлтый квадрат, а свернул все три обратно в ранг. — Развиваясь телом, культивируйте нитетрудные связи, успешно синхронизиуйтесь со своим монстром, работайте в команде, как единый организм! А мы вам поможем!

Карн поманил жестом ассистентов. Те не спеша пошли по рядам с узкими ребристыми подносами в руках. На них лежали прозрачные розовые капсулы со смолянистой жидкостью. На боку каждой из них красовалась нарисованная задом наперёд тройка. За ней следовали галка и длинный номер.

— Вы держите в руках капсулы «эванима[9]». Именно его вам вкалывали наши медики, чтобы помочь справиться с имплантированными рудагандовыми нитям. Без него, возможно, многих из вас сейчас не было бы в живых, — Карн сделал паузу, чтобы ребята усвоили полученную информацию, и когда в зале стало тише продолжил. — Наш центр на протяжении всего обучения намерен снабжать вас «эванимом» для увеличения скорости культивации нитей. Количество выдаваемых капсул соответствует этапам и уровням развития. Их объём и концентрация активного вещества внутри напрямую зависит от вашего уровня развития.

Карн умолчал, что выдаваться чудо-средство будет только один раз на каждом этапе, в качестве награды за прогресс.

— Через два года всех вас ждёт аттестация, но… — он неспешна прошелся взглядом по лицам подростков, чтобы каждый ощутил себя важной частицей разговора. — Но к ней я допущу только рудагандов ранга Икси[10] и выше. Так что постарайтесь! Всё в ваших руках! Не стесняйтесь обращаться с вопросами к наблюдателям, распорядителям и старшим ученикам. Все мы здесь живём одной идеей и стремимся к одной цели!

Наконец-то пафосное выступление закончилось. Карн мысленно выдохнул. Конечно ребятишкам придётся многое ещё узнать, но уже из ежедневных занятий. Хотя прямо сейчас все они увлечённо разглядывали культивационную карту рудаганда, лазили по вкладкам, ссылкам изучая доступные навыки и умения.

Инструктора, они же — наблюдатели, объяснят им, как связан прогресс каменного монстра с культивацией имплантированных в телах ребят рудагандовых нитей. А Карн на сегодня устал.

_____

Сноски:

[1] Аксон — длинный цилиндрический отросток нервной клетки, по которому проходят нервные импульсы.

[2] Дэк производное от греч. δέκα, что значит «десять»

[3] Като производное от греч. εκατό, что значит «сто»

[4] Кампа производное от греч. Κάμπος, что значит «элементарный/простой»

[5] Эна от греч. ένα, что значит «один»

[6] Энэа от греч. εννέα, что значит «девять»

[7] Синфа производное от греч. Σύνθετη, что значит «продвинутый/сложный»

[8] Ипсл производное от греч. Υψηλότερες, что значит «высший/сложнейший»

[9] Эваним производное от греч. ένα νήμα, что значит «нить/особая связь»

[10]Икси производное от греч.είκοσι, что значит «двадцать»



1.1. Шаг первый: Протея

Проснувшись в больничной камере, Протея первым делом почувствовала тошноту. В последнее время такое часто случалось. А всё потому чтоона сильно нервничала, так как выживших в её группе после имплантации оказалось слишком много.

«Никогда ещё девушка не становилась теневым пилотом рудаганда. Я буду первой! — постоянно вертелась мысль в голове Протеи, заставляя гнать прокачку нитей сумасшедшими темпами. — Вот увидите, я уделаю всех парней. Я буду не я, если не стану королевой рудагандов».

Забывая о еде и отдыхе, она постоянно улучшала свои показатели. И вот сейчас, не успев толком отдохнуть, она сразу напрягла глаза и активировала «туманное око». В следующий момент с нижнего века поднялась полупрозрачная плёнка. Именно она первым делом появлялась у имплантированных, выделяя их среди прочих людей.

Обычно нитерудное веко вырастало на третьи сутки после завершения слияния с нитями, но у Протеи оно проявилось спустя три часа. Да и рудимент в нижнем отделе позвоночника ожил раньше, чем у других и стал активно развиваться. Поэтому девушка справедливо считала себя особенной. А её хвост хоть и тонкий, всего в два пальца, зато длинный. Его кончиком она легко касалась своего носа.

Глядя на мир сквозь серо-голубую завесу «туманного облака», Протея чётко видела своё будущее. Будущее, которого желала и к которому так рвалась. Она уже отучила себя «дирижировать» руками. Теперь владение навыками управления нитерудной системой покоилось на кончиках пальцев. Такие лёгкие, едва заметные движения, словно игра перебором на невидимых струнах.

«Так-так! Проверим прогресс группы!» — Протея открыла табличку, в которой высветилось пять имён: три — синим и два — красным. Всем ребятам в группе вживили нити с одной инопланетной глыбы, и теперь каждый имеет шанс занять место теневого пилота данного рудаганда. Те же, кому не посчастливиться сорвать куш, останутся навечно привязанными к будущему монстру в качестве обычных техников.

Связь нитей нерушима. И раз уж в группе выжило аж пять человек, то теперь все пятеро повязаны друг с другом до самой смерти. Протею подобный факт ужасно бесил. Она рассчитывала, что выживших, не считая её, будет максимум двое. А лучше вообще без конкурентов. В конечном итоге техников пилоту могут и после подобрать из отбракованных претендентов на имплантацию.

Ткнув в своё имя, девушка пробежалась глазами по показателям:

Имя: Протея

Пол: Женский

Возраст: 13 полных лет

Прогресс развития предварительной модели: 84 %

Физические показатели: 7/10

Семь выученных навыков из десяти доступных на текущем уровне. Неплохо, но можно и лучше. Стоит сократить время на сон и увеличить нагрузки в тренировочных залах.

Наполнение инфобазы: 8/10

Восемь навыков — вообще шикарно! Протея искренне верила, что кроме неё никто не догадается тратить столько времени на развитие параметров интеллекта.

Стабильность: 6/10

Здесь ей удалось осилить лишь шесть навыков, но и это уже выше среднего.

Поражающая способность: 8/10

И снова восемь. Хотя здесь ей немножко не хватило времени для завершения работы над девятым навыком. В любом случае, с получением каждого уровня открываются десятки новых доступных умений.

«Двадцать девять из сорока», — Протея довольно хмыкнула, понимая, что, выйдя за рубеж в восемьдесят процентов, она автоматически становится фаворитом на получение звания «тени рудаганда». В среднем имплантированные набирали от шестидесяти до семидесяти пяти. Но…

Она ткнула в следующее красное имя в списке группы:

«Аллойза[1]»

Пол: Женский

Возраст: 12 полных лет

Прогресс развития предварительной модели: 62 %

Физические показатели: 5/10

Наполнение инфобазы: 5/10

Стабильность: 10/10

Поражающая способность: 5/10

Стоило пробежаться глазами по базовым параметрам прокачки, то сразу стало ясно — Аллойза развивала модель-универсал. Она равномерно распределяла ресурсы и одинаково прокачивала основные ветки развития. Отчего и общий результат получился такой не впечатляющий: всего двадцать пять из сорока. Однако в долгосрочной перспективе такой рудаганд весьма востребован. Вот только прокачивать его будет непросто.

«Ты мне не соперник!» — с превеликим удовольствием отметила Протея и ткнула в следующее имя.

«Оникс»

Пол: Мужской

Возраст: 15 полных лет

Прогресс развития предварительной модели: 86 %

Физические показатели: 10/10

Наполнение инфобазы: 8/10

Стабильность: 3/10

Поражающая способность: 10/10

«Ого! Тридцать один из сорока! Этот парень вложился в скорость и ловкость. Он создал манёвренную и быструю боевую модель. Способности к уничтожению противника у неё также высоки. Но есть и минусы. Уровень стабильности слишком мал. Да и с защитой как-то вяло. Явный крен в атаку», — Протея тут же сравнила данные со своими наработками. Она ведь тоже создала лёгкую модель атакующего класса. Пришлось пожертвовать скоростью ради защиты и повышения стабильности. Кому нужен монстр, контроль над которым настолько непрочный, что всё время теряется?

Протея с ухмылкой вспомнила крепкого блондина с недобрым взглядом. Когда группа собиралась, то он со скучающим лицом перебирал в воздухе пальцами, не обращая ни на кого внимания. Видимо, искал данные в базах о комбинациях блоков и атак. Тех, что идеально подходили бы его модели. А может, только делал вид, чтобы ни с кем не общаться. По одному взгляду на него становилось понятно, что остальных членов группы он за противников, да и просто за людей, не считает.

Предпоследним в списке был Риппер. Он раздражал Протею больше остальных. Худосочный парнишка с тонкими, как у девушки, чертами лица. Он вечно теребил ухо, то и дело убирая выпадающую прядь тёмных, остриженных как попало, волос. Точно его голову запихнули в кухонный комбайн, и тот ему сварганил вот это безобразие. Хотя Рипперу, как любому подлецу, всё, казалось бы, к лицу.

Ещё в первую встречу Протея заметила какие у парня неестественно узкие кисти рук. Чрезмерно длинные пальцы напоминали щупальца фантастического существа. При этом все движения Риппера, казались девушке воздушными и слаженными, словно отточенные элементы в танце.

Уже тогда ей стало обидно до боли. Ведь в каком-то женоподобном парне оказалось куда больше красоты и изящества, чем в ней самой. От зависти она тогда аж губу прикусила. А теперь открыла данные и обомлела.

«Риппер»

Пол: Мужской Возраст: 15 полных лет

Прогресс развития предварительной модели: 94 %

Физические показатели: 8/10

Наполнение инфобазы: 10/10

Стабильность: 10/10

Поражающая способность: 8/10

«Тридцать шесть из сорока! Несправедливо!» — Протея увидела боевую модель, основанную на базовой защите. При этом у получившегося монстра оказалось аж два атакующих режима. Один со средней поражающей способностью. Такую используют для сдерживания противника, для постепенного подавления вражеского натиска или же для поддержки и защиты союзников.

Второй же походил на снайперский или диверсионный. Протея до конца не разобралась, что именно хотел сделать Риппер с рудаганской глыбой. Очевидно одно — в таком режиме упор делается на скрытность. Именно её дают прокачанная ловкость и высокий навык самоконтроля. А ещё максимальное поражение при разовой атаке. Для чего парень не пожалел вложиться в расширение базы знаний, лишь бы эффективно и точно наносить удары.

Боевые модели рудагандов ценились выше ремесленных. Хотя и те раскупались на раз-два. Однако Протея хотела быть воинствующей королевой на поле брани. Поэтому так старательно прокачивала атакующую модель.

Огорчившись, что двое из парней её обошли, Протея залезла в данные Яша. И тот её не разочаровал своей бескрайней тупостью.

«Яшэр»

Пол: Мужской

Возраст: 14 полных лет

Прогресс развития предварительной модели: 61 %

Физические показатели: 8/10

Наполнение инфобазы: 2/10

Стабильность: 7/10

Поражающая способность: 6/10

«Землеройка!» — про себя хихикнула Протея, разглядывая базовые параметры модели и подсчитывая количество вкаченных навыков. Двадцать три из сорока. Хуже, чем у Аллойзы. Жуткий мусор по факту. Крен в физическую силу и выносливость, прямой путь к тяжёлому ручному труду. Ловкость и скорость почти на нуле. Видимо, как и мозги Яша.

«Думает, что кулаками можно всё решить? Вот дурак!» — мысленно заливалась смехом Протеясмотрела на полное отсутствие прогресса в шкалах управление и расширении инфобазы. Вот так изначально ограничить модель, мог только законченный тупица, коим и являлся злобный коротышка, вечно строящий из себя не пойми чего. Его модель рудаганда — это двухсотпроцентный исполнитель. Такой не думает, а покорно исполняет приказы. Прямая дорога в трудяги-роботяги, куда-нибудь на самое дно океана или шахты.

Просмотрев прогресс группы, Протея увидела только два препятствия на своём пути к желанному месту теневого пилота. И ей оба хотелось смести одним махом. Вот только времени уже не оставалось. Сегодня после обеда их всех поведут в ангар, где и определится судьба рудаганской глыбы и её пилота.

«И почему все так хорошо справились с задачей? Даже у карлика Яша показатель выше пятидесяти!» — Протея в душе надеялась, что мало кто в группе выполнит все условия задания. Всё-таки непросто за четыре месяца вкачать нулевую болванку и вывести её на первый ранг «Дэк». Да ещё не запороть ничего. Так что настроение девушки стремительно портилось.

Ясно, что первым пробовать оживить монстра будет тот, у кого наибольший прогресс. А значит, Протея третья в очереди. И это снова несправедливо и нечестно! Могли бы пропустить девушку вперёд!

Что ж оставалось последнее средство. Протея нащупала в кармане пилюли, которые выпросила неделю назад для борьбы с бессонницей. Их действие на организм интересно побочным эффектом, угнетающим на время нитерудную сеть в теле имплантированного. Поэтому попробовав одну, она вскоре отказалась от их приёма. И вот надо же, как удачно всё сложилось. Осталось теперь «угостить» лекарствами парней, и дело в шляпе.

Подсыпать содержимое пилюль в воду, когда все собрались в комнате ожидания, не составило труда. Все участники группы были слишком заняты собой. Они не заметили бы даже если Протея прошлась перед ними на руках и голышом. Поэтому девиз «сделал ближнему пакость — себе радость!» сейчас так и рвался наружу счастливой лисьей улыбкой.

А вот и распорядитель вошёл. Не говоря ни слова, он жестом поманил всех за собой. В ангаре, куда привели группу, стояла огромная сине-чёрная глыба. Её грани покрывала мерзкого вида смола. Отчего камень казался влажным, точно его облизали. Бр-р-р…

— В порядке очереди вы будете подходить к рудаганду и пробовать создать с ним связь. Попыток всего три. Прежде чем начнёте, я хочу озвучить некоторые изменения, — распорядитель прокашлял горло. — Оникс и Протея за неспортивное отношение к членам своей группы дисквалифицированы. Ваши имена исключены из очереди.

Сердце Протеи упало в живот и в полном отчаянии стало колотиться в мочевой пузырь.

«Я сейчас описаюсь?» — с тревогой подумала девушка, осознав, что её проделка стала известна руководству центра подготовки рудагандов. И теперь её скорее всего исключат. Все мечты полетели в чёрную бездну.

«Дура! Дура! Ну зачем? Сама себя подставила», — окаменев от ужаса, Протея мысленно рвала на себе одежду и волосы.

— Вам будет дана возможность использовать свои попытки на образования связей, после того как оставшиеся участники группы закончат. Так вы сможете побороться за место техника. А теперь пожалуйста по списку: Риппер первый, затем Яшэр и Аллойза.

Слёзы текли по лицу Протеи. Она смотрела на то, как темноволосый парень, заправив за ухо прядь, вытащил хвост и прислонил его к смолянистой поверхности глыбы. Никакого отклика. Подержав секунд двадцать, Риппер прошёл вдоль камня и попробовал снова в другом месте. Когда и третья попытка провалилась, в сердце Протеи постучала надежда. Настолько ничтожными казались шансы Яша с Аллойзой достучаться до рудаганда и пробудить в нём хоть малый отклик.

«Не говори «гоп» пока не перепрыгнешь», — такова народная мудрость?

На третьей попытке Яшэру удалось расшевелить глыбу. Все в ангаре услышали вздох, исходящий от камня. После чего парнишке точно хвост прищемило. Он вопил, пытаясь оторваться от смолянистой грани рудаганда. А тот в ответ менялся на глазах, принимая вид тупой многорукой болванки, которую состряпал раззява-коротышка.

— Тенью рудаганда признан Яшэр. Теперь осталось распределить места техников. Их три. Тот, кто будет отвергнут, пройдёт курс обучения для младшего персонала центра с рангом Мизэн.

Вот только отвергнутых не оказалось. Глыба щедро приняла всех! Аллойза, и Риппер сразу получили звание техников начального уровня Кампа (I) Эна (I). Протея и Оникс сумели проскочить сразу на продвинутый этап, получив уровень Синфа (II) Тэссера (IV). Слабое утешение, что не полное убожество. Больше всего девушка боялась получить позорный ранг Мизэн[2] и отправиться наводить порядок в уборных и душевых.

Яшэр получил первый уровень в ранге «Дэк», и теперь ему предстояло развивать монстра до «Икси». Остальные же на подхвате. Подчиняйся! Помогай! На прокачку давалось всего два годы. После чего «двухранговые» проходили пафосную аттестацию и улетали с молотка в лапы первым своим хозяевам.

«До конца дней теперь камни дробить и жижу месить. Да ещё под пяткой у тупого коротышки. Стоило дать Рипперу победить. С его моделью, мы бы оказались где-нибудь в местечке получше. Дура! Дура!» — корила себя Протея, понимая, какие перспективы ждут их горе-команду. На нитерудном веке личные параметры выглядели как насмешка:

«Протея»

Пол: Женский Возраст: 13 полных лет

Основной навык: Техник «Яшэра»

Дополнительный навык: отсутствует

Ранг: Дэк (I) Этап: Синфа (II) Уровень: Тэссера (IV)

Персональная культивация:

«Просмотр данных активирован»

Показатель развития тела: 7/10

Культивационный прогресс: 57,14 %

Открыто направлений: 140

Махэч (боевые обучающие кейсы): 14

Показатель развития разума/интеллекта: 8/10

Культивационный прогресс: 25,00 %

Открыто направлений: 120

Дэксис (ремесленные обучающие кейсы): 12

Показатель развития нитерудной сети: 6/10

Культивационный прогресс: 175,00 %

Открыто каналов: 13

Скорость синхронизации нитерудной сети: 012 400 нитей/ сек.

Показатель стабильности нервной системы: 8/10

Культивационный прогресс: 33,32 %

Открыто позиций: 2

Перегрузки (зафиксировано обращений): 15

«У меня в секунду больше двенадцати тысяч нитей активируется. А у Яша? У других? Прогресс культивации нитерудной сети почти двести процентов! И всё зря!» — Протея чувствовала, как внутри всё горит от чувства обиды и несправедливости. От гнева аж слезы высохли. В голове девушки не укладывалось, как человек с её показателями смог оказаться в столь глупой ситуации.

«Я техник? Да ещё у Яша?! Позорище!!!»

_____

Сноски:

[1] Аллойза - имя произошло в результате опечатки в слове «Аллойоза», что означает сопоставление несхожих компонентов, определённых предварительно, как схожие.

[2] Мизэн от греч. μηδέν, что значит «нуль»

1.2. Шаг первый: Архип

Архип уже час мерил коридор перед столовой. И вот наконец группа из пяти человек показалась из-за угла. Лица у всех, кроме одного, были кислые.

— Как прошло? — тут же бросился Архип к Рипперу. Сквозь нитерудное веко он открыл данные и удивился до немоты:

«Риппер»

Пол: Мужской Возраст: 15 полных лет

Основной навык: Техник «Яшэра»

Дополнительный навык: отсутствует

Ранг: Дэк (I) Этап: Кампа (I) Уровень: Эна (I)

Персональная культивация: скрыто

Показатели культивации рудаганда:

«Просмотр данных активирован»

Прогресс развития рудаганда «Яшэра»: 61 %

Физические показатели: 8/10

Наполнение инфобазы: 2/10

Стабильность: 9/10

Поражающая способность: 8/10

— Это что такое? У тебя за девяносто прогресс был, — Архип едва смог выдавить из себя вопрос. — Рипа, ты как умудрился так вляпаться?..

Он никак не мог подобрать слова, чтобы выразить нахлынувшие чувства, потому нелепо жестикулировал и таращился во все глаза.



— Диверсия, — спокойно ответил Риппер. — Те двое что-то начудили. Может, законтачили нити в хвосте, а может, траванули чем. Пока неясно. Анализы скоро покажут.

— И с кем мне теперь прокачиваться? Ты совсем рехнулся? Пошли всё переиграем! — Архип решительно тащил за собой друга, который хоть и не сопротивлялся, но и особо не старался бегом бежать.

— Остынь. Всё уже, — Риппер встал как вкопанный, когда ребята из его группы скрылись с глаз.

— Я не согласен. Может, разрешат пересадить техником ко мне? — на вопрос Архипа, тот лишь отрицательно покачал головой.

— Тогда давай грохнем твоего недопилота? Судя по данным рудаганда, он ещё тот растяпа.

Риппер посмотрел так, что у Архипа внутри всё похолодело. Идея с убийством тут же вылетела из его горячей головы.

— Что делать будешь? — сказал он уже спокойней. В голове Архипа всё никак не укладывалась мысль, что Риппер в самом деле стал техником. Да ещё самого начального уровня. Слишком невероятно, чтобы поверить.

— Профу прокачивать в кап. Не спеша. А там посмотрим.

Манера Риппера говорить тихо и неторопливо многих выводила из себя. А вот Архипа наоборот успокаивала. Видимо, потому что они одногодки, неразлучно росшие вместе с ранних лет. И в отличие от других, он знал, что прячется под этой спокойной гладью.

В памяти тут же всплыли строчки неизвестного авторства: «Каким бы тихим ни был омут, в нём, помимо чертей и мелких бесов, обязательно найдётся спящий демон. И не дай богкому-то его пробудить».

Впрочем, всё сложилось куда хуже, чем предполагал Архип. Не прошло и двух месяцев, как Риппер достиг уровня Тэссэра(4) на продвинутом этапе. После чего совсем потерял интерес к прокачке техника. Формально он выполнял свои обязанности, но за последующий год не продвинулся ни на шаг.

Да и сам рудаганд «Яшэра» оказался бесполезным мусором. Чем ближе Архип был ко второму рангу, тем очевидней становилась разница между их монстрами. Команда Риппера за два года с трудом смогла преодолеть половину уровней на Дэке. За три месяца до аттестации, к которой их явно уже не допустят, их пилот смог получить для команды набор «эванима» за девятый уровень второго этапа развития — Синфа Энэа. Это значит, что команде «Яшэра» до следующего ранга осталось чуть меньше, чем они уже прокачали.

Если бы рудагандом управлял Риппер, такого бы ни за что не случилось. И на лацкане вместо метки «I: II: IX[1]», давно бы красовалось минимум «II: I: I».

Сначала Архип злился на придурков, что в попытке вывести сильнейшего претендента из игры, нагадили себе же в тапки. Сейчас же он их попросту жалел.

— Рипа, ты снова к нам?! — на весь ангар прокричал Баяр. Он был техником Архипа и достиг уже уровня Окто[2] на высшем этапе второго ранга. Его метка «II: III: IIX» на уголках воротничка и лацкане внушала уважение. Даже пилоты с завистью смотрели вслед Баяру, а порой и Архипу. Вообще, ребятам повезло, что после имплантирования только они вдвоём и выжили. Так что делить тень рудаганда особо не пришлось, и парни быстро нашли общий язык.

Услышав, что пришёл Риппер, Архип тут же подорвался с места. Друг в последнее время здорово помогал советами по прокачке. К тому же с позиции техника, он лучше видел ситуацию и только благодаря ему Баяр быстро продвинулся на Ипсл-этапе.

— Ари написал, что у вас проблема с поражающими способностями, при переходе в защитный режим и обратно, — Риппер говорил тихо и если бы не включённая поддержка распознавания голоса, то понять, что он шепчет, было бы сложно.

— Есть такое! — гаркнул в ответ Баяр. Цепляясь руками и хвостом за выступы рудаганского монстра, он шустро спрыгнул на пол. Архип ждал техника внизу.

— Здоров, — Риппер приветственно махнул рукой, подойдя ближе. — Я смотрю, у вас изменения? Новая платформа.

— Угу, сегодня установили, — Архип вошёл на квадратную плиту шириной меньше метра. — К нашей аттестации приурочили. Бета-версия. Заодно испытаем её как следует.

В недавнем прошлом пилоты рудагандов использовали камеры похожие на гробы или же на яйца диназавров. И только несколько лет назад стали использовать вот такие простенькие на вид установки. Правда заниматься на них персональной культивацией слишком тяжело с непривычки. После медитации на ней тело страшно ныло, особенно страдали зад и спина.

Поджав под себя хвост, Архип уселся, скрестив перед собой ноги, коленями в стороны. Он пропустил конец хвоста между ладонями и прикрыл глаза нитерудным веком, сосредоточившись на внутренней сети. По телу пробежала болезненная дрожь. Каждая жилка напряглась до боли, точно натянутая струна. В следующий момент пучок рудогандовых нитей вырвался из кончика хвоста. Ещё миг, и вот уже лёгкая паутинка разбежалась по воздуху тщательно прорисовывая все жилы каменного монстра.А следом и контур ожившего в ангаре рудаганда.

Как рассказывали на лекциях ведущие наблюдатели центра, нити в теле человека и в инопланетной глыбе являются полноценными дублёрами друг друга. Говоря иначе, после извлечения их из камня, через некоторое время они полностью восстанавливаются. Импланированные нити после успешного слияния с нервной системой человека начинают перекликаться с такими же — заново отросшими в каменных жилах. Именно это свойство и позволило людям управлять рудагандами, точно марионетками.

И в самом деле, в процессе медитации слияние теневого пилота с монстром напоминало кукольное представление. Архип шевелил пальцами, нити натягивались, менялись, а каменная глыба послушно двигалась. Из бесформенного куска скалы рудаганд на глазах трансформировался в антропоморфного волчару. Ощетинившись, вместо шерсти, острыми иглами, он присел на задние лапы. Шесть глаз на его узкой морде уставились в сторону Риппера. В действительности они являлись стволами орудий, но друга это нисколько не беспокоило. Он по-приятельски махнул каменному питомцу Архипа.

В тоже время на платформе вокруг теневого пилота одна за другой распахивались полоски данных. Какие-то он сразу свернул, а что-то наоборот поспешил раскрыть для общего просмотра.

Рудаганд «Архип»

Ранг: Икси (II) Этап: Кампа (I) Уровень: Энэа (IX)

Теневой пилот: Архип

Пол: Мужской Возраст: 17 полных лет

Ранг: Икси (II) Этап: Кампа (I) Уровень: Дио (II)

Техник: Баяр

Пол: Мужской Возраст: 17 полных лет

Ранг: Икси (II) Этап: Ипсэл (III) Уровень: Окто (IIX)

Персональная культивация: скрыто

Показатели культивации рудаганда:

«Просмотр данных активирован»

Физические показатели: 27

Подробнее:

Мощность/сила— отвечает за прочность соединений элементов рудаганда и их плотность. Открывает доступ к умениям, формирующих показатели движения и рабочих навыков. 8/10

Выносливость— отвечает за стойкость к механическому и температурному воздействию элементов рудаганда. Открывает доступ к умениям, формирующих показатели защиты. 10/10

Ловкость — отвечает за подвижность элементов рудаганда и скорость их трансформации. Открывает доступ к умениям, формирующим показатели атаки и уклонения. 9/10

Наполнение инфобазы: 28

Подробнее:

Интеллект — отвечает за скорость информационного сообщения между элементами рудаганда. Открывает доступ к умениям, повышающим показатели меткости при атаке на расстоянии /метании. А также отвечает за точности ударов в ближнем бою. Улучшает эффективность работы с мелкими элементами. 9/10

Механика/техничность — отвечает за слаженность взаимодействия несвязанных между собой элементов рудаганда. Открывает доступ к умениям, формирующим сложные комбинации/связки имеющихся навыков. 9/10

Интуиция/логико-конструктор — отвечает за аналитическую обработку входящих показаний со всех элементов рудаганда, а также за расчет спектра вариантов развития событий. Открывает доступ к умениям, способствующим быстрому нахождению слабых и сильных сторон противника, а также позволяет формировать собственную систему слежения и контроля окружения. 10/10

Стабильность: 26

Подробнее:

Скрытность/Незаметность — отвечает за контроль шумового и визуального воздействия элементов рудаганда. Открывает доступ к умениям, формирующим показатели маскировки и подражания. А также влияет на соотношение общей возбудимости и спокойствия рудаганда. 8/10

Контроль/Нитерудная скорость — отвечает за контроль над всеми элементами рудаганда. Открывает доступ к умениям, формирующим показатели синхронизации дублирующих нитей пилота и рудаганда. 8/10

Поражающая способность: 22

Подробнее:

Дальность/кучность воздействия — отвечает за зону поражения. Открывает доступ к инструментарию с разнообразной формой воздействия от точечной атаки до массового поражения по площади. 7/10

Длительность воздействия — отвечает за проникающую способность вооружения. Чем выше показатель разрушения, тем меньше время действия эффекта. Способность открывает доступ к умениям как усиливающим, так и рассеивающим наносимый урон. 6/10

Комбинирование — отвечает за совмещения навыков. Открывает доступ к способности формировать связный алгоритм различных умений по фиксированной команде. 10/10

Просьба подтвердить попытку входа в инструментарий рудаганда «Архип» ранга Икси!

— Инструментарий-то зачем? Хотя… — Риппер как-то странно посмотрел на развернувшиеся на платформе данные. — Ты запаролил доступ к оружию?

— Ну да. А что, не нужно? — брякнул Архип и тут же догадался на что друг намекает. — Без пароля мало ли чего случится. Скоро аттестация. Вдруг кто подлянку устроит.

— А нельзя было общую блокировку поставить? — хмыкнул Риппер. — А то, как я вижу, у тебя при каждой смене орудия и боеприпаса запрашивается подтверждение действия. Отсюда и проблема твоих тормозов при смене режимов и комбинаций действий.

Баяр, услышав его замечание, гулко расхохотался. Он уже намекал Архипу, что ставить пароли на каждый элемент рудаганда — это перебор. Хорошо ещё не озвучил свои претензии. Хотя всё впереди.

— И вообще, ты почему свою прокачку задвинул? Наверняка, все параметры в красной зоне, — Риппер сел на пол ангара перед платформой в точности скопировав медитационную позу теневого пилота. — Чего уставился?

— А ты как персональные данные считал? Они же недоступны другим, — спросил он, спешно пряча хвост и сворачивая все распахнутые ранее данные.

— Догадался. Сам посмотри, идиот, — сложив руки вокруг кончика хвоста, Риппер легко вытянул тёмный пучок нитей для демонстрации. — Они должны быть чёрными. В крайнем случае синими. А у тебя, гляди как фиолетит. Значит, твой уровень ниже «собачьего».

Парень кивнул на волколака[3], который после обрыва связи со своей «тенью» какое-то время стоял растерянно озираясь по сторонам. После чего трансформировался обратно в уродливую глыбу. Оставив в нескольких местах потёки прозрачных смолянистых капель.

— Ты, когда нити вытягивал, так сильно напрягался, что я тут же обратил внимание на их цвет, — продолжил Риппер, глядя на Архипа знакомым взглядом, выворачивающим душу наизнанку. — Идиотина! Впереди аттестация. Если на ней нити раскраснеются, ты не только будешь орать от боли, но и все уровни растеряешь. Совсем башкой не думаешь?

Архип уставился на персональные данные в поле нитерудного века:

«Архип»

Пол: Мужской Возраст: 17 полных лет

Основной навык: Тень «Архипа»

Дополнительный навык: лидерство 1/3

Ранг: Икси (II) Этап: Кампа (I) Уровень: Дио (II)

Персональная культивация:

«Просмотр данных активирован»

Показатель развития тела: 9/10

Культивационный прогресс: 84,51 %

Открыто умений: 350

Махиз (боевые обучающие кейсы): 37

Показатель развития разума/интеллекта: 9/10

Культивационный прогресс: 84,40 %

Открыто умений: 340

Дэхиз (технические обучающие кейсы): 35

Показатель развития нитерудной сети: 6/10

Культивационный прогресс: 62,00 %

Открыто каналов: 6

Скорость синхронизации нитерудной сети: 021 200 нитей/ сек.

Показатель стабильности нервной системы: 6/10

Культивационный прогресс: 53,20 %

Открыто позиций: 4

Перегрузки (зафиксировано обращений): 22

— Обойдётся. Тут всего ничего осталось. Доведу питомца до ума и займусь собственной культивацией, — попытался успокоить друга Архип. — К тому же, без тебя мне скучно шататься по тренеркам.

— За тобой присмотр нужен? Совсем маленький? — Риппер медленно поднялся с пола и презрительно фыркнул. — В общем сам знаешь, красные нити легко рвутся. Когда это происходит, то рудагандные монстры впадают в бешенство и крушат всё вокруг. Говорят, они ищут свои «тени» и когда находят, перемалывают их в мелкий фарш.

— Знаю! Не парь уже, — настроение Архипа испортилось дальше некуда. — Завтра же пойду по свободным залам, только заткнись.

— Во сколько? — Риппер с недоверием глянул на него.

— Без провожатых обойдусь! — огрызнувшись, Архип заспешил к выходу из ангара.

— Да?! Приду, проверю! — крикнул вдогонку Риппер. — Обойду все залы! Даже к медикам загляну!

От бега сердце в груди Архипа забухало так, что уши заложило. Конечно, всё сказанное о личной культивации — чистая правда. Пилоту всегда нужно следить за тем, чтобы его уровень соответствовал каменному питомцу, а лучше превышал его. Тогда нити будут черней чёрного, а рудаганд послушен и предан.

«Придётся потратить время на тренировки и развитие нитерудных связей», — со вздохом подумал он, понимая, что угрозы Риппера не просто слова. Если сказал, что за уши притащит на занятие, значит именно так и будет. Точь-в-точь…

Память тут же нарисовала ностальгическую картину из детства. Риппер силком чистил Архипу зубы три раза в день в течении недели. А после — месяц следил, чтобы тот не забывал о гигиене. До сих пор от его взгляда, полного подозрений, у Архипа внутри всё сжималось. Правда, другие никогда на себе такого не испытывали. Возможно, потому что прочие люди совершенно не интересовали Риппера. Ему было всё ровно что они делают, о чём думают и что чувствуют. Только с Архипом он вёл себя, как старший брат, родитель, опекун. Это раздражало порой, но больше радовало. Словно в бескрайней вселенной есть родной человек, небезразличный к твоей судьбе.

«Не так одиноко и совсем не страшно! Разве что, чуть-чуть…»

_____

Сноски:

[1] I: II: IX — Ранг: Этап: Уровень — в данном случае Дэк: Синфа: Энэа, что означает предельный уровень на продвинутом этапе в первом ранге. Даллее «II: I: I» — Означает первый уровень на начальном этапе во втором ранге.

[2] Окто от греч. οκτώ , что значит «восемь».

[3] Волкола́к — в славянской мифологии человек-оборотень, способный на определённое время принимать облик волка. Нередко изображался в виде антропоморфного волка. Полуволк-получеловек.

_____________________________________________________________________

1.3. Шаг первый: Риппер

В комнате отдыха, прилегающей к ангару «Яшэра», собралась почти вся команда. Не хватало лишь самого главного — пилота. Его отсутствие у присутствующих не вызвало беспокойства, наоборот, казалось, без него лучше.

— Риппер, — смущённо переминаясь с ноги на ногу позвала техника Аллойза. Совсем недавно она обрезала длинные локоны, сварганив то, что называется модной причёской. Однако такие перемены нисколько не сказались на характере миниатюрной «Лолы». В свои четырнадцать она вела себя как сущий ребёнок.

Риппер прекрасно понимал, что у каждой сироты в приюте есть свой способ выживания. Физически слабая Аллойза вряд ли могла постоять за себя. И никакой выдающийся ум и заслуги в учёбе её бы не спасли от насилия. Поэтому девчушка умело отыгрывала роль наивного ребёнка. Свою дерзость, а порой и откровенную наглость, она легко маскировала детской непосредственностью. Умело перебирая пальчиками струны души, она быстро находила нужный отклик. Будь то жалость, сострадание, гордыня, зависть, ностальгия — всё шло в ход. Выставить человека мерзавцем или героем ей так же просто, как некоторым животным «ссать в тапки».

Издалека её детские кривляния даже забавляли Риппера, потому как не касались его. А вот нападок именно на него ещё не случалось.

— Моя подруга, Анданта, хочет отпраздновать с тобой своё двадцатилетие. Вот, — Аллойза в поистине детской манере протянула клочок бумаги. На нём легко читались номер комнаты и время, а также одноразовый гостевой код для входа. Они все начинались с двух семёрок, так что не спутаешь.

— Анданта… — Риппер напустил задумчивости, и выдержав паузу, продолжил: — А у неё превосходный вкус. На этом всё?

— Придёшь? — с надеждой заглянула Аллойза ему в глаза. Сейчас она и правда походила на милого ребёнка. За что Рипперу хотелось взять в руки головушку девчушки и вдавить поглубже в мозг её расчудесные моргалки.

«Ах, ты мелкая дрянь, какого хрена я тебе сдался? Хочешь подсунуть кому-то из столовки? Сдалась мне двадцатилетняя тётка? Скажи правду, и я подумаю, помочь или нет. А в слепую запетить[1]… ха… рискни!» — Риппер спокойно воззрился на младшего техника, что с щенячьим нетерпением ждала ответа.

— Вот ещё, — он с искренним недоумением смотрел на ёрзающую перед ним девчушку. — Я вообще не знаю, кто это.

— Как так? Ты же сказал, у неё превосходный вкус. М-м-м? — Аллойза разыграла всю гамму детских переживания: от удивления сразу перешла к обиде, затем включила непонимание, возмущение и звонким аккордом прошлась по струнам надежды и самолюбия. Её взгляд так и кричал: «Не подведи меня, ты же совсем неплохой! Ты хороший. Я знаю! Я верю в тебя!».

— Если она запала на меня, то вкус у неё точно есть. И я его всем сердцем уважаю и поддерживаю, — Риппер напустил на себя столько самодовольства, что самому тошно стало. —В остальном, пофиг!

По-хомячьи надув щёки, Аллойза хмуро уставилась на него. В уголках её глаз стали скапливаться слезинки. Создалось ощущение, что вот-вот и мелкая «Лола» разревётся от обиды.

— Да не расстраивайся ты так, — Риппер решил «просушисть» мелкорослую слезодавилку, разозлив девчушку ещё больше. — Вон, лучше Оникса попроси, он парень безотказный. И хотелка у него что надо. Вечно в боевой готовности. Твоя подруга только спасибо скажет.

Стопроцентное попадание. Глаза дрянной «Лолки» тут же просохли. В ход пошли «грустинка» с «печалькой». Мёртвой хваткой в горло Риппера вцепилось желание утешить девушку, прижать к груди её по-детски хрупкое тельце.

«Мерзавка!» — только и подумал, как тут же на ум пришла ещё более дерзкая мысль.

— Оникс, хочешь повеселиться с двадцатилеткой из столовой? Держи код! — сложив бумажку в заострённый треугольник, Риппер запустил его в сторону старшего в их группе техника. Тот ловко поймал игрушку и не разворачивая сунул её в карман.

Теперь Аллойза бросилась к Ониксу. Непонятно, чего та хотела добиться своим приставанием к Рипперу. Да и времени на разборки уже не оставалось. В комнату отдыха вошёл Яш, злой как цепная собака.

— Мы с таким трудом взяли последний уровень на Синфе, а тут аттестация считай на носу. Что делать будем? Почему все команды работают нормально, и только у нас проблемы? Мы же самая большая группа. Так в чём дело? — развопился он во всё горло.

— В тебе! — тут же откликнулась Протея. — Наш рудаганд такой отстойный из-за тебя. Даже Аллойза справилась бы лучше! Придурок!

— Рот закрой! Раз такая умная так чего в техниках очутилась? — не остался в долгу Яш. — Идиотка, сама же себя и подставила…

— Сам заткнись! Слушал бы лучше, что тебе другие говорят! Угробил глыбу и лапки сложил! — Протея села на любимого конька.

Риппера удивляло, как в ней может сочетаться столько талантов при абсолютно отвратном характере. Навык «в каждой бочке затычка» у Протеи оказался прокачан на двести процентов. То, что она наверняка умеет драться, ясно из того, что до сих пор жива. С такими-то замашками. Риппера временами веселило, как вздорная девица самозабвенно нарывалась на неприятности. Дурочка в самом деле не понимала, почему ей постоянно от всех прилетает.

«Имея талант, она завидует посредственностям. Как глупо!» — думал Риппер, глядя на развернувшуюся перед носом перебранку пилот/техник.

— Так! — рявкнул Яш, и когда стало чуть тише, возбуждённо заговорил: — Чтобы нагнать к аттестации оставшиеся уровни и взять наконец-то ранг Икси нам нужен прорыв. Парни постарше мне подкинули сносную идейку. В общем, нам нужно связать наши нитерудные каналы воедино. Поэтому сегодня попрактикуем близкие контакт. Начнём с…

— Чего? Ты чего задумал, карлик озабоченный? — не удержалась Протея, мгновенно поняв к чему тот клонит. — Сунешься ко мне со своим хвостом, я тебе все нити повыдёргиваю.

— Чего ещё ждать от саботажницы, — скривив брезгливую рожицу, Яш отвернулся от девушки и демонстративно направился к мелкой «Лоле». — Вот Аллойза хорошая девочка и всё понимает. Да? Ты же не против попробовать дать нам шанс нормально выпуститься.

— Может, не надо? — девчушка сделала огромные, полные непонимания и страха глаза.

Риппер готов был аплодировать тому, как мастерски Аллойза разыгрывает карту невинности. Он с любопытством ждал, насколько её терпения хватит, и как она выпутается. Совершенно понятно, что Яш изначально хотел только одного…

Вот уже лапы пилота побежали по телу закрывающейся от него руками «Лолки». Он по-хозяйски развернул её, силой поставив перед собой на четвереньки.

— Мне говорили, секс с другими хвостатыми портит нити. Они от этого слабеют и рвутся, — пролепетала Аллойза, бешено пробегая глазами по лицам других участников группы, словно ища защитника.

Риппер глянул на Протею, та мешкала. Видимо, в её голове сейчас справедливо шёл подсчёт сил. С одним Яшэм она справится, но, если к нему присоединится Оникс… Нет. А белобрысый техник уже сделал несколько шагов в сторону «собачьей свадьбы». Теперь расклад не в пользу девчонок.

— Это с «другими». А со своими можно, даже нужно. Вот увидишь, — Яш распалялся, наплевав на то, что в комнате остались ещё люди. — Не бойся. Больно будет только в первый раз. Потерпишь немного, а потом понравится. Так понравится, что не сможешь остановиться.

Пилот уже спустил с Аллойзы штаны, оголив совсем не по-детски округлый зад. Девчушка поджала хвост, прикрываясь им на манер последнего рубежа. Она уже ни на кого не смотрела. Просто зажмурившись, сжалась в дрожащий комочек.

«И что теперь? Терпеть будешь? Вряд ли…» — не успел Риппер закончить мысль, как на миг Аллойза замерла. Она бросила на Яша короткий взгляд, после чего сделала вид, будто снова зажмурилась. В позе девчушки что-то едва уловимо изменилось. Это всё ещё был сжавшийся комочек. Но даже тени страха в ней Риппер не заметил. Девушка вся подобралась и лёгкие подрагивания больше напоминали напряжение зверя перед прыжком.

— Ну раз ты так говоришь, — Оникс схватил Яша сзади за ремень. — Давай проверим. Я же лучший в нашей группе? И тебя в миг улучшу.

Легко отцепив пилота от Аллойзы, белобрысый техник притянул его к себе. Не взглянув на оставшуюся на полу девчушку, он крепко обнял Яша.

— Не бойся. Больно будет только в первый раз, — с улыбкой проговорил Оникс. — Потерпишь немного, а потом понравится. Так понравится, что не сможешь остановиться.

Он потащил упирающегося пилота к двери в ангар рудаганда. Следовать за ними ни у кого в команде желания не возникло.

— Может разойдёмся по комнатам? — предложила Протея. По ней было видно, насколько ей сейчас не по себе.

«Не ожидала, что Яш и Оникс способны на подобные поступки? Боишься, твоя очередь настанет? Да они оба тебя, как чумы боятся», — Риппер поправил выбившуюся прядь и не говоря ни слова пошёл к себе. Уходя, бросил взгляд на всё ещё сидящую на полу Аллойзу.

«Так и думал», — он заметил, как девчушка резко согнула кисть, пряча что-то в рукав. Риппер уловил лишь тонкое как у спицы остриё. Между тем взгляд «Лолки» в миг развеял все подозрения в голове парня. Похоже, ей не впервой пускать в ход своё оружие. Даже не так, ей привычно само убийство. Аллойза не собиралась пугать или ранить Яша. Нет. Судя по всему, она выбирала подходящий момент и удачное место для удара. Таким коротким и тонким оружием, нужно уметь бить точно в цель.

В том, что «Лолка» на самом деле убийца Риппер уже не сомневался. Та решительность и хладнокровие, что промелькнули в её глазах были хорошо ему знакомы. Так что Оникс вмешался как нельзя вовремя. Белобрысый техник, будто нарочно, поймал момент перед смертельным ударом и трагедии удалось избежать.

На следующий день все как сговорившись собрались не в комнате, а в ангаре. Яш выглядел так, будто ночь провёл за персональной культивацией на своей платформе. Более того, парень вёл себя слишком тихо. Обычно он орал на всех, точно хозяин на рабов, доказывая всем и каждому свою значимость. А тут даже не пискнул.

— Ну как? Изменения чувствуются? А то может мало и надо добавить? — язвительно поинтересовался Оникс, обращаясь к Яшэру. — Я всегда «за» хорошую командную работу.

Пилот в ответ невнятно проблеял и дрожа попятился от белобрысого техника, который с довольной миной наступал на него.

— А давайте проверим? — Аллойза радостно подскочила к Яшэру и потянула его за рукав, словно младшая сестрёнка. — Ну же, активируй здоровяка. Вы ведь не зря вчера так старались?

Казалось, она изо всех сил помогает пилоту занять место на платформе. Он же в ответ вяло подчинялся, продолжая то и дело коситься на Оникса.

— Ты чего с ним сделал? — тихо спросила Протея у старшего техника.

— Что просил то и сделал, — отмахнулся тот.

— То есть ты действительно…

«Любопытство сгубило кошку», — подумал Риппер, видя, как несносная саботажница суёт свой нос куда не следует. Тем более, когда всё и так яснее некуда.

— Ну да. Задрал ему хвост и добросовестно нахреначил так, что придурок от счастья сознанием поплыл. Вон, до сих пор в себя не придёт.

Слова Оникса произвели на обеих девушек неизгладимое впечатление. Их лица в мгновение ока стали мрачнее ненастной погоды.

— Перестарался, — Аллойза кинула на белобрысого техника обиженный взгляд. В её глазах не осталось и грамма детского налёта. Всё серьёзно и по-взрослому. Словно девушка забылась на мгновение и показала истинное лицо. Возможно, вчерашние события всё-таки её задели.

«Неожиданно!» — в этот момент Риппера осенило, что Аллойза с Ониксом ведут себя как парочка.

В самом деле, стоило допустить подобное, и всё произошедшее обретало иной смысл. Всякие там предупреждение наблюдателей, что секс между хвостатыми, вредит нитетрудным связям, на всех действовало по-разному. В основном народ не рисковал. Если кто и заводил отношения, то только с обычными людьми без имплантов. А такой парень, как Оникс всегда и во всём оставался аккуратным. Даже неуёмное либидо держал под контролем и в неприятности не влипал. Он не стал бы рисковать прокачкой. Однако, когда Яшэр полез к Аллойзе, техник попросту сорвался, и отыгрался на коротышке со всей жестокостью.

— Кто ж знал, что он окажется таким хиляком. Сдулся после парочки раундов, — отшутился Оникс, стараясь не смотреть на Аллойзу. Более того, его взгляд почему-то налился злобой, направленной на несчастного Яша.

— Давай! Постарайся, великая тень рудаганда. Порадуй нас, — с нескрываемым ехидством подбодрил его Оникс. Яшэр, покорно сложил ладони вкруг кончика хвоста и начал вытягивать нити.

Коротышка торопился. От волнения он терял концентрацию. Связь с рудагандом то и дело обрывалась, но горе-пилот не оставлял попыток. В конце концов, ему удалось высвободить всё, что имелось. Куцый пучок потянулся паучьими прядями вверх, создавая образ многорукого питомца. Яшэр прикрыл глаза нитерудными веками и полностью отдался управлению. Передвигая ноги на платформе, он развернулся в полоборота в одну сторону затем в другую. Здоровяк синхронно выполнил с ним все разминочные движения.

Оникс активировал внешние двери ангара, выпуская ожившего монстра наружу. Аллойза в это время настроила экраны, подключаясь к четырнадцатому полигону. Он был почти свободен. Парочка веселившихся там рудагандов не проявила интереса к новому товарищу и не стала напрашиваться на спарринг.

Протея заняла место высоко на лесах. Оттуда она запустила программу тренировки. Тут же на одном из экранов открылся вид сверху и маршрут движения для «Яшэра». Аллойза переключила вид полигонных камер на потоковый показ только выбранной трассы.

Рипперу стало скучно. Конечно, он мог подключиться к платформе теневого пилота и усилить его нитерудную связь, как это только что сделал Оникс. Но почему-то не возникало и малейшего желания помогать своей команде в прокачке. А потому он сделал вид, что следит за тестовыми мишенями.

Яш вертелся на платформе то шагая, то размахивая руками. Ему не сильно помогли тренировки с инструктором в зале. Все выпады и удары, уклонения и блоки, смотрелись в его исполнении слишком комично. Что же касается «Яшэра», то здоровяк выглядел ничуть не лучше своего пилота. Неуклюжий, неповоротливый монстр то и дело пропускал удары противников и подставлялся под новые. Реагируя на угрозы с заметным опозданием, рудаганд словно груша для битья, собирал на себя если не весь возможный урон, то больше половины точно.

Смотреть на подобное давно стало мукой для всей четвёрки техников. Обычно первыми сдавали нервы у Протеи. Девушка начинала орать на Яша, а вдобавок бросалась к платформе подключаться. После чего яростно пыталась перехватить управление. Тщетно! Действенными в такие моменты всегда оказывались чёткие указания-приказы Аллойзы, которым растерявшийся пилот послушно начинал следовать. Однако стоило хоть кому-то другому начать «советовать», коротышка тут же срывался на крик и принимался спорить. Заканчивалось всё бессовестным побегом техников. Все четверо попросту бросали пилота наедине с питомцем и уходили по своим делам. Оникс по бабам. Протея в тренировочные залы. Что же касается Аллойзы, то «Лолка» просто шаталась по центру. Видимо, плела интриги и распускала сплетни.

Сегодня всё складывалось почти как всегда, за одним исключением. Всем, кроме Яшэра, было очевидно, что эффект от внутригруппового слияния нитей вряд ли проявиться на первой же тренировке. Подобное практически невозможно. Бедный коротышка угробил несколько часов, гоняя здоровяка с полигона на полигон. Что он хотел доказать или проверить, оставалось для Риппера загадкой. Однако в этот раз техники бросили пилота спустя два часа, что в общем-то является рекордным для их недружной группы. Получается, прогресс есть, да только не там, где хотелось бы.

В итоге Яшэр совсем загнался. Он свалился без сознания прямо на платформу, и следующие несколько дней провалялся в медбоксе в жарких объятиях лихорадки. Зато спустя две недели удалось перемахнуть сразу на второй уровень Ипсл. Протея с Аллойзой так обрадовались прогрессу, что устроили вечеринку в комнате отдыха. Веселье закончилось торжественным обещанием Оникса вкачать в Яша столько опыта, сколько он только сможет. Сказать, что пилоту с этих слов стало плохо, это ничего не сказать. Бедняга побледнел, но ничего не ответил.

После достижения Тэссера (IV) уровня Яшэр с Ониксом регулярно запирались вдвоём в ангаре. Их сомнительными усилиями к аттестации прогресс рудагандового монстра достиг уровня Эпта (VI) на высшем этапе. Ещё немного поднажать, и долгожданный ранг Икси будет взят.

Риппера больше забавляло наблюдать за отношениями Аллойзы и Оникса. Ребятки явно решили добавить в свои встречи больше красок, перейдя на более взрослый уровень. Последствия интимной близости не заставили себя долго ждать. Вечно топчущаяся на Кампа-этапе Аллойза молниеносно рванула вперёд, перегнав по уровням Протею. Саботажница в свою очередь не осталась в долгу. Она шустро обошла мелкую «Лолу» и вовсе сравнялась с Ониксом, получив заслуженный Энэа (IX) на Ипсл-этапе.

В хвосте теперь плёлся только Риппер, которому вся эта возня уже порядком поднадоела. Единственной радостью для него оставалась работа с волколаком Архипа. Вот уж где ему пришлось выложиться по полной. Жаль, что нельзя сменить команду, но ещё больше жаль, что придётся расстаться с другом после аттестации. Этого дня Риппер боялся до кошмаров.

Но вот он настал! И что теперь?

— Сегодня я должен пройти аттестацию, —Архип сиял от радости. —Не забыл?

Риппер бросил на него рассеянный взгляд. Друг заскочил к нему в комнату, чтобы в очередной раз напомнить о «знаменательном» событии, будь оно неладно.

— Эй! Ты что дрыхнешь?! — возмутился Архип, отчего его синие глаза стали заметно темнее.

—Угу, — только и смог ответить Риппер, чувствуя, как реальность куда-то уплывает. Спать хотелось до смерти.

— Угукаешь, как филин на суку. В общем, я сейчас бегу на контрольный инструктаж, а после… — Архип лукаво подмигнул. — Не явишься на трибуну для зрителей, нашей дружбе конец. Ясно?

— Угу, — с зевком отозвался Риппер, мысленно пытаясь запомнить всё сказанное. Меж тем, сон зазывал, затягивал в свои объятия… В памяти всплыли приютские уроки, а именно виртуальные прогулки по заповедникам Земли. Живая природа в её красе и величии. Леса с шелестом листвы и пением птиц.

Едва Архип покинул комнату, как в голове стало совсем пусто. Прикрыв глаза Риппер на миг испугался, что крепко заснёт. Потому резко вскочив, начал тереть щёки и разминать конечности. После чего сделал серию приседаний. В этот миг ему на глаза попался экран рабочей станции, где всё ещё горело сообщение для игроков, проходящих рудагандскую симуляцию.

Приглядевшись, Риппер тут же забыл о дремоте. Аттестация давно началась. По всему выходило, что всё-таки уснул и потому опоздал занять место на гостевой трибуне. Архип ещё вчера вручил ему код доступа и наверняка сейчас надеялся на поддержку лучшего друга.

Ругая себя, Риппер помчался к месту проведения аттестации. Активировав код, он смог войти в ту часть полигона, где располагались трибуны и огромные экраны. Там транслировались интересные моменты аттестационной программы.

Конечно, всё, что сейчас происходило на полигоне, тут же сливалось в игровую сеть. Обычно они с Архипом вместе смотрели все выступления каменных монстров. Но сегодня всё иначе.

Риппер не успел взойти на трибуну, как понял —случилась беда. Приглашённые гости в панике носились между рядами. Кто-то пытался спрятаться, но большинство попросту спасались бегством от разномастных сине-чёрных чудовищ. Риппер как вкопанный застыл на месте. Он не мог поверить своим глазам. Рудаганские монстры, которыми управляли юные пилоты вроде Архипа, бушевали на трибунах.

Пронзительный визг взорвал перепонки Риппера. Он как по команде рванул с места и побежал, не разбирая дороги. Перескакивая через мёртвых и проносясь мимо живых, он совершенно ни о чём не мог думать. Видимо, поэтому конец пути оказался столь скорым и печальным.

Риппер подскользнулся на мокром от мочи и крови полу, после чего кубарем полетел вперёд. Ударившись затылком о стену, ему уже ничего не оставалось как распластаться в качестве лёгкой мишени. Два рудаганда нависли над ним и в следующий миг между ними завязалась драка за трофей. Вот только им Риппер в итоге не достался.

Перемахнув через сцепившихся монстров, на пол приземлился чёрный волколак Архипа. Встав между дерущимися монстрами и Риппером, он, казалось, защищает человека. Это радовало. Но радость оказалась короткой.

Встав на задние лапы, монстр странным образом вывернулся практически наизнанку. Всё что успел увидеть и запомнить Риппер это огромная клыкастая пасть там, где должен находится волчий живот. Бросок твари и картина смыкающихся зубов так и застыла в памяти последним в этой жизни кадром…

_____

Сноски:

[1] Запетить — от анг. Pet «питомец» — для игроков «запетить», значит превратить в питомца, послушно исполняющего приказы хозяина.

Аттестация: подведение итогов - 10

Карн остался доволен развернувшейся бойней. Данные, собранные наблюдателями на полигоне, вдохновляли. В аттестации участвовало восемнадцать рудагандовых монстров. В нужный момент все до единого вышли из-под контроля теневых пилотов. Вернуть управление над монстрами в первые минуты удалось лишь половине участников. Чуть позже количество вернувшихся в строй рудагандов увеличилось. Однако трое чудовищ успели ворваться в ангары. Они жестоко расправились со своими же пилотами и техниками. После чего бросились к трибунам. Где бесчинствовало ещё четыре рудаганда.

В конечном итоге, на полигоне навечно остались пятеро сине-чёрных монстров. Смолянистая жидкость больше не сочилась по их массивным телам. Нити в жилах не разрушились, но безвозвратно повредились. Команда Арисы отметила в отчёте, что их восстановление невозможно. Теперь это всего лишь гигантские памятники погибшим здесь людям.

Но самым любопытным стало то, что не участвующий в аттестации монстр так же включился в бойню. Его чудом усмирили техники, а вот пилоту не повезло. Он повредил нити и безвозвратно потерял связь как с рудагандом, так и с командой. Подобного раньше не случалось. По крайней мере, Карн такого не припоминал. Да и Ариса казалась сбитой с толку. Хотя у такой ушлой бабёнки всегда найдётся парочка другая аргументов в свою пользу. Поэтому отчёт она составила на загляденье. Буковка к буковке, факт к факту, пример к примеру…

— Светишься, как сверхновая в момент взрыва, — заметила Ариса, распластавшись голышом на постели. — Я сегодня настолько хороша?

— И ты тоже, — ответил Карн. — Поможешь мне с «Яшэром»? Глыба сейчас под управлением техников. Думаю, это прорыв.

— Не в первый раз техник замещает погибшую тень рудаганда. Правда в этом случае пилот всё-таки выжил. Но для нас он всё равно, что мёртвый. Хотя ты прав. Ситуация неординарная и требует нетривиальных мер.

— Справишься, — Карн ласково погладил любовницу по спине. После чего поцеловал между лопаток, легонько коснувшись грудью её кожи. В ответ женщина выгнулась, прислонившись задом к его паху. Сил на ещё один заход у Карна не оставалось, поэтому он лишь усмехнулся и отправился в душ. Когда же он вернулся в спальню, то Арисы в ней уже не оказалось. Похотливая кошка попросту сбежала по своим делам.

— Надо будет подготовить особенное испытание для выпускных рудагандов, — размышляя вслух, Карн предвкушал изменения. К следующей аттестации, он хотел представить «Яшэра» звездой новой системы прокачки каменных монстров.

2.1. Шаг второй: Протея

Вся команда «Яшэра» с ужасом наблюдала, как на экране разворачивалась настоящая война. Аттестация, на которую Протея ещё питала надежды попасть, обернулась настоящим кошмаром. Все рудаганды на экзаменационном полигоне внезапно обезумили, бросившись друг на друга, а после…

— Смотри! Те двое к ангарам ломанулись! — воскликнул Яш, ткнув в одно из восемнадцати окон. Оно тут же приблизилось, став основным. В самом деле монстр, похожий на помесь осьминога и гориллы, не снижая скорости врезался в высокую стену с номером одиннадцать. Поднялась каменная пыль, и что творилось дальше на экране разобрать стало невозможно.

— Это же соседний… — дрожащим голосом проговорила Аллойза, указывая рукой в стену. — Наш двенадцатый.

— Валим отсюда, — Оникс схватил «Лолу» за руку и шустро зашагал к выходу. Низкорослая девчушка забавно перебирала ногами, стараясь от него не отставать.

С оглушительным грохотом по залу разлетелись куски стены соседнего ангара. Из образовавшейся бреши доносились вопли людей, к которым примешивались тяжёлая поступь взбесившегося рудаганда.

— Не успеем. Яш активируй здоровяка. Иначе нам… — Протея недоговорила. Над головой пролетела платформа пилота и вошла в противоположную стену. Та лишь дрогнула, но выстояла.

— Я не смогу, — заныл Яш, трясясь как лист на ветру. — Мы все здесь сдохнем. Я не…

Не слушая возражений, Протея потащила его к платформе. Парень вырвался, но убежать не смог. Оникс сбил его с ног.

— Делай, что велят, мусор! — Аллойза вертела перед носом пилота похожим на шило ножиком. Яш мелко затрясся, удивлённо уставившись на неё. Видимо, он, как и Протея, не ожидал увидеть подобные перемены в характере малышки «Лолы».

— Плохо слышишь? — Оникс рывком поставил Яша на ноги и толкнул в сторону установки. — Бегом!

Пилот рванул к платформе. Техники вмиг окружили его со всех сторон. За стеной бушевал монстр. И подобное творилось не только здесь. Никто ведь и не подумал отключить трансляцию. На ангарных экранах во всю шли кадры кровавой аттестации.

— Их здесь уже трое, — напряжение передалось Протее от остальных, усиливая едва притихшую панику.

— Ше-ве-лись, — по слогам прошипела Аллойза, играя уже двумя ножами. В ней не осталось и следа детской милоты. От её холодного, полного решительности взгляда у Протеи аж дыхание спёрло. А вот Оникса вид «Лолы» совсем не удивил. Он с видимым удовольствием подыгрывал ей, давя на бедного Яша.

Перепуганный пилот уже активировал нитерудную связь, которая менялась на глазах. Нити Яшэра стремительно светлели, меняя свой цвет. Вот уже не чёрные, а ярко синие.

— Больно, — заскулил Яш. На лбу парня выступил пот. Пальцы пилота задрожали, отчего его хвост то и дело пытался завалиться на бок.

— Терпи!!! — в один голос сказали Оникс и Аллойза.

Здоровяк ожил. Из глыбы сперва показался крокодилий хвост. Затем высунулась заострённая морда ящера. И вот уже четыре руки оттолкнулись от пола, поставив на ноги массивное тело. Рудаганд походил на древнее земноводное божество из истории Земли.

Встав в защитную стойку «Яшэр» стал ждать атаки противника. Стена между ангарами стремительно таяла под новыми ударами. Оставались считанные минуты, пока взбесившееся чудовище ворвётся сюда.

— Я в жильный карман. Буду, если что, на ходу фиксить здоровяка, — Протея сама не поняла зачем рванула к «Яшэру». Просто в голове что-то клацнуло. Стало ясно, Яш в настоящем бою не сдюжит. А значит, остаётся напрямую вклинится в жилы и постараться взять часть управления на себя.

Забравшись по лесам на верхний массив ангара, Протея с разбегу запрыгнула на плечо «Яшэра». Едва не свалившись, она проскользнула до сочленения головы с торсом. Здесь проходило множество жил и в их пересечении образовывалось место, от которого на поверхность выходил нужный желобок. В него-то Протея и запихнула свой хвост. Стоило её нитям активироваться, как они тут же вплелись в такие же внутри здоровяка. Следом между пластин вылезли специальные крепежи, с помощью них тела техников как бы врастали в каменную шкурку рудаганда. Вот только в бою подобное могло стать опасным для жизни. Поэтому никогда и не использовалось.

«Запущена синхронизация. Ожидайте…» — появилось сообщение на нитерудном веке Протеи.

Шкала быстро заполнилась, показывая статус в цветовой гамме обычно сине-чёрных тонов, но сейчас почему-то превалировали красные оттенки. Значит нити в самой глыбе находятся в нестабильном состоянии. Кто-то или что-то их растревожил каменюку, вывел из равновесия.

Как только синхронизация полностью завершилась перед взором с правой стороны побежали данные личной культивации, а с левой — такая же информация по рудаганду.

«Протея»

Пол: Женский Возраст: 15 полных лет

Основной навык: Техник «Яшэра»

Дополнительный навык: поддержка 2/10

Ранг: Дэк (I) Этап: Ипсл (III) Уровень: Энэа (IX)

Персональная культивация:

«Просмотр данных активирован»

Показатель развития тела: 8/10

Культивационный прогресс: 125,11 %

Открыто направлений: 9

Махиз (боевые обучающие кейсы): 117

Показатель развития разума/интеллекта: 8/10

Культивационный прогресс: 50,81 %

Открыто направлений: 9

Дэхиз (технические обучающие кейсы): 152

Показатель развития нитерудной сети: 10/10

Культивационный прогресс: 131,92 %

Открыто каналов: 27

Скорость синхронизации нитерудной сети: 013 900 нитей/ сек.

Показатель стабильности нервной системы: 4/10

Культивационный прогресс: 62,04 %

Открыто позиций: 6

Перегрузки (зафиксировано обращений): 51

Если личные параметры только радовали, то обилие красных строчек у здоровяка скорее пугали. Все нити в теле Протеи как-то сразу натянулись до боли. Управление рудагандом к ней конечно не перешло, но теперь его движения чувствовались немного лучше. И как раз вовремя. Стена между ангарами окончательно разрушилась, впуская взбесившееся чудище.

Яш выставил своего рудаганда щитом. Протея тут же попыталась использовать две руки для захвата ворвавшегося монстра, а оставшиеся для внезапной атаки в торс. И сначала выходило неплохо. Вот только Яш быстро сдал позиции. Видимо, нити в его теле стали разрушаться от перенапряжения. Крики пилота тонули в шуме борьбы, связь с ним то и дело пропадала.

Протея боялась, что коротышка потеряет сознание и тогда... Посмотреть, как он там на платформе, она уже не успела. «Яшэр» совсем перестал слушаться. Рудаганд из двенадцатого ангара тут же воспользовался ситуацией.

Всё что смогла заметить Протея, это как ломаются крепежи, как её тело безвольной куклой падает вниз, ударяясь головой о твёрдый пол.

Сквозь затуманенное сознание до девушки стали доносится чьи-то вопли. С трудом открыв глаза, она увидела нечто странное. Над ней стоял «Яшэр», хотя узнать его можно было разве что по ногам и хвосту. Кто-то разорвал крокодиловую пасть здоровяка на две части. Да так что дыра дошла аж до нижней части живота, придавая ему вид чудовищного цветка на ножках. А главное — в сердцевине с криком барахталась Аллойза, отчаянно вырываясь из каменного захвата. Казалось, будто рудаганд затягивает девушку внутрь, грозясь медленно перемолоть её тельце.

— Лола! Лола! — истерично звал её Оникс, пытаясь добраться до Аллойзы, но изуродованный «Яшэр» не давал ему приблизиться даже на шаг.

— Синхронизируйся, — Протея прокричала это так, как будто настал её смертный час, а не «Лолкин». И надо же, сработало. Оба техника тут же притихли. Их сосредоточенные лица верно указывали на потуги добраться хвостами до жил здоровяка.

Первой удалось Аллойзе. Протея поняла это, когда здоровяк ни с того ни с сего упал на колени. В его разорванном брюхе появились красно-синие крепежи. Они подхватили тело «Лолы», а затем… Затем вокруг неё словно поднялось чёрное облако. Приглядевшись Протея не поверила своим глазам. То были нити рудаганда. Они стремительно сплетались в купол, пряча Аллойзу внутри. Смолянистая жидкость, проступившая из каменных щелей, скрепила остов образовавшейся ловушки. По крайней мере, так казалось со стороны.

Чуть левее от того места, почти на боку «Яшэра» образовался ещё один купол. Протея не сомневалась, что в нём находится Оникс. Догадка, что её подсказка могла обернуться бедой, ворвалась в мысли. Не помня себя, она бросилась к платформе теневого пилота. Яш скорчившись тихонько хрипел на ней. То, как подёргивалось его тело и каким безумным при этом казался взгляд, ещё больше напугало её.

«Что случилось? Что мне делать?» — паника захлёстывала, но Протея решительно спихнула пилота на пол и заняла его место.

«Авторизация не возможна. В доступе отказано», — появилось сообщение, как только она попыталась взять на себя управление рудагандом. Мысль, что по её вине все погибли, раздирала девушку изнутри.

«Надо было послушно сбежать. Что за тупое геройство?» — кляла себя Протея, снова и снова пытаясь пробиться к управлению глыбой. Но получала от системы лишь отказы.

Наконец на нитерудном веке одно за другим загорелись новые сообщение:

Подтверждение смерти пилота. Ожидайте…

Подтверждение временного доступа для техника. Ожидайте…

Синхронизация. Ожидайте…

Протея почувствовала, как от кончика хвоста до затылка вонзились холодные иглы. Появившаяся резкая боль тут же прошла. Холод отступил. Девушка уж было обрадовалась, но тут платформа взлетела в воздух. Ещё миг и руки сами дёрнулись к голове, защищая её от удара. Протея очутилась на дне разодранного живота «Яшэра». Тут же возвышался и чёрный купол с Аллойзой внутри, а неподалёку такой же с Ониксом. Расколотая на части платформа пилота так же валялась поблизости.

«Двенадцатый», — вспомнила Протея о взбесившимся рудаганде из соседнего ангара. Хотя кроме него ведь есть и другие. Думать о том, что вокруг происходит и как быть дальше, девушке не хотелось. В голову назойливо лезли дурацкие мыслишки о скорой смерти.

Сбой синхронизации. Повторный запрос. Ожидайте…

Появившееся сообщение окрасилось красным, а затем исчезло. Не зная, что предпринять, Протея нащупала щель между каменными выступами рудаганда. С трудом подавив порыв сунутся хвостом к жилам, девушка уселась в позу для медитации. Давалось непросто. Ушибленные места ныли, а в голове гуляла мысль: «я вся разбита».

Перед глазами Протеи всё поплыло, как в тумане. Хотя, может, это «Яшэр» двигался, как пьяный. Да и дурацкая тряска… Реальна она или нет? Нитерудные веки девушки стали алыми. Чёрные символы на них совершенно перестали читаться. Протея честно попыталась понять, что за параметры перед ней скачут. В итоге махнула рукой и стала действовать наобум.

«Умирать, так умирать громко! С размахом! Как сверхновая!» — пронеслось в её голове и следом на глаза попались сразу два рудагандовых монстра.

У первого спереди имелись здоровенные клешни, а сверху гнездилась ведроподобная голова без единого глаза. Шесть многосуставных ножек тряслись под его тушей. На широкой груди рядами торчали полые выросты.

«Оружие? Дальнобой?», — глядя на них, суматошно гадала Протея.

Второе чудище имело нечто схожее с «Яшэром». Видимо, его теневой пилот тоже взял за основу рептилию, пытаясь придать ей драконью форму. Похожие на крылья летучих мышей плоские выросты торчали у него как попало из плеч и головы. Их края имели режущую кромку, но как в такой позиции их использовать в качестве оружия, Протея понять не смогла. А разглядеть получше возможности не оказалось. Твари бросились в атаку.

«Присесть. Выставить блок руками. Держать клешни краба. Подтянуть хвост. Поставить его гребнем в сторону атаки второго. Открыться слева. Повёлся!» — в голове Протеи не осталось места для страха и жалости к себе.

Дракономонстр в самом деле, атакуя, мгновенно трансформировался, чтобы рассечь бок «Яшэра». И в этот момент Протея дала волю хвосту. Острые по-крокодильи пластины на нём прошлись пилой по сочленениям элементов рудаганда-противника. Три недокрылышка и здоровенный кусок камня тут же грохнулись на пол ангара. Из щелей и округлых отверстий показались красные шевелящиеся волоски. Следом выступила прозрачная смола, как бы закупоривая оголившиеся нити.

«Нет уж! Моё!» — внезапно вошедшая в раж Протея, потянулась разумом к расплевавшемуся камню противника. Ей так сильно захотелось выдернуть нити из жил врага, что в горле пересохло.

В следующий момент хвост «Яшэра» точно покрылся сине-красной шерстью. Взмах! Удар по лежащим на полу кускам. Боль прошлась по позвоночнику Протеи и сразу стихла. Перед глазами появились новые нечитабельные строчки.

«О! Я извлекла трофей?» — подумалось девушке и радость тут же добавила адреналина в кровь. Теперь Протея жаждала раздавить крабомонстра и посмотреть, что с него можно будет взять. В ней словно бес наживы проснулся.

— Тити, это ты? — появилось сообщение прямо перед её носом. — Если да, то следи за ногами. Прочность… Не могу понять. Не читается.

Протее захотелось ответит. Хотелось спросить, но… Крабомонстр ударил залпом из всех орудий. Девушка ощутила, как рвутся нити в перебитых руках-лапах «Яшэра». Слёзы выступили на её глазах.

«Ах ты, сволочь! Я ж тебя…» — ей захотелось перекусить обидчика пополам. Она так отчётливо представила, как разорванная крокодилья пасть «Яшэра» смыкается на теле крабомонстра сверху в них. Как отлетают в стороны корявые клешни…

— Лола прекрати! Остов не выдержит! — новое сообщение всплыло на нитерудном веке. — Меня сейчас вместе с ним перемелет!

Протея смотрела на происходящее и не верила своим глазам. Клыкастая челюсть «Яшэра» в самом деле попыталась прогрызться через броню крабомонстра. Вот уже в нескольких местах повылазили алые ворсинки.

«Взять! Вырвать! Изъять!» — вступило в голову Протеи и тут же с пластин, где крепились зубы шевелясь потянулись сине-красные нити. Со странным шипением они впились в щели, словно выжигали себе путь, захватывая жилы противника.

Снова перед носом Протеи мелькнуло сообщение и уверенность в получении каких-то трофеев укоренилась в девичьей головушке. Как бой шёл дальше и шёл ли вообще она уже не замечала. Когда очухалась, то оказалась что с кровавой аттестации прошла неделя.

Главный наблюдатель по медицинскому сектору и начальник центра подготовки перевели под особый контроль всю команду «Яшэра», получившую новое название «Триада Яшэра». То, что сотворили техники выставили как подвиг. Вместе с Аллойзой и Ониксом, Протея получила новый статус триадного пилота. Управление рудаганда теперь изменилось, как и его прокачка. Уровни остались теми же, но теперь проходить все этапы приходить вместе, сливаясь с телом монстра.

— Мы две половинки сердца, — щебетала Аллойза. — А Тити у нас злобный мозг гения-психопата.

«Кто бы говорил?» — Протея хорошо помнила лицо «Лолы», когда та угрожала Яшу.

К слову о горе-пилоте, что с ним случилось и правда ли он умер, никто из команды не знал. А система рудаганда «Триада Яшэра» исключила его из списка действующих членов группы, то, наверное, парню не повезло выжить.

— На этот раз мы к аттестации более чем готовы, — Оникс вывел на экран данные команды.

Поднять половину ранга за год — это нормально для обычных теневых пилотов. А их команде пришлось переучиваться и осваивать совершенно новую систему. Так что показатели действительно впечатляли.

— Тити тебе бы выносливость поднять. При большой нагрузке шунты[1] начнут гулять. Правда, братиш? — сюсюкала Аллойза в обычной деткой манере. Вот только её игра в «младшую сестрёнку» давно утратила для Протеи чарующий эффект.

В паре с Ониксом они весело дурачили головы другим, но только не ей. Грозный старший брат оберегающий беззащитную и такую наивную до глупости «Лолу». Бред! Кто бы знал, какие у них на самом деле отношения. Протее порой до смущения становилось неловко находится рядом с ними.

— Давайте попросим пустить нас на двадцать третий полигон? — предложил Оникс.

— А чего не двадцать пятый? — огрызнулась Протея, сама не понимая, почему так злится.

— Не ссорьтесь, — Аллойза строго зыркнула на парня, а после с елейной улыбочкой проговорила: — Если поставим рекорд на двадцать втором, то можно в качестве награды выпросить любой полигон! Выше двадцать пятого только аттестационный. Так ведь?

С таким доводом Протее пришлось согласиться. Не сговариваясь все трое шустро вскарабкались на «Триаду Яшэра». После кровавой аттестации рудаганд почему-то больше не мог трансформироваться обратно в глыбу, так и остался уродливой крокодиловой ромашкой. Зато теперь в самом её центре появилась особенная платформа. Её для их троицы заказал сам господин Карн.

Протея добралась до неё первой и, не дожидаясь остальных, тут же уселась в медитационную позу. Аллойза с Ониксом добрались следом. В последнее время они забавлялись новым способом парной культивации и даже перенесли её на управление рудагандом. Протее приходилось наблюдать за тем, как они усаживаются на платформе спина к спине, при этом успевая обменяться хвостами. Поначалу время на синхронизацию с «Триадой Яшэром» таким образом заметно увеличилось. Однако после множества попыток сладкой парочке удалось вернуться к норме и даже ускорить процесс слияния с монстром.

Вот и сейчас несмотря на то, что Протея первой включилась в работу, сладкая парочка уже нагнала её.

— Может рискнём на тройную связку? — внезапно предложила Аллойза.

Оникс ничего не ответил, но было и так ясно, что парень поступит, как скажет «сестрёнка». Протея же решила держаться от подобного в стороне. Глубоко в душе ей вообще претило связываться с этими двумя. Однако разум почему-то уже начал взвешивать все «за» и «против» общей связи. В итоге, всё упёрлось в банальное недоверие к партнёрам по команде.

— Не сегодня, — сухо ответила Протея, понимая, какой упрямой идиоткой может показаться Аллойза, и даже Ониксу. Но переплетаться нитями с чужими людьми в ближайшем будущем ей совсем не хотелось.

— Ясно! Договоримся завтра, — радостно прощебетала Аллойза.

Протея отчётливо услышала короткий смешок. Кому из сладкой парочки он принадлежал, она не знала, но уже ненавидела обоих.

Синхронизация команды завершилась. Тут же «Триада Яшэр» весь покрылся куцым ворсом. Следом платформу накрыло чёрный куполом. Протея увидела в проекции рудаганда, как вокруг них вздыбились пластины. Они точно лепестки лотоса спрятали пилотов-триады.

Рудаганд «Триада Яшэр»

Ранг: Икси (II) Этап: Синфа (II) Уровень: Энэа (IX)

Первый пилот триады: Протея

Пол: Женский Возраст: 16 полных лет

Ранг: Икси (II) Этап: Ипсл (III) Уровень: Дио (II)

Скорость синхронизации: 023 200 нитей/ сек.

Второй пилот триады: Оникс

Пол: Мужской Возраст: 18 полных лет

Ранг: Икси (II) Этап: Ипсл (III) Уровень: Эна (I)

Скорость синхронизации: 023 100 нитей/ сек.

Третий пилот триады: Аллойза

Пол: Женский Возраст: 15 полных лет

Ранг: Икси (II) Этап: Синфа (II) Уровень: Окто (IIX)

Скорость синхронизации: 022 800 нитей/ сек.

Персональная культивация: скрыто

Показатели культивации рудаганда:

«Просмотр данных активирован»

Физические показатели:

Мощность/сила: 8/10

Выносливость: 9/10

Ловкость: 6/10

Наполнение инфобазы:

Интеллект: 9/10

Механика/техничность: 10/10

Интуиция/логико-конструктор: 10/10

Стабильность:

Скрытность/Незаметность: 8/10

Контроль/Нитерудная скорость: 10/10

Поражающая способность:

Дальность/кучность воздействия: 10/10

Длительность воздействия: 8/10

Комбинирование: 7/10

Разрыв в уровнях ласкал глаз Протеи. Мелочь, но благодаря ей удерживалось лидерство в триаде. Так считала Протея и старалась изо всех сил увеличить разрыв в уровнях. Плохо, что «Триада Яшэр» не поспевал за ней.

Конечно, хорошо пилоту, как кукловоду быть более умелым, чем его игрушка, однако большой разрыв так же может навредить. Поэтому предложение напроситься практиковаться на более высокоуровневых полигонах вполне себя оправдывает. Плохо, что нет уверенности пройти их без потерь.

______

Сноски:

[1] Шунт от англ. shunt «ответвление» — дополнительный обходной путь-канал, дублирующий основной канал. Создаётся для обхода повреждённого участка или для разгрузки системы.

2.2. Шаг второй: Архип

«Аттестация в самом разгаре, я Рипа так и не пришёл, — Архип то и дело проверял активацию гостевого кода. — Проспал что ли? Я же специально к нему зашёл перед инструктажем».

— Ари, следи за показателями. Напряжение нитей растёт как на дрожжах, — сообщения от Баяра заставила Архипа собраться. В самом деле управление рудагандом стало ослабевать. В спине появилась ломота, точно просидел на медитации больше трёх часов подряд.

«Что происходит? Такого быть не должно! Рипа же предупреждал. Я тренировал тело и нагнал разрыв. Почему сейчас-то?» — непонимание так и стучалось в голове, отдаваясь болью в висках. Архип глянул на сетку выпускных заданий. Индикатор нитерудной связи при этом замигал синим.

Архип вспомнил, что пока не воспользовался правом на пит-стоп[1] и сейчас как раз самое время. Двигая пальцами, он направил своего волколака в сторону ангаров. И судя как за ним рвануло сразу два каменных чудовища, схожие проблемы возникли ещё у кого-то.

— Ты на пип? — кинул Баяр и сразу ломанулся по лесам на самый верх. Оттуда быстрей и удобней добраться до крупной жилы рудаганда.

Как только ворота ангара закрылись за монстром, Архип смог выдохнуть и немного расслабить мышцы. Убрав нити, он лёг на спину и потянулся. Можно было не беспокоится о волколаке, Баяр позаботится о нём, с наскоку засадив хвост в специальный жёлоб на шее монстра.

«Всего минут десять на отдых, разминку, повторный заход на экзаменационный полигон», — мысленно отмерил для себя время Архип и прикрыв глаза полностью расслабился.

Однако отдохнуть не получилось. Вопль техника ворвался в едва только отпущенное сознание теневого пилота. Архип сморщился и с неохотой приоткрыл один глаз. Рудаганд всё ещё находился в форме волколака. Вот только из всех щелей у него лезли алые ворсинки. Баяр же болтался на своём хвосте прямо под волчьей пастью. И то как он кричал и дёргался вгоняло в панику.

Архип заметался на платформе, не зная, как правильно поступить. Бросится к ближайшей жиле рудаганда и попробовать взять того под технический контроль? Нет. Ремонтные навыки освоены слабо. Хотя Риппер настаивал на их прокачке. Остаться на платформе и синхронизироваться, как пилот? Идея хорошая, вот только восстановиться и отдохнуть толком не успел.

«Что ж…» — Архип встал во вторую медитационную позу, расставив ноги на уровне плеч. Из кончика хвоста зудя вырвался фиолетово-бурый пучок нитей. Они непослушной паутиной шевелились у живота не желая принимать форму рудаганда.

«Хреново!» — только и успело пронестись в голове пилота, как на его глазах у волколака на животе раскрылась пасть. Из неё к Баяру рвануло множество тёмно-красных канатов. Они вцепились в техника и стали тащить внутрь.

— Нет! Стой! — Архип снова сконцентрировался на управлении. Махина никак не поддавалась. Ещё попытка… Рудаганд замер, а следом начал так отчаянно трясти башкой, что тело техника не выдержало.

Архип не мог и подумать, что крепыша Баяра можно так просто разорвать напополам. Не веря глазам, он смотрел, как под шеей зверочеловека на хвосте техника висел мясной кусок, а на пол лентой ниспадала длинная кишка. Хотелось кричать, но тело окаменело и совсем не слушалось, не ощущалось. Хотя нет, ощущалось, и ещё как! Боль! Болело везде! Жгло изнутри! И непонятно то ли на самом деле всё горит, то ли мерещится!

— Бб-ба…яр, — заикаясь вытолкнул из себя Архип, продолжая глазеть на ставшего чёрно-бурым волколака. Тёмные глаза-бойницы выстроились рядами вдоль узкой морды. Расщепившийся на трое хвост монстра взвился вверх заострившимися концами. Взмах! Удар! И ворота ангара разворотило до неузнаваемости.

— Стой, — прошептал Архип, теряя сознание. На нитерудном веке замелькали строчки состояния. Взгляд зацепился только за знакомое слово «кортизол[2]»…

«Внимание! Активирован гостевой код!»

«Рипа, я налажал. Только не смотри, как…» — слёзы душили Архипа. Лицо друга всплыло в памяти. Разочарование в его глазах тяжестью сковало грудь. Хотя может и не в том дело. Семнадцатилетний пилот-неудачник, сдерживая рыдания, подвывал на платформе управления рудагандом.

«Они бросились к трибунам. Когда уже прибудут стражи? Там же всех перебьют…» — долетели до ушей Архипа чьи-то слова. Парень приоткрыл глаза и с удивлением заметил, насколько сильно разнесён его ангар. Из дыры в стене несло гарью, и оттуда же шли голоса через включённый на громкую связь коммуникатор.

Схватившись за голову, Архип сел на платформе. Последнее сообщение о гостевой коде смотрело на него с нитерудного века. Мысли стеклись в одно место, к гостевым трибунам.

— Ри-па, — дрожащим голосом обронил Архип и тут же на глаза попалась кровавая куча, оставшаяся от Баяра. — Не надо…

Стоило лишь допустить, что Риппер тоже погибнет, как внутри у парня что-то перемкнуло. Сжав хвост руками, Архип пальцами вцепился в едва показавшиеся покрасневшие кончики нитей.

«Синхронизация невозможно… уровень…» — появилось системное сообщение, а дальше запрет продолжать попытки наладить связь с рудагандом. Следом прилетело предупреждение о необратимых последствиях принудительной синхронизации. Вот только Архипу уже плевать на всё! Где-то там Риппер пытается выжить под натиском взбесившихся монстров.

Тело снова вспыхнуло изнутри ярким пламенем боли. Синхронизация не проходила. Руки дрожали, пальцы никак не слушались. Архип скорчился на платформе и вцепившись зубами в хвост, посильнее сжал челюсти. В следующий миг в сознание словно волной ударило. Жар и боль отступили.

Архип видел размытые оранжевые и красные пятна на сине-зелёном фоне. Силуэты некоторых напоминали людей. Тёмные в черноту линии походили формой на конструкцию крепежей зрительских трибун. Резкие голоса врывались в уши, разрывая перепонки и тут же затихали. Неприятно. Архип почувствовал, как вжал голову. Но голова ли то была? Парень слишком странно ощущал себя сейчас. В теле образовалась некая тягучая гибкость. Словно вместо мышц в нём появился каучуковый заменитель. И всё это безобразие вмещалась в тесную угловатую броню, которая то и дело двигалась, меняя форму.

Новый вопль заставил прижаться всем телом к полу. Помимо людских силуэтов перед Архипов появились сине-красные махины. Приглядевшись, стало заметно, что их тела переполняет жёлтая жидкость, похожая на мёд. Она то появлялась снаружи, то тут же пряталась внутри.

«Рудаганды», — догадался Архип и тут же вспомнил о Риппере. Ведь тот где-то здесь…

Найти отмеченного гостевым кодом человека было бы просто, если бы нитерудное веко работало нормально. Но увы… Состояние Архипа говорило о том, что марионетка и кукловод поменялись ролями. Теперь нити в теле пилота подчинялись каменному монстру. И тот рыскал по трибунам с другими такими же.

Двое из них загоняли перепуганного человека в тупик. Определить мужчина то или женщина по силуэту сложновато. Но вот бедняга поскользнулся и упал. Преследователи в миг оказались рядом.

Вот и бесславный конец загнанной дичи. Но тут рудаганды сцепились, точно не могли поделить добычу. Нет! Не так. Это один из теневых пилотов смог вернуть себе контроль над монстром и сейчас защищал человека.

Воодушевившись Архип решил, что и ему подобное по силам. Нужно только выпутаться из этого ватного состояния соглядатая. Тем временем волколак перемахнул через дерущихся собратьев. Держа их перед мордой, он тихонько отступил назад, не оставляя жертве шанса на побег. А теперь…

Архипа точно пополам разорвало. Извернувшись немыслимым образом, рудаганд распахнулся посередине огромной пастью. Силуэт загнанного в тупик человека стремительно приблизился. Челюсти захлопнулись, заглотив жертву целиком. Две части рудаганда соединились вновь.

— Рипа!!! — вскрикнув, Архип проснулся в ледяном поту, содрогаясь всем телом. После кровавой аттестации стоило ему на минутку сомкнуть глаза, как события бойни в мельчайших деталях разворачивались перед ним.

— Когда это кончится? — бухтел он себе под нос. Нити в его теле, как говорили медики, выгорели. И теперь на заметно потускневшем нитерудном веке высвечивалось лишь чудом сохранившейся личные параметры. И там уже не было слово «пилот». Вместо него стояла позорная отметка Мизэн (0).

С таким клеймом хоть вешайся, хоть вены вскрывай. Быть может если бы в Архипе осталось немного достоинства или крохи мужества, он так бы и поступил. Но ему было плевать на себя и на всё, что творится вокруг. Издёвки, насмешки, а порой и тычки, проплывали мимо в каком-то мутном тумане. Он не запоминал лица, уровни, ранги, не слушал новости и сплетни. Ему ничего не хотелось.

И каждый раз стоило лишь задремать, как жизнь с её худшими моментами врывалась и трясла Архипа точно сломанную марионетку.

— Ари, Ари! Кто-нибудь! Ау… — на стыке сна и яви услышал он голос Риппера. — Что за показатели такие? Почему всё такое красное?

Протёр глаза — галлюцинация исчезла. Архип открыл личные параметры, те в самом деле достигли красной зоны. В голову закралась странная мысль, что Риппер даже после смерти решил смог его достать.

«Архип»

Пол: Мужской Возраст: 18 полных лет

Основной навык: отсутствует

Дополнительный навык: младший технический персонал

Ранг: Мизэн (0) Этап: Кампа (I) Уровень: Экси (VI)

Персональная культивация:

«Просмотр данных активирован»

Показатель развития тела: 4/10

Культивационный прогресс: 4,51 %

Открыто умений: 630

Махиз (боевые обучающие кейсы): 93

Показатель развития разума/интеллекта: 2/10

Культивационный прогресс: 2,40 %

Открыто умений: 465

Дэхиз (технические обучающие кейсы): 56

Показатель развития нитерудной сети: 1/10

Культивационный прогресс: 0,06 %

Открыто каналов: 27

Скорость синхронизации нитерудной сети: 000 001 600 нитей/ сек.

Показатель стабильности нервной системы: 1/10

Культивационный прогресс: 0,27 %

Открыто позиций: 27

Перегрузки (зафиксировано обращений): 218

— С днём рождения меня, — усмехнулся сам себе Архип. — И подарок что надо, прорыв на новый уровень. Ещё немного и...

Никто не запрещал работникам с отметкой Мизэн пользоваться тренировочными залами. Однако никто из отвергнутых системой обычно там не появлялся. Поэтому на Архипа ребята глазели как на неведомую зверушку. Перешёптывались, посмеивались, пытались задеть и даже нарывались на драку. Но всё в пустую.

— Зря время на тренировки тратишь. Нитерудную связь уже не восстановить. Смирись и больше не провоцируй никого, — низкорослый парнишка с кудрявой головой звался Яшэром. Бывший теневой пилот рудаганда, в команде которого Риппер числился техником.

Архип сразу его узнал. Он не стал спрашивать, что с ним случилось и как его «Яшэр» оказался втянут в кровавую бойню на аттестации. Догадывался, что к этому причастны монстры, вернувшиеся в ангары на пит-стоп.

— Себе советуй, — огрызнулся Архип, прекрасно понимая, что парень не заслужил такого. Он ведь тоже спалил свои нити, стараясь изо всех сил спасти команду. Пока другие трусливо убегали и прятались по щелям.

Несмотря на то, что рабочих нитей система в его теле не находила, данные периодически выводились на веко. Пускай и не так как раньше, но всё же лучше, чем совсем ничего. Радовало, что за последние месяцы красноты в строчках заметно поубавилось.

«Обнаружен неопознанный навык»

Архип с удивлением воззрился на появившееся на нитерудном веке сообщение. Далее целая стена текста из непонятных закорючек и цифр. После чего в поле личного прогресса появилась новая шкала. Она никак не называлась. Просто горела с одного края жёлтым, а с другого синим. В серединке же было черным-черно.

Тут к горлу подступила тошнота. Голова закружилась. Упав на четвереньки Архип пытался дышать ровно, но первый же спазм заставил желудок вывернуться на изнанку. В ушах зазвенело, а перед глазами расплылись круги. Пол и вонючая лужица на нём пошли рябью. Краски потускнели. Нет! Они словно напитались тьмой.

Бульк! Архип так отчётливо расслышал знакомый звук падения камешка в воду. Сознание погрузилось в темноту. Но это был не обморок. Что-то иное. Парень чувствовал будто плывёт. Даже скорее тонет. Потому что дно притягивало Архипа, хоть он его и не видел.

Вот уже пальцы ног коснулись чего-то твёрдого. Согнувшись, Архип хотел потрогать и понять, что там. На ощупь оно тёплое и гладкое, точно кожа человека. Ладони скользнули по ней и тело, если конечно это было оно, вздрогнуло под его руками. Он отчётливо услышал чей-то приглушённый водой вздох. Поддавшись панике Архип захотел немедленно всплыть. Но стоило оттолкнуться и рвануть вверх, как некто схватил его за ногу. Длинные тонкие пальцы, подобно щупальцам крепко держали его за стопу. Человек то или нет, но тянуть на дно он не стал. Лишь поддержал немного застывшего с перепуга Архипа и отпустил.

«??? ???»

Первая стадия развития тела — прервать /отменить/ускорить

Начальный этап формирования сознания — прервать/отменить/ускорить

Открыта фаза «Гнев» — прервать/отменить/завершить

???:

Карта простых движений — доступ подтвердить/заблокировать/очистить данные

Карта контроля местности — доступ подтвердить/заблокировать/очистить данные

Карта защитных умений — доступ подтвердить заблокировать/очистить данные

Карта атакующих навыков — доступ подтвердить/заблокировать/очистить данные

Карта нейтральных навыков — доступ подтвердить/заблокировать/очистить данные

???:

Карта развития мощи — доступ подтвердить/заблокировать/очистить данные

Карта развития гибкости — доступ подтвердить/заблокировать/очистить данные

Карта развития медиума — доступ подтвердить/заблокировать/очистить данные

Карта развития НСР (???) — доступ подтвердить/заблокировать/очистить данные

Карта развития ОРГ (???) — доступ подтвердить/доступ закрыть/очистить данные

Архип в недоумении смотрел на появившиеся строчки характеристик. Они мигали, требуя немедленного вмешательства. Парень потянулся к ним сознанием, подтверждая доступ ко всем картам начиная с нижней. Над верхними строчками немного задумался. Пока размышлял, фаза гнева сама собой перешла в режим завершения. Архип лишь выбрал «ускорить процесс», как впрочем, и для оставшихся параметров.

«Обнаружен неопознанный навык» — тут же перед его носом замелькали буквы и понеслись повторяющейся строкой в бесконечность. От такого мельтешения парню вскоре поплохело. Живот скрутило и…

Вытошнить ничего не получилось. Лишь зря напрягся. От внезапно появившегося звона в ушах разболелась голова. Когда же всё стихло, вокруг образовался липкий мрак. Сквозь него, как сквозь чёрную воду доносился чей-то голос.

— Очнись! — кричал Яшэр.

«Откуда он здесь?» — подумалось Архипу, и тьма вокруг расступилась. Над ним и в самом деле нависала курчавая голова парнишки. Тот лупил его по лицу, кричал и ругался.

— Дотренировался? — раздражённо бросил он, когда заметил, что Архип открыл глаза. — Я только что вымыл здесь всё, а ты заблевал, да так…

Яшэр не договорил. Похоже его желудок не привык долго справляться с подобными видами и запахами.

— Вставай и убирай за собой, — с трудом проговорил курчавый паренёк и рванул в ближайшую кабинку. Врождённую брезгливость пересилить нелегко.

Архип медленно поднялся. Лужа и правда оказалась немаленькой. Инвентарь уборщика стоял рядышком, возле стены. Руки протяни и действуй.

«И откуда внутри столько жидкостей оказалось? Повезло, что сам не вывалялся во всём этом», — размышлял Архип, сгоняя рвотную массу в сторону слива. Крупные ошмётки, чтобы не засорили сток пришлось собрать тряпкой в ведро. А после вылить содержимое в унитаз.

Яшэр всё это время просидел в кабинке. Судя по звукам, парню было ой как хреново. Архипу даже стало жаль его. Закончив с уборкой, он постучался в дверь и поинтересовался, в порядке ли тот. В ответ прилетела лишь ругань.

Вернувшись в свою комнату, Архип устало распластался на кровати. Идти сегодня вечером на тренировку не осталось сил. Хотелось спать. Вот только сон никак не шёл. В голове всё время копошились какие-то мыслишки.

Перевернувшись на бок, Архип закрыл глаза и прикрыл лицо ладонями. Тёплое дыхание создавало иллюзию погружения в воду. В тёмную воду… где на дне… Парень до сих пор чувствовал прикосновение пальцев на своей ноге. Оно горячим отпечатком не жгло, но согревало его.

С этого дня кошмары окончательно прекратили его мучить. Вместо них, Архип проваливался в чёрные воды и камнем шёлк ко дну. А там его уже ждали…

«Я скучал по тебе», — доносились до него слова голосом Риппера.

_____

Сноски:

[1] Пит-стоп от англ. pit stop, досл. «остановка над ямой» — техническая остановка машины во время соревнования для выполнения проверки технического состояния и быстрого устранения текущих проблем. Например, дозаправка, смена шин, мелкий ремонт и т.п.

[2] Кортизол — биологически активный гормон стероидной группы, выделяется корой надпочечников и регулируется гипофизом. Его выработка увеличивается во время стресса.

2.3. Шаг второй: Риппер

Тихо. Тесно. Душно. Ничего не видно…

«Ари, Ари! Кто-нибудь! Ау…» — Риппер попытался вздохнуть, но в носоглотке защипало и стало только хуже. Казалось, будто все чувства притупились. Порой волосы лезли в глаза и кололись. Тогда становилось ясно — глаза открыты. Только почему ничего не видно? И не слышно…

«Умер?» — вывод напрашивался сам собой. Можно смириться и дальше тонуть в этой бескрайней темноте. Но… после очередной тщетной попытки разглядеть хоть что-то, мнение изменилось.

Внезапно активировался навык «туманное облако». Нитерудные веки поднялись и закрыли глаза, защищая от всего что до этого в них лезло. Риппер сосредоточился на выводе данных. Прямо как учили сразу после имплантации.

Удача!

Появились показатели личных параметров. Вот только строчки прочитать не получилось. Текст словно побывал в руках безумного шифровальщика. Буквы, цифры, символы — всё смешалось. Лишь положение строк, а также их цвет и длина наталкивали на мысль о разгадке.

«Что за показатели такие? — стоило Рипперу так подумать, как первая строка замигала, вспыхнув оранжевой подсветкой. — Переименовать?»

Непроизвольно шевеля пальцами, он проговорил своё имя. Это оказалось сложнее, чем предполагалось. Губы шевелились в чём-то густом и совершенно безвкусном. Но, чем больше старался, тем свободней мог двигаться. Однако система, если это была она, не приняла его имени. По крайней мере, ему так показалось.

Поразмыслив немного, Риппер вспомнил рудагандового волколака, его чёрную пасть, поглотившую его. В памяти тут же всплыли детские страшилки об адских гончих и прочих наводящих ужас чудовищах. Архипу всегда нравилась легенда о Боргесте[1]. Поэтому его глыба и приняла облик волко-оборотня.

Воспоминания о покинутом друге потянули за собой тоскливые думы. До смерти захотелось увидеть его, убедиться, что с ним всё в порядке. Риппер попытался представить, как тот сейчас живёт без него и сам не заметил, как увлёкся фантазиями.

Между тем строчка вдруг перестала мигать. В ней жёлтым по чёрному читалась надпись «Боргестрип[2]». Глядя на появившееся слово, Риппер истолковал его по-своему: «Адский пёс Рип». Такое значение даже развеселило парня. Оно показалось ему куда интересней, чем данное в приюте имечко.

Следующие строчки данных тоже замигали жёлтым. Им словно не терпелось получить уникальные названия. Вот только в голову Риппера лезла одна чепуха. Все мысли заполнил адский пёс-оборотень. Его чёрная шерсть, становящаяся то твёрже стали, то податливей облачка вздоха на морозе. Его красные глаза, разгорающиеся углями на ветру. Сначала представилась только пара. Но стоило поразмышлять немного, и перед мысленным взором на лохматом теле чудовища тонкими трещинами появились раны. Каждая из них, дрожа, кровоточила, пытаясь распахнуться новым оком. Раз, два, три…

Чёрный пёс покрылся глазами с головы до задних лап. Они щурились, источая жаркое пламя ада. Но вот Риппер успокоился немного, и созданный в сознанье монстр уснул. Сомкнулись едва прорезавшиеся очи. И ноздри зверя вздохнули с облегчением, выпуская облако густого пара. Слипшаяся от крови шерсть, смотрелась на Боргесте колючими иголками.

«Я чокнулся», — ухмыльнувшись про себя, Риппер мысленно отрешился от всего и погрузился в сон вслед за своим монстром. В том сне ему привиделся Архип. Личные параметры парня мерцали алым.

«Почему всё такое красное?» — Риппер попытался коснуться друга. Но тут данные Архипа дрогнули и принялись меняться в лучшую сторону. Парень стремительно восстанавливался. Вот только его нити выглядели пугающе узловато. Обычно они представлялись чёрными струнами, а сейчас ему виделись сплошь спутанные верёвки.

Риппер потянулся к ним, желая распутать узлы. И его вдруг его как холодной водой окатило. Чувство утраты, апатия, ощущение полной неизвестности впереди и никакого желания жить дальше. Такой странный набор совсем не подходил ему, а значит принадлежал не ему. Кому? Архипу? И правда, тот снова появился перед мысленным взором.

Бедняга тосковал по погибшему другу, сидя с тряпкой в руках на вымытом полу в уборной. Рипперу хотелось поддержать его, утешить. А может и ударить разок другой, чтобы не раскисал. Из малой гневной искорки в душе поднялся огромный бушующий шторм. За ним не стало видно ничего вокруг. Лишь пламя средь сплошного мрака.

И тут к спине как будто кто-то прикоснулся. А после тёплые руки погладили его, в мгновенье ока унимая гнев. Огненный шторм исчез так же быстро, как и возник. Риппер успокоился. Приятно чувствовать, что и в этом непроглядном мраке ты не одинок. Стало так спокойно и хорошо, что тело невольно вздрогнуло. Прикосновение испуганно остановилось, а после исчезло. Риппер наугад схватил рукою пустоту. Поймал!

На ощупь как ступня. Ступня живого человека. Не успел Риппер до конца осознать происходящее, как добыча выскользнула из рук. Парень снова схватился за тягучий мрак, но в нём уже ничего не оказалось. Отступиться и забыться? Нет! Риппер не собирался сдаваться. Если кому-то удалось пробиться к нему, то и он сможет…

Парень настойчиво принялся барахтаться в окружавшей его густой массе. Попытки становились всё слабее, а в голове то и дело мелькала мысль о тщетности усилий. Но… ещё оставалась надежда на «туманное око» и нитерудные связи, если те и в самом деле сохранились.

Сосредоточившись как при медитации, Риппер смог снова активировать личные параметры. И сразу почувствовал, как в глубинах сознания пробудился Боргест. Казалось, пёс заодно с хозяином. Он также жаждет вырваться наружу и...

Данные на нитерудном веке порадовали обновлением. Верхние строчки, а следом и нижние — выглядели вполне уже читабельными. И первая из них во втором блоке как раз отвечала за движение.

«БоргестРип»

Пол: Мужской Возраст: 18 полных лет

Основной навык: «Barghostreap»

Дополнительный навык: отсутствует

Ранг: Икси (II) Этап: Кампа (I) Уровень: Энэа (IX)

Скорость синхронизации: 000 021 900 нитей/ сек.

Текущий прогресс:

Первая стадия развития тела

Начальный этап формирования сознания

Финальная фаза гнева

Персональная культивация: скрыто

«Просмотр данных активирован»

Управление:

«Просмотр данных активирован»

Карта простых движений — просмотр/изучение/практикум

Карта контроля местности — просмотр/изучение/практикум

Карта защитных умений — просмотр/изучение/практикум

Карта атакующих навыков — просмотр/изучение/практикум

Карта нейтральных навыков — просмотр/изучение/практикум

Характеристики:

«Просмотр данных активирован»

Карта развития мощи — просмотр/изучение/практикум

Карта развития гибкости — просмотр/изучение/практикум

Карта развития медиума — просмотр/изучение/практикум

Карта развития НСР (нейронитевая система рудаганда) — просмотр/изучение/практикум

Карта развития ОРГ (орторудагенез) — просмотр/изучение/практикум

— Охо-хо! — вырвалось у Риппера, когда он попытался рассмотреть каждую карту в отдельности. В массе своей они имели схожую структуру и строение. Во все стороны от бьющего в центре чёрного родника неслось множество ручейков. Некоторые из них переплетались, вновь совались, а после опять разделялись. И в перекрестии потоков на водной глади качался камень с горящем на нём символом. Прочесть его Риппер не смог, но стоило ему прикоснуться к гладкой/шероховатой/холодной/горячей поверхности, как тут же стало ясным его предназначение.

Страсть как захотелось опробовать хоть малую часть. Боргест словно почуял предстоящее веселье. Его настроение тут же передалось Рипперу. Сразу почувствовалось, что управляться с адской псиной будет совсем несложно.

Раз, два, три… и… Риппер почти физически ощутил, как рушится плен густого липкого мрака. Свежий воздух прошёлся по мохнатым бокам Боргеста. Он бессовестно ворвался в ноздри пса, опьяняя разум ароматом свободы. Запахи и звуки наполнили радостью сердца пса и его хозяин. Осталось лишь открыть глаза и взором охватить окружающий мир. И вот он, свет!

«Я скучал по тебе», — с трепетом в душе подумал Риппер. Пёс сощурил глаза, но это не помешало ему узнать песчаные насыпи незнакомого полигона. Небо над головой Боргеста расчертило следами выстрелов. Где-то рядом шёл бой, возможно, между рудагандами.

Риппер погнал пса взглянуть, что происходит. И вот каменные глыбы, которым люди придали вид оружия сцепились неподалёку. Глазами демонической собаки парень видел их суть. Видел их жалкие потуги победить толпой лишь одного, того что пробудился, но лишь наполовину. Что значит «пробудиться» Риппер не знал, но подсознательно ощущал дремотный застой в каменных глыбах.

И вот победа осталась за тем, кого нитерудная система распознала как «Триада Яшэр». Четыре рудаганда валялись рядом с ним. Поверженные. Разбитые. Изничтоженные!

Боргест занервничал. Псу не терпелось поиграть с кем-нибудь, и Риппер дал ему такую возможность. На полусогнутых лапах, он мелко засеменил к месту схватки. Когда расстояние заметно сократилось, «Триада Яшэр» развернулся к нему. Риппер интуитивно пригнулся, после лёг на живот и стал подкрадываться. Боргест поступил так же.

Противник покрутился на месте, а после двинулся навстречу собаке. Видимо, решил проверить догадку или же сразу вступить в бой. Риппер ждал… Вот расстояние сократилось до прямого выстрела из крупнокалиберных орудий.

«Триада Яшэр» остановился. Он словно не мог решить, нападать ему или обороняться. Такое замешательство, казалось, на руку Боргесту. Пёс рванулся с места. Прыжок, и вот уже огромный чёрный зверь срывает когтями твёрдые пластины. Он словно роет нору к сердцевине каменного монстра. Попеременно помогая себе то клыкастой пастью, то заострёнными шипами на концах тройного хвоста, адский пёс вгрызался внутрь.

Но тут в мохнатую холку вцепилась гигантская пятерня и точно щенка вышвырнула Боргеста прочь. Риппер пытался понять где небо, где земля. В голове всё пошло кругом. Захотелось выставить перед собою руки и встать. Вот только что такое? Он не мог разобраться сколько у него конечностей в итоге. Хост, лапы, ноги, руки, головы…

А между тем махина «Триады Яшэра» уже настигла пса и колошматила его от души. Риппер не чувствовал боли. Нет, его охватил странный жар лихорадки. В ушах затрещало, а во рту так пересохло, что казалось, будто язык расплавился и вытек.

Отчаяние и желание жить сплелись в сознании в единый клубок. Боргест вцепился в «Триаду Яшэра», но тот легко его отбросил. Ещё удар. Свет больно резанул по глазам и наступила тишина. А следом пришёл мрак.

Как наваждение, как шум неясный, до Риппера со всех сторон стал доносится зазывающий гомон. Что голоса хотели? Куда пытались заманить? Он ничего не понимал. Тянуло спать. Он чувствовал, что до смерти устал. Но сон всё никак не шёл. Вместо него в мозгах засел какой-то мутный бред. И Рипперу стало казаться, что нигде ему не будет от него спасенья. Но… вдруг всё прекратилось.

Ставший привычным тягучий мрак убаюкивал его. И в этой темноте он почувствовал чьё-то тепло. Кто-то крепко держал Риппера в своих руках. Тёплое дыхание касалось обнажённой кожи между лопаток и проникало внутрь до самых лёгких.

«Так ты меня спасаешь?» — ему хотелось повернуться, заглянуть в лицо, чтобы запомнить его…

— Он пришёл в себя! — взвизгнула какая-то девица.

Над Риппером склонилось сразу несколько яйцевидных механоботов. Сознание, поскрипывая, пыталось оценить обстановку. И кажется, ему немного удалось. Парень поводил глазами из стороны в сторону, и в голове тут же сработало узнавание. В этом месте он уже бывал.

Медицинская камера, в которую попадают все имплантированные после перенесённой операции. Сейчас сверху должно открыться окошко и в нём появится ещё одно яйцелицее создание. Оно поинтересуется самочувствием, а после либо отправит спать, либо выпустит наружу. Случилось второе.

Рипперу помогли выбраться из камеры и усесться на жёсткой кушетке. В послеоперационной комнате, предназначенной для проведения медицинского осмотра, столпилось на удивление много народа.

— Риппер, я Ариса. Помнишь меня? — тётка лет за тридцать, напялив на морду маску дружелюбия, начала засыпать его вопросами. Её интересовало не только самочувствие, но и что Риппер делал целый год внутри рудаганда.

«Год?! Внутри кого?!» — в голове парнишки случился мини-коллапс.

— Спал, — неуверенный ответ разочаровал Арису. Женщина явно желала услышать нечто иное. Вот только что? Казалось, она вообще не представляла, каких титанических усилий стоило Рипперу не сойти с ума. Разум разрывало на части от противоречивой информации, которая так сразу свалилась на него и требовала немедленного осмысления. Получалось, с аттестации Архипа прошёл год. И всё это время Риппер провёл в брюхе его волколака. Невероятно! Неправдоподобно! Нереально! Бред!

— Что же всё-таки случилось? Тогда, на аттестации, — настала очередь Риппера задавать вопросы.

— Похоже, ты прошёл через слияние с чужим рудагандом, — уходя от ответа, Ариса взяла парня за руку и коснулась пальцами запястья, нащупывая пульс. — Подобное случается редко. И на данный момент ты единственный выживший после такого. Понимаешь, как тебе повезло?

«Прям ссу от счастья кипятком», — саркастически заметил про себя Риппер. Ему казалось, что женщина совершенно не поняла сути его вопроса. Он хотел знать, какого чёрта год назад случилась адская бойня? Кто во всём этом виноват? Поэтому всё сказанное только что Арисой казалось ему не более чем лаем собаки на ветру. Однако она не сдавалась, продолжая свой бессмысленный трёп.

Ариса говорила сдержанно, смешивая известные гипотезы с собственными домыслами. Ей хотелось выдать желаемое за действительное, что всё сказанное мгновенно теряло смысл в глазах Риппера. На самом деле, она ведь понятия не имела, что произошло на аттестации вообще и в частности с волколаком Архипа. Риппер отчётливо видел в глазах женщины страх неизвестности и огромное всепожирающее любопытство.

— Что теперь со мной будет? Разберёте на части и будете изучать? — без тени иронии поинтересовался он, стараясь поймать взгляд собеседницы. Зрачки у Арисы дрогнули и расширились. Женщина боялась, и боялась она сидящего перед ней Риппера. Прищурив глазки в наигранной улыбке, она даже выдала смешок:

— В этом нет необходимости, — ответила Ариса, и встав спиной к нему, принялась «разъяснять»: — Видишь ли, твои нити не просто слились с чужим рудагандом, а мутировали внутри него. Такая реакция довольно сложна, и у меня совсем нет времени на многочасовую лекцию. Поэтому скажу лишь, что все мы ужасно рады видеть тебя живым и относительно здоровым.

— Ясно. Теперь я смогу управлять проглотившим меня рудагандом? — Риппер выдал и без того очевидную вещь.

— Думаю, что да, — неуверенно ответила Ариса и украдкой бросила на него напряжённый, изучающий взгляд. Риппер сделал вид, что не заметил её настороженного интереса.

— А когда я смогу попасть в ангар и приступить к прокачке? — понимая, что техническая сторона прогресса рудаганда, а также бытовые вопросы мало интересуют медиков, он нарочно увёл разговор именно в такое русло. — У меня же теперь будет своя комната с душем? Ангар?

— Боюсь, что он тебе не нужен, — слова сами слетели с уст Арисы, и та испуганно вздрогнула, будто осознав свою ошибку. — А! Тренировки… Что же касается тренировок… Не возражаешь если мы сейчас проведём несколько тестов на полигоне? Он как раз скоро освободится.

— Хорошо, — согласился Риппер, чувствуя при этом, что Ариса жутко темнит. Видимо, тётке пришла в голову какая-то дурная мыслишка, и она незамедлительно хочет её проверить.

— Одевайся, — женщина заторопилась к выходу. — Я с позволения господина Карна, буду ждать тебя на десятой смотровой вышке. Не спеши.

Ариса вышла, забрав с собой всю толпу медиков. Стало тихо и спокойно. В одиночестве даже дышалось легче. Комплект одежды лежал на столике рядом с умывальником. Риппер встал и тут же почувствовал головокружение. Колени подогнулись, и парень едва не упал на пол. Чудом удержав равновесие, Риппер выпрямился. Тело ему показалось чужим и совсем непослушным. Видимо, побочное влияние долгого сна.

Немного поразмяв конечности, парень всё-таки добрался до умывальника. Прохладная водица, попав на лицо, приятно взбодрила. Мысли стали складываться в аккуратные стопки, рассортировавшись на «об этом подумаю позже», «обратить внимание сейчас», «план действий» и так далее.

Одевшись и глянув на своё отражение, Риппер сперва не мог понять почему оно такое серое. Казалось, будто на поверхности зеркала образовался ощутимый налёт из пыли. Однако стоило приглядеться, как стало ясно — не в этом дело. Со всех сторон его окутывало облако из мельчайших частичек. Оказывается, он изначально находился в нём, как букашка в капле крашеной воды. Удивительно, что он вообще смог заметить происходящее.

«Что ж. Всё интересней и интересней», — думал Риппер, шагая в сторону смотровых вышек, прилегающих к тренировочным полигонам.

_____

Сноски:

[1] Боргест от англ. Barghest «призрак с перекладины». Является разновидностью боуги (буки). Гоблин-оборотень, который любит принимать облик чёрного пса с красными горящими глазами. Часто неистово и жутко завывает перед домом того, кто скоро умрёт. Так же Боргест — большой любитель прятаться повыше, на перекладине и кидаться сверху на людей, пугая тех до потери сознания.

[2] Рип от англ. Reap, что значит «пожинать плоды». Существительное от него Reaper, значит «жнец», созвучно с именем Риппера. «Barghest Reap» означает «Жатва Боргеста» или же, как одно слово «Barghostreap» — жребий жатвы духов.

Аттестация: подведение итогов - 25

— Скажи честно, на кой чёрт ты ко мне заявилась? Напряжение снять или мозг выдолбить? — Карн сидел на постели и смотрел на расхаживающую по спальне Арису.

— У тебя на уме только прибыль. На остальное плевать? — негодующе накинулась на него любовница. — Ты хоть понимаешь, какой это прорыв?

— Я решил, — спокойно осадил её Карн. — Аттестацию будут проходить только монстры, достигшие ранга Икси и вкачавшие хотя бы один уровень на этапе Ипсл. Иначе всё бессмысленно. Что же касается твоей истерики, то можешь уже начинать биться головой о стену. Или мне тебе помочь?

Ариса тут же изменилась в лице. За всё время, что они работали вместе, Карн лишь однажды дал волю гневу. И сейчас назревал второй...

— Прости, я просто… — женщина не договорила. От прямого удара с характерным хрустом сломался нос.

— Сложно ли, просто ли! Плевать! Моя спальня тебе не совещальня какая-то, — Карн, сев на корточки, развернул к себе лицо любовницы. — Не согласна? Не нравится? Выметайся!

Ариса притихла, и вся сжалась, точно ожидая продолжения побоев. И неизвестно, в каком состоянии её бы потом отсюда вынесли. К счастью, сработал коммуникатор и прозвучавшее сообщение полностью завладело вниманием Карна.

Через пятнадцать минут он стоял на смотровой площадке аттестационного полигона. Отсюда хорошо просматривался каждый квадрат территории, благодаря системе многочисленных камер-визоров, патрульных дронов и экранов.

— Сколько? — Карн обратился к старшему охраннику смены полигона.

— Мы насчитали двадцать семь, — ответил тот, стараясь при этом не смотреть в глаза начальника.

На всех экранах показывало одно и тоже. Скрученными канатами, соединяя небо и землю, по полигону блуждали чёрные смерчи. Какой-то логики, упорядоченной системы в их передвижениях не наблюдалось. Они вяло слонялись по территории, точно сомнамбулы.

Однако всё менялось стоило ураганному завихрению наткнуться на обломок рудаганда, оставшийся после сражений. Все смерчи тут же собирались вокруг находки. Что происходило дальше, разглядеть становилось невозможно. Но после того, как вихри расходились, на месте находки оставалась лишь скромная горстка чёрного песка.

Подобные движения напомнили Карну, как стая мелких хищников сперва набрасывается на добычу, а после спокойно расходится по своим делам. Слова Арисы о прорыве в науке о рудагандах отчётливо прозвучали в его голове. Её возбуждение и паника теперь не казались обычной истерикой.

Нутром Карн почуял, что наткнулся на нечто потрясающее. В этот раз слияние с человеком не просто подчинило себе инопланетный камень, превратив тот в дорогостоящий товар. Сейчас глыба разлетелась чёрным песком. И каждая крупинка в нём связана с соседней нитерудной связью. Точь-в-точь как теневой пилот и его монстр. А это значит, что есть тот, кто держит в руках концы нитей и управляет всей этой массой.

«Любопытно!» — Карн почувствовал азарт охотника, выслеживающего неизвестную, ранее никем непойманную дичь.

Все теневые пилоты-кукловоды и ушедшие ранее с молотка рудагандовые монстры теперь казались ему корявыми поделками неумелых кустарей. Предвкушая нечто новое, Карн вернулся к себе. Ариса крепко спала, свернувшись калачиком на его постели. Он тихонько погладил её по голове и нагнувшись поцеловал в припухший нос. Появившаяся под глазами женщины синюшность должна была вызвать у Карна чувство вины, но нет. Ничего похожего не случилось.

Извиняться вообще никогда не было в его характере. Так что он попросту забрался под одеяло и прижал к себе пострадавшую от его рук любовницу. Завтра Карну предстоит много времени провести с ней, изучая данные выжившего техника по имени Риппер. Чутьё нашёптывало: «сокровище само попало в руки». Теперь нужно очень постараться, чтобы ничего не сломать, и не испортить.

3.1. Разбег: Протея ​

Протея и представить не могла, что долгожданная аттестация обернётся очередным кошмаром. В этот раз строго настрого запретили приглашать гостей и заводить рудагандов на пит-стопы. Сам характер и порядок проведения мероприятия в корне изменился. Вместо трёхчасового шоу, ввели бой на выбывание. Участникам при этом дали право на добровольный отказ от продолжения сражения. Такой побег с поля боя приравнивался к поражению. По слухам, такой расклад позволял удержать пилотов от бессмысленного сжигания нитей.

Руководителям центра подготовки совсем не понравилась терять вложения в уже рабочие махины. Ведь если на аттестации, да и не только, необратимо разрывалась связь пилота с рудагандом, то глыба попросту застывала и больше не «оживала». Вот так кусок дорогостоящей инопланетной скалы мог мигом превратиться в ничто. Нет! Подобные потери явно не устраивали корпорацию, владеющую центром подготовки и спонсирующую все его проекты.

И без лишних трат рудагандовых обломков вдоволь валялось по всем полигонам. Видимо, наблюдатели центра намеренно свозили их туда. Зачем? По слухам, бывали случаи, когда, казалось бы, безнадёжные куски рудагандов внезапно оживали и вступали в бой. Что тому могло способствовать, никто не знал. Но шанс заново расшевелить инопланетные булыжники, похоже, грел алчные душонки начальников как центра, так и самой корпорации.

Когда на аттестации «Триада Яшэр» расправился с четырьмя последними противниками, Протея мысленно примерила на себя корону победителя. Её мечта почти сбылась. И надо же было выброшенному рудагандскому обломку вдруг ожить и бросится в атаку.

Поначалу Протея не заметила никаких странностей. Чёрная псина, не скрываясь, подкрадывалась к «Триада Яшэру». Глупо! После скоротечного боя она уже валялась на боку с размозжённой головой и раскуроченным брюхом. Густая смола, смешавшись с землёй и песком, вывалилась из него ошмётком склизкой грязи. Вот только расслабляться не стоило.

Едва «Триада Яшэр» сделал шаг в сторону, как раскуроченное тело пса рассыпалось сине-чёрным песком. Сбитая с толку Протея включила анализ угрозы вероятного противника. Пока система считывала показатели и сопоставляла с базой данных, девушка смотрела на поднимающиеся на полигоне завихрения. Не прошло и полминуты, как крайний смерч, наткнувшись на поверженного «Триада Яшэром» рудаганда, принялся расщеплять его в пыль, тем самым увеличивая собственную массу.

Не на шутку испугавшись, Протея погнала ромашку-рудаганда прочь от странных завихрений. В отличие от других теневых пилотов-кукловодов, её команда находилась не в безопасном ангаре, а внутри монстра.

— Ребят, у нас проблема, — обратилась она к сотоварищам. — Держимся подальше от чёрных вихрей.

— Что с ними? Причёску попортят? — тут же прилетел отклик от Оникса. Похоже парень не осознал во что они вляпались.

— Кому-то и лысина причёска, — Аллойзасреагировала чётко. С её подачи «Триада Яшэр» припустился вскачь от места стычки, активно помогая себе всеми конечностями. Впереди бликом на мыльном пузыре показалась граница силового барьера полигона. Где-то здесь таился выход.

— Ойк! Ошибочка вышла, — по привычке сюсюкнула Аллойза и тут же заговорила серьёзным тоном: — Кажется, у нас навигация накрылась. Сильные помехи идут с поля. Система ориентирования выдаёт лютую дичь. Братиш, кинь клич наблюдателям, пускай вытащат нас поскорей.

— Не выходит, — ответил Оникс и теперь в его голосе не было даже намёка на шутку.

— А оно входило, чтобы выходить?! — зло прикрикнула на него мелкая «Лола». — Не егози там! Меня укачивает!

— Это не я! — только и успел возмутится Оникс, как Аллойза завопила во всё горло. «Триада Яшэр» рванул с места как ужаленный, вот только убежать далеко не смог. Казалось, кто-то или что-то вцепилось в него и потянуло обратно.

Протея активировала все резервы рудаганда. Сконцентрировавшись на противостоянии неведомой силе, она чувствовала, как по жилам растекается пламя. Это могло значит лишь одно — раскалившиеся нити начинают гореть. Страх потерять их сковал разум девушки. Вся концентрация разлетелась к чертям и бесам.

— Ты что творишь?! — эхом в голове разнёсся голос Аллойзы. — Ну-ка, братюнь, вдуй ей по гланды! Чтоб головка аж с горла высунулась!

— Рехнулась?! Ты… — голос Оникса исказился, и оставшиеся слова потонули в скрежещущих помехах.

«В самом деле, чего это я?» — придя в себя Протея тут же перераспределила силы рудаганда. Пришлось заблокировать все системы, кроме тех, что отвечали за движение ног и хвоста.

Крокодилий гребень с размаху вошёл в землю, став упором не позволяющим туше «Триады Яшэра» приблизится к чёрному смерчу, стремительно затягивавшего его.

— Слева! — Аллойза резко попыталась развернуть рудаганда, но не рассчитала нагрузку и воткнутый в землю хвост.

Хруст! Стрёкот! Боль! Жар!

Разрыв нитей прошёлся по телу Протеи колючим электрическим разрядом. «Триаду Яшэра» подкинуло вверх и закувыркало в стремительном потоке урагана. Четыре огромные ладони здоровяка стачивались на глазах, перемалываясь вихревым потоком. Вот уж и запястья растаяли и локоть скоро тоже исчезнет.

Протея вцепилась руками себе в хвост и стиснула зубы. У неё не осталось сил даже на то чтобы отвести взгляд. Нет. Девушка смотрела, как неистовая буря поглощает плоды её трудов. Обида душила, заставляя зубы скрежетать.

«За что? В который раз судьба её карает так? Несправедливо!» — лицо Протеи стало влажным. Что это? Слёзы? Пот? Во рту пощипывало и вкус металла наводил на мысль об оголённых проводах. Стоило задуматься об электричестве, как в чёрном смерче показались тонкие ломанные тела молний. В носу защекотало и волосы на всём теле встали дыбом.

— Чёрт! — только и успела выругаться Протея, как «Триада Яшэр» резко припал к земле и тут же взметнулся резко ввысь. Свалившись между дюн, он тут же попытался убежать, опираясь вместо второй ноги на изуродованный обрубок хвоста. Но получалось лишь ковылять и то едва-едва.

Протея огляделась. Множество тонких смерчей, тянущихся ввысь не оставляли им шансов на победу. И о какой победе может идти речь? Тут выжить-то попробуй!

— Ребят, — сглатывая комок слёз, застрявший в горле, Протея хотела попрощаться с командой. Нитерудная система отключилась, и девушка сейчас видела лишь мутное веко, что скорее мешало смотреть, чем помогало. Совсем рядом между грудой камней так неприятно завыл ветер. Будто уже оплакивая их.

Гулкий звук грузового транспорта ворвался в этот вой. Надежда на спасение засияла яркой звёздочкой в душе. Когда же над головой склонился человек в защитном костюме, девушка просто разрыдалась.

Так по-детски! Стыдно!Стыдно! Стыдно!

Выздоровление отняло у Протеи два месяца жизни. Аллойза с Ониксом в этой заварушке почти не пострадали. Их спасло спонтанное сплавление нитей. Зато теперь им везде приходилось ходить вместе. Причиной тому являлся общий хвост. Люди шушукались и пялились на парочку, за глаза называя Аллониксами. Зато в лицо высказаться как-то не решались.

«Триада Яшэр» сильно пострадал. Усилиями Оникса и «Лолы» удалось восстановить лишь малую долю. По сути, в ангаре сейчас стояла лишь нижняя часть здоровяка. Всё остальное забрал с собой тот самый чёрный смерч.

— Пускай и половина мужчины, зато самая лучшая, — шутила Аллойза, хвастаясь Протее, что смогла привести в порядок двигательные функции рудаганда. О том, чтобы воевать таким обрубком речи не шло. Но оставалась надежда на полную трансформацию в новую форму, однако для этого нужны время и слаженная работа всей команды.

— Знаете, пока я там лежала… — Протея спешила поделиться мыслью о реконструкции рудаганда в компактную диверсионную модель.

— Остынь. Не выйдет, — буркнул Оникс не удосужившись дослушать до конца. — Сама поймёшь. Вон!

Парень кивнул в сторону «Триада Яшэра». Механопортеры грузили его на транспортную площадку. Сердце Протеи сжалось в предчувствии беды.

«Не отдам! Он мой!» — тревожно забилась мысль в её голове. Если бы не слабость в теле, то девушка рванула бы к обрубку здоровяка в попытке отвоевать его назад.

— Не смотри так. Его у нас не отнимают, — со смешком выдала Аллойза. — Сейчас оттарабанят на полигон и пойдёт веселье. Без тебя не начинали. Ждали, когда поправишься.

— Потому что здоровяк без меня вас не слушался? — язвительно высказала догадку Протея. Однако лица Аллониксов никак не выдали их мыслей. Более того, хитрый прищур их глаз сбивал её с толку, заставляя сомневаться в своей правоте.

Усевшись рядом с обрубком рудаганда, троица в молчании добралась до аттестационного полигона. От одного его вида сердце Протеи забилось сильнее. Она то и дело всматривалась вокруг, выискивая хоть малейшие завихрения. Ничего!

Механопортеры выгрузили «Триада Ящера» в самом центре экзаменационной территории и умчались обратно к ангарам, оставив пилотов одних.

— Что теперь? — озираясь по сторонам, Протея дрожала как зайчонок в логове дракона.

— А! Рипп! Мы готовы! — крикнул Оникс и активно замахал руками.

На соседнем холме взвилось серое облако. Протея пригляделась к нему, но толком ничего рассмотреть не получилось. Очевидно, что внутри стоял человек. Но что вокруг него, невидно? Облако закружилось в стремительном вихре, становясь всё гуще и темнее. Вот уже на холме стоит чёрно-синий рудагандский монстр. Та самая псина, испортившая Протее всю аттестацию. Злость побежала жаром по венам девушки.

— Рискнём? — игриво подмигнула Аллойза и легонько толкнула её в бок.

— А у нас есть выбор? — меланхолично поддержал Оникс.

Ничего не понимая, Протея попятилась прочь от холма. Пёс же наоборот спускался с него, быстро сокращая расстояние до пилотов-триады.

— Куда?! — насмешливо окрикнула Протею мелкая «Лола». — Ты что, нашего Риппера не признала? Расслабься. Не съест он нас. Наоборот!

Оникс не стал тратить силы на слова. Он попросту притянул девушек к себе, лапая обеих вдоль талии. Когда те попытались освободиться, его руки превратились в тиски, из которых просто так уже не выбраться.

— Посерьёзней, — только и слетело с его губ. После чего хватка ослабла и девушки отскочив в стороны принялись поправлять задравшуюся кое-где одежду.

Чёрный пёс уселся на земле перед пилотами-триады. Его живот раскрылся точно клыкастая пасть чудовища. Внутри в желтоватом пузыре сидел Риппер. Протея сразу узнала медитационную позу для персональной культивации нитерудных связей. Длинный хвост техника торчал спереди на уровне пупка. Пушистым веером из него во все стороны тянулись нити. Часть из них обвивали тело парня, точно ткань. Другие же пронизывали пузырь, уходя в тело монстра. На мгновение Протее показалось, будто весь пёс состоит из таких нитей.

— Видала? Теперь сделай так же, — Аллойза принялась в своей детской манере кривляться. — Мы с братишем пробовали-пробовали. Никак не распробовали. Теперь твоя очередь. Если сработает, то в миг здоровяка восстановишь.

— И как это… — в растерянности промямлила Протея.

— Тебе нужно сплавить нити со здоровяком, как мы с Ониксом, — «Лола» показала хвост, соединяющий её с парнем. — Сможешь?

— Я без понятия, как это делается, — ошарашенно выпалила Протея.

— Мы тоже. У нас само вышло. А вот с рудагандом… Мы и так, и сяк. Результата нуль, — в шутливом тоне Аллойзы внезапно заиграли нотки раздражения. — Риппер ты чего молчишь? Помогать собираешься? Объясни уже чего-нибудь.

— Вместе пробуйте культивировать нитерудную связь, — не открывая глаз проговорил Риппер. — Аллойза, Оникс сконцентрируйтесь над нитями из хвоста Протеи, как при парной медитации.

Парень внутри пузыря встал на колени и медленно поднялся. Казалось, будто он плавает внутри него.

— А ты, — пёс поднял лапу и протянул вперёд, прямо над головой Протеи. — Сфокусируйся целиком на «Триаде Яшэре». Тебе нужно нащупать в нём место, где сходятся все нити и аккуратно влиться в поток. Представь, что погружаешься на дно озера или пруда.

— У меня не получится, — дрожащим голосом возразила она, чувствуя, как натянулись нервы. Вот-вот дело закончится неприглядным приступом истерики.

— Просто позволь рудаганду вести за собой. Он сам раскроется, если ты ему доверишься, — Риппер вздохнул. Пасть на собачьем животе сомкнулась, спрятав того внутри. Мгновение, и пёс рванул прочь за холм. Куда он умчался и зачем — Протею не интересовало. Сейчас на неё выжидающе смотрело две пары глаз. Терпение Аллониксов явно подходило к концу. Пришлось сдаться и пойти у них на поводу.

Шесть месяцев неустанных тренировок по слиянию с «Триада Яшэром» дали плоды. Протее наконец-то удалось сплестись со всеми нитями рудаганда. Опустившись в чёрный омут, она нащупала там сладкую парочку Аллониксов. Эти двое давно её там караулили. И вот долгожданный прорыв!

На нитерудном веке появился совершенно новый интерфейс. Незнакомые символы, буквы и цифры плясали, без конца меняясь. Подсвечиваясь оранжевым, мерцали строчки нечитабельных параметров. Протея потянулась к ним разумом и… Вуаля!

«Волумпротей[1]»

Пол: Женский Возраст: 17 полных лет

Пол: Мужской Возраст: 19 полных лет

Пол: Женский Возраст: 16 полных лет

Основной навык: «Wolumprotey»

Дополнительный навык: триединство

Ранг: Трикси (III) Этап: Кампа (I) Уровень: Эна (I)

Текущий прогресс:

Вторая стадия развития тела

Начальный этап формирования сознания

Начальная фаза поглощения

Персональная культивация: скрыто

Управление:

«Просмотр данных активирован»

Карта простых движений — просмотр/изучение/практикум

Карта контроля местности — просмотр/изучение/практикум

Карта защитных умений — просмотр/изучение/практикум

Карта атакующих навыков — просмотр/изучение/практикум

Карта нейтральных навыков — просмотр/изучение/практикум

Характеристики:

«Просмотр данных активирован»

Карта развития мощи — просмотр/изучение/практикум

Карта развития гибкости — просмотр/изучение/практикум

Карта развития медиума — просмотр/изучение/практикум

Карта развития НСР (нейронитевая система рудаганда) — просмотр/изучение/практикум

Карта развития ОРГ (орторудагенез) — просмотр/изучение/практикум

— И-ха! — взвизгнула Аллойза. — Наконец-то абракадабра вылечилась! Меня аж трясёт!

Протея в полной мере разделяла чувства «Лолы». Густой мрак омута пришёл в движение. На периферии зрения появилось синее пятно. Оно ширилось, пока не заполонило всё вокруг. А после лопнуло мыльным пузырём.

Просторы полигона раскинулись перед взором. С тихим шелестом вокруг крутились мелкие пластины чёрного и синего цвета. Протея втянула воздух и тут же услышала громкий вздох. Девушка почувствовала себя внутри огромного змееподобного тела. Перед глазами мелькнул синий хвост, который сверху покрывал второй слой чешуек. Они были чёрными и стояли торчком. Отчего тот казался объёмней.

— Я задние лапы и хвост, — радостно доложилась Аллойза.

— Я передние лапы и сердце, — включился Оникс. — Девчонки, кажется, я буду защищать наши бренные тела.

— Я всего лишь голова? — удивилась Протея.

Ребята в ответ рассмеялись. Увидеть преобразившегося рудаганда целиком пока ещё никому из них не удалось. Зато после, все с восторгом наблюдали сине-чёрного бескрылого дракона на записях смотровой вышки. Красавец двигался по воздуху, как будто плавал в воде.

— Отлично! — господин Карн весь так и светился. — В качестве аттестации устроим вам спарринг с адским псом Риппера. Возражения есть?

— Нет!!! — дружно ответили пилоты-триады.

— А теперь отдыхайте!

Протея снова ощутила внутри дрожь в предвкушении финального боя. Она ждала аттестации до которой осталось каких-то четыре месяца. И уж это время не будет потрачено впустую. Перешагнув разом через всех пилотов с их каменными монстрами, Протея чувствовала себя богиней нового мира.

«Я смогла взрастить дракона, когда Риппер при всех талантах выдрессировал лишь дворнягу», — её так и захлёстывала гордость.

______

Сноски:

[1] Протей с др.-греч. Πρωτεύς — морское божество, обладающее способность менять облик. В средние века Протей перекочевал в ранее христианство, в качестве антипода Христу. Так его стали изображать в виде существа с тремя лицами и тремя телами, соединённых воедино. Как одно слово «Wolumprotey» значит «жребий дракона, изменчивого как сам поток времени».

3.2. Разбег: Архип

— Архип! Архип! Помоги! У меня что-то с хвостом, посмотри, — Яшэр ворвался в комнату и заметался по ней с безумными глазами. На ходу он дёргал застёжки на штанах. Казалось, он сейчас все крепежи с мясом вырвет, а заодно и ткань в клочья раздерёт.

— Не хочу я на твой хвост смотреть, — возмутился Архип.

Сегодня у него тренировка намечалась в дальнем зале. Там обычно никого не бывает, особенно, в утренние часы. Самое лучшее время, чтобы прошмыгнуть туда и на глаза всяким хвостатым зазнайкам не попасться. Так что ему сейчас не до чужих проблем.

— Пожалуйста, пожалуйста… — назойливый парнишка мгновенно спустил штаны и начал размахивать покрывшимся коростой отростком. От Риппера Архип слышал, что у пилота «Яшэра» не выдающийся хвост. Но… одно дело слышать, другое видеть. Жуткого вида штуковину, едва попавшуюся на глаза, хотелось забыть, как страшный сон.

— Ты бы к медикам сходил, — посоветовал Архип, активно уклоняясь от новых попыток Яша посветить своим «добром» в глаза. Оттолкнув приставучего парня в сторону, того, Архип рысью побежал к межсекционных лестничных перекрытий.

— Я был. Говорят — всё в порядке, — догнав его у перехода между этажами, кудряш едва ли не плакал. — Какое тут «в порядке»? Посмотри! Что мне делать?

Яш пригородил ему путь и снова потянулся к застёжкам на штанах. Ещё одного показа непонятной хреновины в струпьях Архип не пережил бы.

— Я откуда знаю, — он попытался обойти Яша. — Может, у тебя аллергия на что-то или линька? Отвали!

Тот упорствовал. Архип уж было решился набить ему морду, как откуда-то сверху раздался дикий хохот. А следом посыпались насмешливые слова: «Что усох хвостик? Скоро совсем отвалится?!».

— Эй! Кто там? — зло рявкнул Яшэр. — Выходи, тварь!

В душе Архип был на его стороне. Всё-таки смеяться над чужим горем способна только бессердечная сволочь.

— Прям таки тварь? — человек залился смехом и показываться не собирался. Яш сперва кинулся бежать наверх, но заметив, что Архип остался на месте, тут же встал в нерешительности.

— Ты чего? Давай поймаем и… — парнишка сгримасничал, видимо, желая показать, как будет выглядеть насмешник в его руках.

— Мне на тренировку надо, — напомнил Архип и спокойно пошёл по ступенькам вниз. Смех, что разлетался эхом по пролётам тут же стих.

— Я с тобой! — крикнул насмешник и следом металлические перекрытия зазвенели от равномерных ударов. Кто-то воспользовался ими, чтобы перескакивать с пролёта на пролёт. Ещё минута и на ступеньках с грохотом приземлился человек в такой же форме, как у Архипа с Яшэром.

На лацкане вновь прибывшего болтался знак «Мизэн». Расстёгнутая спереди рубашка не оставляла сомнений, что перед ними находится девушка. Вернее, женщина. Так как на лицо ей было далеко за двадцать. Светлые волосы, собранные в узловатую причёску, украшали шпильки с голубыми и зелёными цветами. А немного «гуляющий» взгляд говорил о явной нетрезвости дамочки.

— Не подходи ко мне, — внезапно огрызнулся побледневший Яшэр. — А то подхвачу чего.

— Какие мы злобные, — только лишь посмеялась раскрасневшаяся блондинка. — Ничего, покукуешь с моё, повеселеешь. Выпивка у вас, ребятки, есть?

— На территории центра запрещено… — начал было Архип, но женщина закрыла ему рот рукой.

— Так и что за тренировка без винишка? Вы «мизинчики» совсем обнулились? — она постучала пальцем по виску, явно намекая на слабоумие. На что Архип хотел возразить, но Яш схватил его за рукав и потащил прочь.

— Не разговаривай с этим. Оно вообще не человек, — в полголоса проговорил он, стараясь отойти как можно дальше от подвыпившей дамочки.

— Обидеть хочешь? Сам-то кто? Тоже мне, нуль без палочки, а туда же, — грубо наехала на него женщина, мгновенно очутившись рядом с ними. Яш попятился от неё как от чумной.

— Я Сойяр. Или как хвостатые дразнят Сойка-слойка. Слышал, наверное, — нацепив подобие улыбки, дружелюбно прощебетала она и попыталась приобнять Архипа за плечи. — Я двупол. Могу быть хоть мужчиной, хоть женщиной. Так что обращайся, скрашу любые посиделки. Даже самые унылые. Главное, чтобы винишко лилось бескрайней речушкой.

— Типа шлюха? — вслух проговорился Архип, пытаясь между тем осмыслить услышанное слово: «двупол».

— Хам, — Сойяр презрительно фыркнула. После чего отвесила подзатыльник Яшу за то, что тот хрюкнул, пытаясь сдержать смешок.

— Прости, вырвалось. А тренировка у меня настоящая. Так что ещё раз извини, — Архип заторопился вниз по ступенькам. Оставаться в подобной компании у него не было ни желания, ни времени.

— В каком зале? — вдогонку развязным тоном крикнула Сойяр.

— Самом дальнем! Сотом! — на бегу ответил Архип, нагоняя впустую потраченное время.

— Там занято! — понеслось со смешком эхо по перекрытиям. — Зато девяносто шестой свободен!

— Не верь этой хреновине! Оно… — Яш замолчал. Лишь доносящиеся сверху звуки борьбы подсказывали, что эти двое ещё там.

— Ах ты, мелкий уродец! — внезапно крикнула Сойяр и следом наступила тишина. Думать, чем закончилась стычка тех двоих, Архипу недосуг.

Не смотря на предостережение Яша, он не пошёл в сотый, а занял насоветованный двуполом девяносто шестой. Там и правда никого не оказалось. Более того, на тренерской трибуне горел распароленный кейс с новейшей системой боевых тренировок. Соблазн хоть и велик, но Архип судьбу испытывать не стал. Отзанимался три часа по своей старой программе.

После душа он почти сразу отправился на закреплённый за ним в графике этаж. Работа уборщика давалась Архипу на уровне автоматизма. Едва руки касались инвентаря, сознание тут же включало режим «меня здесь нет». В памяти не оставалось следов о том, что он делал в том момент. Всё стиралось напрочь.

«Изменение показателей выносливости.

Минимальный и максимальный пороги увеличены на два пункта.

Текущий уровень: Ипсл (III) Тэссера (IV)»

На обратном пути в комнату внезапно прилетело сообщение, отразившись на нитерудном веке. Оно всё время прилетало с опозданием, а то и вовсе не отображалось.

«Доступен навык??? — Просмотреть/Активировать/Заблокировать»

Архип смотрел на недописанное, вернее, криво составленное сообщение и думал, чтобы выбрать. Отложить решение на потом не получилось. Включился таймер обратного отсчёта. Парень вздохнул и активировал неизвестный навык.

«Активировано умение расщепления нитерудных связей в наты. Запущен процесс синхронизации. Ожидайте…»

— Наты? — Архип впервые видел это слово, а потому в его голове не возникало даже догадок о его смысле. В прочем надпись провисела на веке без малого сутки. Аж успела надоесть.

Следующим утром он снова отправился на тренировку и едва вышел к лестнице, как услышал знакомый голос.

— Привет! — Сойяр появилась неожиданно. На её губах играла лукавая улыбка. — Как тебе новая система тренировок? А?

— Я не трогал кейс, — честно признался Архип, чем вызвал у женщины неприлично громкий хохот.

— Почему? — она схватила его за рукав и заглянула в глаза, словно пытаясь понять, врёт тот или нет.

— Не моё же… — смущаясь ответил он, стараясь отодвинуться от так и льнувшей к нему дамочки. К тому же винный запах, исходящий от неё попросту душил, заставляя желудок сжиматься.

— Эй, бегите все! Смотрите! — Сойяр принялась орать, театрально размахивая при этом руками. — Тут честный ребёнок, что не берёт чужого!

— Не смешно, — обиделся Архип, чувствуя, что его сейчас выставили идиотом. Дамочка же, несмотря на явное подпитие, ловко залезла по металлическим лесам наверх и, повиснув вниз головой, спросила:

— Что, правда не смешно? По-моему, ещё как смешно, — она расхохоталась, опасно раскачиваясь туда-сюда. — И откуда здесь такой правильный детёныш народился? А?

Её насмешливый тон всё больше раздражал Архипа. Хотелось исчезнуть и больше с этой тёткой не сталкиваться.

— Вина не ношу! Вечеринки не устраиваю! Так что не ходи за мной, — набычившись, он решительно зашагал прочь по ступенькам.

— Обиделся? — Сойяр мгновенно очутилась рядом с Архипом и в полголоса шепнула: — Слышь, пошли вместе в семьдесят первый. А?

— Что там? — на ходу буркнул он, машинально ускоряя шаг.

— Мы, — ответила дамочка и снова расхохоталась, а после радостно затараторила: — Тебе нас мало? Могу позвать ещё кого-нибудь на твой вкус. Хоть того курчавого козлёнка. Мелкорослый засранец и характер с помойки. Бе-е! Но вы с ним вроде друзья-приятели. А?

— Мы не друзья, — поспешил пояснить Архип, пока Сойяр в самом деле не позвала Яшэра на тренировку. Тогда уж точно никакого настроения заниматься не останется. Да ещё память так подло напомнила о проблемном хвосте того парнишки. У него аж мурашки по спине побежали от омерзения.

— А кто твой друг? — не унималась блондинистая липучка. — Я его быстро отыщу и в тренерку хоть силой приволоку. А?

— Не сможешь. Его мой рудаганд живьём проглотил на той аттестации, — Архип не хотел говорить об этом, но она вынудила высказаться. — Так что отвалите, тётенька.

— Так ты из непризнанных героев, значит. То-то смотрю слишком хорош для наших унитазов, — в задумчивости прокомментировала она услышанное и тут же громко возмутилась. — Э-э-э… Тётенька? Ты б ещё бабушкой обозвал, хамло малолетнее!

От внезапно прилетевшего подзатыльника Архип прикусил язык и щёку. Дать сдачи рука не поднялась, а ответить словами попросту не успел. Сойяр накинулась на него с пулемётной руганью, то и дело ехидно посмеиваясь и попросту глумясь над парнем. И откуда в ней столько яда?

— Сдаюсь, старушка, — прикрыв уши руками, Архип уселся на ступеньках. — Только заткнись уже.

— Ну-ка ещё разочек повтори, — медленно, с наездом проговорила Сойяр. — Я не расслышала твой писк. Птенчик?! А?

— Сдаюсь! — рявкнул Архип.

— Нет-нет. Там что-то про старуху было, я точно помню, — казалось, дамочка наслаждается ситуацией.

— Раз помнишь, то отвали от меня, — Архип хотел ещё что-то сказать, но тут им помешали. В коридоре тренировочного сектора показалась группа людей. Судя по одежде и значкам на лацканах, пилоты и техники рудагандов.

— Вот он! Больше некому! — вскрикнул один из техников и указал в сторону Архипа. — Несколько часов в зале торчал.

Вся компания зашумела, переговариваясь между собой. Мизэны обычно не тратят время на тренировку тела и укрепление нитерудных связей. Так что в залах их можно было встретить лишь в качестве уборщиков.

— Слышь, падаль, какого ты чужие кейсы хватаешь? — обратился к Архипу пухлый парнишка. На знаке пилота стояло «II: II: V». Значит он получил ранг Икси и сейчас должен был вовсю готовится к аттестации.

— Сержик, у тебя слабоумие? — Сойяр обняла Архипа за талию. Подбородок дамочки вонзился ему в плечо, а в лицо снова пахнуло винной кислятиной.

— Чего к внучку моему липнешь? А? Он хороший мальчик. Чужого не берёт даже в рот. А ты тут со своим кексом…Ик… — качнувшись, она резко вцепилась в бока ошарашенного «внучка». — Хреновину твою прошлой ночью Лукас мартышке одной показывал. Той, что из команды младших пе-ой-медиков. Тёмненькая с крашеной прядью… Ик.

Отцепившись от Архипа, Сойяр попыталась поправить причёску. Но тут либо у неё голова закружилась, либо ещё что приключилось. В общем, она неуклюже грохнулась на пол. Компания пилотов-техников дружно принялись ржать. Только двое стояли с серьёзными минами, поглядывая на попавшихся им в коридоре Мизэнов.

— Ты на что девочку развести пытался, гадёныш? А? — Сойяр щуря глаза, казалось, вглядывалась в лица ребят. — Думал, с супер-кексом у тя что-то проканает? А не тут-то было. Зря вещицу попортил, бракодельщик хренов. А?

«Когда она успела так окосеть? Только что же нормальная была. Только вином попахивала. И то чуть-чуть», — недоумевал Архип.

Меж тем дамочка уже оставила попытки подняться и попросту сидела на полу, обняв за колено одну ногу.

— Внучек, а внучек, отнеси старушку в свободные покои. Там семь-один с вечера убрали и не заперли. А ключик сда-а-ли, — она протянула руки вперёд, словно предлагая кому-нибудь поднять её. — Ну же, маленький…

Архип вздохнул и, подхватив дамочку за подмышки, поставил на ноги. Однако Сойяр и не собиралась идти сама. Обхватив парня за шею, она попросту повисла на нём всем весом. Бормоча что-то под нос, женщина едва могла разлепить глаза.

— Так он тоже двупол? — выдал кто-то, и тут же в коридоре поднялся гам. Архип не вслушивался, молча тащил дамочку вдоль стены.

— Эй! Не убегай! — прилетело в спину. — Давайте проверим? Раздевай его! Стой!

«Чего?» — Архип аж замер на месте. Происходящее вокруг него попросту не укладывалось у него в голове.

— Придурки хвостатые! Какой он вам двупол? Он вну-у-чек мой! Ясно? А? — очухалась Сойяр. — Что выставились? Обнажёнку ждёте? Ща!

Оттолкнув Архипа, женщина принялась хаотично дёргать за все застёжки на своих штанах. Расстегнуть ей удалось лишь одну, и то случайно. К тому времени, интерес публики заметно угас и народ потянулся прочь по своим делам.

С этого дня жизнь Архипа заметно изменилась. Во-первых, стоило ему лишь покинуть комнату, как уже минут через десять рядом, появлялась Сойяр и не отходила ни на шаг до самого вечера. Во-вторых, работ, на которые стали отправлять Архипа стало меньше. Можно сказать, он всё время проводил в тренировочных залах. То наводя там порядок, то занимаясь персональной культивацией.

Вскоре он перестал обращать внимание на кисловатое амбре, идущее от Сойяр. А игра в старушкиного внучка даже стала нравится Архипу. Кроме прочего, парень узнал, что двупол работает в центре подготовки больше пятнадцати лет. И её ранг техника рудаганда перед обнулением только-только перешёл на высший уровень четвёртого ранга.

— Что-то у тебя какой-то низкий технический показатель. Подними его, — Сойяр с прищуром пялилась на Архипа. — Забронирую тебе наряд на недельку в библиозалы. Покажешь морду охране с утра и сразу дуй на верхний ярус. Только не опаздывай!

Дамочка вообще любила своевольничать. Правда, вреда от её выходок пока не наблюдалось. Наоборот, только польза. Её советы по тренировкам тела и нитей порой хоть и грубовато звучали, но определённо помогали.

С её лёгкой подачи Архип за четыре месяца заметно продвинулся. Пускай результат толком не разобрать в статистике нитерудного века, зато по ощущениям давно вернулся свой прежний ранг, и достижения. Так что не доверять Сойяр ему незачем.

— Ты внучек двупола? — обратился к Архипу хмурый старпёр, когда парень только пришёл на пост охраны библиозалов. Отрицать бессмысленно, так что осталось лишь кивнуть в подтверждение.

— Топай в седьмой зал. Забери мусор у стены. Увидишь. Потом в девятом и двадцать втором. Всё вместе погрузишь в тележку. Она у дальнего выхода сектора. Там по лестнице поднимешься на верхний ярус, — охранник внимательно посмотрел в глаза парня и тут же пояснил. — На самый-самый верхний ярус. Понял?

Архип кивнул и шустро кинулся выполнять поручение. Обежав залы с седьмого по двадцать пятый, он собрал все мешки с мусором и приволок к дальнему выходу библиосектора. Там и правда стояла тележка. Вот только на неё за раз можно было погрузить разве что пять мешков максимум.

— Ну ты и правда нечто! — смеясь на лестнице, ведущей на верхний ярус, появилась Сойяр. — Тебя человек по моей просьбе уже второй час дожидается. А ты работу работаешь.

— Так вышло, — начал было оправдываться Архип.

— Ну вышло и вышло, — перебила она его и схватив за рукав потащила наверх.

— Наконец-то, — с толикой раздражения выдал тучный мужик, когда Архип вместе с двуполом появились на верхнем ярусе.

— Анц, этот ребёнок решил в одиночку убрать весь ваш сектор. Только что полы до блеска не натёр, — иронично заметила Сойяр. — Что ему там охранник наплёл? Договорились же, не запрягать, как лошадь.

— Я разберусь, но потом, — мужик, названный Анцем, дёрнул рычаг в стене. В потолке открылся люк и оттуда следом посыпались ступеньки.

— Ты уж хорошенько позаботься о внучке. Потом отблагодарю! — Сойяр исчезла так же внезапно, как обычно появлялась.

— И как тебя угораздило связаться с этим? — мужчина устало закатил глаза и что-то пробормотал под нос.

«Сколько ему уже? За сорок? Может все пятьдесят?» — думал Архип, глядя на пожилого, по его мнению, мужчину.

— Двупол редко в ком-то надолго заинтересован. Ну посмотрим, насколько её хватит на тебя, — с холодком высказался Анц, пока поднимался по ступенькам в надстройку верхнего яруса библиосектора. Здесь оказалось довольно просторно.

— Я Ансельм. Последние шесть лет заведую информационным сектором. Здесь мой рабочий кабинет, — мужчина обвёл рукой вокруг себя. — Все программы и базы данных, которые у меня хранятся — уникальны. Будешь заниматься по ним только под моим контролем. Понятно?

Архип кивнул. Он и представить себе не мог такую удачу. От потрясения не мог и слова вымолвить. Так и стоял истуканом, таращась по сторонам во все глаза.

— Я работаю с восьми утра и до трёх часов дня. Опозданий вроде сегодняшнего, терпеть не стану. Не явишься вовремя — можешь больше не приходить. Уяснил? — Ансельм прошёлся до стола и уселся в мягкое кресло. После чего указал Архипу на короткую продавленную кушетку, что стояла у стены. Похоже библионачальник частенько ночевал у себя в кабинете.

— Что ж… — покопавшись в файлах на раскинувшемся над столом голографическом экране, Ансельм вытащил из ящика продолговатую коробку, по размеру напоминавшую книгу. — Начнём с этого. Приступим. Осталось меньше пяти часов.

Несмотря на то, что Ансельм выставил его из кабинета ровно в три часа дня, Архип провозился в библиосекторе ещё долго. Пропустив обед и ужин, он вернулся к себе и тут же бухнулся в кровать.

Глаза намертво слипались, но сон всё не шёл. Густая липкая тьма проглотила всё вокруг. Но в ней, как и прошлый раз был кто-то ещё. Кто-то живой, тёплый… Там на дне… Архип потянулся разумом в самые глубины мрака. Кончики пальцев кольнуло, точно их свело судорогой. Но следом руки ощутили прикосновение к человеческому телу.

«Спина. Снова», — определил Архип наощупь. В холодном тихом омуте, она словно огонёк жизни притягивала к себе глупого мотылька.

— Не бойся. Мне тоже страшно… — тихо обратился он к тому, кому могла принадлежать спина. — Страшно одиноко.

В этот раз Архип не убегал. Наоборот, он прижался к спине лицом и вдохнул её запах. В голове помутнело и приятный покой поглотил сознание… И тут на чёрном полотне проступили жёлто-оранжевые знаки:

«??? ???»

Текущий прогресс:

Четвёртая стадия развития тела

Продвинутый этап формирования сознания

Продвинутая фаза застоя

Управление:

«Просмотр данных активирован»

Карта простых движений — изучено

Доступ к карте составных движений — открыть/заблокировать

Карта контроля местности — изучено

Доступ к сводным картам маршрутизации — открыть/заблокировать

Карта защитных умений — изучено

Доступ к картам доступной брони — открыть/заблокировать

Карта атакующих навыков — изучено

Доступ к картам доступного оружия — открыть/заблокировать

Карта нейтральных навыков — изучено

Доступ к картам технических навыков — открыть/заблокировать

Характеристики:

«Просмотр данных активирован»

Карта развития мощи — в процессе изучения

Культивационный прогресс: 18,75 %

Открыто умений: 3

Карта развития гибкости — в процессе изучения

Культивационный прогресс: 25,00 %

Открыто умений: 4

Карта развития медиума — в процессе изучения

Культивационный прогресс: 12,50 %

Открыто умений: 2

Карта развития НСР — в процессе изучения

Культивационный прогресс: 25,00 %

Открыто умений: 4

Карта развития ОРГ— в процессе изучения

Культивационный прогресс: 12,50 %

Открыто умений: 2

«Открыть! Открыть! Открыть!..» — Архип с жадностью распахивал навыки и смотрел, что скрывается внутри. Он видел фигурки хозяина и собаки. Притом пёс казался заметно крупнее человека.

Буквы, знаки, цифры всплывали в темноте и тут же гасли. Архип не успевал их прочитать. Но кое-что всё-таки уловил. Слово «наты». Оно мелькало в каждой строчке, что только появлялась перед глазами парня.

В висках закололо. А в переносицу точно стали заколачивать гвоздь. Такой боли Архип раньше не ощущал. Захотелось вырваться из мрака, но тот крепко держал его в своих липких объятиях.

— Эй! Ты спишь? — чей-то шёпот вырвал Архипа из мучительного сна.

— Ты кто? Чего надо? — спросонок набросился он на склонившегося над кроватью человека.

— Это я, не узнал? — Яшэр несколько раз ударил себя ладонью в грудь. После чего подозрительно заозирался.

— Тебе чего? Опять хвост? — спросил Архип, мысленно подбирая целую очередь возражений.

— Нет. Я это… Предупреждал ведь. Двупол — мерзкая тварь, оно же… — Яш не договорил. Архип почувствовал, что врежет ему, если тот продолжит говорить гадости о Сойяр. Но тот чего-то темнил, не решаясь высказать всё что хотел.

— Ладно, — наконец выдохнул Яш. — Двупол многим насолил и после аттестации ему не жить. Я просто по-дружески зашёл предупредить, чтобы ты не попал под раздачу. Мрази этой не рассказывай. Но даже если разболтаешь, ничего не изменится.

Яш выскользнул из комнаты, как какой-то мелкий змеёныш. Архип же остался со своими мыслями наедине. Он и без коротышки знал, что Сойяр своим поведением только врагов наживает. Их уже так много, не перечесть. Удивительно, что её лицо и другие части тела всё ещё целы.

«Старушка, как же ты глупа… Ничего. Я тебя защищу...»

3.3. Разбег: Риппер

Изо дня в день Риппер проводил время на полигоне. Двадцать пятый, как самый сложный из них, практически стал его домом. За редким исключением, парень возвращался в ангар «Триады Яшэра», где Аллойза с Ониксом занимались восстановлением здоровяка. Поначалу ребята не общались с вернувшимся с того света техником. И то понятно. Кто как не он виноват в плачевном состоянии их рудаганда. Склок и разборок бывшие техники не устраивали, но держались обособленно.

Общаться с другими «хвостатыми» Рипперу не разрешалось. Почему? Да потому что первый же случайный контакт с ними закончился печально. Рудагандские нити притягивали к себе частицы чёрной пыли, что облаком вились вокруг него. А дальше происходила неконтролируемая реакция по слиянию, разрушающей нитерудные связи. Рипперу подобное не приносило вреда, а вот другим…

Вопя от боли, люди катались по полу, пока не затихали, потеряв сознание. А вот Аллойзе с Ониксом присутствие Риппера не приносило физических мучений, разве что создавало душевный дискомфорт. Странноватая парочка, как оказалось, случайно сплавила между собой нити, превратившись в сросшихся хвостами сиамских близнецов. Смотреть на них в таком виде довольно весело.

В ангаре здоровяка ничего не поменялось. Разве что Яш в нём больше не появлялся. В базе пилотов он числился погибшим, равно как и Архип. Зато статус Риппера высвечивался, как «Наблюдатель ранга Саркси (IV)». Именно такой уровень система поставила его Боргесту.

— Помоги ребятам освоить новую технику управления рудагандом, — господин Карн ежедневно приходил проведать Риппера и справиться о его успехах. После чего нудел на тему «как у тебя так получилось?» и «давай всех этому научим?».

Рипперу подобные люди уже встречались в приюте. Обычно они появлялись под видом потенциальных родителей и с первого взгляда могли рассортировать детишек на тех, кто окупят вложения и тех, кто нет. Алчность с толикой ума — зрелище пугающее. Поэтому Риппер всегда был настороже, когда в ангар заявлялся пожилой мужик, которого все уважительно звали «господин Карн». В центре подготовки рудагандов, он являлся центральным шишаком на лбу корпорации. Глава медов Ариса составляла ему достойную пару. Однако Риппер чувствовал, что в этом месте есть кто-то третий. Тот, кому эти двое в подмётки не годятся. Вот только кто?

— Так что? Протея ещё на восстановлении, но как только встанет на ноги… — Карн мечтательно закатил глаза. — Хорошо бы к тому времени перевести оставшихся пилотов-триады на новый уровень. Ты понимаешь о чём я? Так что займись. Ты ведь не разочаруешь нас?

«Мы верим в тебя! Ты избранный! И так далее и тому подобное… Бесит!» — Риппера распирало от желания сдавить горло господина Карна, чтобы вместо слов наружу выползи лишь хрипы. Хрясть, и вот уже на потрескавшихся губах старпёра заалела кровь. Досадно, что подобное происходит лишь в воображение, а не по-настоящему. В реальности же падкие до наживы дельцы ломают судьбы и забирают жизни у хороших ребят, вроде Архипа.

Мысли о гибели друга частенько терзали Риппера. Из-за них он не мог нормально спать. Каждый раз погружаясь в дремоту, он видел гадкие сцены. В них Архипа унижали и оскорбляли. В ранге Мизэна друг драил нужники, прочищал засорившиеся стоки, убирал мусор за пилотами и техниками. И всё это в одиночку. Хотя в последнее время рядом с ним появилось дурно пахнущее создание. Сколько ни пытался Риппер, но разглядеть его и запомнить он так и не смог. Зато почувствовал страх. Чем он вызван и почему? Пока неясно. Но его не отпускала уверенность, что знакомец Архипа способен накликать большую беду.

Дождавшись пока господин Карн уйдёт, Риппер принялся рассматривать свои «собачьи» параметры:

«Боргестрип»

Пол: Мужской Возраст: 19 полных лет

Основной навык: «Barghostreap»

Дополнительный навык: чёрный смерч

Ранг: Саркси (IV) Этап: Синфа (II) Уровень: Тэссера (IV)

Скорость синхронизации: 000 042 400 нитей/сек.

Текущий прогресс:

Четвёртая стадия развития тела

Продвинутый этап формирования сознания

Продвинутая фаза застоя

Персональная культивация: скрыто

Управление:

«Просмотр данных активирован»

Карты простых движений, контроля местности, защитных и атакующих навыков — здесь всё изучено. Запросы на доступ к следующим этапам несколько недель горят красным, словно ожидая разрешения или подтверждения. Чего и от кого? Риппер терялся в догадках.

Карта нейтральных навыков — давно пройдена вдоль и поперёк. Даже показалась следующая карта «технических навыков», но почему-то сразу свернулась строкой с ошибкой. Однако в памяти Риппера отпечаталось увиденное, и оно подогревало интерес к исследованию. Несколько мелькнувший тогда ремесленных направлений показались ему весьма аппетитными.

«Может, поднять уровень до пятидесятого?» — подобная мысль не в первый раз посещала его. Однако рассудок подсказывал, что дело не в ранге Боргеста. Тогда может в уровне прокачки самого Риппера?

Характеристики:

«Просмотр данных активирован»

Карта развития мощи — культивационный прогресс: 18,75 %

«Смог изучить три умения, завязанных в общем на здоровье. Они позволили укрепить наши с псом тела. Сделать менее восприимчивыми к внешним раздражителям. Думаю, на следующем этапе следует прокачать иммунитет к разного рода токсинам: природным, животным и химическим», — Риппер неслучайно выбрал на карте именно такой путь вложения нитей. Ему показалось, что, будучи физически стойкими к вредным воздействиям, они с псом будут получать меньше сопутствующего урона и реже прибегать к восстановлению. А значит силы не станут растрачиваться понапрасну.

К тренировкам собственного тела Риппер подходил так же. Закалка и физические упражнения каждый день. Такая методика почему-то отражалась во снах, выставляя Архипа фанатом культивации тела и нитерудных связей. Коим тот при жизни никогда не являлся. Наоборот Рипперу постоянно приходилось напоминать другу о соблюдении даже элементарной гигиены. Но каким бы ленивцем и неряхой Архип ни был, всё равно он лучше всех, кто встречался ему в приюте и за его пределами.

Карта развития гибкости — культивационный прогресс: 25,00 %

«Наконец, удалось освоить четвёртое умение: пределы», — Рипперу с самого начала карта гибкости показалось крайне неудачной. Все ключевые навыки на ней словно разбросаны по сторонам, как можно дальше от своих подобий.

Чтобы добраться до умений, отвечающих за ловкость, пришлось перелопатить добрую половину карты. Начав путь с физикокинетики, Риппер сразу открыл два навыка. Они позволило заметно ускорить процесс преобразования отельных частей пса в единое целое и обратно. А также дали возможность длительное время поддерживать любую позицию тела насколько бы физически тяжёлой она не оказалась.

Умение же «пределов» позволило Рипперу уравновесить между собой вкладываемую силу с исходящими от натов импульсами к преобразованию.Говоря иначе, теперь он мог с предельной точностью применять физические навыки, не боясь при этом повредить нити.

Теперь несущиеся от рудаганда к Рипперу и обратно живые импульсы не казались чем-то неуправляемым, хаотичным. Они стали отлично чувствоваться и лучше распределяться между потоками в теле Боргеста. Беспокойство, что отдельные части рудаганда станут обделёнными или наоборот перенасыщенными, исчезло без следа.

Карта развития медиума — культивационный прогресс: 12,50 %

Для Риппера медиумная карта оказалась слишком сложной в освоении. Её умения представляли собой шифрованные послания. Даже выписав некоторые навыки в ряд, он так и не смог уловить связи между EI, ESI, VI, SQ, EQ, SI, AMY, INS и прочим. Поэтому он решил действовать наугад.

Выбрав AMY за схожесть с именем девчонки из приюта, он вложил в навык несколько нитей. Эффект ощутился не сразу. Риппер позже заметил, что Боргест стал быстрее запоминать и выполнять команды. А после и сам процесс обучения ускорился в два раза. Словно в голову завезли новенькие платы памяти, а от старых навсегда избавились.

Второе умение Риппер взял с противоположного края карты. Ему попросту захотелось узнать, что будет, если соединить два дальних ручейка. В конце концов, он понятия не имел, что значат все эти умения и как они между собой сочетаются.

Эффект от вложения SI оказался ничем иным, как повышением чувствительности нитерудных связей. Риппер стал намного лучше ощущать, как собственное тело, так и Боргеста. Теперь контролировать все движение стало проще.

Карта развития НСР — культивационный прогресс: 25,00 %

Четыре навыка, позволяющие улучшать нити рудаганда дались Рипперу легко. Даже слишком легко. Создалось впечатление, будто кто-то ещё изучал их вместе с ним и делился прогрессом. Расщепление нитей на составляющие их фрагменты-наты[1]. Сплавление, сборка и просто конструирование связей из имеющихся натов. Пока Риппер тренировался, прокачивая умения с карты НСР, рядом постоянно ощущалась чья-то тень. Он не видел её. Просто чувствовал. Кто или что это — он так и не узнал. По крайней мере, пока…

Карта развития ОРГ— культивационный прогресс: 12,50 %

Второе умение открылось Рипперу абсолютно случайно. Как и с натами, некто рядом подтолкнул его в нужном направлении, преподнеся на блюдечке новый навык. По большому счёту, последняя карта изначально выглядела странно. Все её умения словно собрались в одну цепочку. С какого конца ни начни, движение предопределено, как и финал.

Каждый шаг в тренировки навыков ОРГ изменял Боргеста, заставляя пса мутировать в новую форму. По крайней мере, это единственное, что Риппер понял, когда получил второй навык. Первое же слияние с чёрным псом изменило их обоих.

Собачьи когти и зубы стали другими. Форма глаз на морде и скрытых на теле так же изменились. Жар, что исходил от них, поумерился. Пламя перестало быть красным. В его сердцевине точно зародился белый лепесток.

Насколько хороши все эти изменения, Риппер пока не осознал. Тренировки шли одна за другой. А когда из медицинского сектора вернулась Протея, то совместные занятия ускорили прогресс Боргеста.

Пытаясь объяснить другим то, что самому с трудом понималось, Риппер невольно открыл для себя множество новых возможностей. Теперь Боргест стал не просто чёрным смерчем. Он превратился в саму погибель на поле брани. Что же касается команды Протеи, то им удалось преобразить «Триада Яшэра» в подобие дракона из восточных легенд.

«Яш от зависти бы умер, если бы увидел, во что без него превратился здоровяк», — Риппер смотрел на размеренные плавные движения существа, опознанного системой как «Волумпротей». Змеевидное тело с двумя парами кривых лап имело по-крокодильи ребристый хвост. Гигантской пилой, он рассекал воздух. Морда же под стать командиру троицы. В нём человеческие и звериные черты смешались вместе в надменном выражении, полном чувства собственного превосходства. Рога кривыми ветвями уходили на две стороны, а под ними широкими локаторами двигались заострённые, как у летучей мыши, уши. Острые клыки торчали из пасти, откуда вырывалось горячее дыхание. Воздух при каждом выдохе Волума плясал и плавился, искажая видимые за ним очертания окрестностей.

В преддверии новой аттестации руководство центра подготовки предложило провести показательное выступление-спарринг между Волумом и Боргестом. Протея со своей командой, ясное дело, лишь обрадовались возможности покрасоваться. Рипперу же такая показуха была совсем не по вкусу. Вот только его мнение ничего не значило. Отчего парень в душе метался между желанием сотворить дикую пакость и наоборот провести спарринг максимально нейтрально, скрыв большую часть возможностей.

Вообще, в последнее время Риппера часто посещали бунтарские мысли. Порой до зубного скрежета хотелось сбежать с базы центра подготовки. Только куда и зачем? А главное, с чего бы?

И снова липкий мрак, правда не такой безжизненный и чужой как раньше. Некто невидимый пытался утешить Риппера, согреть теплом своих рук. Робкие прикосновения ощущались на лопатках, а иногда чуть выше поясницы. Один раз показалось, будто к спине прислонились щекой. Даже слова почудились: «Не бойся. Мне тоже страшно… Страшно одиноко».

Тогда Риппер впервые услышал, как жутко воет Боргест. Точно это стенания ребёнка. То жалобно и тихо, то неистово и рьяно. Душу парня разрывало на части от его криков. Но кто мог их услышать на огромном полигоне? Только Риппер, забывшийся на миг и оборвавший связь с реальностью.

Риппер невольно начал считать, что желание сбежать, как и тёплые прикосновения принадлежат его рудаганду. Теперь парень с большим вниманием и заботой стал относится к чёрному псу. Он перестал видеться ему бездушной инопланетной скалой, способной лишь к трансформации по воле человека. Он уже не расходный материал и не игрушка.

«Живой…» — убеждался Риппер, каждый раз выбираясь из мрака, и ощущая на коже следы невидимых прикосновений.

Дни мелькали, удирая в сумрак прошлого. Время аттестации и спарринга с драконом Протеи настали слишком быстро. Риппер ещё не принял решения, как будет вести себя на полигоне. А потому мысленно махнув рукой, доверился Боргесту. Радостное возбуждение пробежалась по натянутым нитям рудаганда. Каменная основа рассыпалась натами, которых тут же закрутило в чёрном смерче. Змеевидное тело Волума показалось высоко в небе. Дракон нарезал круги постепенно спускаясь всё ниже.

«И почему все считают, будто атака с воздуха обречена на успех?» — Риппер даже не взглянул на последние действия Волума. Он и так знал, какой тактике последует Протея с сотоварищами. Скучно! Банально! Ожидаемо!

Однако вместо того, чтобы подготовить дракону ловушку и в два счёта разбить самонадеянность противника, Риппер решил поиграть с ними в поддавки. Боргест тут же откликнулся на это кровожадным азартом и жаждой загнать добычу до полного изнеможения.

Используя навык разделения тени, Риппер создал сразу несколько фантомов чёрного пса. В вихре натов и поднятого ввысь песка все они казались одинаково настоящими. Волум свился в кольцо и выпятил грудь. Пластины приподнялись, освобождая скрытые под ними многочисленные бойницы. Залп! Несколько вихрей обратились в серое облако, медленно осевшее на выжженную землю полигона.

В следующий миг не попавшие под обстрел смерчи, раскрыли спрятанную внутри собачью сущность и рванули прочь от места атаки. Петляя среди дюн, псы постепенно ускорялись с каждым прыжком.

Змеясь, Волум ощетинился пластинами вдоль извилистого хребта. Там тоже имелись бойницы, но с меньшей огневой мощностью, чем на груди. Недостаток легко компенсировался самонаводящимся эффектом. Достаточно лишь удачно взять на прицел противника. Чем Протея увлечённо и занималась.

Между тем настоящий Боргест в скромном вихре занял место на голове Волума. Чтобы сплетение нитей сразу не распознали, Риппер заставил пса рассыпаться туманной дымкой, шустро обволокшей шею и затылок дракона. Тем временем мягкое ядро, где в густой рудагандской смоле находился Риппер потихоньку подкатывалось ко впадине в ушной раковине дракона. Оттуда не составит труда проникнуть в голову Волума и захватить контроль над нитерудной сетью противника.

На какой-то момент Рипперу даже стало жаль команду Протеи. Ребята ведь хорошо постарались, превратив останки здоровяка в такого бесподобного монстра. А теперь им придётся постараться ещё больше, восстанавливая его после разрушения нескольких крупных каналов связи.

«Спокойной ночи!» — мысленно попрощался он с Волумом и его теневыми пилотами.

Рёв дракона, полный ужаса и боли разнёсся по небу. Риппер отчётливо расслышал в нём голоса ребят. Наверняка рвущиеся связи доставляли им немалые страдания.

К тому моменту, когда Волум ударившись о землю рассыпался на наты, Боргест уже добрался до места, где по расчётам должно было оказаться ядро триады. Пёс поймал его на лету, едва не заглотив в один присест. Риппера же подхватили фантомные тени. Они облепили его со всех сторон и бережно опустили у подножья песчаной насыпи.

Получасовой бой завершился победой Боргеста!

Освободившись из смоляного мешка рудаганда Риппер уселся на ближайшем холме и принялся поглощать разлетевшиеся наты дракона. Преобразовывая на ходу, он сразу вплетал их в свою нитерудную сеть и закончил лишь, когда пёс бросил рядом с ним ядро Волума.

Оболочка лопнула, и вся проигравшая троица теневых пилотов вывалилась под ноги Боргесту. Пёс оскалился. Припав к земле, он заиграл плечевыми мышцами, словно разминаясь. Однако на самом деле он высвобождал дополнительные головы. Теперь над очумевшими людьми стоял трёхглавый монстр и плотоядно облизывался. Рипперу стоило усилий заставить себя встать на защиту людей и отогнать пса.

«В другой раз…» — мысленно пообещал он Боргесту, после чего оба покинули полигон.

_____

Сноски:

[1] Наты — функциональная, структурная единица строения рудаганда, способная к развитию в благоприятных условиях.

Аттестация: подведение итогов - 50

Карн смотрел на противостояние адского пса и дьявольского дракона. Именно такими виделись ему преобразившиеся рудаганды Риппера и триады. Оба создания мастерски использовали своё преимущество. Один на земле, другой в воздухе. В какой-то момент показалось будто пёс проиграет, но…

Что именно произошло, так сразу Карн и не понял. Но после догадался, что среди множества вихревых собак, одна могла незаметно забраться на драконье тело. А дальше дело техники — найти слабое место и нанести фатальный удар или целую серию.

Межу тем все наблюдавшие за поединком оценили питомца триады. Он многих впечатлил в отличие от победившей дворняги. Даже то, что в финале пёс стал трёхголовым не вызвало особого интереса. Среди рудагандовых монстров подобное встречалось часто. А вот парящий над землёй дракон — редкость. То, что для управления требовалось одновременно три человека так же придавало веса новой форме рудаганда и повышало его стоимость. Оставалось только придумать способ поставить модель Волума на поток.

— Повезло, что они выбрали дракона. Всё-таки мы с самого начала следили за каждым изменением «Триады Яшэра» и сможем повторить успех, — Ариса предложила Карну бокал вина. — Возможно, новые монстры будут лучше этих двух. Что же касается Риппера, то я до сих пор не понимаю, как он выжил.

— Мне казалась ты во всём разобралась. Оказывается, нет?

— Нет, дорогуша, — она обхватила руку Карна и прислонилась к нему головой. — Я лишь получила море данных и голых фактов. Нужно время, чтобы все детали сложились как надо.

— Займёшься этим в свободное время, — высвободившись из объятий Арисы, он почувствовал растущую к ней неприязнь. — А пока брось силы на создание рудагандов триадной модели. Через год их должно быть достаточно для удовлетворения зародившегося сегодня спроса.

«Бестолковая! Какой от тебя прок, если ты делаешь, что вздумается, а не то что велят?» — думал Карн, возвращаясь в свои апартаменты. Он уже решил, что пора сменить главу медсектора. Слишком уж Ариса расслабилась в последние годы. Обленилась и обнаглела в конец! Похоже, она совсем позабыла насколько шаткая у неё позиция в центре подготовки.

4.1. Прыжок: Протея

Прошёл уже месяц, как Риппер разбил Волума на показательной аттестации. Протея в провале винила хвостатую парочку Аллониксов. Но свою ненависть к партнёрам она старалась скрывать.

«Я должна была разнести к чертям образину Риппера! Не помогли даже обновлённые боеголовки», — ругаясь в мыслях, Протея снова и снова прокручивала бой. Дружеским спаррингом там и не пахло. Риппер играючи раздавил их дракона, как какого-то червяка. Повезло, что все живы остались.

Случись подобное в прошлом, то всем троим грозило бы разжалования в ранг Мизэн. А подобное для пилота хуже смерти. Хорошо, что сейчас разрушенные нитерудные связи не являются для Протеи проблемой. На их восстановление у неё ушло всего несколько недель.

Но вот Волум… заметно сбросил в весе. На восстановление массы по расчётам Оникса потребуется не меньше полугода. Радовало лишь, что рудагандовый монстр не потерял свой ранг. Что же касается изученных навыков, все они горели алым цветом недоступности. По всей видимости для их использования сохранилось маловато натов в нитерудных связях. Но наты — это поправимо.

— Так ты говоришь, для восстановления дракона нужны омертвевшие рудаганды? А тех, что остались на полигонах вам не хватит? — господин Карн впился взглядом в лицо Протеи. Скряжный старикан явно не хотел тратиться на ремонт рудаганда так позорно продувшего бой.

— Сгодятся даже обломки, — она излучала, как ей казалось, само дружелюбие.

Карн медлил, и терпение Протеи стремительно таяло. В конце концов, он выдал неоднозначный ответ, который девушка вольна была понимать, как угодно. В расстроенных чувствах она вернулась в ангар. Разговаривать ей ни с кем не хотелось. А уж счастливые рожи неразлучных Аллониксов вообще выводили из себя.

Депрессивные настроения стали преследовать Протею. Неизвестно чем бы всё закончилось, если бы сразу на шесть полигонов не привезли обломки разбитых рудагандов. Серо-чёрные каменюки с высохшими пустыми жилами в мгновение ока вернули Протее волю к жизни.

— Вижу, вас всё устраивает. А вот меня нет, — господин Карн грозно глянул на девушку. Та и без его намёков знала, что проваляла дурака последние несколько недель. Однако особо виноватой она себя не чувствовала. В конце концов, какой смысл прокачивать уровни и поднимать личную статистику, если всё равно их всех отправят на свалку? Чего стараться? Ради кого?

И вот на тебе! Господин Карн соизволит закупить шлаковый рудаганд, чтобы вернуть Волума в строй.

«Тоже мне, одолжение сделал», — огрызнулась про себя Протея, но в слух подобное высказать не решилась. Наоборот, принялась подражать Аллойзе. Улыбалась и строила глазки в точности как мелкая «Лолка», когда задабривала Оникса ради выполнения очередной просьбы. И кажется, получилось превосходно.

Господин Карн перестал хмуриться и даже улыбнулся. Чуть позже он представил пилотам триады несколько команд рудагандов, ещё не прошедших первую аттестацию. Уровни разнились от «I: II: V» до «I: III: IIX». И если судить по средней подготовке тех же пилотов, не говоря уже о техниках, то все они проштрафились, не сумев за два года перейти рубеж ранга Икси (II).

Сей факт выглядел неприятным намёком на бывшую команду «Яшэра». Мол собрали в кучу таких же неудачников. И что дальше? А дальше пилотам триады предстояла обучить пёструю толпу ленивых олухов новой программе культивации.

Рудаганды, достигшие за два года ранг Икси и успешно завершившие аттестацию, спокойно отправлялись трудиться на просторах вселенной. А вот всякие неумёхи перешли к Протее, чтобы та ещё больше облажалась, пытаясь вылепить из них нечто стоящее. С другой стороны, ей льстила возложенная на неё ответственность. В глубине души у неё зародилось и проросло пока ещё слабенькое чувство превосходства над Риппером.

Активировав личные данные «учеников», Протея быстренько пробежалась глазами по главным параметрам. В лучшем случае показатели соответствовали рангу рудагандовых монстров, к которым народ был прикреплён. Никакого запаса, чтобы развернуть активную деятельность у них и в помине не имелось. Так что работа предстояла большая.

— И кто у вас главный, а кто на подхвате? — развязный тон семнадцатилетнего пилота «Джугара», совсем не понравился Протее. Девушке захотелось поставить нахала на место, указав на разницу в достижениях. Однако дальше разговор пошёл в неожиданном направлении.

— Конечно же, Протея. Все знают какой она головастый член команды. А мы с братюней так… звенящие бубенчики при ней, — Аллойза по-детски захихикала, отчего смысл сказанного тут же приобрёл пошленький оттенок.

Оникс приобнял мелкую «Лолу» за талию и что-то с улыбкой прошептал на ухо. Девушка расхохоталась и бросила на Джуго-компанию насмешливый взгляд. Даже Протее стало любопытно, что такого Аллониксы там нашушукали друг дружке.

— Нам ведь не придётся так же… — парнишка-техник, на вид совсем малолетка, указал на свернувшийся петлёй сросшийся хвост пилотов-триады. Страх, читаемый в его взгляде мгновенно передался остальным.

— Я же к ним не привязана, — ответ Протеи не сильно разрядил обстановку. Судя по мрачным выражениям на лицах, ребята решили, что с ними сделают нечто страшное.

В наступившей тишине оглушительно раздался чей-то чих. Все разом оглянулись на звук. Из-за распахнутой настежь двери выглядывала белобрысая тётка к третьему десятку, а может, и старше. На лацкане ярко выделялась отметина Мизэн.

«Тварь двуполую принесло… Слышали после аттестации?.. Кошмар…» — долетали до ушей Протеи обрывки фраз, сказанные еле слышным шёпотом. О том, что на территории центра есть настоящий двупол, она и раньше слышала, но особо не интересовалась им. Сейчас же ей стало любопытно узнать, почему подобное существо выглядит как обычный человек. Фантазия Протеи как-то иначе рисовало ей того, кто является сразу и мужчиной, и женщиной. В её воображении двупол больше походил на сросшихся близнецов.

— Слойка? — дерзкий пилот «Джугара» обратился к белокурой Мизэн. — Чего там трёшься? Нарываешься? Давно не зажимали?

— Джуго, паршивец, ты никак соскучился по моим пряничкам? А? Ну так живо беги регай зал. Я обязательно загляну на винишко. Будем тренировать наши тела до самого утра, — без тени смущения или грамма раздражения заговорила светловолосая женщина, опираясь рукой на дверной косяк.

— Сойяр, не задирайся, пошли, — рядом с двуполом появился парень с такой же отметиной Мизэн на лацкане. В нём Протея узнала Архипа друга Риппера. Вот только в базе он числился погибшим. Тогда как объяснить столь поразительное сходство?

Протея попыталась просмотреть персональные данные обоих Мизэнов, но ничего не увидела кроме пустых строк и знаков вопроса напротив них. Вместе с тем она чётко ощутила, как её нитерудная сеть по-своему откликнулась на появление уборщиков. Но только на них. До этого Мизэны никак не привлекали к себе её внимания.

Сосредоточившись на нитях, Протея попыталась определить, что не так. Всё было так же, как когда пёс Риппера подходил к ней слишком близко. Выводы стройной теорией сами сложились в голове девушки. По ней парень-Мизэн лишь походил на Архипа. Словно слепок его образа, надетый на кого-то другого.

«Подражатели?» — задумавшись, Протея припомнила детскую страшилку, которую услышала в приюте. В ней чудовище украло непослушного ребёнка, превратилось в него и съела. А после оно долго-долго ещё жило среди людей, охотясь на доверчивых детей.

— Внучек, твоя старушка здесь ни при чём, — картинно возмутилась Сойяр. — К тому же, Джуго первый развратничать предложил. Э! Я только поддержала!

Она послала воздушный поцелуй всем присутствующим и, подталкиваемая в спину «Архипом», скрылась из вида. Тут же ребята зашумели между собой, как рой растревоженных ос. Многие косились на Джугара, который, похоже, искал взглядом пятый угол.

— Тихо! — прикрикнула на них Протея. — Завтра утром собираемся в холле при тренировочном зале. Утром — это в шесть часов!

Народ недовольно забухтел. По всей видимости, среди собравшихся оказалось немало засоней, поднимающихся с кровати лишь к полудню. Что ж, неудивительно, что за два года классической программы прокачки они ничего толком не успели.

— Сегодня занимаемся на пятнадцатом полигоне! Все вместе! Сейчас! — с каждым словом в Протее пробуждалась ярость. Носители рудагандовых нитей, все как один непутёвые неудачники, скалились и смотрели на неё так, словно ни во что не ставили.

— Кто выживет, идёт на утреннюю тренировку, остальным земля пухом, — игриво хихикнула Аллойза.

— Можете не ходить. Ранг Мизэн всегда открыт для вас, — с ухмылкой поддержал её Оникс.

Бледно-хмурая масса людей вяло потянулась в коридор. До самого полигона ребята шагали с видом жертв, ведомых на смерть. Протее хотелось их подбодрить, вот только достойных идей в голову не приходило. А стоило представить хоть на миг Рипперского пса, так в душе сразу наступала тьма. Радовало лишь, что «ученики» не могли пока просматривать данные прогресса Волума и его команды. А это значит, что у Протеи есть время выправить статистику и показать всем, насколько велика разница между гением и обывателями.

На границе полигона людей поджидало облако тёмно-серого дыма. Тьма в его центре как будто сгущалась, сворачиваясь в кокон человеческой формы. Ребятня разволновалась. Были такие, что попросту отказались идти дальше. Протея могла понять их страх. Ведь ни пилоты, ни техники никогда сами не выходили на полигон. Здесь сражались только рудагандовые монстры.

Защитный барьер на пару минут погас, впуская разношёрстную компанию людей. Тёмное облако не двигалось. Зато теперь отчётливо было видно, что внутри него стоит человек. Человек, управляющийся с огромным количеством нитей вокруг себя.

— Риппер! — позвала его Протея, стараясь всем видом показать, что она ничуть не хуже него, а то и лучше! — Познакомься! Ребятам нужно освоить расщепление и сплавление нитей. Твоя задача быть их оппонентом! Готов?

Риппер кивнул. Тут же его нити натянулись. Из-под ног взвился чёрный смерч. Он полностью скрыл парня. А следом на том же месте появился рудагандовый монстр с глазами по всему телу. Распахнутая на животе пасть с рядами длинными точно сабли зубищами выглядела устрашающе. Внутри неё в смолянистом коконе сидел Риппер в позе культивации. Нити, как и прежде шевелились, оплетая всё пространство вокруг него. С жутким стуком захлопнулись челюсти на собачьем брюхе. Пёс задрал морду и завыл, точно трубя атаку. А после оскалился, предвкушая весёлую охоту.

— Ну что, зайцы, бегите, — выдал Оникс, и похлопав себя по плечам, принялся разминаться.

— Попадётесь, пеняйте на себя, — поддержала его Аллойза. Мелкая «Лола» уселась в позу культивации у ног парня. Ещё мгновение, и воздух вокруг них стал мутнеть на глазах. Точно паутинки летали, закручиваясь в серый вихрь.

— Чего встали? — Протея глянула на «учеников», стараясь выглядеть по-взрослому строгой. — Бегите до любого куска рудаганда и попытайтесь использовать его хотя бы для защиты.

— Как? Они же не наши! — послышались возмущённые возгласы. — Дайте наших, и мы…

— Ваши тоже здесь. Если нитерудная связь сильная, найдёте без труда. Но… — Протея выдержала паузу. — Двигающиеся рудаганды для нас приоритетные цели.

Народ колебался. Они либо не принимали слова пилотов-триады всерьёз, либо попросту не понимали, чего от них хотят.

Протея махнула на них рукой. Она подошла к Аллониксам, и усевшись напротив «Лолы», протянула в центр образовавшегося круга свой хвост. Вся троица тут же сконцентрировалась на нём. Воздух тут же стал влажным, смолянистым. Ядро Волума образовалось быстро, почти мгновенно. Протея почувствовала, как нити вбирают в себя высвобожденные наты, как образуется тело дракона. Оно казалось каким-то зыбким, точно сделанным из летящего по ветру песка.

«Надо больше натов», — с жадностью Протея потянулась разумом по просторам полигона. Люди, чьи нити вырывались наружу и потихоньку рассыпались, казались ей не таким лакомым кусочком, как обломки рудагандов.

Аллониксы уже кинулись расщеплять и поглощать ближайшие булыжники. Сладкая парочка почти синхронно наращивала массу Волума в части лап, хвоста и брюха. Ещё немного и можно сносно двигаться. Протея вывела данные дракона на нитерудное око:

«Волумпротей»

Пол: Женский Возраст: 17 полных лет

Пол: Мужской Возраст: 19 полных лет

Пол: Женский Возраст: 16 полных лет

Основной навык: «Wolumprotey»

Дополнительный навык: триединство

Ранг: Саркси (IV) Этап: Синфа (II) Уровень: Эна (I)

Текущий прогресс:

Третья стадия развития тела

Продвинутый этап формирования сознания

Начальная фаза застоя

Персональная культивация: скрыто

Управление:

«Просмотр данных активирован»

Карта простых движений — изучено

Карта составных движений — просмотр/изучение/практикум

Карта контроля местности — изучено

Сводные карты маршрутизации — просмотр/изучение/практикум

Карта защитных умений — изучено

Карта доступной брони — просмотр/изучение/практикум

Карта атакующих навыков — изучено

Карта доступного вооружения — просмотр/изучение/практикум

Карта нейтральных навыков — изучено

Карта технических навыков — просмотр/изучение/практикум

Характеристики:

«Просмотр данных активирован»

Карта развития мощи — в процессе изучения

Культивационный прогресс: 16,75 %

Открыто умений: 6

Карта развития гибкости — в процессе изучения

Культивационный прогресс: 28,00 %

Открыто умений: 6

Карта развития медиума — в процессе изучения

Культивационный прогресс: 11,80 %

Открыто умений: 2

Карта развития НСР — в процессе изучения

Культивационный прогресс: 15,70 %

Открыто умений: 8

Карта развития ОРГ— в процессе изучения

Культивационный прогресс: 22,50 %

Открыто умений: 3

«Застой?! — Протея с негодованием прочла название начавшейся фазы. — Что значит застой?!»

Её охватило чувство, будто все вокруг насмехаются на ней. Королева неудачников! И больше других её бесил Риппер. Его медленная тихая речь и вечно постная мина раздражали Протею. Словно ему нет дела ни до кого и ни до чего вокруг. Один как перст, а все вокруг песчинки. Нет, с таким положение она была не согласна.

Девушка активировала все нити разом. Тело аж выгнулось от внезапного прострела в спине. Видимо, сказались недавние травмы. Однако Протее сейчас не до боли. Она лишь стиснула зубы. Из кончика хвоста вырвалась густая прядь. Распушившись она мгновенно разрослась множеством нитей. Они оплели девушку с головы до пят. Вот теперь пора размять рудаганда по-настоящему, пронестись по полигону и немножко попугать навязанных учеников.

Волум воспарил в небо. С высоты куда лучше видно, что происходит на земле. А там сложилась интересная ситуация. Боргест преследовал людей, создав целую свору свою своих малых копий. Несколько человек догадались найти время, чтобы активировать нитерудную связь. Скорее всего теневые пилоты, вряд ли техники решились бы на подобное.

— Каков план действий? — непонятно к кому обратился Оникс. Не исключено, что к обеим своим спутницам.

— Я отметила на карте рудагандов наших заек. А также поставила метки на крупные обломки. Вдруг сгодятся на что, — весело ответила Аллойза.

— Значит, гоним неудачников по меткам и смотрим, у кого хватит мозгов напрямую расшевелить хотя бы свою глыбину, — Протее посчитала, что так быстрее получится выявить самых способных имплантированных. — И давайте постараемся, чтобы дворняга не поубивала их всех.

— Я Риппу разрешили такое? — удивился Оникс.

— Разрешили. Не разрешили. Какая разница? Вдруг заиграется и потеряет контроль над псом, — со всей серьёзностью пояснила Протея. В глубине души она желала, чтобы именно так всё и случилось. Ей до смерти хотелось низвергнуть Риппера, одновременно став героем-спасителем. Однако её надеждам не суждено было сбыться.

Двухчасовая разминка на полигоне прошла без эксцессов. Теневые пилоты, едва выдался случай, наладили связь со своими монстрами и довольно быстро активировали их. Без платформы подобное сотворить тяжело. Нагрузка на организм приходится в два раза большая, чем в обычных условиях. Но ребята справились.

Что касается технарей, то здесь всё оказалось куда интересней. Несколько прибились к своим пилотам. И среди них нашлись умники, активировавшие свои нити и попытавшиеся синхронизироваться не с рудагандом, а с его «тенью». В итоге произошло пополнение в рядах, сросшихся хвостами. Аллониксов такое обстоятельство ужасно развеселило.

Ещё несколько техников умудрились вскарабкаться на своих рудагандов и соединиться с основной жилой. Результатом стал конфликт системы и сбой синхронизации монстров с пилотами. Вышедшие из-под контроля махины тут же стали приоритетной мишенью для Волума. Пришлось не только переломать им конечности, но и разбить орудийные стволы. Так что ремонт поверженным рудагандам грозил серьёзный. Хорошо, что смертей среди людей удалось избежать. Ранения разной тяжести стали заботой медиков. А уж те постараются поставить пострадавших на ноги как можно скорее.

Среди техников были и те, что попытались пробудить брошенные на полигоне глыбы. Их попытки по большей части оказались тщетными. Кроме одного парнишки по имени Йоль. Малолетний техник, загнанный сворой Риппера к груде камней, с перепугу протиснулся в щель между ними. А вот выбраться обратно не смог. Протея прочла его мольбу о помощи на нитерудном веке. Однако команда Йоля никак не среагировала на зов. Они решили оставить всё как есть, бросив его погибать в одиночку.

Оникс с Аллойза тут же направили Волума к осаждённой мини-Боргестами груде камней. Крик мальчишки, зовущего на помощь, его плач был слышен всей троице, пока дракон отгонял псов. А потом внезапно стих.

«Умер?» — жуткие мысли и образы, взорвали мозг Протеи. Она едва не кинулась расщеплять в наты валяющиеся перед ней каменюки. Остановило её лишь то, что булыжники сами зашевелились, высвобождая мальчишку. Йоль оказался без сознания. Одежда и волосы насквозь пропитались смолой рудаганда. Фиолетово-красные нити тянулись из хвоста техника во все стороны, цепляясь за влажные бока камней.

Посовещавшись с Аллониксами, Протея решила остаться охранять Йоля, пока его не заберёт бригада медиков. Однако тут появился настоящий Боргест Риппера. Не спрашивая ни у кого разрешения, он подскочил к мальчишке и тут же срыгнул на него густой комок чёрной слизи. Прошло не больше пяти минут, как вокруг техника образовался кривой купол-кокон. После чего Боргест улёгся рядом, словно охраняя его. Волуму пришлось оставить Йоля на попечении дворняги Риппера.

«Вот ведь, скотина. Я же его уже спасала! Зачем влез? Герой недоделанный!» — негодование за отнятые лавры спасителя так и кипело в душе Протеи. Воображение услужливо рисовало радужную картину похвалы, ссыпающейся на голову Риппера. Восторженные взгляды, радостные возгласы, атмосфера всеобщего восхищения…

«Бесит! Уделать бы тебя хоть разочек» — она едва не потеряла контроль над Волумом, но Аллониксы вовремя одёрнули дерзкими, хамоватыми замечаниями.

Последующие несколько недель пролетели в темпе усиленных тренировок. Протея как одержимая нагоняла прогресс, просевший за время меланхолично-депрессивного самоедства. При этом на сладкую парочку она скинула большую часть занятий с вверенными учениками. В конце концов, она одна, а Аллониксов двое. С таким доводом ребята спорить не стали. По крайней мере, пока.

Риппер если и показывался, то только на полигоне. Протея хотела спросить у него о судьбе Йоля. Мальчишка-техник так и не вернулся из медсектора, а тамошний персонал никогда не отличался особой разговорчивостью. Никто никаких дифирамбов пилоту Боргеста не распевал, как, впрочем, никто и не отчитывал.

«Что же тогда случилось?» — Протея раз за разом прокручивала в голове момент, в котором Йоля словно затянуло в чёрный смолянистый сгусток. Мысль будто парнишка умудрился синхронизоваться с обломками разных рудагандов разжигала жуткий интерес. Ведь и Риппер сейчас управляется с чужим рудагандом. Поэтому кому как не ему знать, что в действительности стряслось с малолетним техником. Не зря же Боргест остался его охранять. Вот только удовлетворить своё любопытство Протея никак не сумела.

Между тем время шло и вверенные господином Карном неудачники стали делать успехи. Сросшиеся хвостами в пару техник-пилот обошлись без третьего участника. Драконы у них конечно не вышли, зато демонические змеи удались на славу. Как раз четыре штуки, отличающиеся друг от дружки формой и размером рогов на голове, а также гребнем. У настоящих земных змей подобные выросты никогда не встречались. А вот у рудагандовых гадов такое дополнение смотрелось весьма органично. Как-то Аллониксы, увидев его на полигоне, припомнили миф о гигантском морском змее Левиафане.Описание монстра в нём весьма подходило к змееподобным рудагандам.

Ближе к аттестации появилось целых три дракона. Два из них сильно походили на Волума, отличаясь от него лишь формами морд и рогов. Третий же внушал Протее неподдельную зависть двумя парами крыльев. Возможно, так вышло потому, что вместо трёх человек им управляли целых четверо.Тело их питомца заметно отличалось от Волума. Более короткие шея и торс, словно все наты ушли на прокачку крыльев. Тройной хвост хоть и длинный, но очень тонкий, точно плеть. В бою команда наверняка станет использовать его в качестве хлыста или иного похожего оружия. Защищаться им станет только безумец. Так размышляла Протея, пока искала изъяны в крылатом драконе.

А вот собакоподобных монстров вроде Боргеста вовсе не оказалось. Зато был один весьма необычный рудаганд.Им управляли два техника, изначально находившиеся в разных командах. После всех занятий и тренировок они по несчастливой случайности оказались за бортом. Собственные рудаганды отвергли их. Ранг Мизэн замаячил на горизонте, заставив ребят просить дать шанс с брошенными на полигонах инопланетными глыбами. И надо же, им удалось расшевелить одного расколотого на части монстра.

Протея тогда невольно удивилась, увидев, как среди полигонных дюн вышагивает чёрный-пречёрный скелет человека. Его руки показались девушке какими-то слишком длинными. Приглядевшись, она поняла, что здесь не так. До самых колен из пальцев тянулись тёмно-синие ногти, по форме напоминающие сабли.

Система опознала рудаганда, как Байгуамин. И в самом деле одного из техников звали Амин. Парню только-только исполнилось шестнадцать лет. Его напарником, вернее напарницей, стала восемнадцатилетняя Шана. Шана от всех отличалась высоким ростом и чудовищной худобой. Чёрные волосы, спадающие ниже пояса, только усиливали эффект жерди. На её фоне крепко сложенный Амин казался мускулистым коротышкой. Их дует у многих вызывал желание подтрунивать.

На показательной аттестации Байгуамину в пару на дружеский спарринг достался один из новоиспечённых драконов. Изначально собирались организовать пары с Левиафаном в каждой, а после уже заделать финальный сражение среди победителей. Однако в последний момент господин Карн всё переиграл, оставив три боя. В первом — скелет дерётся против бескрылого дракона, во втором — четыре змея бьются уже меж собой на выбывание, а в третьем — обязан показать себя во всей красе четырёхкрылый рудаганд против победителей предыдущих сражений.

Волуму и Боргесту было велено наблюдать за ходом боя и, в случае необходимости, вмешаться. На второй день планировался стандартный отбор среди обычных каменных монстров в виде сражений на выбывание. После окончания его уже через сутки на всех галлостендах в центре подготовки будут вывешены списки «избранных». Там напротив имени теневого пилота будет указано место распределения, куда после прощальной вечеринки отправится служить его команда.

Протее с Аллониксами ещё предстояло дать последний инструктаж-напутствие своим ученикам. Если конечно их рудагандовые монстры окажутся настолько ценными, что их сразу же всех раскупят. Поэтому запарившись в ангаре вся лихая троица пилотов Волума обсуждала, кто и что будет говорить-рассказывать. Риппера на совещание не позвали. Протея сомневалась, что тот вообще заглянет на прощальный инструктаж. Разве что его пинками туда загонят.

«Так его!» — девушка на секунду представила перепуганного Риппера, прикрывающего руками от пинков и тычков разгневанного господина Карна.

4.2. Прыжок: Архип

Дни, проведённые в библиосекторе слились в один бесконечный марафон. Архип перестал отличать понедельник от пятницы или среду от субботы. Всё смешалось. И где-то в этой суете неумолимо приближалась очередная аттестация рудагандов. В этот раз оживления охватившее теневых пилотов и техников выглядело особенным. Ходили слухи, будто в центр подготовки прилетела делегация из очень важных персон. Для них на экзаменационном полигоне собираются организовать спарринг-матч между адским псом и дьявольским драконом. Народ вовсю делал ставки на победителя и проигравшего. В ничью почему-то никто не верил.

Знакомые имена Протея, Оникс и Аллойза то и дело всплывали в разговорах. Архип не прислушивался, но об этой троице слишком часто и много болтали. Они сообща управляли дьявольским драконом. А вот о команде адского пса слухов не ходило. Разве что один раз Сойяр сболтнула в разговоре с Ансельмом, будто пилот страшной псины все ночи и дни проводит на полигоне в обнимку со своим рудагандом. Странно. Архип не понимал зачем человеку жить среди каменюк, которые могут ожить и свернуть ему шею в любой момент. Ангары и спальные комнаты-боксы куда безопасней.

К слову, о безопасности... Уже несколько дней Архип пытался достучаться до Сойяр. Он убеждал двупола отказаться от похода на вечеринку в честь аттестации. Но никакие слова, предостережения и даже угрозы не действовали на вздорную старушенцию.

— Ансельм? — Архип решил искать поддержки у начальника библиосектора. — Пожалуйста, помогите, пожалуйста, убедить Сойяр не ходить на вечеринку. Я точно знаю, ребята планируют проучить её, эм-м… его. Возможно, даже убить. Но что бы я ни сказал, Сойяр лишь хохочет и дурачится!

— Не встревай. А лучше держись подальше от аттестационных вечеринок. Двупол без тебя разберётся, — Ансельм совсем не удивился, услышав, что «хвостатые» готовят расправу над Сойяр. — Такое случается каждый год. Скоро привыкнешь.

— А вдруг… — попытался возразить Архип.

— Вдруг бывает только пук. Вот ведь, вырвалось, — Ансельм показался парню раздражённым, но вместе с тем каким-то отстранённым и даже рассеянным. — Если не перестану общаться с вами двумя, то скоро начну лепетать как подросток, — пробормотал он и закрыл лицо руками.

Последние месяцы начальник библиосектора много времени проводил в своём кабинете сверхурочно. Архип заметил его усталость, но расспрашивать не стал. Посчитал, что тот всё равно ничего ему не расскажет.

— Лепечут малыши, а не подростки, — беззлобно поправил его Архип.

— Для меня все вы малыши, — со вздохом выдал Ансельм. — И всё, что слетает с ваших глупых языков, не более, чем детский лепет.

Что ж, Архипа огорчило нежелание библионачальника помочь ему в спасении двупола. Однако отчаиваться рановато. Неизвестно, как ещё пройдёт сама аттестация. Вдруг повторится трагедия двухлетней давности, и всем станет не до вечеринок.

— Чего такой кислый?Анц обидел? А? — Сойяр возникла как всегда внезапно и тут же повисла на плече Архипа. Винный духан сегодня был едва уловим.

— Нет. Мы просто говорили о вечеринке. Он тоже не хочет, чтобы ты туда ходила, — приврал он, не моргнув и глазом. — Но переубеждать тебя не собирается. Сказал, что бесполезно.

— Правильно сказал. Э! Ты, внучек, слушайся старших. Целее будешь! А? — Сойяр рассмеялась, и кружась, принялась скакать по коридору. — Погнали веселиться! Догоняй!

На самом деле, Архип собирался пойти к себе и пораньше лечь спать. Но не в меру игривое настроение двупола могло обернуться чем-то нехорошим. Так что парень потащился вслед за белокурой подругой. И с каких пор в Архипе появилось тревожное чувство беспокойства за другого человека? Он и сам не знал, зато теперь понимал Риппера, который частенько отчитывал его в приюте. Забавно вспоминать друга, при этом невольно ощутив себя на его месте.

«Неужели и я тебе вот так нервы трепал?» — глядя в спину Сойяр, думал Архип.

Время, ещё недавно летевшее вперёд, смешивая как попало дни и ночи, заметно притормозило. Часы стали тянутся невыносимо долго. Архип устал от тревожного ожидания аттестации, до которой остались считанные дни. Нарастающая тревога за Сойяр не давала спать по ночам. В результате, когда настал важный день для теневых пилотов с их монстрами, Архип свалился от переутомления и проспал несколько дней. Отчасти виной тому послужил случившийся накануне прорыв на новый уровень. Тело не выдержало и попросту отключило ненадолго голову, чтобы восстановиться.

Проспавшись, Архип первым делом бросился искать Сойяр. В голове так и стучала тревожная мысль, что с ней случилась беда. Оказалось, переживал напрасно. Двупол в своём обычном далёком от трезвости состоянии нашёлся в надстройке библиосектора. Начальника кабинета, к величайшему удивлению Архипа, на рабочем месте не оказалось. Мысли, что на аттестации стряслась беда, стали захватывать его разум.

— Прорвался? А? Наконец-то, — сонный голос Сойяр вторгся в тревожные думы Архипа. — Анца отправили отчитываться перед корпорантами. Это вроде крутых начальников. А? Так что сегодня, а может и завтра его не будет. Поэтому айда в медсектор! Познакомлю тебя с одной грубиянкой и врединой.

— Прозвучало как комплимент, — буркнул Архип, не горя желанием тащиться в другой конец здания ради сомнительной встречи с ещё одним другом двупола.

— Она тебе понравится, — Сойяр, шатаясь, дошла до лестницы и едва ли не кубарем слетела по ней на пол верхнего яруса библиосектора. — Ты где застрял?

Архип спустился к ней. И они вместе отправились в северное крыло, где и располагались медики. По дороге правда пришлось сделать крюк. Наблюдатели перекрыли целый сектор, чтобы обеспечить важным гостям комфортное пребывание. Пришлось выбрать крыло, ведущее к ангарам.

— Эй! — внезапно окрикнул их человек в форме младшего наблюдателя. — Смотрю «нулёвки» в конец обнаглели. Носятся здесь без дела. А ну, живо за работу. Информация на галлостенде.

Он махнул рукой в сторону мерцающей на стене картинке. Там и правда висело несколько нарядов на работу ранга Мизэн. Всего то отдраить несколько помещений. В основном, комнаты ожидания и отдыха для «хвостатых». Дверь в подсобку для уборщиков находилось тоже неподалёку. Так что Архип попросту активировал свой допуск на галлостенде, и скачав текущие наряды, направился прямиком за инвентарём.

— А тебе особое приглашение надо? — рявкнул наблюдатель на Сойяр, которая сложив руки за спиной со скучающим видом разглядывала его.

— Два, — ответила она и тут же пояснила: — Два особых приглашения, стоя на коленях. А?

Мужчина от такой наглости, что называется, вскипел на глазах. Архип тут же кинулся к Сойяр. Подхватил её под руку и утащил прочь от греха подальше, на ходу бросив кучу извинений наблюдателю. Архип едва успел скрыться за углом, как подруга вырвалась и решительно направилась обратно.

— Стоять! — вцепился в неё Архип. — Хватит дурить!

— А что тут ещё делать? А? — Сойяр вырвалась, но возвращаться уже передумала. — Собрался всю жизнь срач за детками убирать? А? Пошли, там есть другой путь в медсектор.

— И чего тебя туда так тянет-то сегодня? Болеешь? Да?! — прикрикнул он на двупола.

— Ага, перманентный похмельный синдром, — с серьёзным видом поставила себе диагноз Сойяр и зашагала вдоль стены прочь от Архипа.

Парень немного поколебался, не решаясь удалять наряд на работу, но вскоре плюнул на всё и нагнал двупола возле распахнутой двери. Сойяр и здесь умудрилась сцепиться с каким-то техником. Стояла и попросту глумилась над парнем, лицо которого с каждым словом наливалось кровью, становясь пунцовым. Не вникая в суть разговора, Архип попросту прикрыл ей рот ладонью и потащил прочь. Благо, в погоню никто не кинулся. Покричали всяких гадостей вслед и только.

— И почему ты всё время во что-то влипаешь? Прибьют же когда-нибудь. Совсем не думаешь об этом? — Архип и сам удивился появившимся в речи назидательным ноткам.

— Э! Вот наступит твоё «когда-нибудь», тогда и подумаю. А пока большой всем хрен с кисточкой, — Сойяр замахала руками, словно отгоняя прочь летящие по воздуху слова.

Архип попытался представить себе «хрен с кисточкой», но ничего не вышло.

— Так зачем тебе в медсектор? — он вновь попытался выяснить причину внезапной прогулки.

— Не мне, а тебе. Я так за компанию. Нельзя? А?

— Чего? Мне?! — от удивления Архип встал как вкопанный. Чего-чего, а вот больным он себя никак не чувствовал. Сонным, усталым — да! А в остальном самочувствие прекрасное!

— Ага! Хочешь, чтобы у тебя хвост отвалился, как у того курчавого козлёнка? А? — хмыкнув, Сойяр накрутила на палец выбившуюся из причёски прядку.

О проблемах Яшэра он давно успел позабыть. И вообще считал глупой шуткой, брошенные когда-то слова про отсохший хвостик. Да и самого паникёра-двуполоненавистника он не встречал уже несколько недель, а то и месяцев.

— Откуда ты знаешь, что у него…

— Культивация нитей процесс постоянный, — Сойяр глянула на Архипа, и улыбка на её губах показалась ему какой-то безжизненной. — Если забросить, то рудимент попросту отсохнет. А следом «туманное око» перестанет функционировать. Вот так со временем все Мизэны становятся обывателями и тогда их переводят на «человеческие» должности. Ясно? А?

Она остановилась у лифта с ярким предупреждением «только для старшего персонала и наблюдателей», приложила к считывающему устройству браслет и двери гостеприимно распахнулись. Мизэнам, в основном, приходилось пользоваться лестницами, в крайнем случае, транспортёрами для механопортеров, что вывозили мусор. Открытые платформы медленно двигались между этажами и секциями. Людям на них стоять было опасно. Но Мизэнов никто за таковых не считал, поэтому никто не обращал внимание. А вот в нормальном человеческом лифте Архип давно не катался и радовался возникшей возможности. Вообще, Сойяр умела удивить, хотя в последнее время таких моментов стало меньше. Возможно, выработалась привычка воспринимать происходящее вокруг как данность.

— Идиотов-нулёвок, не бросающих прокачку и продолжающих культивировать нитерудную связь, здесь двое: ты да я, — Сойяр ткнула Архипа в грудь. — Удивлён? А?

— И каков твой уровень? — с налётом скепсиса поинтересовался он.

— Ярь в фазе завершения, если тебе о чём-то говорит. А? — ответила она, вскинув бровки. В её газах через край плескалось весёлое настроение.

— Такого ранга нет ни в карте рудаганда, ни в персональной таблице культивации нитей, — Архип сделал вид, что рассматривает статистику на нитерудном веке. В этот момент лифт остановился, выпустив пассажиров на этаж медицинского сектора.

— Спроси Анца. Он сейчас главный рудагандовый шифровальщик. Так ведь? А? — Сойяр принялась напускать тумана.

— В смысле? — переспросил Архип, едва смысл слова «шифровальщик» докатился до его сонливо-ленивого сознания. Он даже встрепенулся как проснувшийся птенчик.

— Такой умный мальчик, а до сих пор ничего не понял? А? — пройдя всего несколько шагов, Сойяр остановилась и её взгляд впервые за всё время стал по-настоящему серьёзным. — Анц расшифровывает кодированные послания рудагандов, чтобы «хвостатые» могли не просто пялиться на строчки с непонятными закорючками, а понимать, написанное в них. Или ты думаешь, нитерудную хреновину люди придумали? А?

Архип только сейчас осознал, что система изначально выглядела подозрительно запутанной. Данные в карте развития частенько переименовывались сами по себе.

— То-то я смотрю ранги с уровнями называется как-то… — он задумался над словом, которое только что вертелось на языке, а в последний момент исчезло. Забылось враз.

— Глава корпорации с ума сходит по всему аля-греческому. Правда ни языка, ни культуры он знать не знает и узнавать не желает, — с каждой фразой голос Сойяр становился всё тише. — Просто столкнулся как-то с четой Окстаберендапуллус и поплыл мозгами к греческим берегам. А страдают теперь все. А?

Архип не нашёлся, что на это сказать. В конце концов, он совсем ничего не знал о корпорации и её руководстве. Не интересовался. Считал, не пригодится в будущем. Да и сейчас придерживался того же мнения. Какое ему дело до всего этого? Он же Мизэн, «нулёвка», проштрафившийся по всем направлениям мусор.

— Вот чем была плоха сотенная система уровней? А? — выглядело забавным, как Сойяр возмущается себе под нос. — Простенько и со вкусом. Нет же, понадобилось ввести идиотические ранги, где нуль это Мизэн, а десятый уровень внезапно стал начальным рангом Дэк. А дальше? Дальше двадцатка превращается в Икси, тридцатка в Трикси, а сороковник с полтинником в Саркси, Пэнкси. Вот тебе и середина старой системы прокачки. А за ней ещё больше маразматического бреда. Эксомикси, Эвдомикси, Огдомикси, Эниомикси. И плевать всем, что название лишь отдалённо похожи на греческие аналоги. И в завершении сотня, становится десятым рангом «Като».Почему Като? С чего такое слово?

— Подожди, я уже ничего не понимаю, — Архип потерял нить разговора. Икси-микси-трикси… всё перемешалось.

— А чего тут понимать? А? — уже в полный голос возмутилась Сойяр. — Раньше каждые десять уровней отмечались наградами в виде набора для культивации. А теперь девять уровней между рангами подробили на три части и каждую из них поделили ещё на три. Зачем? Теперь медики за каждый «прорыв» выдают посредственную бурду.

Архип догадался, что под «прорывом» она подразумевала повышение уровня, хотя может её пренебрежение касалось и самих рангов.

— Они попросту разбавили в двадцатикратном размере то, что раньше выдавалось за взятия рубежа в десять уровней. Э-э…

— Раньше, это когда? — внезапно для самого себя перебил её Архип.

— Что-то давненько не попадались новости о Таурмионе и чете Окстаберендапуллус. Как бы парочка не нагрянула на рудагандовый супер-спарринг. Не зря же столько шума подняли. А? — Сойяр словно не услышала его вопроса.

— Не знаю. Я вообще не понимаю, о чём ты, — огорчился Архип, сознавая, что сейчас его намеренно проигнорировали.

— А мы уже пришли, — потирая руки, она подошла к узкой двери изоляционного бокса. — Кристина! Ау, милая! Выглянь-ка в окошко, дам тебе… чего там дальше?! А?

— Не ори. Зачем припёрлась? — раздался голос из невидимого динамика. Архип завертел головой, пытаясь его найти.

— Как всегда. А? — Сойяр постучала костяшками пальцев по белому покрытию двери.

— «Как всегда» было на днях, — резануло по ушам Архипа, а дальше голос звучал уже спокойней. — У тебя аппетиты выросли? Забеременела?

— Ага! Внучком! А? — хохот Сойяр понёсся по пустынному коридору.

— Ясно. Слышала уже, — вновь с треском прилетело из невидимого динамика. — Ладно, заходите, раздевайтесь.

Щелчок, а следом писк, сопровождающий открытие изоляционного бокса. Сойяр торопливо прошмыгнула внутрь, утянув за собой Архипа. Дверь закрылась и наступила тишина. Камера сразу после входа служила для проведения дезинфекции. Поэтому пришлось потоптаться в ней около минуты.

Во внутреннем помещении их встретила миловидная пышная женщина. В её стянутых к затылку волосах явственно виднелись седые прядки. При этом на лицо ей можно было дать не более двадцати или двадцати пяти.

— Раздевайтесь! — строго приказала Кристина. — Вещи на кушетку, сами на свободные столы. Всё ясно?

— Э! — Сойяр состряпала дурацкую мину и принялась кривляться. — Я стесняюсь…

— Можно смеяться? — с ледяным спокойствием поинтересовалась Кристина, бросив на двупола убийственный взгляд.

— Сегодня только он. Займись, а я вздремну. Можно? А? — Сойяр разлеглась на кушетке, и положив руки под голову, демонстративно закрыла глаза.

— Хорошо, спи, — согласилась Кристина и, глядя на Архипа, жестом поторопила его, мол раздевайся живей. На что он быстренько разоблачился. Последний раз нормальный медосмотр он проходил ещё, будучи пилотом. Мизэнов же каждое утро перед работой прогоняли через санбудку. В ней проходило лишь общее сканирование организма.

— За сорок, — брякнула Кристина и тут же за внесла какие-то данные в личный планшет.

— Что? — переспросил Архип, не поняв о чём медичка бубнит под нос.

— Ранг у тебя по новой системе Саркси, а вот уровень не читается. Видимо, у тебя смена ранга на носу. И это будет уже середина цикла, — слова Кристины вливались в уши Архипа, вызывая целую бурю эмоций. — Что ж, Слойка молодец, вовремя тебя притащила. Культивация с пятого ранга это уже не шутки. Нагрузка на организм, считай, вдвое больше. Каждый уровень даже по новой системе потребует много сил и терпения.

— Подождите. Выходит, я давно не Мизэн?

— Нулёвка навсегда остаётся нулёвкой, — нисколько не заботясь о чувствах парня, небрежно бросила Кристина. Медичка с лёгкостью задула едва вспыхнувший огонёк надежды и при этом даже бровью не повела. Такая бесчувственность неприятно удивила Архипа.

— Но почему… — только и смог выговорить он, чувствуя накатывающие слёзы обиды.

— Потому, что рудаганды не распознают «нулёвок». Они не видят вас, какого бы уровня вы не достигли, — уже мягче пояснила Кристина. Похоже, женщина наконец-то заметила, насколько сильно ранили Архипа её слова.

— Тогда зачем я… — голос парня дрогнул, отчего не получилось договорить фразу до конца.

— Мне-то откуда знать? Это твоя жизнь. Твоё решение. Может, достигнув предела, ты что-то изменишь, — Кристина посмотрела на спящего двупола. — Или нет.

Архип вспомнил слова Сойяр о культивации Мизэнов: «Она ведь тоже достигла высокого уровня. Правда, какого чёрт его знает. Придётся топать в библиосектор. Или нет?»

— Сойяр сказала, у неё уровень Ярь в фазе завершения. Знаете, что это значит? — он не был уверен, что медичка ему поможет, но всё-таки попытался.

— Нет, — ожидаемо ответила та и тут же пояснила. — Но по новой системе у Слойки ранг Като с уровнем где-то на Ипсельном этапе. Можно сказать, она в шаге от предела.

— Значит, скоро…

— Скоро? У неё всегда был такой ранг. С нашей первой встречи ничего не изменилось. А это когда? М-м… — Кристина задумалась. — Да, лет десять назад. Так что сам смотри.

Дальше разговор не клеился. Да и не к чему. Архип улёгся на стол, и медичка запустила систему полного медицинского сканирования. Купол закрыл парня и яйцевидной формы дроны принялись носиться туда-сюда. Всё это время Кристина вносила записи в личный планшет. По всему выходило, что она занимается культивирующими «нулёвками» по собственной инициативе. Зачем ей сдалось подобное занятие, Архип не знал и даже предположений не строил. Сейчас ему было слишком горько на сердце. Даже самый продвинутый пилот в центре подготовки имеет уровень ниже, чем у него. А положение…

Теперь Архип немного понимал гонор Сойяр, давным-давно переплюнувшей всех теневых пилотов, что здесь прокачивались. Знали бы они её истинный ранг, сдохли бы от зависти. Хотя какой в этом прок, если для рудаганда она полный нуль.

— Молодец, — обратилась Кристина к Архипу, едва обследование завершилось и купол над ним открылся. — Собираешься бросить культивацию или как?

— Дойду до предела, а там решу, — ответил он, ни на грамм не соврав.

— Ясно. Тогда порядок действий следующий, — медичка прокашлялась и со всей серьёзностью начала перечислять распорядок обязательных процедур. Слушая её, Архип неожиданно осознал, что времени на работу у него больше не будет. Тренировки в залах и занятия в библиосекторе и так оставляли всего несколько часов на выполнение минимальной нормы. А что теперь?

— О рабочих нарядах не переживай. Медсектор поставит тебя в график уборки на то время, что будешь у меня обследоваться, — Кристина словно прочитала его тревожные мысли. — Изолятор требует особенной чистоты. Так что проблем не будет.

— Спасибо, — Архип на радостях едва не кинулся обнимать медичку. Но одного её холодного взгляда хватило, чтобы унять порыв.

— Держи. Примешь, когда почувствуешь «прорыв» на следующий ранг, — она выдала две ампулы с густой оранжевой жидкостью. — Но только одну. Вторая на всякий случай. Мало ли что случится с первой.

Архип снова принялся благодарить медичку, совсем как ребёнок, получивший гору подарков.

— Не стой голышом. Одевайся уже, полтосник — зевая проговорила Сойяр. — Я ведь угадала?

— Без одного уровня, если можно так сказать, — вместо Архипа ответила Кристина. — Поглядывай за ним. Ребёнок же совсем.

— Да в былые времена у таких детей детишки водились. А? Так что не нагнетай. Не надо, — последнюю фразу Сойяр прошеплата прямо в ухо Кристины. Медичка сконфужено отвела взгляд в сторону.

Когда руки двупола точно змеи обвили тело женщины, Архип почувствовал себя лишним. Вот только выйти в коридор он не мог. Заперто. Код от двери у медички, а она сейчас… вся во власти двупола. Он отвернулся, стараясь не вслушиваться и не додумывать лишнего.

— Ты чего скукожился? А? — брякнула Сойяр и как обычно повисла на нём, упираясь подбородком в плечо. — Ну-ка, ну-ка… нафантазировал поди всяких пошлостей? Мелкий развратник.

Она расхохоталась. Архип попытался вырваться из её объятий, но та ему не позволила.

— Не рыпайся, внучек. А то старушка упадёт и что-нибудь разобьёт или сломает. Например, твоё лицо или нос, — Сойяр не смотрела на Архипа и даже не ухмылялась, как обычно. Да и поднадоевшего «А?» не прозвучало. Отчего стало казаться, будто угрожала она по-настоящему.

С этого дня Сойяр перестала опекать Архипа на каждом шагу. А вот наряды на работу стали зачастую приходить парные. Чьё бы имя ни вписали, вторым в графе «уборщик», на месте по факту оказывался двупол.

Тренировки шли как прежде. Регулярные медосмотры никак не влияли на прогресс культивации. Правда, беседы с Кристиной порой имели воодушевляющий эффект. И вот долгожданный прорыв сквозь уровень на новый ранг.

Приятным сюрпризом стала одна мелочь в личной статистике. Ранг Мизэн теперь отображался не двумя нулями, а трёхзначным числом. Два ноля, посередине пятёрка. Как объяснила Сойяр, так отображается старая система уровней. И по ней Архип достиг середины! Чем не повод для гордости?

Ампула с оранжевой жидкостью уже жгла карман. Архипу не терпелось принять препарат и оценить результат, если таковой будет. Медичка предупреждала, использовать только одну. Однако любопытство подтолкнуло воспользоваться обеими.

Приняв препарат, Архип заперся в своей комнате и уселся в позу для медитации. Следя за дыханием, он сам не заметил, как отключился. Или нет? Просто ощущения стали весьма странными. Парень открыл глаза и ничего не увидел. Вокруг лишь мрак. Не такой как во снах, более густой и словно бы живой. Архип чувствовал, как тело утягивает на самое дно. Туда, где был кто-то ещё. Тот, чьё тепло каждый раз обжигало, надолго оставляя горячий след на коже.

«Где ты?» — Архипу казалось, будто он целую вечность болтается вот так, неизвестно где. Каждый последующий вдох давался труднее предыдущего. Уши заложило и сердце будто стало биться прямо в перепонки.

«Вторую зря использовал. Не надо было. Теперь…» — мысль потерялась, так и не сформировавшись до конца. Вдруг стало жарко. Мрак закипал, точно смола. И в ней заживо варился Архип. В охватившей панике парень начал барахтаться, пытаясь выбраться хоть куда-нибудь…

Мрак зашевелился. Сперва медленно, затем всё быстрее и быстрее. В какой-то момент Архипу показалось будто его кружит в безумном водовороте. И вдруг всё остановилось. Свет ударил в глаза, ослепив на какое-то время. Когда же подслеповатость пропала, Архип увидел полигон. На нём сражались дремотные рудаганды.

«Дремотные», — странное слово само всплыло в его сознании. К чему оно, Архип не знал.

Чуть дальше в небе двигался сине-чёрный змей с огромной рогатой головой. Приглядевшись, парень заметил крепенькие лапки, которые чудовище вытягивало вдоль тела, чтобы лучше скользить в потоке. Слово «воздух» не вязалось с тем пространством, в котором двигалось создание. Как не клеилась к нему и «дремотность». Рудагандовый дракон явно был пробудившимся, чтобы это не значило.

Из-за дальней высокой дюны вышел ещё один интересный объект. Издалека он походил на скелет человека. Вернее, великана. Вот только кости у него не белые, а чёрные. Синие пряди ниспадали с его черепа и доходили до таза. Рудагандовый монстр-скелет занял боевую стойку, выставив вперёд руки. Ярко-синий цвет длиннющих ногтей тут же привлёк внимание Архипа. Хотя ненадолго, потому что начался бой.

Дракон камнем рухнул вниз, в одно мгновение разметав дюну в разные стороны. Казалось бы, на том и всё. Кончено! Но… со свистом рассекая воздух, появилась костлявая ладонь. Синие сабле-ногти вонзились в прикрытый чешуёй бок противника. Дракон взревел.

Из поднятого столба грязи показались чёрные кости. Они в мгновение ока заново образовали скелет. Желтовато-серым платьем его прикрыла земля вперемешку с песком. Получившаяся демоническая дева тут же бросилась на дракона, который всё же успел сгруппироваться и воспользоваться хвостом для защиты.

Архипу хотелось досмотреть сражение до конца, но внезапно вернувшийся мрак скрыл происходящее на полигоне. Парень не чувствовал в себе сил сопротивляться и потому просто отдался на волю тьме…

— Эй-й-ей, очнулся, наконец, — Кристина провела рукой по экрану личного планшета и грозно воззрилась на Архипа — Я ведь ясно сказала, принимать ранговый препарат по одной ампуле. И не чаще, чем через каждые три уровня.

— Что? Нет, не так, — он точно помнил, что никакой речи об уровнях не было. — Просто принять одну, когда случится прорыв. И всё. Вторая запасная, если…

Архип попытался оправдаться, но медичка попросту пригвоздила его взглядом.

— Тем более! Сказано, одну! Кто позволил самовольничать? Повезло, что Слойка тебя нашла и вовремя ко мне принесла! — резко высказалась она. — Не смей больше такое вытворять!

— Всего-то хотел досмотреть бой скелета с драконом, — пробубнил себе под нос Архип, но медичка его услышала. Потому что тут же нелестно высказалась относительно аттестационного спарринга рудагандовых монстров.

— И кому их теперь собирать? Конечно нам! — возмущалась она. — Какая радость глазеть на дерущихся тварей? Раньше ребята хотя бы в ангарах сидели. А теперь? Приходится собирать их по полигонам и выхаживать. Никуда не годится!

Кристину явно понесло. Не останавливаясь на теме нового вида рудагандовых монстров, она принялась обсуждать не только работу центра подготовки, но и политику корпорации. Архип уже перестал вникать. Его заботила раскрывшаяся на нитерудном веке статистика.

«Архип»

Пол: Мужской Возраст: 20 полных лет

Основной навык: тихий омут

Дополнительный навык: младший технический персонал

Ранг: Мизэн (0V0) Этап: Синфа (II) Уровень: Тэссера (IV)

Персональная культивация:

«Просмотр данных активирован»

Показатель развития тела: 2/10

Культивационный прогресс: 1,81 %

Открыто умений: 1 024

Махэч (боевые обучающие кейсы): 307

Показатель развития разума/интеллекта: 6/10

Культивационный прогресс: 64,21 %

Открыто умений: 955

Дэксис (ремесленные обучающие кейсы): 238

Показатель развития нитерудной сети: 2/10

Культивационный прогресс: 8,06 %

Открыто каналов: 29

Скорость синхронизации нитерудной сети: 050 208 451 нитей/ сек.

Показатель стабильности нервной системы: 2/10

Культивационный прогресс: 2,73 %

Открыто позиций: 32

Перегрузки (зафиксировано обращений): 614

Архип с удивлением воззрился на строчку с возрастом. В ней явно закралась ошибка. Двадцать полных лет ему никак не могло быть. До дня рождения оставался ещё месяц. Парень открыл электронный календарь. Удивление его тут же возвелось в квадратную степень. Если верить дате, то с принятия двойной дозы препарата прошло несколько месяцев и только что прошла очередная аттестация.

Чтобы побороть шок, Архип несколько раз пробежался глазами по своим обновлённым данным. Остановился он лишь на строчке основного навыка. Описание у «тихого омута» почему-то отсутствовало и понять, что это за умение — невозможно. На помощь парню пришли воспоминания о статистике, ещё до кровавой аттестации. Тогда основным навыком считалась способность пилота: тень «Архипа». Её суть заключалась в марионеточном управлении рудагандом. А что теперь?

Архип постарался проанализировать последнее погружение во мрак. То самое, что закончилось на полигоне. И с ледяным трепетом вспомнил кровавую аттестацию. А именно тот момент, когда, сжигая нити, он полностью синхронизировался со своим вервольфом и подчинился ему. Когда выдрессированный за два года рудагандовый монстр перестал быть марионеткой и подавил своего же теневого пилота.

— С тобой всё в порядке? — Кристина активировала медицинские дроны и те принялись сканировать дрожащего всем телом Архипа. Нитерудное веко стало алым.

«Обнаружен неопознанный навык»

«Обнаружен неопознанный навык»

«Обнаружен неопознанный навык»

«Синхронизация прервана. Повторите попытку позже!»

— Всё в порядке, — неуверенно пробормотал Архип. — Такое случается. Скоро пройдёт.

Он не желал делиться личными переживаниями с медичкой. Ещё меньше ему хотелось рассказывать о всех этих странных навыках, которые, скорее, относились к рудаганду, чем к нему.

— Так недолго и облысеть от волнения, — глаза Кристины метались по строчкам в личном планшете. — Мало мне работы после аттестации привалило? Надо ещё для Слойки бокс готовить. Наверняка уже шатается по пьянкам хвостатых. Вернётся потом в разобранном виде. А мне в порядок приводить? Если вообще доберётся на своих ногах. Нисколько не думает о других.

— Вы за Сойяр волнуетесь? — уточнил Архип, сомневаясь, что верно понял слова медички. — Меня предупреждали, что ей на вечеринке могут готовить ловушку…

Парень осёкся вспомнив, что та аттестация давно прошла и не факт, что в этот раз попытка повторится.

— Что?! Опять?! — Кристина казалось взорвалась от злости, но тут же взяла себя в руки и, закрыв лицо руками, уселась на кушетке напротив Архипа. — Идиоты хвостатые. Придурки! Какие же они придурки! Слойка тоже хороша. Провоцирует детей по чём зря!

— Нужно что-то делать, — начал было Архип, но закончить не успел. Включился сигнал тревоги.

— О! Чья-та вечеринка удалась, — иронично заметила медичка, и убрав руки от лица, тяжело вздохнула. — Пошли за Слойкой. Наверняка дрыхнет неподалёку от места событий. Ух, я ей задам!

Архип ничего не понимал. Кристина вместо того, чтобы бежать оказывать помощь пострадавшим, неторопливо переодевалась из форменной одежды в обычную.

— Ну что расселся? Пошли, — она кивнула в сторону двери, которая открылась, приглашая выйти в коридор. Архип побрёл за медичкой.

Через несколько минут они достигли ангарной части центра. По коридорам сновали дроиды-работники. Они таскали носилки. Медицинские яйцеподобные дроны то появлялись, то исчезали за дверью с номером двадцать.

Кристина остановилась и в задумчивости уставилась в экран планшета. Промычав под нос нечто неразборчивое, она вскоре решила идти дальше. Только не туда, где кипела работа, а в другую сторону. Финалом прогулки оказалась смотровая площадка. Духан здесь стоял отменный. У Архипа аж в носу защипало, а горло сжалось в приступе тошноты. На полу среди разбросанных винных баклажек валялась Сойяр и мирно посапывала, подложив под голову локоть.

— Вставай пьянь! Сколько можно? — Кристина накинулась на двупола и принялась жестоко тормошить. Всё без толку. Сойяр крепко спала.

— Я тебя, тварина, в изоляторе запру! На неделю! На месяц! На год! Вставай, дрянь такая! — разбуянилась медичка, переходя к рукоприкладству. Архип не на шутку разволновался, что взбешённая женщина покалечит двупола.

— Кристинка, дурочка… — промямлила Сойяр. — Не шуми. Обижусь.

— Чего? Что ты там вякаешь? Под-ни-ма-а-айся!!! — Кристина силой взвалила двупола на себя. Архип кинулся помогать и подхватил пьяное тело с другой стороны. Он и не думал, что дотащить Сойяр до медбоксов станет проблемой. Приходя то и дело в себя, она тут же начинала упираться ногами, вырываться и горланить нечто нечленораздельное.

В общем, вымотался Архип настолько, что вернувшись к себе, тут же упал на кровать. Несмотря на усталость, спать не хотелось. Дрёма лишь напрасно дразнила разум.

«Одиночество… как океан. Его не вычерпать… не выпить… одной стихией не измерить, — прозвучали в сознании Архипа обрывки фраз, голосом Риппером. — Чувства полны… как ветер… как… вода. Метанья… пустота… объятья. Молчат уста, потворствуя… зачатью…»

4.3. Прыжок: Риппер

Общение с людьми и раньше тяготило Риппера, а сейчас и вовсе стало невыносимым. На еженедельном медосмотре вокруг него собиралось немало любопытствующих. Всем им хотелось разгадать секрет почти годового выживания внутри рудаганда. И Риппер ничем не мог им помочь. Он проспал все метаморфозы, происходившие в его организме, если они вообще имелись. Что же касается текущего момента, то понять, какие изменения произошли сейчас, помогла лишь статистика Боргеста. Да и в ней хранилось полно непонятного.

«Боргестрип»

Пол: Мужской Возраст: 20 полных лет

Основной навык: «Barghostreap»

Дополнительный навык: чёрный смерч

Ранг: Пэнкси (V) Этап: Синфа (II) Уровень: Эна (I)

Скорость синхронизации: 000 052 400 нитей/ сек.

Текущий прогресс:

Пятая стадия развития тела

Продвинутый этап формирования сознания активирован

Начальная фаза рьяности

Персональная культивация: скрыто

Управление:

«Просмотр данных активирован»

Карта составных движений — просмотр/изучение/практикум

Карта сводной маршрутизации — просмотр/изучение/практикум

Карта доступной брони — просмотр/изучение/практикум

Карта доступного оружия — просмотр/изучение/практикум

Карта технических навыков — просмотр/изучение/практикум

Характеристики:

«Просмотр данных активирован»

Карта развития мощи — культивационный прогресс: 8,50 %

Открыто новых умений: 3

Карта развития гибкости — культивационный прогресс: 5,28 %

Открыто новых умений: 2

Карта развития медиума — культивационный прогресс: 2,70 %

Открыто новых умений: 1

Карта развития НСР — культивационный прогресс: 3,33 %

Открыто новых умений: 1

Карта развития ОРГ — культивационный прогресс: 2,82 %

Открыто новых умений: 1

Аттестационный спарринг Боргеста с Волумом вызвал в господине Карне больное воодушевление. Ещё тогда по горящим глазам руководителя центра подготовки Риппер понял, что грядут перемены. И перемены вряд ли в лучшую сторону.

Несколько месяцев тишины и покоя завершились, стоило Протее вернуться в строй триадных пилотов. Девушка с энтузиазмом приняла идею «поделиться опытом». Отобранные господином Карном группы «хвостатых» стали учениками, или скорее последователями «драконьей головы» Волума.

Боргесту в самом начале отвели роль антагониста. Впрочем, Рипперу не на что жаловаться. Его задача упростилась до травли кучки неудачников на полигоне. В то же время триадные пилоты взялись обучать, натаскивать, прокачивать новоявленных учеников. Наблюдать за их вознёй со стороны было забавно и скучно одновременно. Ещё в первую встречу на пятнадцатом полигоне Риппер рассортировал людей, руководствуясь собственными критериями и внутренним чутьём подлючести.

И среди всех людей нашёлся тот, кто его удивил. Четырнадцатилетний техник, которого система определила, как Йоль. Убегая от реплик Боргеста, парнишка забрался в дыру между рудагандовых обломков. И там не то с перепугу, не то ещё с чего, принялся практиковать на них нитерудную связь. В результате камни ожили. Риппер легко смог считать начавшуюся фазу гнева. Вот только Йоль был не готов к такому.

Появившийся возле груды камней Волум попытался вытащить техника, но сделал только хуже. Сплетённые вместе нити Йоля и рудаганда стали рваться. Парнишка потерял сознание от боли. Риппер смутно догадывался, как ему помочь, а потому послал Боргеста. Накопленные за последний месяц наты пришлось собрать в один сгусток и передать Йолю. Теперь следовало только ждать и надеяться, что спровоцированная слиянием фаза гнева откатится до начальной стадии мрака. Тело юного техника активно впитывало через сохранившиеся нити свободные рудагандовые наты.

Боргест послушно следил за тем, чтобы никто не вмешивался в процесс. Благо, Протее хватило ума отступиться и заняться остальными учениками, все ещё носившимися по полигону. Вскоре неподалёку приземлился транспортник с медиками. Питомец Риппера показал им зубы и те не решились приблизиться. Ариса выхаживала перед адским псом, показывая всем видом своё недовольство. Боргест раззявил пасть на животе.

— Вы же хотели знать, как я проспал внутри чужого рудаганда целый год? — Риппер, не выбираясь из ядра, обратился к Арисе. — Только постарайтесь не повредить его нити при транспортировке. И поаккуратней с обломками. Не растрясите их.

А дальше дни потянулись в ленивом однообразии. С утра на полигонах тренировались обычные рудагандовые монстры. Во второй половине дня из них оставалось меньше половины. Поэтому найти местечко для прокачки Протеиных «учеников» не составляло особого труда.

Сам Риппер предпочитал проводить время на аттестационном полигоне. Из всех он самый более или менее замусоренный. На других — в последнее время появилось слишком много рудагандового лома. Крупные и мелкие обломки, давно утратившие цвет, валялись там повсюду. Триадные пилоты довольно скоро поняли, как можно использовать подобный хлам. Ребята дербанили наты из мёртвых булыжников. Риппер поступал так же год назад. Сейчас всё иначе.

Живые нити сами воспроизводили нужное количество натов. Требовалось лишь развивать их самих. Фаза застоя помогла понять, что совсем неважно, насколько высок ранг рудаганда. Важно качество прокачки навыков на каждом отдельно взятом уровне.

От скуки Риппер вложил наты в развитие заброшенного умения второго ранга «Мрачный оскал». Казалось бы, бессмыслица, ведь его более совершенный аналог «Тёмный рык» появился в карте развития рудаганда в ветке, доступной с четвёртого ранга. Но…

У обоих навыков одинаковый механизм срабатывания и основная задача — вызвать у противника цепенящий страх, чтобы на время обездвижить. Вся разница лишь в силе воздействия. Однако, когда «Мрачный оскал» достиг предела прокачки, произошёл внезапный скачок параметров. Умение изменилось, став элитным навыком третьего ранга которое ни на грамм не уступало «Тёмному рыку».

Кроме прочего у «Мрачного оскала» появились побочные действия. На несколько секунд Боргест получал воодушевляющий заряд бодрости. А противник на тоже время словно бы погружался в уныние и тоску. Нежелание жить почти физически ощущалось, стоило лишь заметить эффект на том или ином рудагандовом монстре. И это казалось Рипперу весьма странным, ведь марионетки, коими те считались, не могли испытывать эмоции.

Считалось, что инопланетные глыбы — лишь послушный инструмент, не более. Однако сейчас всё казалось Рипперу иным. Он чувствовал пульсирующую живую жилку в каждом, даже самом малом булыжнике. Разумом он пытался разложить всё по полочкам, пытался ограничить новые знания существующей логикой. Выходило скверно. Чем больше он старался, тем меньше понимал.

— Пусть одиночество моё как океан. Его не вычерпать мне и не выпить. Смотрюсь в него и чувствую изъян, который ни одной стихией не измерить. Чувства полны собой, ведь так не ведом страх, — Риппер запнулся, позабыв следующую строчку. — Желания мои как ветер на устах, или как соль невыплаканных слёз. В них прока нет, одна вода. Душевные метанья не всерьёз. И остаётся мне лишь мрака пустота. Его холодные объятья. И крикнуть можно, но молчат уста. Потворствуя погибели зачатью…

Нити рудаганда взвились вокруг Риппера, образуя тело Боргеста. Всего несколько мгновений, и вот уже мрак привычно обнял его со всех сторон. Парень расслабился. Сознание успокоилось, полностью синхронизировавшись с инопланетной махиной. Теперь он ощущал мир через Боргеста, был им настолько, насколько позволяла нитерудная связь. И так каждый день!

Когда спустя шесть месяцев вверенные Протее «ученики» смогли-таки преобразить своих монстров, господин Карн решил устроить общее собрание-семинар. Рипперу так же велели явиться. Как и ожидалось, мероприятие оказалось скучным, потому что его главной задачей стало промывание мозгов ребятишкам. Вдохновляющая речь руководителя центра подготовки, выступление главы медиков и показательная лекция Протеи на тему прокачки «драконьих» навыков — всё сложилось в один лозунг: «ты избранный и потому ты должен…». А что должен и кому, а главное, почему и зачем — частность, которую старательно задвинули в тень.

Самым скверным в данном семинаре оказалось то, что в финале слово дали Рипперу. Судя по взгляду господина Карна, мужчина надеялся на ещё один воодушевляющий пример. Парню безумно захотелось разочаровать его до самой глубины души. Вот только отправить за компанию на дно ещё и усилия Протеи, показалось Рипперу несправедливым. Он взглянул на вздорную девчушку и заметил, как та преобразилась со времён работы над «Яшэром». И речь шла не столько о внешности, сколько о характере. Бесспорно, на неё благотворно подействовала возможность обучать, направлять, заботиться об учениках, опекать их. Но было и то, что осталось неизменным.

«Ты большая умничка. Разносторонняя. Быстро схватываешь любое новшество. Тебе так много даётся с лёгкостью. И всё равно ты почему-то считаешь себя неполноценной, ущербной, — Риппер, как и раньше удивлялся тому, зачем Протея пытается во всем подражать и подстраивается под тех, кто не стоит её мизинца. — Когда же ты повзрослеешь настолько, чтобы полюбить себя и поверить в свои силы?»

«Драконья голова», как Протею иногда называли другие, страдала от комплекса надуманной неполноценности. И почему-то всегда с враждебностью смотрела на Риппера, словно он ей задолжал и даже не помнит сколько. Так что крушить воздушные замки господина Карна и сводить на нет усилия триадных пилотов, он не стал.

— Всё верно сказано. Мне добавить почти нечего. Разве что… — Риппер почесал подбородок, задумавшись над тем, что сказать дальше, чём ещё можно помочь «ученикам» последователям «драконьей головы».

— Протея неспроста предлагает не зацикливаться на прокачке навыков ваших уровнях. Вы и сами заметили, умения на третьем и четвёртом ранге похожи на те, что есть сейчас у вас на втором. Получается, незачем прокачивать до предела уже имеющиеся способности. Всё равно они не идут ни в какое сравнение с такими же, но рангом выше. Она права, говоря, что пока навыки нужны вам всего лишь для освоения основных функций. Научитесь их использовать, понимать принцип действия, прочувствуйте на уровне натов, что происходит и как. Зачем? — Риппер молча посмотрел на Протею. После чего кивнул, точно получив разрешение на дальнейшее объяснение.

— На четвёртом ранге у всех вас начнётся фаза «застоя». Это очень важный и сложный период культивации. Он нужен для перехода на пятый ранг. Посмотрите на рудагандовую карту развития. Начиная с пятого ранга и до десятого там практически нет новых умений. Это не сбой и не отсутствие доступа. В фазе «застоя» у вас будет возможность прокачать до предела все имеющиеся навыки. Тогда вы заметите, что умения второго уровня в своей предельной точке получает дополнительную способность и совершенствуется до третьего продвинутого ранга. Так же с начальными навыками третьего и четвёртого уровня. Прокачивать их сразу вам будет не по силам. Поэтому дождитесь фазы «застоя». Когда культивация перейдёт на особый уровень.

— Выходит, навыки пятого уровня — это прокачанные умения с четвёртого? Тогда второй и третий тоже можно до пятого проапгрейдить? — тут же оживились ученики Протеи.

— Нельзя, — одним махом он развеял радужные надежды ребят. — Усовершенствованные навыки с плюс рангом улучшить нельзя, сколько б натов вы на них не потратили бы.

— Тогда зачем они нужны? Только умения четвёртого ранга прокачать в предел и всё!

— Эй, стой! Но если можно только один раз умение усовершенствовать, то получается выше пятого ранга навык не поднять.

В зале понялся гам. Протея попыталась подать голос и успокоить всех, но её никто не слушал.

— Всё не так! — громко выкрикнул Риппер и для пущего эффект хлопнул по стойке. — Начиная с пятого ранга условия культивация сильно меняются. Например, вы сможете комбинировать похожие навыки разных рангов. Таким образом получая новое умение. Эта способность станет доступной в фазе «рьяности». Продвинувшись дальше пятого ранга, сможете комбинировать даже несхожие между собой умения. А что будет дальше, вам ещё рано знать. Перейдите для начала в шестой, а то и в седьмой ранг.

— Скоро аттестация, — кажется Протея нашла, наконец, что сказать и как увести разговор в нейтральное русло. — Всем вам предстоит подготовиться к дружескому спаррингу.

— Волум с Боргестом тоже будут сражаться? — прилетел ожидаемый вопрос из зала.

— Нет. Наша задача контролировать ход боя в качестве специальных наблюдателей, — Протея натянула улыбку, которая Рипперу показалась лживой лисьей ухмылкой.

До аттестации оставалось два месяца. На самом деле Риппер не был согласен с Протеей. Он считал, что стоит изначально прокачивать навыки до предела, а уж потом переходить на следующий ранг и уже на нём распределять накопленные наты в новые умения. Так переходы между уровнями будут занимать чуть больше времени, но эффективность рудаганда на каждом ранге станет максимальной. Однако своими мыслями Риппер решил пока ни с кем не делиться. В конце концов, ни с кем из присутствующих у него не сложилось дружеских отношений, скорее уж наоборот.

«Скучаю…» — Рипперу не хватало Архипа. Тот всегда мог выслушать его, высказать своё мнение, не кривя душой. Так жаль, что он никогда больше не похлопает по плечу, не рассмеётся в полный голос…

Аттестация: подведение итогов - 75

В этот раз приглашённые на аттестацию гости выглядели более заинтересованными, чем год назад. Их нисколько не разочаровало первое показательное выступлением. Бескрылый дракон разбил в пух и прах скелет, который в середине боя принял облик безносой женщины под ниспадающим песочным покрывалом. Рассекающая воздух костлявая ладонь Байгуамин с длинными ногтями издалека походила на каноническую косу смерти, отчего сражение мгновенно окрестили противостоянием мрачному жнецу.

А второе выступление так и вовсе привело гостей в полнейший восторг. Битва Левиафанов, так Карн назвал вид рудаганда, воплощающего в себе гигантское змееподобное морское чудовище. Для этого ему пришлось немало покопаться в земных легендах.

Заключительный, третий бой, стал поистине прекрасным сражением. В нём схлестнулись два вида дракона. Напряжение держалось до самого финала. Ни один из рудагандов не желал уступать. В конечном итоге объявили ничью.

Карн был более чем доволен. Гости разделились на тех, кто желал отдать победу крылатому дракону и тех, кому больше нравился бескрылый вариант. Споры на эту тему то и дело вынуждали собеседников повышать голоса. Хорошо, что до драк дело не дошло. Впрочем, выказать своё мнение в денежном эквиваленте им никто не запрещал. Так что противостояние плавно перешло на территорию аукциона, где на торги выставили участников столь захватывающей аттестации.

По понятным причинам кандидатура Байгуамин была снята и в продажах не участвовала. Карн уже решил оставить воплощение старохристианского образа костлявой смерти для себя, в качестве ещё одного тренера-наблюдателя, вроде Боргеста.

— Смотрю, тебе весело? — Ариса успела переодеться в наряд для коктейльной вечеринки и теперь жадно заглядывала в глаза Карна.

Её развесёлое настроение объяснялось не только алкоголем, но и удачными торгами, принёсшими центру подготовки рекордный за последние годы доход. Ариса так и липла к своему любовнику, то и дело кидая многообещающие намёки. Однако с недавних пор на Карна перестал действовать её кошачий шарм. Руководитель центра подготовки уже подыскивал замену Арисе как в профессиональном, так и в личном плане. Прекрасно, когда всё необходимое сочетается в одном человеке. Но такая удача — редкость.

Самым перспективным кандидатом виделся Карну третий заместитель Арисы. Он отвечал за реабилитацию пациентов после имплантации. То, что смертельных случаев стало меньше — заслуга его команды. Так же есть бывший первый заместитель по исследовательской части — некая Кристина. Ариса упекла способную соперницу в сектор изоляторов, подальше от всего нового. Но это не сломило женщину. Кристина регулярно связывалась с исследовательским обществом корпорации «Руданид», передавая для рассмотрения свои наблюдения и научные выкладки. За что её там весьма ценили. А вот Арисе каждый раз приходилось подтверждать свою компетентность, пуская вход всё своё обаяние и способности убеждать. Только эффект из года в год становился всё слабее.

Размышляя об интимной стороне замены, Карн одинаково равнодушно относился к обоим претендентам на место Арисы. Зато среди молодых специалистов с горящими глазами хватало тех, кто был не прочь согреть постель руководителя центра подготовки.

Оставалось только дождаться, когда нынешняя глава медсектора совершит очередную ошибку. И тогда вместо того, чтобы протянуть руку помощи, Карн пинками отправит Арису на самое дно. А пока этого не случилось, пускай себе улыбается и ластится. К следующей аттестации в её карьере появится жирная точка. А может, и не точка, а клякса, которая растечётся по репутации учёной дамы, вызывая смешки среди высокопоставленных членов корпорации.

Кан вспомнил, что Ариса сейчас работает над проектом пробуждения Йоля. Мальчишка сумел сплестись нитями с чужим рудагандом. Прямо как Риппер когда-то. Что ж, если всё сложится удачно, то одним адским псом на полигоне станет больше. А так как Боргест интереса ни у спонсоров, ни у руководства корпорации не вызвал, то надеяться на грандиозный успех попросту глупо.

Ощущение, что Ариса движется не в том направлении лишь усилилось. Женщина заигралась с рудагандами, желая сделать «Великое открытие» и позабыла о прямых обязанностях, растить годный на продажу товар.

5.1. Отрыв: Протея

После аттестации господин Карн лично поблагодарил команду Волумпротея за отлично проделанную работу. После чего вручил им контейнер с несколькими ампулами эванима. Риппера же руководитель центра проигнорировал, словно того и не было вместе с ними в зале.

— С этого дня пилоты Байгуамина станут активно помогать вам в прокачке рудагандов класса «дракон» и «левиафан». Жду впечатляющих результатов от вашей совместной работы. Следующая аттестация обязательно затмит все предыдущие.

— А как же Боргест? Разве он не с нами? — в один голос спросили Аллониксы.

— Ах да, совсем забыл, — господин Карн виновато улыбнулся. — Рипперу придётся помочь Арисе в медсекторе. С одним из техников случилось тоже, что и с ним когда-то. Как же его звали?

Руководитель центра в задумчивости потёр подбородок, ища глазами ответ где-то под потолком.

— Йоль, — подсказала Протея. — Так что с ним? Он ещё не очнулся?

— Не очнулся. Его жизненные показатели к сожалению, активно снижаются. Нужно как-то остановить разрушительные процессы в теле юноши или хотя бы замедлить их, — господин Карн помрачнел и уже обратился персонально к Рипперу. — Мы надеемся, ты сможешь ему помочь. Ведь тебе удалось выжить, а значит, и у него есть шанс.

Мужчина с надеждой глядел на худосочного парня, который в ответ ни слова не сказал. Протее даже показалось, будто Риппер смотрит на руководителя центра с презрением.

— Что ж, если больше вопросов нет, то я сейчас же приглашу ваших новых подопечных. Позаботьтесь о них как следует, — господин Карн быстро активировал что-то в своём браслете/ Через пару минут в зал вошла толпа техников и пилотов, не достигших за два года второго ранга.

У Протее случилось лёгкое дежавю, когда один из новичков попытался схамить ей, тем самым самоутверждаясь перед окружающими его неудачниками. И как год назад, девушка тут же отправила всех на полигон. Только вместо Боргеста гонять их там предстояло Байгуамину.

— Я помогу, — предложил Риппер, остановив Протею при выходе в коридор. — Амин с Шаной не справятся. Им нужно время на восстановление после аттестационного боя.

— Хорошо, договорились, — ответила она и тут же почувствовала, как лицо точно жаром обдало.

Риппер в силу своей необщительности никогда ни к кому близко не подходил. Говорил всегда очень тихо. Поэтому окружающим приходилось пользоваться усилками в коммуникаторах, чтобы расслышать хоть что-то. Хотя лучше было бы не вслушиваться. Ничего хорошего Риппер никогда никому не говорил. В каждом его слове так и сквозила брезгливая неприязнь к людям в массе. Протея, как и другие, не проявляла желания общаться с ним и держалась подальше. Поэтому за всё время знакомства расстояние ни капли не сократилось, скорее наоборот. А тут…

Парень практически нашептал слова ей прямо в ухо. Она даже почувствовала на себе его дыхание. Это чертовски смутило Протею. Ей захотелось возмутиться, вот только все мысли в голове перемешались от волнения.

«Так! — она мысленно подобралась и постаралась успокоить быстро бьющееся в груди сердечко. — Ничего такого не случилось».

Разом выкинув из головы все мысли, Протея на автомате добралась до смотровой площадки. Благо, Риппера здесь не оказалось. Он уже умчался на полигон, где активировал Боргеста и ждал появления учеников.

В краткий инструктаж Протея вложила всю душу, стараясь изо всех сил не ударить в грязь лицом. В этот раз ей не потребовалась даже помощь Аллониксов. Сладкая парочка только хитро ухмыльнулась, прежде чем покинуть площадку.

Двухчасовая травля дала скромный результат. Совсем не такой как год назад с другими отстающими. Зато ничего из ряда вон выходящего, вроде случая с Йолем, на полигоне тоже произошло. Когда все разошлись Протея отправилась в медсектор. У бокса, где отдыхали Шана с Амином, уже ошивались Аллойза и Оникс. То, что мысли так пилотов совпали, заставило Протею насторожиться.

«Не хватало ещё, чтобы мы думали одинаково, — она лишь на секунду представила, как сознания всех членов триады сплетаются воедино. — Да ни за что! Лучше смерть!»

— Тити, ты тоже Шаничку проведать пришла? Или тебе Амин понадобился? — Аллойза по-прежнему любила «сыграть в детскую непосредственность». Девице скоро стукнет восемнадцать, а она всё «сюсю-масю» и выдаёт такое, отчего у Протеи кулаки начинают чесаться.

— Оба нужны, — она глянула на Аллониксов, стараясь казаться максимально серьёзной. — Сегодня Риппер нам помог, а завтра?

— Попроси его снова, как сегодня, — Аллойза наигранно захлопала глазами. — Я видела, как вы шушукались в дверях. Обычно ты только и делаешь, что огрызаешься да шипишь на него. А тут мало того, что дорогу ему пригородила, так ещё и раскраснелась помидоркой. Правда, Они?

— Не заметил, — равнодушно отмахнулся Оникс в ответ.

— Наша Тити наконец-то решилась и позвала Риппа поиграть вместе с нами на одном полигоне. А ты не заметил. Бу! — Аллойза состроила обиженку.

— Свиданка, что ли?

Протею бросило в жар. Не то, чтобы они были правы. Но во так искажать факты — верх наглости.

— Идиоты озабоченные! — возмутилась она.

— Да мы шутим. Не переживай так. Я просто удивилась, что ты смогла поговорить с Риппом, не включая боевого хомячка, — Аллойза залилась звонким смехом, и Оникс тут же поддержал её наглой ухмылкой.

«У них что, даже смех через хвост передаётся?» — про себя съязвила Протея, и не дожидаясь продолжения беседы, вошла в бокс. Аллониксы прошмыгнули следом.

Разговор с пилотами Байгуамина получился коротким. Господин Карн и глава медсектора Ариса уже ввели обоих в курс дела. Так что ребята были полны воодушевления приступить к тренировкам в любой момент.

Их настрой порадовал Аллониксов. Они вовсю принялись подтрунивать над Амином. Парнишка явно чувствовал неловкость, оказавшись в одном боксе с Шаной. А вот её такое соседство ничуть не смущало. По всему видно, девушка относилась к своему партнёру не иначе как к младшему брата. И совсем не замечала влюблённости Амина.

А вот Аллониксы давно заприметили совсем недетские поползновения паренька и сейчас вовсю развлекались, вгоняя его в краску. Протее тоже стало не по себе, и она попросту сбежала, покуда сладкая парочка не переключилась на неё. Вот только далеко не убежала.

Едва повернув за угол, она наткнулась на Риппера. Парень спокойно шёл по коридору в её сторону. Протея готова была шмыгнуть обратно, но застыла на месте, едва их взгляды встретились. Риппер тоже остановился.

— Я здесь просто… Ну… Навещала Амина с Шаной, — начала отчитываться она, хотя её об этом не просили. — Предупредила. Завтра им придётся выполнять твою работу. Так что всё в порядке. Не нужно помогать. Завтра. Завтра не приходи. Йоль ведь ещё не выздоровел…

Идеи для разговора иссякли неожиданно быстро. В голове девушки так и металось «не молчи, скажи что-нибудь». Риппер же продолжал стоять, глядя Протее прямо в глаза. Он не произнёс ни слова, отчего в коридоре воцарилась напряжённая атмосфера неловкости.

— Спасибо, что выручил сегодня. Передавай привет Йолю, когда очнётся. Вот… — на одном дыхание выдала Протея, чувствуя, как её поглощает желание мгновенно исчезнуть.

Взгляд Риппера скользнул куда-то вниз. Девушка опустила голову и увидела в своих руках одноразовую медицинскую салфетку. Видимо случайно прихватила с собой из бокса. А виноваты в том Аллониксы. Если бы не их дурацкие намёки она не была бы такой растерянной сейчас. И грязная салфетка покоилась бы в мусорном ведре при входе в медбокс, а не смущала её вовсю.

— Хорошо, я передам, — ответил Риппер и прошёл мимо Протеи прямиком к выходу из медсектора. Она же осталась стоять на месте, не решившись повернуть голову и посмотреть ему в спину. Как в прочем и пойти следом. Хотя ей самой хотелось поскорее убраться отсюда.

Уже в своей комнате Протея кляла себя за глупость. Стоило лишь представить, как она могла выглядеть в его глазах, как лицо от стыда начинало нещадно полыхать.

«Мало ли что он себе напридумывал», — старалась она успокоиться себя, а заодно привести мысли в порядок. В конце концов, не она странная, а сам Риппер. Весь день он вёл себя не так как обычно.

Следующий день, а за ним ещё один — прошли спокойно. Риппер ни разу не появился ни в ангаре, ни на полигоне, ни в столовой. Его нигде не было. На третий день нервозное состояние Протеи сошло на нет. Жизнь вошла в привычное русло. Недели полетели за неделями, оставив позади уже три с половиной месяца. Ещё немного и полугодье забрезжит впереди с его промежуточными итогами и вознаграждениями за труды. Вверенные ленивые криворучки показали первые успехи по слиянию нитей. Их навыков ещё недостаточно, чтобы создать ядро и высвободить новую форму рудаганда, но так быстро результатов от них никто и не ждал.

После занятий с учениками Протея как всегда отправлялась в тренировочный сектор. Она нуждалась в одиночестве и тишине, чтобы спокойно заняться персональной культивацией. Но сегодня всё пошло наперекосяк. Видимо, на девушку пало кармическое проклятие или что-то в таком духе. Во-первых, Аллониксы объявили, что наконец-то догнали её по уровню и готовы к совместной культивации, а во-вторых, на ближайшие двенадцать часов все тренировочные залы забронированы и шанса быстро поднять уровень не намечалось.

— Привет, подруга. Чего кислая такая? А? — раздался голос откуда-то снизу.

Протея с удивлением заметила пьяную в драбадан блондинку, ползающую на четвереньках.

— Не видела тут мой… этот… не помню, как называется. А? — она шарила руками по сторонам. — На очко унитазное похож. О!

Женщина уселась, прислонившись плечом к стене и подняла вверх палец: «Вспомнила! Знак отличия!»

— Этот? — Протея указала пальцем на лацкан пьяной дамы. На нём болталась отметка Мизэн.

— Где? А? — она попыталась оттянуть ткань и разглядеть что там такое. — Ни черта не вижу. Ладно. Забудь. Слышь, подруга, подкинь меня до сотки. А? Там вроде как убраться надо. Нет, не подумай, я не отлыниваю. Просплюсь и сразу всё там приберу.

Протея приложила браслет к галлостенду. Сотый зал и правда числился за Мизэн, да ещё и с нулевым временем. Потому выходило, что пока пьяная тётка не отметится, что уборка закончена, зал для брони останется недоступным. А это значит, что пока алкашка спит, можно спокойно потренироваться безо всякой регистрации.

— Идёт, — согласилась Протея, и подставив плечо белобрысой Мизэн, помогла той добраться до дальнего конца коридора.

На дверях горел сотый номер. Девушка схватила пьяную спутницу за запястье и прислонила браслет к сенсорной панели. В окошке тут же зажегся синий цвет разрешённого доступа. Щёлкнул запорный механизм, и дверь открылась. Протея втащила Мизэн внутрь и прислонила её к стене.

— Вот ведь тяжёлая гадина, — пробормотала она, пытаясь отдышаться.

— Я ей тут зал подогнала. Занимайся, сколько хочешь. А она меня гадиной обзывает. А? — тут же ответила ей блондинистая Мизэн. — Вот ведь тварь неблагодарная.

Протея хотела высказаться в своё оправдание, но не успела. Дверь с характерным щелчком открылась, и в зал вошёл Риппер, а следом Архип.

— Внучек! — радостно воскликнула белобрысая Мизэн и кинулась в сторону парней. Ещё мгновение и вот она уже обняла их за шеи. Риппер с высокомерным спокойствием взял руку дамы и попросту сбросил с себя, точно гадюку.

— Старушка, успокойся, — Архип попытался вырваться из душащих его объятий. — От тебя опять винищем несёт. Когда только успела?

Протея смотрела на них и думала, что же ей теперь делать. Бежать-то некуда. Единственная дверь за спинами парней.

— Привет. Я случайно наткнулась на неё в коридоре. Проводила сюда. Она же вроде уборщик? И на галлостенде стоит… — девушка запнулась и, не найдя что сказать дальше, замолчала.

— Я же говорила, что могу притащить кого угодно и куда угодно, — женщина уже не казалось такой уж пьяной. — Пользуйте, мальчики!

Она кивнула в сторону Протеи. Девушка глянула сперва на Риппера потом на Архипа. Оба парня оценивающе смотрели на неё. В панике она принялась искать глазами хоть что-нибудь для самозащиты. Вот только подходящего ничего не нашлось. Сердце забилось сильнее в предчувствии беды.

— Она всегда такая? — Риппер с нескрываемой неприязнью воззрился на белокурую Мизэн. Архип угукнул, после чего направился к трибуне тренера-наблюдателя. Ничего не понимая, Протея попятилась в сторону от странноватой компании.

— Эй-эй! Ты куда, подруга? — женщина нагло улыбнулась и совершенно твёрдым шагом направилась к девушке.

«Двупол!» — вдруг вспомнила её Протея. И тут же в голове точно шторм случился. Всякие слухи о некой Слойке смешались с детским страхом перед подражателями. Архип же мёртв. Да и Риппер числился среди погибших, а потом раз, и... все живы-здоровы… Так не бывает!

— Ты ведь Слойка? Двупол. Да? — обратилась она к белобрысой Мизэн.

— А что? Не веришь? А? — со смешком ответила та. — Доказать?

— Арискажи Сойяр чтобы прекратила пугать Протею. Мы её не для того позвали, — Риппер нахмурился.

— А для чего? — блондинистая Мизэн продолжала паясничать, но её похоже никто не собрался слушать.

— Парни, какие же вы скучные. А? — принялась жаловаться Сойяр, устав от всеобщего игнора. — Такую атмосферу портите. Девчуня вон как напряглась. Видать подумала о вас всякие мерзости. Нет, ну сто процентов, что-то похабное себе навыдумывала. А? Мне ж теперь жуть как любопытно.

— Уймись, — резко осадил её Риппер.

— Хех, мне ж её даже толком облапать не получилось. А ты сразу уймись, — Сойяр как будто нарочно доводила парня до бешенства.

— Давайте уже к делу. Ари, ты всё там настроил? — Риппер даже не взглянул в сторону белокурой Мизэн. Словно той не было в зале.

— Ага, ещё минутку.

Протея совсем растерялась. Поведение всей троицы казалось ей крайне подозрительным. Но особой угрозы от них не исходило. Поэтому она решила потихоньку прокрасться к выходу и дать дёру.

— Протея у тебя какая фаза? — внезапно обратился к ней Риппер. — «Рьяность» в «Страсть» перешла или ещё нет?

— Начальная фаза «Страсти», — сходу ответила она, чувствуя, как бешено заколотилось сердце в груди. Вроде не сделала ничего плохого, а ощущение — будто поймали с поличным.

— Ясно, — парень задумался и после коротко кивнул Архипу. — Тогда пускай двупол её страхует. Угу?

Друг Риппера оторвался от галлоэкрана на трибуне тренера-наблюдателя и посмотрел на Протею.

— Не волнуйся, — Архип улыбнулся ей, видимо, желая успокоить. — Сойяр много придуряется, но она хорошая. И зря вредить никому не станет. Так ведь?

— Кому вред, а кому радость. Кому сласти, кому гадости, — принялась нескладно горланить Сойяр. — Я такое существо, мне подвластно всё…

— Уши вянут, — Риппер закрыл ей рот ладонью, не дав закончить. — Ты вообще человек?

— Я двупол, милаш. Смекаешь? А? — высвободившись, со смешком пояснила Сойяр. — Зря только читку мою испортил.

— Внучек, и чего тебе так с товарищами не везёт-то? А? То курчавое козлище, то вот это унылое говнецо. Ну хоть девчуня — огонёк, и то радость. А то так и с тоски помереть можно, глядя на всякое занудство, — Сойяр ткнула пальцем в лоб Рипперу. — Может, тебе девушки не хватает? Или парня? Я который раз тебя вижу, а предпочтений твоих до сих пор не знаю. Но легко помогу и в том и в другом. Если очень надобно.

— Старушка заткнись. Рипп не обращай внимание, она это несерьёзно. Ей просто скучно.

— Держи, — Сойяр протянула Протее ладонь. На ней лежала ампула с эванимом. Вот только цвет был более насыщенным, в рыжету.

— Откуда у вас такое? — Протея легко смогла представить, как как двупол крадет ценный препарат во время уборки медсектора.

— Да так, — Сойяр пожала плечами и с хитрой улыбкой в полголоса проговорила: — Медики обычно расплачиваются за аренду моего уникального тела для своих жутких подпольных экспериментов.

Верить двуполу Протея не хотела. Но в глубине души допускала подобную возможность.

— Не веришь? А зря. А? — Сойяр подошла настолько близко, что в нос ударил винный перегар. — Я вообще всегда только правду говорю. Так ведь, внучек?

— Старушка, ты сама-то себе веришь? — со смешком бросил Архип.

— А кому ещё верить? Тебе, внучек? А? — белобрысая Мизэн рассмеялась, и глянув на Риппера, прокричала на весь зал: — Эй милаш, лицо-то расправь! Как бы нашу девчуню не стошнило, от взгляда на тебя!

Втянутая в странную форму персональной культивации Протея никак не могла отделаться от мысли, что всё происходящее — сон. Дурацкий неправдоподобный сон. И выбраться из него ей никак не удавалось.

Утром следующего дня, умывшись и приведя себя в порядок, Протея взглянула на своё отражение и несколько раз повторила, что ничего не произошло. Не было ни двупола, ни сотого зала для культивации, ни странной встречи с Архипом и Риппером. Всё приснилось.

День прошёл, как и раньше. С утра разогрев, затем на полигон, гонять учеников. Дальше обед и лекции. После ужина время для себя.

— Привет, подруга! Как оно после вчерашнего? А? — Сойяр появилась из ниоткуда и принялась засыпать вопросами: — Нигде не болит? Мышцы не тянет? Тело не ноет? Может, добавки просит?

Ответить ей Протея не успевала. Белобрысая Мизэн подхватила её под руки, и тарахтя без умолку, уволокла в тренировочный зал. Не в сотый — как в прошлый, а другой. Тут их уже дожидались Риппер с Архипом.

— Нет! Я не буду с вами заниматься! — запротестовала Протея, глядя на недоумевающих парней, и тут же добавила: — Не буду пока мне толком не объяснят, что здесь происходит!

— Хорошо. Я объясню, — нехотя согласился Риппер. — У меня проблемы с переходом на следующий ранг. Возможно, потому что нити в теле принадлежат другому рудаганду.

— И что? — вставила Протея, стараясь казаться при этом невозмутимой и грозной.

— Для продвижения по уровням седьмого ранга в фазе «лапидарность» требуется напарник. Мне удалось осилить культивацию лишь попеременно выполняя одни и те же упражнения как бы за двоих. Вот только на восьмом ранге открывается фаза «фанаберии». Она тоже парная, но трюк с попеременным выполнением уже не катит. Требуется синхронная культивация.

— Пф! Послушал бы меня, так не страдал бы сейчас. А? — Сойяр многозначительно посмотрела на Риппера. Тот не стал ей ничего говорить. Вообще Протее показалось будто между ним и двуполом существует наряжённая дистанция. Точно они оба лишь вынуждены общаться друг с другом.

— Архип согласился протестировать возможность слияния, как единственный выживший носитель нитей моего рудаганда. И если ему не удастся, значит мне нужен кто-то из своих, — Риппер нарочито проигнорировал слова двупола. — Ты или Аллониксы. Мне всё равно кого подтягивать до ранга Огдомикси (IIX). У тех двоих высокий уровень толерантности, а значит шанс отторжения меньше, чем с тобой. Но общий потенциал в разы ниже. Так что мне будет легче помочь тебе с прокачкой, чем маяться с Аллойзой и Ониксом.

— И какая мне выгода? — Протея мысленно уже согласилась, но решила немного поторговаться. Вдруг помимо прокачки Риппер ей предложит что-нибудь ещё.

— Не хочешь, как хочешь. Никто не заставляет, — внезапно ответил он, в своей раздражающей высокомерной манере. — Мне показалось, тебе нужна помощь. А просить ты совсем не умеешь. Поэтому так глупо взваливаешь всё на себя и молча тащишь, пока не свалишься без сил. Видимо, совсем дура.

— Эй! Не груби, — окрикнул его Архип. — Вечно тебя заносит.

— Не встревай внучек. Вишь, какая драма назревает. А? — тут же подала голос Сойяр, хищно скалясь в ожидании «вкусного» зрелища. — Ща девчуля вспылит и мордаху нашему милашу враз подправит. Вот смеху-то будет.

Доставлять радость двуполу Протея не собиралась. Изо всей странноватой компании, пускай и с натяжкой, Риппер ей казался самым нормальным. К тому же Мизэны на то и Мизэны, чтобы оставаться пустым местом, мусором среди мусора. Что с них взять?

— Стоп! Раз всё так, то почему вчера меня с двуполом в спарринг поставил? Зачем мне тренироваться с нулёвками? — немного вспылила она, хотя сама того не хотела.

— Потому что старушка в персональной культивации застряла в фазе «Ярь» на последнем уровней ранга Като (Х), — пояснил Архип. Синеглазый парень ей улыбнулся. Похоже, так он хотел внести толику дружелюбности в царящую вокруг атмосферу.

— Погоди-ка, а у тебя тогда какой? Разве не нулевой? — опомнилась Протея и тут же вывела на нитерудное веко свои персональные данные для сравнения.

«Протея»

Пол: Женский Возраст: 18 полных лет

Основной навык: «Wolumprotey»

Дополнительный навык: триединство

Ранг: Эвдомикси (0VII) Этап: Кампа (I) Уровень: Энэа (IХ)

Скорость синхронизации: 073 190 901 нитей/сек.

Текущий прогресс:

Седьмая стадия развития тела

Высший этап формирования сознания

Начальная фаза лапидарности

Персональная культивация: скрыто

Характеристики: скрыто

Управление: скрыто

Протея уверенно остановилась на верхней строчке и подтвердила вывод данных на нитерудное око.

Персональная культивация:

«Просмотр данных активирован»

Показатель развития тела: 8/10

Культивационный прогресс: 98,45 %

Открыто навыков: 1036

Махэч (боевые обучающие кейсы): 317

Показатель развития разума/интеллекта: 10/10

Культивационный прогресс: 304,78 %

Открыто навыков: 1035

Дэксис (ремесленные обучающие кейсы): 315

Показатель развития нитерудной сети: 10/10

Культивационный прогресс: 196,05 %

Открыто каналов: 719

Скорость синхронизации нитерудной сети: 073 190 901 нитей/ сек.

Показатель стабильности нервной системы: 4/10

Культивационный прогресс: 7,58 %

Открыто позиций: 47

Перегрузки (зафиксировано обращений): 162

Вскользь пробежав глазами по показателям персональной культивации, она запросила общие сведения об Архипе. Как и раньше в базе пилотов-техников он числился погибшим и данные о нём система не предоставила. А вот внешнее сканирование, на которое девушка не сильно-то рассчитывала выдала числовое значение: VII: III: IIX. Его-то парень и озвучил.

— Для рудаганда, может, и нулевой, но персональный сейчас Эвдомикси. На этапе Ипсл перешёл уже на уровень Окто, — в голосе Архипа сквозило столько пафосной гордости, что Протее захотелось его придушить. — Можно сказать, почти догнал Рипа. Чуть-чуть осталось и попробуем слияние техник в совместной культивации.

«Какие-то стрёмные нулёвки уделали меня как нефиг делать?!» — в голове зарождался план мести всем вокруг. Вот только претворить его в жизнь или хотя бы обдумать его как следует не дал Риппер.

— Не смотри с такой ненавистью. Мы не виноваты в твоей упрямой дурости. Ты сама по себе такой идиоткой уродилась, — он произносил слова как всегда тихо, но чётко, словно нанося пощёчины одну за другой. Каждый звук, покидая его рот, впивался ядовитой иглой в разум Протеи. Ещё немного и на глаза навернутся слёзы.

«Не реви! Не смей!» — сама себя одёрнула она, стараясь сдержать набегающие волны обиды. Осознание, что этот высокомерный парень во многом прав, только разжигало пламя досады за себя. Молчаливая злость вгрызлась в сердце, вцепилась в горло, требуя немедленно высказаться в адрес обидчика.

— Не сердись, — Архип с улыбкой подошёл ближе и в полголоса доверительно проговорил: — Обычно Рипп только меня гнобит и отчитывает. На остальных же он плевал с высоты своего роста. Так что не знаю, поздравлять тебя или сочувствовать. Но теперь он с тебя точно не слезет.

— Кто с кого не слезет? А? — так же в полголоса поинтересовалась Сойяр внезапно появившись с другого бока. — Я тоже хочу…

«И как меня угораздило?» — подумала Протея, и эта мысль стала регулярно наведываться в её голову. Особенно после очередной встречи с Риппером и Мизэн-компанией. Одно хорошо — к очередной аттестации отрыв с Аллониксами превратился в непреодолимую пропасть. К несчастью, сладка парочка начала что-то подозревать.

Протея хвостом чувствовала слежку. То один ученик, то другой попадался на глаза. Порой даже открыто подходили и заговаривали, тратя в пустую драгоценное время.

— Чего вздыхаешь так, подружка? А? — вечно материализующаяся из ниоткуда Сойяр так не вовремя полезла с расспросами. — Обижает кто? Или опять милаш нахамил и бросил?

— Отвали. Что ты вечно лезешь ко всем? Не надоело огребать? Тебя же все, абсолютно все вокруг либо презирают, либо ненавидят. Как тебе вообще живётся?

— Отлично живётся. Почему меня должно беспокоить мнение тараканов, неспособных даже разницу в рангах увидеть? Ползают, копошатся, щекотно царапаются… Ха! А укусить вздумают — размажу, — во взгляде Сойяр промелькнула сталь. Протея тут же ощутила силу предела, что скрывается в теле двупола.

И в самом деле, чего стоят все эти слабаки? Безмозглые мартышки, тыкающие зубочистками между чешуек спящего драконы. Вот проснётся он, так сожрёт их в один миг, даже не заметит.

Протее внезапно захотелось стать настолько же сильной и независимой. Однако непонятная тяга двупола к спиртному по-прежнему не находила у неё понимания. Протея уж было решила, что только практикой сможет нащупать ответ.

— Напиться что ли? — вслух проговорилась она. Размышляя о том, что если попробует, то обязательно что-то поймёт.

— Поддерживаю, — охотно отозвалась Сойяр и потащила Протею в сторону лестничных пролётов.

Поднявшись по перекрытиям до чердачной части здания, они остановились у арочного проёма. Стоило им пройти сквозь него, как перед взором Протеи открылась широкая платформа. По одну сторону от неё тянулись стеллажи, сплошь заставленные винными баклажками. По другую сторону открывался вид на пустынные земли полигонов. Радужными переливами отсвечивали разделительные барьеры.

По небу, вместо облаков, ползли оранжевые, красные и чёрные полосы. Из-за линии горизонта выглядывал красный бок «солнца». За его пылающей короной едва улавливались очертания ещё одного космического тела. Кривобокое подобие планеты-спутника отливало глубоким синим цветом. Выглядело красиво.

У Протеи аж дух захватило. Даже летая над полигоном в теле Волума, она не замечала всего этого. Была слишком сосредоточена на сражениях и прокачке.

— Нравится? А? — Сойяр коснулась рукой прозрачного барьера, защищающего здание. Между ним и платформой оставалось чуть меньше полуметра. Стоило Протее глянуть в зазор, как голова пошла кругом от убегающей вниз высоты.

Сойяр подхватила Протею и усадила на пол. Из-за лежащего повсюду чёрного песка, платформа казалась заброшенным местом, где давно никто не прибирался. Уровень прокачки Протеи позволил ей без труда ощутить свободные наты в каждой песчинке вокруг себя. Отчего мысль, что здесь как-то грязно, мгновенно улетучилась из её головы.

— Будешь? А? — Сойяр откупорила баклажку и протянула её Протее.

Отказываться от своих слов та не собиралась, а потому, молча, хлебнула вина. Вкус показался ей странным. Да и консистенция густовата, напоминала сироп. Только горький и жгучий, словно перец.

— Как оно? А? — голос Сойяр потерялся в надвигающейся тьме. Это не был привычный холодный мрак рудаганда. Нечто совсем другое.

Протея задыхалась от жара, что шёл изнутри её тела. Но хуже всего ей стало от невидимого пламени, которое то и дело облизывало кожу, оставляя горячий болезненный след. Протея ничего не видела, не слышала и кричать не могла.

Сколько длилась пытка, она не знала. Просто в какой-то момент перестала замечать боль, жар и окружающую темноту. Будто сознание отрешилось от тягостной реальности. И тут новая волна ощущений накрыла её с головой. Словно кто-то включил разом все эмоции: радость, грусть, гнев, слёзы, похоть, отвращение, страх, любопытство и многие другие. Разум попросту взорвало.

Горячий поток воздуха ударил Протею в грудь. Она вздрогнула всем телом и очнулась. Первое что она увидела — это спящее лицо Сойяр. Из приоткрытого рта несло кислятиной. Протея попыталась встать и…

На полу с закрытыми глазами сидел Риппер в медитационной позе. Чёрные вихри гуляли по платформе вокруг него. Чуть дальше, у стеллажей она заметила Архипа. Тот с интересом вглядывался в голографическую проекцию планшета.

— Очнулась? —как всегда тихо поинтересовался Риппер. — Рановато для Слойкиного пойла. Сперва нужно перейти в фазу «отчаяние». Завершающего этапа «фанаберии» маловато для такого прорыва.

Протея хмыкнула. Поучая, он не удосужил её даже взглядом. Видимо, высказать в лицо, глядя в глаза, духа не хватило. Она приподнялась на локтях, и жар тут же ударил ей в лицо.

— Где одежда? — только сейчас Протея заметила, что лежит на полу совершенно голая, да ещё и в обнимку с двуполом. На Сойяр, к слову, тоже ничего кроме цветочной заколки не оказалось. И та сползла так, что практически едва держалась в волосах.

— Тебя только это смущает? — Риппер пнул Сойяр. Та недовольно бормоча зашевелилась, приоткрыла глаза, и зевнув, лениво потянулась.

Конечно, Протее было любопытно узнать, как выглядит двупол без одежды, но это только в мыслях. В реальности же смотреть на голую Сойяр ей вовсе не хотелось. Тем более в такой ситуации. Поэтому девушка отвела взгляд и уселась, закрывшись коленями и руками. Её лицо так и полыхало от стыда. Куда ни брось взгляд, везде только вихри из чёрного песка и никакого намёка на одежду. Хорошо ещё, что никто из парней не стал на неё пялиться.

— Ты чего зажимаешься, подружка? А? — Сойяр без тени смущения встала и пройдя к стеллажу потянулась за баклажкой.

Несмотря на всю схожесть с женщиной, в её теле присутствовала некая неправильность. Сначала в глаза Протеи бросалась неестественно узкая талия. Затем живот, вернее мускулистый пресс. Отчего-то он напомнил ей брюхо змеи. И не одной, а сразу трёх. Может потому, что вместо «кубиков» выпирали ровные диски и располагались они причудливо. Исходя от груди их точно прошивали две линии, убегая под живот. Ниже смотреть Протея засмущалась.

— Хватит, — шлёпнул Архип по руке двупола. — Протеей займись. У неё ведь шмот впервые сгорает. Предупредила бы, мы бы захватили ей что-нибудь из обычной одежды.

Сойяр в ответ лишь фыркнула, и взяв в руки хвост, ловко вытянула из кончика небольшой пучок. Нити рудаганда в мгновение ока опутали тело двупола, полностью скрыв его наготу. Протея от удивления только ахнула. Тут же в голове промелькнула укоряющая мысль, что можно было и самой додуматься до такого.

Подтянув хвост, она попыталась высвободить побольше нитей и придать им нужную форму. Вот только они её совсем не слушались. Вместо ровного покрытия её тело вскоре скрыл уродливый толстый кокон, из которого торчала голова, колено и плечо с левой рукой.

Сойяр расхохоталась до слёз. Архип посмотрел на Протею с сочувствием, но ничего не сказал. Риппер и вовсе как сидел с закрытыми глазами, так и остался сидеть, не обращая внимания на творящееся вокруг.

«Могли бы мне хоть рубашку дать. Кавалеры, тоже мне» — с досадой подумала Протея.

В следующий момент она заметила, что одеяние Сойяр изменилось. Теперь она снова облачилась в потрёпанную форму уборщика с оторванными двумя пуговицами сверху. Откуда она её взяла и когда успела одеться, Протея понять не смогла. Однако если двуполу удалось найти себе вещи, то почему о Протее никто не позаботился?

— Ты уж извини. Мы не носим тканую одежду, — Архип провёл рукой по плечу и на миг вместо рубашки появилась чернота, покрывающая его кожу плотным слоем. — То, что ты видишь — всего лишь нитерудная имитация. Иначе одолжили бы тебе что-нибудь со своего плеча. Моё великовато, а вот Рипп такой сдыхля. Его шмот был бы тебе впору.

— Нафига нужна такая имитация? Понимаю, высокоранговые нашивки себе накрутили и пошли. А то как было драное тряпьё, так и есть, — принялась разоряться Протея, до которой только-только начало доходить, что все трое несколько месяцев ей морочили голову.

— Нет, серьёзно, тебя только одежда заботит? Больше ничего не заметила? Совсем слепая или, может, просто тупая? — Риппер поднялся пола и воззрился на Протею таким злющим взглядом, что она невольно сжалась в комок. Что со стороны наверняка выглядело до нелепости забавным.

На что Риппер намекал, она не поняла. А потому стала перебирать всё с момента пробуждения и его вопроса «тебя только это смущает?».

«Что он имел в виду? Что между мной и двуполом…» — Протея решительно не желала принимать созревшую версию. Но ничего другого в голову не приходило.

— Между нами ведь ничего не случилось? — с искренней надеждой она обратилась к Сойяр.

— Как это ничего, подружка? Так нечестно! — натурально так возмутился двупол и принялся жаловаться Архипу, обнимая того за талию. — Я из кожи вон лезу. Всю душу вкладываю. Тела своего не жалею. А тут «ничего не случилось»!

— Да успокойся ты! — вырвавшись из объятий Сойяр, он принялся отчитывать Риппера. — Ты тоже хорош! Нормально говорить совсем разучился? Напустил загадочности! Разгребай теперь, а мы пошли.

Через минуту Протея осталась на площадке вдвоём с Риппером. Она чувствовала себя униженной, вертясь на полу бракованной куколкой мотылька. Риппер стоял над ней и глядел с вечно-презрительной миной.

— Ты в самом деле ничего не заметила? — присев на корточки он взял в руки её лицо и уставился прямо в глаза. — Ничего-ничего?

— Да! Что я должна была заметить? Рожу пьяного двупола, дрыхнущего перед моим носом?! — вспылила она. — Я вообще-то не в том состоянии была, чтобы подмечать всё вокруг.

— Ладно. Не заметила, так не заметила. А с этим… — он ткнул пальцем в кокон. — Нужно попрактиковаться. С первого раза создать покров ни у кого не получалось. Что касается имитации шмота, тут всё просто. Когда оденешься в привычную одежду, то выпусти нити и пусти покровом по ткани. Попрактикуешься несколько недель, чтобы привыкнуть. С остальным… сама додумаешься. А это…

Риппер кивнул в сторону стеллажей с винными баклажками.

— Не-не, я больше пить не стану, — поспешила заверить его Протея.

— Внутри особый состав. Он выпускает скрытую силу натов. Они словно сгорают внутри тебя, но на самом деле просто меняются из-за катализатора реакции, — он снова указал на стеллаж. — Это поможет тебе прорваться в финальной фазе «отчаяния» к следующему этапу.

— Значит там не вино?

— И вино тоже. Оно вроде консерванта. В общем, поработай над покровом, чтобы потом снова в личинку не превратиться. А сейчас расслабься и убери часть нитей. Я поделюсь с тобой своим покровом, но… — Риппер отвёл взгляд. Протее показалось будто парень засмущался.

— Но, что? — заволновалась она.

— Не бери в голову. Просто под моим покровом постарайся не отлипать от меня.

— Чего? Я к тебе не липла!

— А придётся! — взъярился он не с того ни с сего. — Ты вообще чем слушала?

Вскоре до Протеи дошло в чём дело. Мало того, что Рипперу пришлось проводить её до комнаты. Так ещё всю дорогу он прижимал девушку к себе. Идти в обнимку довольно не удобно. Однако стоило Протее хоть ненадолго отстранится, как холодок по коже тут же намекал на срыв покрова. А блистать наготой в коридорах центра подготовки ей совсем не хотелось. Пришлось потерпеть.

Уже лёжа в кровати, она обдумывала мысль, что можно было прикинуться пьяной. Хотя такой фокус, пожалуй, прокатывает только у Сойяр. Значит, стоило сделать вид, что смертельно устала или ранена. Но в этом случае идут в медсектор, а не в спальный корпус.

«Выходит, прикинуться парочкой — единственное решение. Хорошо, что на руках не понёс. А ведь предлагал. И как бы смотрелось со стороны?» — из-за дурных мыслей Протея так и не смогла уснуть. Утром явилась в комнату отдыха при ангаре невыспатая, уставшая, с чёрными мешками под глазами.

— Ого! А мы всё гадали, с чего бы такой прогресс в культивации. Не угнаться, — съязвила Аллойза. — Я-то переживала, что с таким склочным характером останешься одиночкой, Тити. Поздравляю вас с Риппером. Это же с него у тебя такое лицо сейчас?

Протее было не до объяснений. Слишком сильно хотелось спать. Стоило лишь присесть, как веки сами сомкнулись. Проснулась уже в медбоксе.

— Очухалась? Меня зовут Кристина, Слойка попросила за тобой присмотреть, — миловидная полная женщина в синей форме медика сидела на стуле рядом с кушеткой. — Если будут проблемы со здоровьем пиши личный запрос в изоляторий. Я тебе сразу отвечу и помогу.

— Почему? Что со мной не так? — одна только мысль об изоляторе вызвала в душе Протеи панику.

— Всё с тобой хорошо. Слойка хочет, чтобы и дальше так было. Поэтому я буду крайне внимательна относиться к любому изменению в твоём теле, — несмотря на всю вежливость фраз, дружелюбием от них и не пахло. Создавалось ощущение, что Кристине навязали заботу о Протее, и та совсем не рада такой подработке.

Невольно вспомнился Йоль. Мальчишку наверняка держали в одном из изоляторных боксов. Значит, именно здесь Риппер столкнулся с Сойяр, которая, похоже, в хороших отношениях с толстушкой Кристиной.

«Интересно, она мне расскажет о Йоле, если спрошу?» — Протея подумала, что медичка наверняка в курсе всего, что творится в изолятории.

— Простите, я техником Йолем тоже вы занимаетесь?

— Тот мальчик, которого поглотил рудаганд? Нет. С ним работает лучшая команды Арисы, — то, с каким пренебрежением женщина произнесла имя начальника медсектора, заставило Протею насторожиться. Ужасно не хотелось ей оказаться втянутой в чужие разборки.

— Не беспокойся о нём. Слышала, его питомца зовут Карройоль, — уже благодушнее произнесла Кристина. — Кажется, Карн собирался использовать его во время аттестации, в качестве элемента неожиданности. Эх, хотелось бы избежать кровавой бойни, но полагаю, без неё выбить поддержку спонсоров одними «левиафанами» не получится.

«Зачем она мне это рассказала? Она не знает, кто я?» — Протея быстро прокрутила в голове услышанное.

Действительно, вверенные им ученики совсем не блещут умениями. В этот раз даже ни одного дракона, даже бескрылого, не удалось взрастить. Одни только змееподобные монстры. Да ещё две группы до сих пор топчутся на этапе формирования ядра.Хорошо, если из них выйдет толк.

«Карройоль, значит?» — она твёрдо решила расспросить обо всём Риппера. Если медичка не солгала, то руководство центра собирается устроить показательную резню.

Внезапно девушка вспомнила первое появление Боргеста. Аттестация была слишком унылой и предсказуемой. «Триаде Яшэра» никто не мог составить конкуренцию. Скорее всего, господин Карн предвидел подобный исход. Вместе с Арисой они подстроили так, чтобы рудаганд Риппера оказался в той же зоне и вступил в бой.

«Они всё подстроили?» — Протея не могла поверить в собственные выводы. Однако на их фоне кровавая аттестация, на которой внезапно взбесились все рудаганды теперь так же представлялось ей подстроенной.

«Скоты! Мерзавцы! Сволочи!» — разум Протеи затянуло дымом от разгорающейся ярости. И в нём вдруг всплыл облик Риппера. Парень всегда так странно смотрел на господина Карна. И его неприязни к руководителю центра, а вместе с ним к его команде, включая Арису, она не понимала. По крайней мере, до текущего момента.

«Он знал? Знал и молчал? Позволил им и дальше играть с нами, как с куклами? — ненависть к Рипперу захлестнула Протею с чудовищной силой. — Да, я бы на его месте…»

— Надеюсь, твой дружок придумает, как свести потери к минимуму. Может поделишься со мной планом противодействия Карну с Арисой? — Кристина внимательно глядела на неё, в ожидании ответа. Вот только Протее ей нечего сказать.

— Не хочешь, как хочешь. Я не настаиваю. Просто постарайтесь как следует, — медичка взяла в руки инъектор. — А теперь хорошенько отдохни.

Протея и не заметила, как ей сделали укол в шею. А следом медбокс медленно поплыл перед глазами, кружась в нарастающем вихре.

5.2. Отрыв: Архип

Слухи о «вечеринке» распространились как лесной пожар. Они перекрыли восторженное описание показательных выступлений особого класса рудагандов. До Архипа доходили лишь обрывки, и то лишь тогда, когда в них звучали «Слойка» или «двупол».

Любопытство заставило его пойти искать Яшэра. В конце концов, курчавый парень сам же пытался предупредить его о неприятностях на пост-аттестационных вечеринках. И ничего, что предостережения его относилось к прошлогоднему выпуску. Ситуация ведь повторялась из года в год.

Раз Яшэр узнал о готовящихся пакостях тогда, то наверняка в курсе, что случилось сейчас. Одна проблема — найти бывшего теневого пилота никак не получалось. Архип даже на галлостенде искал его имя по закрытым и действующим нарядам. Почти отчаялся уже, как нужное слово мелькнуло в левом верхнем углу одного из заданий для общего персонала. Рядом с именем «Яшэр» стояла должность «младший наблюдатель». Архип удивился, но тут же вспомнил слова Сойяр, что когда хвост и нитерудное веко исчезнут, то Мизэна переведут на обычную должность. Видимо, так и случилось.

Найти младшего наблюдателя оказалось проще простого. Достаточно было обратиться с просьбой к знакомому охраннику в библиосекторе. Старпёр за считанные секунды нашёл распределение Яшэра. Парнишку отправили работать на вторую смотровую площадку. Там же находились комнаты персонала, куда и поспешил Архип в надежде без проблем найти бывшего уборщика.

Повезло. У Яшэра в этот день выдался выходной. Так что оставалось застать парня у себя. Архип позвонил в нужную дверь, которую ему подсказали ребята на смотровой площадке. В ответ — тишина. Он постучал. Снова тихо.

«Ушёл куда-то?» — Архип присел у стены и решил подождать возвращения хозяина комнаты. А чтобы не тратить время впустую, сложил ноги в первую медитационную позицию и погрузился в себя.

— Смотри кого принесло, — рядом вдруг раздался знакомый голос. Архип открыл глаза и слова приветствия застыли на кончике языка.

Перед ним стоял коротко стриженный парень, в котором едва ли можно было узнать курчавого коротышку. За время, что они не виделись, Яшэр заметно подрос и возмужал.

— Зайдёшь? — спросил он, активируя карту входа на декодере двери. Архип кивнул и поднявшись на ноги, быстро отряхнул штанину. От удивления мысли в голове поразлетались на все четыре стороны.

— Не думал, что меня кто-то решит навестить, — Яшэр гостеприимно предложил гостю единственный в комнатушке стул, а сам уселся на узкую кровать. — Тебя увидеть ожидал меньше всего. Что-то стряслось? Ты бы не стал просто так захаживать. Я прав?

Конечно, прав. Иначе зачем тратить столько времени на поиски кого-то.

— У меня один коротенький вопрос. Вечеринка, что наделала недавно столько шума, как-то связана с Сойяр? — Архип почувствовал себя не в своей тарелке, потому что взгляд Яшэра в мгновение ока стал пустым. — Ты как-то предупреждал меня не связываться с двуполом.

Бывший Мизэн провёл ладонью по лицу, точно утираясь. После чего тихо выругался под нос.

— Забудь мои слова. Дурак я был, — ответил он, стараясь не смотреть Архипу в глаза.

— На этой вечеринке тоже готовились проучить Сойяр?

— Может, и хотели. Знаешь, вместо того предупреждения я дам тебе другое. Не становись врагом двупола. Эта тварь… — недоговорив Яшэр принялся жевать губы, а после паузы заговорил совсем на другую тему. — Видишь, зря я так волновался из-за хвоста. Хорошо, что он отсох. Теперь я нормальный. И ты давай завязывай с культивацией. Одни беды от рудагандовых нитей. Без них лучше.

— Ясно. Значит тебе нечего мне сказать, — Архип встал со стула и направился к выходу. — Поздравляю с удачным распределением.

— Погоди, — Яшэр сорвался с кровати и схватил его за рукав. — Будь сегодня около одиннадцати ночи рядом с четвёртым сектором. Перекрытия помнишь? Короткий путь. Увидимся там.

Напустив загадочности, он попросту вытолкал Архипа вон из комнаты. Оказавшись в коридоре, парень задумался над тем, что такого интересного есть в четвёртом секторе. Даже решил сходить туда прямо сейчас на разведку. Но оказалось, что попасть туда до конца визита гостей никак не получится. Пришлось ждать ночи.

— Пришёл-таки, — Яшэр сидел на ступеньках и вид у него был совсем нерадостный. — Не хочу ничего рассказывать. Сам всё поймёшь, когда увидишь Слойку в саунах.

— Не хочу, — Архипу стало мерзко от намёков бывшего Мизэна.

— Что? Подглядывать ниже твоего достоинства? — он хмыкнул.

— Чему ты его учишь, козлиная башка? — Сойяр сидела в месте, где сходились две балки, образовывая спаянный вместе металлический треугольник. — Исчезни, пока глазки целы.

Яшэр кинулся бежать вниз по ступенькам, напрочь забыв, что может пользоваться лифтами и прочими благами «обычных» людей.

— Раз ты здесь, пошли, покажу нечто любопытное. Но при одном условии, — Сойяр подняла вверх палец и состроила серьёзное лицо. — Придётся прикинуться глухонемым. Потому ни звука — раз. И никаких лишних телодвижений — два.

Архип кивнул, чувствуя, что его прямо сейчас втягивают в какую-то аферу. В конце концов, чего он хотел? Узнать о тайных делишках Сойяр? Вот и шанс! Только почему-то совсем не радовала возможность влезть неизвестно, во что.

Между тем они уже пришли к саунам. Разоблачившись догола оба завернулисьв простыни, и прикрыв головы полотенцами, прошлись по коридорчику со множеством дверей в парные. Сойяр шла уверенно мимо них всех. Архипу страсть как захотелось сбежать. Мысль о созерцании какой-нибудь оргии не давала ему покоя всю дорогу.

«Пришли», — шепнула она на ухо, остановившись перед входом в помещение с двумя тёплыми мини-бассейнами. В первом — вода всё время бурлила, создавая ощущение кипящего котла. А во второй — точно залили сильногазированной минералки.

— Теперь ты глух и нем, как ходячая статуя, — тихо проговорила Сойяр, и постучав в дверь, вошла внутрь. Архип последовал за ней.

На краю газированного бассейна сидел седовласый мужчина, обнимая за талию красивую брюнетку. Оба они были наги, и Архип непроизвольно отвёл взгляд.

— И снова здравствуйте! Эриас, Дэррина, — радостно поприветствовала пару Сойяр. — Это мой внучек, Архип. Симпатичный, правда?

— Вы по-прежнему так жизнерадостны, — заговорил седовласый мужчина. Его спутница, не реагируя на только что вошедших людей, не сводила с него глаз.

— Вы только посмотрите, а личинка-то Азма ещё не сдохла, — Сойяр улыбнулась и подтолкнула Архипа в сторону бассейна.

Сделав непроизвольные шаги, он точно прошёл сквозь невидимую преграду. Ощущение, как если бы вынырнул из воды и колючий воздух ворвался бы в лёгкие разрывая их на части.

— Вот-вот! Так лучше? — Сойяр нацепила Архипу на лицо фильтрующую маску. — Дыши спокойно. Не торопись. У нас полно времени. И не пялься на таурмионку и её так называемого мужа.

— Эри… — обратилась к своему спутнику брюнетка. В её манере говорить было нечто необычное. Архипу показалось, будто проскочил странноватый стрекочущий звук. И тут он понял, почему.

Женщина сбросила иллюзию, представ в полной красе плотоядного инсектоида. Трёхпалая конечность гладила седовласого мужчину по плечу. Всё место в его теле от гортани до паха занимала пухленькая личинка. Сверху её поддерживали рёбра, а снизу кости таза. В голове Архипе сразу сложилась мысль, что видимо, насекомое само выело себе такое удобное местечко. Однако спина и бока мужчины оставались нетронутыми. Хотя стоило приглядеться, как стало казаться будто кожа там напоминает панцирь.

— Не смотрите так удивлённо, — заговорил мужчина, и Архип невольно вздрогнул. Ему почему-то думалось, что человек после подобного «подселения» должен быть мёртв.

— Азм поддерживает мою жизнь, а я забочусь о нём, — Эриас погладил личинку так, как беременная женщина свой раздувшийся живот. — А Дэррина присматривает за нами обоими.

Таурмионка застрекотала, и судя по тону, она была недовольна происходящим.

— Не стоит так говорить, — Сойяр рассмеялась и в следующий момент подобно фокуснику достала из воздуха прозрачную сферу. Она перекатывалась по ладони словно капля густой смолы с пожелтевшим налётом в разных местах.

Снова стрёкот. Теперь уже Эриас и Дэррина переговаривались между собой.

— Цспасибо! — проговорила Таурмионка и раздвинув складки своей чёрной брони выпустила наружу красивые алые крылья. Архип залюбовался ими и не заметил, как Дэррина выудила откуда-то жёлтый комок, размером с человеческую голову.

«Что это?» — хотел спросить Архип, но вовремя остановился. Сейчас он мог лишь молча наблюдать за тем как смоляную каплю сменяли на пушистый жёлтый шар.

— Как там ваш Азм поживает? — светским тоном поинтересовалась Сойяр, накрывая полученную вещицу полотенцем.

— По-старому, — ответил Эриас. — Рассказ о нашей случайной встрече его позабавил.

— Чудненько. Надеюсь, вы к нам ещё заглянете? — фраза прозвучала так, словно Сойяр заключала сделку.

— Непременно, — ответ личинконосителя поставил точку в переговорах. Архип это понял по реакции двупола. Пятясь к двери, Сойяр с неизменной вежливой улыбкой потихоньку утягивала за собой и Архипа.

— Что ж, нам пора. А вы отдохните как следует, — вот и брошена финальная фраза.

Перед выходом из двубассеенной купальни Архип оглянулся. Иллюзия восстановилась. И в ней седовласый мужчина гладил свою спутницу по волосам. Та прижималась щекой к его груди и счастливо улыбалась. Идиллия влюблённой пары.

— Кто они такие? — шепотом спросил Архип, когда за спиной остался коридор с парными.

— Семейная пара Окстаберендапуллус. Эриас популярный лектор-рекрутёр. Обычно он выступает с экскурсом в жизнь таурмионских колонистов. После чего количество желающих отправится к далёким планетам значительно возрастает. Что касается Дэррины… Э-э-э! Ты сам всё видел. Она представитель разумной расы Таурмиона. Взрослая особь, чьё существование движется к закату вслед за угасающей жизнью Эриаса Окстаберендапуллуса.

Архип вспомнил личинку и вздрогнул. Чтобы отогнать жутковатый образ, он мысленно переключился на Яшэра. Стало любопытно, что на самом деле хотел тот ему показать в саунах. Непохоже, что бывший Мизэн мог знать о сделке двупола с таурмионкой. И к слову о сделке…

— На что ты меняешь рудагандовую смолу? — поинтересовался Архип, облачившись в форму уборщика.

— Неужто заметил? А? — Сойяр хитро прищурилась.

— А не должен? — со всей серьёзностью переспросил он.

— Чего тут скрывать? — она пожала плечами, словно случившееся — какой-то пустяк. — Сгусток активных рудагандовых натов не такая уж большая плата за семя Азма. А? Особенно если его бережно доставили и передали из лап в ручки.

— Зачем оно тебе? — неприятная догадка дала о себе знать в следующем вопросе. — Ты же не собираешься в себе растить личинку?

— Нет, конечно, — Сойяр от души расхохоталась. — А что? А? Тебе бы такого хотелось?

Архип не видел своего лица, но по округлившимся глазам двупола понял, что на нём отразилась жажда убийства. Не меньше.

— Не делай такой стрёмной мордашки, внучек, — она обняла его за плечи и тихим голосом протараторила: «Я на завтра возьму сотый зал для тренировок. Приходи, как освободишься. Покажу нечто интересное». После чего попросту сбежала, оставив Архипа наедине со своими мыслями.

Следующий день выдался суматошным. Появившийся Ансельм не отпускал парня до тех пор, пока часы не показали три часа дня. По дороге в тренировочный сектор, Архипа поймал наблюдатель и всучил наряд на чистку слива в душевой. Так что до сотого зала ему удалось добраться далеко за послеобеденное время.

— Пришёл? А? Молодец, — с ходу бросилась к нему Сойяр. В этот раз от неё не разило вином, как обычно. Как, впрочем, и в сауне.

«И почему я сразу не заметил?» — Архип стал подозревать неладное. Трезвый двупол без толики кислинки — это нонсенс.

— Приступим? — Сойяр в театральной манере сорвала покров из полотенца с большой стеклянной миски. В ней покоился жёлтый порошок, наполняя посуду почти до краёв.

— Только не говори, что это тот самый шарик, — Архип с недоверием глядел в сияющее счастьем лицо двупола.

— Именно. Без необходимых условий хранения семя Азма начинает сохнуть и разрушаться. Времени в обрез. Давай постараемся.

— Нет. Не знаю, что ты собираешься делать, но я в этом участвовать не хочу.

— Мне пришлось отдать за это треть накопленных натов. Так что не бузи, внучек, а помогай. Я потом тебе всё подробно объясню. А сейчас надо поскорее соединить частицы Азма со свободными натами. Я заберу столько сколько смогу. Остальное твоё. Не пропадать же добру. Поверь мне — суррогат под названием «эваним» и рядом не валялся с такой божественной амброзией.

Без тени смущения, Сойяр расстегнула штаны сзади, показав свой хвост во всей красе. Усевшись на пол в медитационную позу, она шустро выдернула из кончика внушительный пучок нитей и распределила их на пряди широким веером.

— Вперёд! — подбодрив саму себя, Сойяр закрыла глаза. Так и застыла статуей, обеими руками крепко держа хвост аккурат над стеклянной миской.

Прошло минут десять или чуть больше, прежде чем кончики прядей начали таять подобно свечке. Маслянистые капли одна за другой стали падать вниз, вызывая бурную реакцию с жёлтым порошком. Архип смотрел как сворачиваются оранжевые гранулы и точно живые сбегают прочь из миски, перепрыгнув через стеклянный бортик.

Двупол прикусил нижнюю губу и с уголка рта проступила кровь. На лбу Сойяр выступил пот. Нити принялись активней таять, превращаясь едва ли не в дождь.

«Каплепад», — мелькнуло в голове Архипа забавное словечко. Присоединяться к с странному действу желания у парня не возникло. Сойяр же полностью отдалась процессу. Такой по-настоящему серьёзной и сосредоточенной он раньше её не видел.

Вот уже гранулы образовали курган вокруг миски, того и гляди снова попадают внутрь. А там от жёлтого порошка осталось меньше трети. Нити в хвосте Сойяр практически перестали плакать. Но она всё ещё сидела без движений. Только кровь вперемежку со слюной и потом стекала по подбородку к шее. И оттуда уже падала на одежду, оставляя грязные следы на ткани.

— Твоя очередь, — проговорила Сойяр, сквозь зубы. Она тяжело вздохнула и откинувшись на спину распласталась звездочкой на полу.

— Обойдусь, — ответил Архип, до сих пор не понимая смысла происходящего.

— Силёнок не осталось. Повезло тебе, а то прибила бы за расточительность, — пробормотала она. — Одна гранула жёлтой субстанции как десяток Кристининых ампул, а то и больше. Ты дураш…

Сойяр засопела так и не договорив. Архип же с сомнением посмотрел на жёлто-оранжевый вулкан с кратером из стеклянной миски. В голове сражались доводы «за» и «против» эксперимента со сжиганием нитей. В конечном итоге любопытство победило.

До этого момента Архип всего несколько раз под присмотром Сойяр расщеплял нити, чтобы выправить образовавшуюся после кровавой аттестации узловатость. Процесс тяжёлый и требует максимальной концентрации сил и энергии.

— Надеюсь, оно того стоит, — Архип сделал глубокий вздох и принялся плавить свои нити. Дело давалось с трудом. Время шло, но ни одной капли пока так и не упало в миску. Пальцы, держащие хвост, задеревенели и больше не слушались. Спина затекла, и казалось, будто в пояснице и шее что-то хрустит. Разум затянуло дремотным состоянием. И…

В тишине тренировочного зала раздался резкий стук в дверь. От неожиданности Архип дёрнулся, мгновенно растеряв всю концентрацию. Вскочив на ноги он сам не заметил, как пнул миску. Остатки жёлтого порошка тут же припудрили проснувшегося двупола.

Глянув на себя, на миску и разметавшиеся по полу гранулы Сойяр невнятно высказалась. Ругалась или просто сетовала на беспорядок, Архип так и не понял. Она шатаясь бросилась к двери, и прежде чем он смог что-то сделать, вывалилась в коридор.

Раздался грохот.

Архип сделал шаг и сам чуть не упал из-за болтающегося между ног хвоста. Запихнув его в штанину, он быстро дёрнул застёжки на поясе и ширинке. После чего осторожно выглянул за дверь.

В коридоре на полу сидела Сойяр с озадаченным выражением на лице. Перед ней на боку лежал человек с длинными чёрными волосами. Архип лишь мельком взглянул на него, как тут же сполз на пол рядом с двуполом. Не узнать Риппера или спутать его с кем-то ещё он попросту не мог.

— Знакомый твой? А? — зевая поинтересовалась Сойяр.

— Друг, — на автомате ответил Архип, не веря своим глазам.

— А-а-а… — понимающе протянула она. — Тот которого рудаганд заглотил?

Он кивнул в ответ. Ситуация приняла очертания абсурдности. Архипу подумалось, что происходящее — скорее, сон, чем явь. А потому потёр глаза и даже укусил себя за руку.

— Хм, вроде это меня порошком накрыло. А дуркуешь ты, — язвительно прокомментировала увиденное Сойяр. — Я не говорила? Семя Азма обладает некоторой токсичность. При умелом использовании может создать отличную иллюзию. От оригинала не отличишь.

— Так это что, глюк? — Архип облегчённо выдохнул. Увидеть Риппера для него действительно стало шоком.

— А? Нет. Он настоящий, — она легонько пнула Риппера в грудь. — Бедняга кажется вдохнул немного частичек Азма и потерял сознание. На меня этот порошок почти не действует. По крайней мере, в полную силу. А вот ему досталось. Надо бы оттащить его в медсектор к Криске. Окочурится или спятит, потом проблем не оберёшься.

Архип уставился на Риппера и никак не мог заставить себя поверить в увиденное. Если бы Сойяр не врезала ему хорошенько, то, наверное, так бы и просидел возле него, как дурак с открытым ртом.

Прежде чем топать к Кристине, пришлось собрать все гранулы. Благо они притягивались друг к дружке словно магниты. Сложившись вместе, крупинки образовали оранжевый ком, раза в два больше жёлтого шара, переданного таурмионкой. Был ещё один комочек поменьше. Он никак не хотел соединяться с общей массой.

— Это твоя доля, — пояснила Сойяр, видя напрасные старания Архипа слепить все гранулы вместе.

— А что с порошком? Как его собирать будем? — он указал на едва заметный жёлтый след на полу тренировочного зала.

— Я ведь уже говорила, частички Азма нестабильны. Быстро разрушаются. Так что к завтрашнему вечеру от них и следа не останется. А пока будет здорово, если никто не станет их пробовать или вдыхать, — Сойяр лениво потянулась. — Если всё, то пошли. Устроим Криске сюрприз.

Как и ожидалось, медичка внезапный визит восприняла в штыки. Правда, стоило ей заняться Риппером, как её раздражение быстро сошло на нет. Кристина выказала неподдельный интерес к парню, проспавшему в брюхе рудаганда целый год.

— В изоляторий на днях доставят такой же экземпляр. Какого-то техника всосало в груду взбесившихся камней. Раньше его бы так и оставили на полигоне, вычеркнув изо всех списков и реестров. Теперь Ариса как одержимая носится вокруг него. Никакого покоя, — медичка ещё какое-то время бухтела, но как только выговорилась, то сразу успокоилась.

Вскоре Риппер пришёл в себя. С этого момента всё, что творилось в медбоксе, стало казаться Архипу каким-то сном. Слишком уж нереальным оно казалось. Он сам не понял, как оказался у себя в комнате на чердачном ярусе центра подготовки.

— Ты серьёзно здесь живёшь? — в скептический тон Риппера закрались нотки сомнения. — Дверь не запирается. Сломан замок?

— Нет. Так и было. Окно тоже всегда нараспашку, — Архипу стало неловко за своё обиталище. Он ведь уже и забыл, каким занудным бывает Риппер, когда дело касается элементарных вещей, таких как поддержания порядка, гигиена тела и забота о собственном здоровье.

— А где…

— Не придирайся, — решительно перебил его Архип. — Садись на кровать и рассказывай, почему прятался от меня столько времени. Я между прочим здорово переживал из-за твоей гибели. Первый год каждую ночь во сне видел, как мой волколак тебя заглатывает. Я же все нити сжёг, пытаясь взять взбесившегося рудаганда под контроль. Только когда снова принялся за прокачку, стал нормально спать. Пришлось урабатываться так, чтобы в голове ни одной мыслишки не оставалось, только усталость. А ты ни разу меня не навестил! Не сказал, что выжил!

— Как бы я это сделал? Ты числился погибшим, — как всегда спокойно возразил ему Риппер.

Впервые с момента кровавой аттестации Архип почувствовал себя спокойно и легко. В теле появилось ощущение, будто спали тяжёлые оковы, не позволявшие до этого свободно двигаться.

— Рад, что ты выжил, — Архип сел на кровать и, откинувшись спиной на подушку, подложил под голову руки. — Это ведь не какой-то там Азмовский глюк?

— Чего? — Риппер сдвинул брови до появления складки на лбу, как делал всегда, когда пытался что-то вспомнить. — Ты где таких слов набрался? И что это за чудовище белобрысое рядом с тобой ошивалось? У меня от неё мурашки по всему телу.

— У тебя мурашки на всех людей. Ты же ни с кем не общаешься. И тебя все бесят. Абсолютно все. Забыл? А я помню, — Архип рывком сел на постели. — Вечно мне приходится тебя спасать. А то как ляпнешь, так сразу хочется тебе вдарить как следует.

Риппер закатил глаза и вздохнул. Выслушивать нотации он терпеть не мог. Это Архип хорошо знал, и пользуясь моментом, решил его немного помучить.

— Ладно, лучше расскажи, как тебе сейчас живётся? Я вижу, тебе должность наблюдателя дали и при этом ранг сохранили.

— Про Боргеста слышал?

— Адский пёс с чокнутым пилотом, живущим на полигоне вместе со своим рудагандом. Только не говори мне…

— Угу. Это твой волколак, и я теперь его пилотирую, если можно, так сказать.

— Ты реально живёшь на полигоне?

— Да. Я сильно изменился, пока спал в рудагандовом ядре твоего монстра. И после пробуждения не сразу смог взять по контроль способность поглощать наты. Несколько имплантированных, столкнувшись со мной, пострадали. Поэтому пришлось поселиться среди дюн и камней. Так безопасней для всех.

— А что теперь?

— Поднялся до ранга Огдомикси (IIX). Недавно вошёл в фазу «лапидарности». Ты, наверное, не знаешь, что это значит?

— Знаю, у меня тот же ранг. Что касается фаз, то я, похоже, до сих пор могу считывать данные волколака. Думал, у меня психическое расстройство. Даже Сойяр не решился рассказать о том, что порой вижу во сне.

— Кстати, о Сойяр, так ведь зовут ту блондинку с желтой кожей…

— Она не жёлтая. Это я на неё случайно миску с порошком высыпал, — перебил его Архип, от души расхохотавшись. — Ты поэтому её за чудовище принял?

— Нет. Я почувствовал в ней уровень культивации значительно выше моего. Притом, что на лацкане стоит знак Мизэн. К тому же, не смог прочитать её, как человека. Мне даже показалось, будто она парень.

— Почти угадал. Она может быть и парнем. Сойяр двупол. А что касается культивации, то у неё финальный уровень Като (Х ранг) в фазе «Ярь». И ей никак не получается прорваться сквозь предел.

— Так ты благодаря ей достиг такой прокачки, будучи нулёвкой?

— Да, старушка мне здорово помогла. Она может показаться странной, но это потому что рядом не было достойной компании. Мизэны обычно забрасывают культивацию и вскоре становятся обычными наблюдателями без рангов и уровней. У них даже нитерудного века не остаётся. А пилоты с техниками к уборщикам нулёвкам относятся с презрением. Так что она такая от одиночества. Но поверь, в центре нет никого, кто бы знал о прокачке нитерудных связей больше неё. После кровавой аттестации мои нити оказались в жутком состоянии. Даже когда я возобновил культивацию и потихоньку восстановился, они всё ещё были узловаты и плохо слушались. Сойяр показала мне технику плавления нитей и помогла всё исправить.

Архип смотрел на Риппера и думал о том, что за три года тот сильно изменился. И дело не во взрослении. От друга исходила совсем иная аура. Совершенно незнакомая и потому пугающая. Даже нити в теле реагировали на него. Они трепетали, словно не решаясь предать нынешнего владельца и присоединиться к более сильному хозяину. Но… в конце концов, радость от встречи заглушила таящиеся в душе опасения.

С этого дня Архип стал часто видеться с Риппером. Друзья постоянно сталкивались в тренировочных залах, библиосекторе и даже в изолятории Кристины. Как оказалось, тот проводил там много времени, в качестве особого наблюдателя за неким Йолем. Малолетний техник оказался пленником рудагандового монстра, в точности как Риппер когда-то. И в отличие от прошлого раза, медики с подачи Арисы спасти парнишку.

— Внучек, ты? Один? Куда же подвелась твоя нудная оглобля? А? — Сойяр намекала на Риппера. Она каждый раз довольно красочно выказывала своё недовольство их дружбой, точно ревновала.

— Самое утро, а тебя уже ноги не держат. Старушка, завязывай с винищем. Никакого здоровья же не хватит столько пить, — Архип действительно беспокоился о ней. — Куда тебя отнести проспаться?

— Туда же, где она так набралась, — появившийся в коридоре Риппер хмуро уставился на Сойяр. — Мне ужасно любопытно, что ты такое принимаешь.

— Привет, милаш. Давно за мной следишь? А? — хмельное состояние двупола как рукой сняло. Архип не понимал в чём дело. Сойяр только что дышала адским перегаром и едва на ногах держалась. А теперь…

— Разнюхал-таки. Как чувствова, с тобой не будет просто! Ладно, идёмте, — она пожала плечами и не спеша побрела по коридору до выхода к лестничному переходу.

Поднявшись по перекрытиям к чердачной части здания, компания остановилась возле лестницы, ведущей на крышу. Там, вопреки ожиданиям Архипа, оказалось уютно. Их встретила широкая платформа. Вдоль стены здания тянулись стеллажи, сплошь заставленные винными баклажками. Противоположная часть почти упиралась в защитный барьер. Архипа накрыло ощущением свободы. Будто стоишь на скале, открытый солнцу и ветрам. Осталось лишь расправить крылья и взлететь в это бескрайнее небо, сплошь исполосованное красными, чёрными и оранжевыми линиями.

— Туда? — Риппер указал куда-то в край дальнего стеллажа. Архип присмотрелся и заметил нечто напоминающее запорное устройство, как в изолятории Кристины. Сойяр, ничего не ответив, просто прислонила запястье к сканирующему окошку. Тут же загорелся синий цвет доступа и стеллаж распахнулся наружу двумя створками. Проход за ним показался Архипу тесноватым. В отличие от Сойяр и Риппера, он обладал более широким телосложением и всю дорогу цеплял стены то плечом, то рукой, то ещё чем-нибудь.

Благо, идти пришлось недолго. Помещение, в которое их вывел лаз, по-другому не назвать, походило на уголок алхимика. Колбы разных размеров соединялись стеклянными трубками. Металлическая спираль змеёй обвила деревянный жбан вместимостью не меньше пятидесяти литров. Из его бока торчал краник, а под ним на специальном держателе стояла винная баклажка.

— Перегонный аппарат? — вслух предположил Архип.

— Похоже на то, — поддержал его Риппер и принялся осматривать установку. — Винный спирт? А что в качестве сырья? Здесь что? А это?

Сойяр объясняла ему всё, во что бы Риппер ни ткнул пальцем. Сейчас она совсем не походила на себя обычную. Собранная, серьёзная, без тени лукавства в улыбке или взгляде. Словно совершенно другой человек. Архип от подобной перемены почувствовал себя обманутым.

— Внучек, чего скис? А? — Сойяр обняла его за талию, воткнувшись как обычно в плечо подбородком. — Тебе ведь совсем неинтересно здесь? Таки чем старушка может тебя порадовать?

— Подольше побудь трезвой, — высказал он первое, что пришло на ум. Хотя в свете происходящего такая просьба выглядела неуместной.

— Это не то, что ты думаешь, — вмешался в разговор Риппер. — Слойка использует спирт для консервации нестабильных натов. У меня все нити в теле натянулись, едва я на платформу поднялся. Похоже, это реакция на содержимое баклажек.

Архип тоже почувствовал себя необычно, когда вышли на крышу. Правда списал своё состояние на восторг от увиденного.

— Тебя что, совсем не интересует, какие реагенты Слойка использует для создания вот такой рудагандовой суспензии? — Риппер указал на неоднородную желтоватую смесь в одной из химических посудин. — Что является катализатором реакции? Какой эффект? Есть ли побочка?

— Он не такой зануда, как ты, — огрызнулась Сойяр и покрепче обняла Архипа. — Внучку и так хорошо. Я его ни за что в обиду не дам.

— А добром своим почему тогда не поделилась, — в голосе Риппера прозвучало ехидство. — Я так понимаю, эваним даже предельной чистоты не идёт в сравнении с тем, что здесь варится. Даже боюсь пробовать на себе, хотя очень хочется.

— Маловат ещё внучек, не вырос. Нужна фаза «Отчаяние». А это как минимум девятый ранг. Хотя, — она задумалась и неуверенно пробормотала. — Если помогут друг дружке, то нужная фаза наступит раньше. Уровни-то по рангу и после подтянуть можно.

— Я думал фазы привязаны к рангам. Нет? — уточнил Архип и, глянув на задумавшегося Риппера, попытался прояснить всё хотя бы для себя. — Сейчас мы с ним оба на восьмом ранге. Огдомикси. Фаза «Фанаберия». Развитие тела сейчас можно максимум до восьмой стадии поднять, а вот с формированием сознания я не очень понял. Высший этап. Моноспект. Что это? Из скудного описания ничего удобоваримого.

— Моноспект — вроде дружеской помощи. Твоё сознание на этом этапе должно полностью положиться на участие другого человека. Тебе придётся взглянуть на себя из вне и развиться через призму восприятия чужого сознания. Потому-то у рудагандов помимо пилотов всегда имеются техники. И к восьмому рангу они успевают наладить крепкую связь, чтобы довериться друг другу, — Сойяр взяла со стола склянку и смешала в ней суспензию с гелеобразной мутной жижкой. — В фазе «фанаберии» создаётся база для самовосстановления, потому что дальше идёт карта разрушений. Тогда-то и придётся пройти через тотальное самоуничтожение и воскреснуть. И всё ради получения карты смерти, десятой стадии развития тела и познания небытия.

— Звучит безумно. Кристина говорила ты в ранге Като уже много лет, — Архипа внезапно посетила одна мысль, которую он тут же поспешил озвучить. — А как ты прошла фазу «фанаберии»? Тебе ведь тоже некого поставить в пару.

— Секрет! Хм. Много лет — это сколько? Десять? Двадцать? Кто вообще считает? — она хитро улыбнулась. — Давай винишком угощу. Тогда многое станет как надо, и ты поймёшь, что к чему. Только разбавлю как следует.

И в самом деле, она влила в склянку литра два воды и принялась мешать. Кислый запах, которого в этом помещении и так хватало, стал ощущаться более остро.

— Я бы раздеться рекомендовала, но вы вряд ли станете слушать.

— Почему же? Я разденусь, — Риппер потянулся к застёжкам. — Только сразу предупрежу, могу ударить в полную силу безо всяких слов и объяснений.

Посмотрев, как друг аккуратно сложил на край металлического стола свои вещи, Архип последовал его примеру. В конце концов, что могло произойти?

Сойяр протянула склянку, предупредив, чтобы пили маленькими глотками. Риппер отпил и, качнувшись, опёрся двумя руками о стол. От его тела исходил жар. Кожу покрыл короткий чёрный мех. Он едва дышал, глядя в пустоту перед собой. Шерсть посветлела, приобретя жёлто-красный окрас. Трусы, что ещё оставались на теле Риппера вспыхнули, сгорев в мгновение ока.

— Рискнёшь? — Сойяр вертела склянку в руке. Не похоже, чтобы она предлагала её Архипу, скорее просто интересовалась его дальнейшими действиями.

— Так никакого шмота не напасёшься, — только и смог сказать он. В следующий момент у Риппера подкосились ноги, и он упал на пол.

— Слабоват ещё, — цокнув языком прокомментировала Сойяр. Она подошла ближе и без труда усадила Риппера в медитационную позу, прислонив спиной к стене.

— Милаш, ты только дыши. Раз-два. Вдох-выдох, — действия двупола казались Архипу слишком неспешными, что совершенно не вязалось с той паникой, которая так и нарастала с каждой секундой.

— Он ведь не умрёт? — выдал он, не решаясь приблизиться к другу.

— Выживет, куда денется, — флегматично ответила Сойяр. В следующий миг форма Мизэна на ней почернела и превратилась в густое покрытие на коже. Кое-где сквозь него пробивались волоски рудагандовых нитей.

— Не смотри так, я смущаюсь, — Сойяр в прежней кокетливой манере изобразила нечто отдалённо напоминающее смущение. Архипу стало не по себе.

— Если понравился нитерудный покров, так скажи, я научу. А то и правда никакого белья не напастись с такой адской прокачкой, — её слова хоть и звучали двусмысленно и наводили на разные мысли, Архип понял всё правильно.

— Хочу! — с жаром выпалил он. — А с нашивками пилота получится?

Сойяр рассмеялась. После объяснений, как создаётся и действует нитерудный покров Архип понял, что сморозил глупость. Пока он пытался попрактиковаться, Риппер пришёл в себя. Они с Сойяр что-то обсудили между собой, после чего друг оделся и быстро ушёл.

С тех пор платформа на крыше стало местом общего сбора. Каждые три-четыре дня Сойяр угощала парней своим варевом, подгоняя его состав к текущим уровням. После нескольких глотков все усаживались медитировать.

— Милаш, ты сегодня плохо выглядишь. Девушку завёл? Не спится по ночам? — в своей манере Сойяр принялась донимать Риппера. Тот и правда походил сегодня на покойника, и выносить сомнительные заигрывания двупола ему было не по силам.

— Даже с твоим пойлом культивация в фазе «фанаберии» едва движется, — огрызнулся Риппер. То, как он глянул на Сойяр, заставило Архипа волноваться, что сейчас случится драка.

— Всего-то? Включи голову, милаш. А? У тебя основа нитей от одного рудаганда, а всё остальное от другого. Боюсь, без чужой помощи ты ещё долго будешь так копошиться. И дело не в моём пойле, — Сойяр зевнула, после чего стянула с нижней полки стеллажа початую баклажку. — Завтра притащу кого-нибудь из Яшэров. Ты кого предпочитаешь? А?

— Прикалываешься? — уже не так злобно рыкнул на неё Риппер. Похоже, друг и сам понял, в чём дело. А если не понял, то хотя бы догадывался в каком направлении двигаться.

— Ты бы хоть с внучком попробовал покультивировать нитерудные связи. Э… Я о совместной прокачке без слияния. А? Хотя, слияние в вашем случае было бы идеальным решением. В конце концов, он настоящий пилот твоего зверя, а ты так… э-э-э… замена, удачно подвернувшаяся под руку.

Архип слушал и не мог понять, действительно ли они не выносят друг друга или же им просто нравится донимать окружающих. В любом случае, совместная культивация в тот день никаких подвижек не принесла. Впрочем, результат вряд ли бы сразу проявился. Осталось лишь больше практиковаться. К тому же Риппер увидев, как Архип практикует нитерудный покров, тут же включился в процесс. У него совладать с изменчивой натной структурой получилось намного быстрее. Возможно, от того что процесс напоминал ему слияние в ядре с рудагандом.

Архип не сразу оценил все функции покрова. Лишь, когда поскользнувшись в уборной, он упал и едва не сломал себе рёбра об унитаз, он всё понял. На коже не осталось и следа от удара. Даже маломальского кровоподтёка. После, уже в тренировочном зале, он нарочно пропустил несколько ударов от Риппера. И никаких следов на теле не осталось. Наты принимали на себя удар и гасили его. Это радовало.

А вот что настораживало, так это взаимодействие двух покровов. Архип опасался, что произойдёт слияние или того хуже поглощение. Однако ничего подобного не происходило. Разве что общая чувствительность усиливалась. Во время совместной медитации, когда парни сидели спина к спине, он почувствовал себя странно. Вернее, ему каким-то образом передался дискомфорт, испытываемый Риппером из-за внезапной судороги в ступне.

Архип вскочил, прервав медитацию и тут же перед глазами всё померкло. Вокруг стоял мрак, в котором он мог чувствовать лишь собственное падение. Его будто уносило вниз, затягивая в невидимый водоворот. В омут. Глубокий, глубокий омут…

Окружающий холод становился всё более лютым. Казалось, что внутренние органы сковало льдом. Даже сердце с трудом выдавало удар за ударом. Точно через силу оно пробивалось сквозь морозную преграду, которая становилась всё прочнее и скоро…

Мысль, что сердце вот-вот остановится, вызвала переполох в голове Архипа. Ему отчаянно захотелось воспротивиться. Он не хотел умирать. Не сейчас, когда Риппер объявился, когда уровень прокачки достиг таких высот, что кажется руку протяни и можно поколебать сам предел. Нет! Смерти придётся подождать! Появившаяся в сердце решимость, заставила его биться с новой силой. Ледяные оковы рушились и появлялись снова.

Архип достиг дна омута. По крайней мере, так ему показалось. Ступни коснулись шершавой поверхности. Такой же холодной, как и всё вокруг. Но стоило лишь пройтись по ней, не более трёх шагов, как каменистая порода под ногами пришла в движение. В ней тут и там начали появляться трещины. Архип увидел, как из них выбивается сине-белое пламя. Его оказалось недостаточно, чтобы разогнать тьму, но хватило для спасения опустившегося на дно человека.

Не прошло и минуты, как трещины стали шире. Настолько шире, что Архип разволновался. Мест, где ему можно устоять почти не осталось. А падать в дышащую жаром неведомую пустоту совсем не хотелось. Вот уже пламя, жадно облизывая каменные края трещин, всё больше подбиралось к его ногам. Вот...

— Проснись! — крикнул Архип в отчаянном желании очнуться. — Открой глаза! Слышишь?!

Он тут же пожалел о своём поступке. Рот в мгновение ока заполнила смолянистая жидкость. Парень попытался сплюнуть, но она как живая стремительно ползла внутрь тела. Архип испугался, что задохнётся. И в самом деле дышать было нечем. Пальцы сами впивались в кожу на шее и груди, разрывая одежду в клочья. Но удушье пропало так же внезапно, как и возникло.

Дно омута из-за множества трещин обвалилось, образовав расщелину. На одном крохотном парящем над бездной островке всё ещё стоял Архип. Он с удивлением заметил, что не одинок в этом месте. Чуть дальше на таком же куске камня, он заметил человека. Из-за рвущегося снизу жара всё вокруг плыло и плавилось. Рассмотреть, кто там, толком не получилось. Да и не стоило.

Незнакомец тоже заметил Архипа. Он сложил руки на животе, а после резко развёл в стороны. Тут же поднялся сильный ветер. В следующий миг два островка над бездной столкнулись и едва не рассыпались. Архип в ужасе вскрикнул и попытался схватиться за воздух руками, чтобы не упасть. Но это и не требовалось. Запястье обожгло прикосновением незнакомца. Парень стиснул зубы и зашипел от боли. Неизвестный отпустил его.

Архип взглянул на обожжённое место, но увидел лишь чёрный рудагандовый покров. Боль прошла. Он был уверен, что с запястьем всё в порядке. Подняв глаза на незнакомца, Архип застыл в недоумении, пытаясь понять, что или кто это.

Если судить по телосложению, то перед ним стоял человек. С головы до ног его тело закрыла рудагандовый покров. Даже лицо из-за него стало чёрным. И вот оно-то и смотрелось пугающе странным. Надбровные дуги выпирали двумя буграми, отчего глаза тонули где-то внутри и разглядеть их практически не удавалось. На месте ушей тоже что-то выпирало. Архип напряг зрение. Казалось, будто кто-то вытянул вверх ушную раковину и, вывернув несколько раз, заправил за неё. Отчего из-под мочки стал торчать заострённый кончик.

Архип поднял руку и пощупал свой лоб и уши. Догадка оказалась верной. Твёрдые бугры на месте бровей, и жёсткие загнутые уши, заострённые на кончике.

«Ты это я?» — мелькнуло в голове Архипа. Он протянул обе руки незнакомцу, словно предлагая обняться. Тот схватил его за руки. Пальцы сплелись в замок и…

Каменистый островок под ногами развалился на части. Архип сорвался вниз, но его двойник, не позволяя упасть ему в бездну. Он вцепился в него в неудобной для поддержки позе. Вывернув ладони, едва не сломав себе пальцы… Хруст лез в уши. Боль туманила разум. Глаза не могли оторваться от ползущей трещины по оставшемуся куску камня. Вот она дошла до края и последний островок развалился, осыпаясь кусками в бездну.

Архип вскрикнул и очнулся. На глаза попался покатый потолок коморки «чердачника». Выходило, что кто-то принёс парня в его комнату и оставил на кровати. Кто? Риппер? Сойяр? Возможны обе кандидатуры. В теле чувствовалась болезненная слабость. Во рту пересохло. Жарко.

— Проснулся, внучек? А? — Сойяр провела рукой по влажному лицу парня. — Как себя чувствуешь? Рожки не чешутся?

— Чего? — от её слов Архипу стало дурно. — Ты о чём?

— Об этом, — Сойяр постучала ему по лбу. — Ты только не переживай. Никто не заметит. Пока больше не вырастут. А там уж научишься скрывать наружность покровом.

Архип ощупал голову и тут же бросился к зеркалу. Там, где должны расти брови у него торчали два выроста. Потрогал их, постучал, царапнул ногтями. Почувствовал себя при этом довольно странно. Словно по череп зубочисткой скребут.

— Хочешь я тебе бровки нарисую? А? — с ехидной улыбкой предложила Сойяр.

Новая внешность ему мягко говоря не нравилась. Понимание, что так оно останется теперь навсегда, а то и усугубится, пришло быстро. Всё уж слишком сильно напоминало появление хвоста.

— Ты знала? — насупившись буркнул Архип.

Вместо ответа, Сойяр показала на себя. Проступившая чернота закрыла не только тело, но и лицо. Мгновение, и вот покров сползает к шее, открыв взору истинный облик. Её внешность несильно отличалась от привычной. Разве что заострённые рога на лбу длиной в ладонь, да уши, скрученные в три кольца каждое. Под волосами так сразу не разглядишь, но Архип сам захотел рассмотреть. А потому поправил прядь волос Сойяр так, чтобы лучше видеть.

— Конечно, я всё знала. К девятому рангу облик начинает меняться, а потому нитерудный покров станет для тебе постоянным.

— Кроме этого, — Архип постучал пальцем по одному из рожек на лбу двупола. — Вырастет ещё что-нибудь.

— А как же, — рассмеялась Сойяр. — Копыта и перепончатые крылья за спиной.

— Я серьёзно, — обиделся Архип.

— Хочешь я полностью сниму покров и сам всё увидишь? А? — она провела рукой по шее. Чернота покрова последовала за пальцами, спускаясь ниже и оголяя уже плечи.

— Нет. Мне сперва надо бы смириться с одним кошмаром, а потом уж остальное гляну, — он потёр надбровные бугры. Снова появилось странное чувство «костяного зуда», по-другому не скажешь.

— Отдохни сегодня, — Сойяр уложила Архипа в кровать, и накрыв одеялом, чмокнула в один и другой недовыросший рожек. — Я твои наряды закрою. Так что никто и не заметит, что тебя нет. Анцу с Криской тоже придумаю, что сказать.

Двумя днями позже Архип встретил Риппера на тренировке в зале. Он спокойно выполнял выпады и блоки из махиз-кейса восьмого ранга, а на голове красовалась повязка.

— Рога прячешь? — вместо приветствия спросил Архип.

— Вроде того. Покров с лица всё время слетает, стоит физически разогнаться, — ответил он и поддев пальцем повязку легко её снял. — Видал? Чувствую себя молоденьким козликом.

— Жил бы у бабушки серенький козлик. Опа! Опа! Бабушка очень любила козла, — пропела Сойяр глупую детскую песенку и расхохоталась, то и дело повторяя «козлик», «козлятинка».

— Сама-то кто? — спокойно предъявил ей Риппер.

— Уж точно не козлиха какая-нибудь. А? — казалось Сойяр, что ни скажи всё смешно, всё весело. — На днях Протею в сотку загоню. Дам знать, во сколько подходить. Ориентировочно — вечер послезавтра. Слышала, у Аллониксов прогресс вызрел, как чирей на одном месте. Не сегодня, так завтра прорвутся. И дикая кошечка сразу поскачет искать зал для прокачки. Я позабочусь, чтобы ей ничего, кроме Мизэновской сотки, не досталось. А пока над личиками потрудитесь, а то рожи у вас слишком «бугристые».

Настолько грубый намёк на рога не вызвал у Архипа понимания. Риппер же как всегда пропустил сказанное двуполом мимо ушей. Друг прошёл до тренерской трибуны и активировал режим совместной тренировки. Дальше всё пошло, как всегда. Как только Архип размялся и прогнала несколько раз новые упражнения из кейса, Сойяр объявила спарринг. И… в этот раз победа осталась за ним.

Выходить победителем в схватке с Риппером ему удавалось нечасто. Зато каждая победа, словно праздник. И когда подобное происходило, вся троица понималась на крышу, чтобы отпраздновать данное событие. Очевидно, что инициатором развлечений всегда становилась Сойяр. Архип лишь подыгрывал ей. Что же касается Риппера, тот попросту соглашался с большинством. Хотя бывали моменты, когда он отказывался, ссылаясь на вызов в изоляторий к Йолю.

От Кристины Архип слышал, что парнишка, поглощённый рудагандом, пришёл в себя. От неё же порой узнавал и другие новости. Риппер же никогда не говорил о том, как проводит время с Йолем. И это лишь разжигало любопытство Архипа. Даже Сойяр подключил к расследованию. Хотя какое это расследование? Баловство одно.

Весь следующий день он провёл в заботах. Откуда ни возьмись свалилась целая охапка рабочих нарядов. Ансельм снова исчез, и библиосектор на неопределённое время выпал из сетки уборки. Кристина почему-то тоже убрала Мизэнов из своих заявок. Архип видел на галлостенде запрос на уборку изолятория. На нём стояла пометка «для обычного персонала».

В сердце Архипа постучалась тревога. Что-то явно произошло, только непонятно, что именно, и как оно связано с Мизенами. А тут ещё Сойяр удружила. Как и грозилась, она заманила Протею из триадных пилотов в тренировочный зал. Парням пришлось сильно поднапрячься, чтобы скрыть изменения в облике. Но на этом всё не закончилось. С этого дня жизнь Архипа поскакала в сторону пугающей неизвестности, от которой повеяло холодным дыханием одиночества.

Совместные тренировки с Риппером быстро сошли на нет, едва Протея достигла ранга Огдомикси: IIX: I: I. Ожидаемо, но всё-таки немножечко обидно. Друг упорно продавливал фазу «фанаберии» за счёт этой девушки, а про Архипа почти забыл. Конечно наметившийся прогресс в прокачке Риппера не мог не радовать. Но всё же хотелось больше времени проводить вместе.

А тут ещё и Сойяр начала пропадать неизвестно где. Похоже, старушка нашёл себе занятие поинтересней, чем нянькаться с внучком. Круговорот дней затягивал своим однообразием. И даже забавный случай с Протеей, хлебнувшей без подготовки пойла Сойяр, совсем не помог Архипу развеять растущую в душе тоску.

Парень бухнулся в кровать и, накрыв лицо руками, попытался выбросить все мысли из головы. Ему до смерти сейчас захотелось ощутить пустоту, успокаивающую и баюкающую.

«Безнадёга, как долгая дорога. Казалось бы, ей нет конца. Я иду по ней. Мне одиноко. Чую запах мертвеца. Он бредёт ко мне навстречу. И нам с ним не по пути. Только если вдруг столкнёмся, дальше не смогу пройти…»

5.3. Отрыв: Риппер

Нехорошее предчувствие не покидало Риппера всю дорогу до смотровой площадки двадцать пятого полигона. То как шустро её покинули все наблюдатели, оставив парня наедине с руководителем центра подготовки, лишь усилило подозрения.

— Я пригласил тебя на приватную беседу, чтобы предупредить о грядущих изменениях, — без лишних приветствий господин Карн приступил к беседе. — Ариса, как ты наверняка догадываешься, до сих пор не нашла разгадку твоего выживания внутри рудаганда. И сейчас в похожей ситуации оказался совсем юный мальчик. Мне бы хотелось, чтобы ты принял участие в его судьбе и помог нашим медикам сохранить его жизнь.

«О! Теперь мне предлагается роль спасителя? Или нет?» — Риппер постарался состроить максимальное непонимание и почти искренний интерес. — Разве я могу чем-то помочь Йолю?

— Не знаю, но надеюсь, что можешь, — господин Карн вздохнул и дальше говорил на полтона тише обычного. — Признаюсь честно, я весьма-весьма разочарован работой медсектора. Ариса — прекрасная женщина и выдающийся специалист в своей области. Я к ней привязан и эта привязанность похоже сыграла со мной шутку.

Такой поворот беседы заинтриговал Риппера. Очевидно, что руководитель центра замыслил использовать его против главы медсектора. Непонятно, какая у него на то причина и в чём он видит его роль.

— Похоже, Ариса давно устала от своей работы. Она допускает оплошность за оплошностью. Выполнять свои обязанности спустя рукава просто недопустимо. И как ты понимаешь, в нашем деле ровно так же недопустимы и полумеры. Если мальчик погибнет, ей придётся отвечать. И отвечать не передо мной, а выше, — господин Карн многозначительно посмотрел наверх. — Она дорогой для меня человек, и потому мне бы хотелось уберечь её от беды. Поэтому я хочу попросить тебя присмотреть за мальчиком. Даже если ты ничего не понимаешь и не знаешь, как его спасти. Всё равно будь рядом.

— Сделаю, всё что в моих силах, — давненько заученная фраза прозвучала в устах Риппера как надо. И в подтверждение тому, лицо руководителя центра подготовки тут же расцвело лживой благодарной улыбкой.

Заверения в правильности решения и дифирамбы уму и доброму сердцу Риппер уже не слушал. Он прокручивал в голове всё сказанное господином Карном и сверял с характерными чертами жадного до наживы торгаша. Картина получалось преотвратнейшая.

«Не знаю, где Ариса перебежала вам дорогу, но я ей искренне сочувствую».

Риппер шустро вернулся в зал, где уже скучали Протея с Аллониксами. Через пару минут туда вошла Ариса в сопровождении двух медиков и яйцеподобного дрона. А следом за ними явился и сам господин Карн. Он снова принялся сыпать пустыми словами, полными ненужного пафоса. После чего в качестве награды вручил триадным пилотам ампулы эванима для укрепления нитерудный связей.

И всё в общем складывалось неплохо, пока кого-то не дёрнуло поинтересоваться ролью Боргеста в воспитании следующей партии «хвостатого» мусора. Господину Карну пришлось дать объяснение о переводе Риппера на другую работу. Его слова вызвали плохо скрываемое недоумение на лице Арисы. Похоже, она тоже заподозрила неладное в непонятном «дружеском» порыве помочь.

Риппер не был готов прямо сейчас обсуждать что-либо с главой медсектора. А потому улучив момент, кинулся к Протее и напросился выйти на полигон вместо Байгуамина. Саботажница, похоже, не ожидала подобной инициативы, потому как без препирательств сразу же согласилась. А может, просто приболела? От девушки исходил жар, да и лицо казалось раскрасневшимся, точно после бега.

«Не вздумай болеть! Не хочу опять помогать Ониксу с Аллойзой воспитывать молодняк!»

Два часа на полигоне пролетели как одно счастливое мгновение. В этот раз народ подобрался позаурядней. Но и гонора в них было меньше. Так что у триадных пилотов в будущем с ними проблем не возникнет. А вот у Риппера проблемы начались прямо сейчас.

Стоило ему выйти с полигона, как снаружи его дожидалась Ариса. Женщина приветливо помахала ему рукой, подзывая. Рипперу пришлось кивнуть в ответ и подойти.

— Я ужасно рада, что Карн уговорил тебя поработать со мной. Не знаю, как ему удалось, но это такая отличная идея, — женщина щебетала, изливая липкую патоку лживых слов, которые совсем не вязались с тем, что выражали её слегла прищуренные глаза. Подозрение, помноженное на страх, получало в остатке нехорошую смесь, сродни ненависти к врагу.

За разговором Ариса увлекла Риппера в медсектор. Там она показала, где находится бокс с Йолем и якобы помогла настроить коды доступа. Хотя очевидно, она всё сделала заблаговременно, а сейчас разыграла сцену искренней заботы. Наконец, всё осталось позади и Рипперу позволили пойти в свою комнату и отдохнуть.

«Почему бы вам обоим не взяться за руки и не сдохнуть?!» — с раздражением подумал он о Карне с Арисой, пока шёл к восточному выходу из медсектора.

И тут откуда не возьмись выскочила Протея. Девушка испуганно уставилась на Риппера. Её лицо, как и раньше показалось ему покрасневшим. Ко всему прочему, саботажница начала неуверенно блеять что-то о Шане, Амине и завтрашних занятиях. Под конец попросила передать привет Йолю, когда тот очнётся.

«Да у неё температура!» — решил Риппер и тут же на глаза попалась серая штуковина, которую Протея жамкала в руках. Стоило приглядеться, как стало ясно, девушка скручивает медицинскую салфетку в тугой жгутик. Поведение саботажницы при этом выглядело страннее некуда. Рипперу ничего не оставалось, как согласиться передать привет Йолю и тихонько прошмыгнуть к выходу.

По пути в комнату его осенила догадка. Очевидно же, что Протея вела себя так странно потому, что испугалась. Видимо, она хотела скрыть своё нездоровье от других и не ожидала наткнуться на кого-либо в медсекторе после выхода с полигона. Наверняка все ушли отдыхать по своим комнатам. Что же касается пострадавших, то они дней пять как минимум проваляются в лечебных боксах под надзором яйцеподобных дроидов.

«Вряд ли у неё простуда или что-то в таком роде. Скорее, опять перенапряглась, пытаясь оторваться по уровням от Аллониксов», — Риппера порядком достала игра триадных пилотов в «кто кого переупрямит».

Аллойза усердно разгоняла прогресс нитерудной связи на пару с Ониксом. Она то и дело грозила Протее совместной культивацией, для которой необходимо всем сравняться в уровнях. Саботажница же, похоже, пребывала же в ужасе от такой идеи. А потому всё время загонялась в одиночку. Глупо. Расточительно. Бессмысленно.

С другой стороны, Риппер понимал нежелание Протеи объединятся с напарниками по команде. Слишком большая разница в мировоззрениях. Да и Аллойза склонна к доминированию, хоть с первого взгляда так и не скажешь. Однако слияния триадным пилотам всё равно не избежать. Когда-нибудь это случится.

«Любопытно посмотреть, как Протея возьмёт верх над Аллойзой», — забавная мыслишка пришла в голову Риппера. Следом за ней потянулась целая цепочка размышлений о том, как бы помочь саботажнице одержать это самый верх над Аллониксами. И для начала неплохо было бы снизить градус враждебности Протеи. Как это сделать, он пока не придумал, а потому пока отложил мысли об Волуме и его пилотах на потом.

Вместо желанного отдыха Риппер решительно направился в крыло с тренировочными залами. Забронировать место на весь вечер плюс ночь оказалось проблемой. В сетке бронирования можно было найти окно максимум на три-четыре часа. И то пришлось бы перебегать из одного зала в другой. Хотя…

Риппер заметил необычную вещь. Напротив, сотого номера, что в самой нижней строке, стояла отметка «Мизэн». Нулёвкам культивация ни к чему, а значит и зал бронировать им незачем. Так почему?

Кроме того, в графе «время» горел нуль. По своему опыту Риппер знал, что система не позволяла произвольно выставлять продолжительность брони. В выпадающем окне минимальный диапазон составлял полчаса, а максимальный десять. И снова — почему?

— Не подскажете, сотый зал, когда можно забронировать? — обратился Риппер к тренеру-наблюдателю. Он как раз возился с галлостендом. Там отражались текущие задания для низшего технического персонала центра подготовки, включая Мизэнов.

— Графа «время» в сетке брони, — не глядя, ответил тот.

— Там стоит нуль, — Риппер не собирался отступать.

— Чего? — на этот раз наблюдатель оторвался от своего занятия и посмотрел на него. — Уверен? Сотый говоришь…

Он повозился с браслетом, вызывая нужное окно в голографическом планшете. После чего с удивлением промычал, что действительно «нуль». Затем сделал предположение, раз стоит отметка «Мизэн», то скорее всего зал закрыт на длительную уборку или ремонт.

Докучать новыми расспросами Риппер не стал. Пройдясь до конца тренировочного сектора, он толкнул дверь с сотым номером. Заперто. Парень решил было уйти, но услышал щелчок запорного механизма и остался ждать, что будет дальше.

Дверь открылась и в коридор шатаясь вышла белокурая молодая женщина. На лацкане её воротничка отчётливо читалась отметка «Мизэн». Кожа блондинки имела желтоватый оттенок от налипшего слоя какой-то пыли. Все нити в теле Риппера тут же натянулись. И тут же по сосудам помчалось едкое пламя. Парень почувствовал, будто воздуха не хватает. Стал жадно вдыхать его, но лишь больше задыхался. Как потерял сознание, он даже не заметил. Понял это, лишь когда, открыв глаза, увидел лицо блондинистой Мизэн. Её взгляд не казался осмысленным. Хорошо, что жёлтый налёт на её кожи куда-то пропал.

— Очухался, милаш? А? — заговорила она и следом приложила нечто холодное ко лбу Риппера. — Как себя чувствуешь? Голова не болит?

— Где я?

— В изоляторе, — ответила женщина в синей форме медика, оттолкнув в сторону светловолосую Мизэн. — Слойка принесла тебя, где-то час назад. Не переживай. Ты просто надышался какой-то дряни.

Женщина покосилась в сторону. Риппер неосознанно посмотрел туда же и едва ли не потерял сознание во второй раз. На больничной кушетке сидел Архип. Погибший друг глядел с тревогой и молчал.

«Спятил», — решил Риппер и, закрыв глаза, расслабился, дабы привести растрёпанное сознание в норму.

— Отключился? — насмешливо прокомментировала его состояние одна из женщин. Судя по всему, блондинка-Мизэн.

— С ним же всё в порядке? — голос точно принадлежал Архипу. Резко открыв глаза, Риппер ещё раз взглянул на соседнюю кушетку.

— Ты почему живой? — с хрипом произнёс он.

— Это я у тебя хотел спросить, — ответил друг и, спрыгнув на пол, подошёл ближе. — Я думал, мой волколак тебя с потрохами сожрал.

— Так и было. Только я не умер. Проспал годик у него в брюхе, — Риппер говорил, чувствуя, как сильно колотится сердце в груди от волнения. — Когда смог выбраться, то увидел твоё имя среди погибших во время кровавой аттестации. Теперь вот присматриваю за твоим рудагандом.

— Я тоже жив. Просто спалил все нити, пытаясь остановить волколака от бойни на трибунах. Так что как пилот и техник, я мёртв. Теперь заведую тряпками и чистящими средствами, — сияя от счастья, поделился новостями Архип. Хотя, чему тут радоваться? Плакать надо.

— Жаль, — искренне посочувствовал ему Риппер.

— Я скучал, — с дрожью в голосе проговорил Архип. Сейчас он так походил на потерявшегося ребёнка, который вот-вот расплачется.

— Я тоже тебя вспоминал, — Риппер поспешил успокоить друга, пока их встреча не превратилась во что-то глупое и сопливое.

— Поздравляю всех со счастливым воссоединением. Если все живы и здоровы, то можете убираться отсюда, — на одной ноте высказалась Кристина и указала рукой на дверь. — У меня и без вас дел по горло!

— Извини, Крис, — Архип засуетился перед пышнотелой медичкой. — Спасибо, что помогла. Я у тебя в долгу.

— Не бери в голову, — тут же более мирно ответила она. — Твоя старушка расплатится. Так ведь?

— Эй! Внучек же сам предложил… — начала было возмущаться белокурая Мизэн. Её поведение и общие черты стали казаться Рипперу знакомыми. Нет, он точно знал, что раньше не встречался с ней. Но всё равно чувствовал будто знает её. Только откуда?

— И что? — взгляд Кристины, поза, в которой та сидела — всё красноречиво показывало, что уступать медичка не собирается. — Считаешь правильным, ребёнку за твои шалости отдуваться? Или я чего-то не понимаю?

— Хорошо-хорошо, уговорила, — пошла на попятную блондинистая Мизэн. — Так детки валите отсюда. Взрослым нужно серьёзно побеседовать. Без свидетелей…

Риппер глянул на Архипа. Тот бегал глазами от одной женщины к другой. После чего как-то грустно вздохнул и направился к выходу.

— Погоди, активирую дверь, — Кристина поднялась со стула и не спеша направилась к стеновой панели. Приложив браслет к сканирующей поверхности, она бросила нечто вроде «пока, увидимся на осмотре». Риппер не разобрал точно, да и голову сейчас забивали совсем другие мысли.

— Пошли ко мне? — Архип весь так и светился от радости. Риппер невольно позавидовал ему за способность вот так запросто расплёскиваться эмоциями. Ему самому подобное никогда не удавалось.

Пойти в гости к Архипу Риппер не возражал. К тому же, пригласить друга к себе на полигон он не мог. По крайней мере, сейчас.

— Комнаты Мизэнов под самой крышей. Так называемый чердачный ярус — «чердачник». Ты высокий, так что голову береги и под ноги смотри. Перекрытия и балки повсюду. Кстати, можешь приходить ко мне, когда вздумается. Здесь кодов доступа давно нет. Если вообще были, — Архип хмыкнул. Видимо, ему казалось забавным попустительское отношение к Мизэнам

Оказавшись к комнатке, которую правильнее было бы назвать чуланом, Риппер ощутил, как гнев начинает закипать внутри. Такое место совсем не подходило для жизни. Казалось, будто здесь воздух так же ограничен, как и пространство вокруг. Лишний вдох, и можно больше не вздохнуть. Однако вскоре всё это перестало иметь значение. Разговор побежал, разгоняясь до скорости бурного потока.

К удивлению Риппера, Архип сохранил свою прокачку и даже улучшил её. Приятно было знать, что друг не опустил руки и не раскис, как ему приснилось однажды. Правда, ему совсем не нравилось признавать в этом факт заслуги стрёмной блондинки, вывалившейся на него из сотого зала. Стоило высказать свои опасения Архипу, как тот тут же встал на защиту этой странной Мизэн. Не то чтобы его реакция для Риппера стала неожиданностью, просто в груди зашевелилась ревность. Ему было неприятно признавать, что Сойяр позаботилась об Архипе куда лучше, чем это смог бы сделать сам Риппер. Чувство побеждённого, едва появившись, сразу стало давить на плечи. Портить настроение другу постной миной ему не хотелось, поэтому он постарался скрыть нахлынувшие эмоции.

Затянувшийся далеко за полночь разговор сказался утром чудовищным недосыпом. Даже с открытыми глазами Рипперу казалось, что он дремлет. Когда же удалось выспаться, то встреча с Архипом и Сойяр тут же стала казаться сном. Однако стоило вернуться в тренировочный сектор, как он сразу стал проверять залы, недоступные для бронирования.

«Так и есть!» — Риппер смотрел на отметку «Мизэн» с нулевой отметкой о времени. Внутри заскреблись кошки. Ужасно не хотелось ошибиться в своих предположениях.

Пройдя до нужной двери, Риппер постучал. Тишина. Постучал снова, более настойчиво. Снова тихо.

— Какой милаш тут нарисовался. А? — Сойяр навалилась на плечо, обхватив его обеими ладонями. — Меня ищешь?

Рипперу пришлось подавить порыв оттолкнуть это до жути неприятное подобие человека. Оно дышало ему в лицо какой-то кислятиной и рассеянно пялилось, словно с трудом соображало где находится и с кем.

— Хотел с Архипом потренироваться. Но не знал, как его найти. У меня недостаточно полномочий, чтобы просматривать список назначенных на работу Мизэнов.

— Ясно-ясно… А-а-а… — зевая Сойяр, отцепилась от него. Она провела браслетом мимо сканирующего окошка, и дверь открылась. — Заходи, милаш, гостем будешь. И дверь прикрой.

Архипа в тренировочном зале не оказалось. Отчего Риппер разочарованно вздохнул и собрался уже выйти прочь, но дверь не открылась.

— Уже сбегаешь, милаш? А? — иронично заметила Сойяр, копошась на трибуне тренера-наблюдателя. — Внучек скоро придёт. Он редко опаздывает. Только когда Криска или Анц его припахивают поработать сверхурочно.

Её слова ненадолго успокоили Риппера.

— У тебя правда ранг Като? — полюбопытствовал он, нисколько не скрывая своего скепсиса.

— Хочешь схлестнуться со мной? А? — со смешком выдала она вместо ответа. — А давай! Мне как раз новый ринг-тайтл для спарринга перепал. Сейчас опробуем!

Не успел Риппер и слова поперёк сказать, как запустилась программа рингового боя один на один. Половина зала окрасилась красным светом, вторая — утонула в синеве. В центре, на пересечении цветов стали всплывать голограммы цифр обратного отсчёта.

«Почему бы не попробовать? — пронеслось в голове Риппера. В конце концов, он же сам искал Архипа, чтобы уговорить побыть его спарринг-партнёром на тренировке. — Три, два, один. Бой!»

Сойяр тут же исчезла. В следующий миг парень словил неслабый удар в бок. Где-то на периферии зрения Риппера мелькнули светлые локоны. Разворот. Ещё! Ещё. Мизэн носилась по залу с дикой скоростью. Парень едва успевал замечать её и вовремя уклоняться.

Ещё удар! На это раз в ухо. Зал задрожал. Тренерская стойка-трибуна качнулась, задвоилась и… Он чудом увернулся от следующей атаки. Перед лицом мелькали то кулак, то ладонь. Разобрать толком ему не удавалось. Внезапно нечеловеческие, а скорее животные инстинкты пробудились в Риппере и начали рваться наружу.

Сойяр словно почувствовала перемену в противнике. Теперь она не давала и секунды на передышку, атаковала снова и снова. Его охватила лихорадка. Её жар плавил тело, выкручивая суставы странной судорогой. Раньше ничего подобного не случалось с Риппером. И если бы не азарт сражения, то он, наверное, бы не на шутку встревожился.

Парень почувствовал, как зашевелились волосы на затылке и руках. Почувствовал и понял, что активировались рудагандовые нити. Больше он не пропустил ни одного удара Сойяр. Однако перейти в наступление так и не успел. Время, отведённое на бой, закончилось. Риппер рухнул на колени обливаясь потом, задыхаясь и хрипя.

— Молодчина, Рипп! С первого раза бой со старушкой выстоял! Даёшь ещё один! Для закрепления успеха! — оказавшийся в зале Архип трещал, не затыкаясь. Его слова сложились какофонию звуков, от которой заболели не только уши, но и голова.

— Эй, внучек, отцепить от этого слабака. Даром, что мордашка симпатичная. В остальном мусор мусором. А? — ворчала неподалёку Сойяр, хотя Риппер её не видел. Перед глазами до сих пор всё двоилось и расплывалось.

— Что это было? —немного отдышавшись спросил он у двупола. — Это же не нормально. Меня всего переломало.

— Ой-ой, милаш, да ты не только слабак так ещё и плакса. Нет, чтобы старушке спасибо сказать за разогрев. А? — всё паясничала Сойяр. — Кто ж знал, что ты таким задохликом окажешься.

— Хвати уже. Не добивай его. Посспарингуется со мной и обвыкнется. Ты же для этого кейс достала?

Риппер смотрел на Архипа с Сойяр и завидовал. Всегда завидовал тому, с какой лёгкостью друг принимает слабости и пороки других людей. Двуполов годами гнобили и презирали. Даже самые худшие из людей не считались их ровней себе. Вечные изгои, известные своим природным двуличием и коварством. Жутко похотливые, они умело морочат голову людям, сводят их с ума. А когда наиграются бросают без толики сожаления. Но самое главное, что людей раздражало в двуполах — так это их долгая жизнь. Пора молодости и зрелости у них длится втрое дольше, чем у обычных людей. А уж стариков среди них никто и никогда не встречал. Кроме того, здоровье у двуполов настолько сильное, что даже многие яды неспособны им навредить. И вот с таким существом Архип запросто общается, улыбается и делится секретами. Он доверяет Сойяр даже больше, чем другу детства.

Риппер почувствовал укол ревности. Раньше ему и в голову не приходила мысль, что кто-то сможет взять и украсть у него единственного близкого человека. Украсть того, кто смог достучаться до него. Смог понять и принять таким, каков он есть.

— Не стоит так открыто ненавидеть меня. А? — прошептала Сойяр, оказавшись за спиной Риппера. Как она смогла там очутиться парень не представлял. Только что тварь двуполая болтала с Архипом, а сейчас…

— Я не…

— Это у внучка большое сердце, способное принять даже таких чудовищ как мы с тобой. А у меня нет, — она не дала Рипперу и слова сказать в своё оправдание. — Не хочу его расстраивать. Поэтому придётся найти в тебе хоть что-то, за что тебя можно уважать и ценить как друга. Ты тоже постарайся. А?

С этого дня куда бы Риппер не отправился, то всюду натыкался на Сойяр. Её пьяная рожа настолько засела у него в голове, что начала мерещиться даже во сне.

Одно хорошо, как и говорил Архип, она здорово разбиралась в прокачке. Все её советы оказались весьма полезными. Однако фаза «фанаберии» точно болото стала затягивать Риппера на дно. Нулевой прогресс при максимуме усилий. Такого раньше не случалось. Тренировки с Архипом почти не помогли продвинуться в уровнях. В конечном итоге пришлось сознаться в своём отчаянии прямо при Сойяр.

Риппер ожидал издёвок двуполой твари, но вместо них получил прямой ответ. Как оказалось, она прекрасно знала в чём его проблема. Знала, как помочь, но молчала.

«Вот значит, как? — он не смотрел на Сойяр, но ощущал на себе её взгляд. — Если не спрошу, ты не ответишь. Если не попрошу о помощи, даже пальцем не пошевелишь. Не мешаешь и не вредишь, но…»

Риппер чётко осознал позицию невмешательства, которую заняла двуполая тварь. Ему стало неприятно от осознания, сколько же времени он потратил впустую. Второй раз такой ошибки он уже не совершит.

— Мне пора навестить Йоля. Скорей бы уж мальчишка очухался, а то уже все сроки прошли, — пожаловался он, рассчитывая, что Архип заинтересуется ситуацией и спросит совета у Сойяр. — В отличие от меня, он слился с обломками сразу нескольких рудагандов. Боюсь это стало для него проблемой. Иначе он давно бы проснулся.

— А ты отчего очнулся? — Архип к сожалению, повернул беседу в другое русло.

— От прикосновения, — не вдаваясь в подробности ответил Риппер, раздосадовавшись, что хитрость не удалась. — Ладно, я пойду. Увидимся завтра!

— До завтра, — кинул на прощанье Архип и, заняв первую Махиз-стойку, активировал кейс с персональной боевой тренировкой.

Пройдя по коридорам закрытого сектора, Риппер нехотя добрёл до нужного места. Здесь держали Йоля. По расчётам Арисы, парнишка должен очнуться уже вот-вот плюс бесконечность. Поэтому Рипперу приходилось каждый день навещать его в специально оборудованном испытательном медбоксе. И каждый раз он просто стоял напротив груды безжизненных булыжников, размышляя о своём или попросту медитируя.

Вот и сейчас Риппер полностью погрузился в свои мысли и не заметил, как дверь бокса открылась, впуская незваного гостя.

— Ух ты! Ик, — опираясь рукой о стену стояла Сойяр, поочерёдно закрывая то один, то другой глаз. Видимо, у неё всё двоилось и нормально смотреть не получалось.

— Ты чего здесь забыла? — сердито зашипел на неё Риппер, стараясь не выдать своей радости. Всё-таки удалось вызвать хоть какой-то интерес двуполой твари. Но странно, что Мизэну как-то удалось проникнуть в закрытый сектор. Парень подошёл к Сойяр, выказывая намерение выдворить её вон. А та наверняка решит остаться ему назло.

— Внучек попросил найти тебя. Вот и-ик! — гадко дыхнув в лицо Риппера, она глянула через его плечо на каменную кучу. Мутный взгляд пьяной гадины в мгновение ока прояснился. Парень заметил, как резко расширились её зрачки. Выражение лица тоже изменилось, не оставив и намёка на нетрезвость.

— Знакомо? Сможешь помочь? — не дав ей опомнится, Риппер потащил Сойяр к груде камней. — Там внутри застрял техник. Слышала ведь? Надо как-то разбудить его и вытащить. Знаешь, как?

Сойяр подошла практически вплотную к рудагандовым обломкам и застыла. Риппер подождал пару минут. Ничего не произошло. Он позвал её по имени. Никакой реакции. Пришлось подойти к ней. Схватив двуполую тварь за плечо, он развернул её к себе.

— Оглохла? — остальные слова так и остались не высказанными. Закрыв рот ладонями, Сойяр беззвучно плакала.

Внезапно до Риппера дошло, что её плечо на ощупь какое-то слишком твёрдое. Словно тело двупола окаменело. Однако стоило убрать руку, как ткань Мизэнской рубашки потянулась за пальцами, точно пропиталась клейкой массой. Нет, она сама стала чем-то вязким и тёмным. Одежда Сойяр на глазах растворилась в рудагандовой смоле, обнажив истинный облик двупола.

Риппер знал, что строение у таких, как она сильно отличается от человеческого. Во-первых, рёбер на треть меньше. Поэтому тело от груди и до бёдер визуально выглядит более вытянутым, а талия слишком зауженной. Если учесть необычайную гибкость двуполов, то при желании они с лёгкость могут вывернуться так, что любому человеку не под силу.

Во-вторых, внизу живота у Сойяр выпирал кожистый мешочек. При плохом освещении его можно было и не заметить, приняв двупола за женщину. А опустившиеся в большие половые губы яички обыватель легко примет за набухание от сильного возбуждения. Но такие заблуждения в миг исчезают, стоит из мешочка высунуться хреновине длиной с китайский огурец. Вот тогда-то любовнику или любовнице может прийти в голову мысль спасаться бегством. Конечно, глядя на двупола, можно угадать мужчина перед тобой или женщина. Стоит только проявить толику внимательности и заметить изменения, что происходят с тварью от гона к течке и обратно. Было бы желание. Надо иметь крайнюю форму тупости и невезения, чтобы запрыгнуть на двупола в разгар гона. Хотя и в течном состоянии перспективы не многим лучше.

В любом случае вскрытием легко доказать насколько тело двупола непохоже на человеческое.

Однако сейчас Риппера шокировало совсем другое. А именно то, чего в описании двуполов никогда не было. На месте бровей у Сойяр торчали два заострённых роговых выроста. Из-за падающей от них тени, стало сложно разглядеть глаза. Они точно провалились куда-то глубоко, хотя подобное скорее оптическая иллюзия, не более.

На месте ушей у двуполой гадины красовалось нечто, напоминающее свернувшуюся в кольцо змею, только с ребристой поверхностью. Сойяр убирала волосы под заколку, поэтому Риппер мог отчётливо всё разглядеть. Казалось, будто ухо человека долго растягивали, скручивая при этом в тугой жгут. А после свернули ракушкой, да так и оставили.

Любопытствуя, Риппер осторожно коснулся загогулины. Сойяр вздрогнула и убрав руки от лица сердито воззрилась на него.

— Не смей! — угрожающе прорычала она. — Руки откушу.

По одному только взгляду, утопающих во тени глаз, Риппер понял — гадина не шутит. А потому поспешил извиниться. Между тем ощущение, будто он коснулся чего-то тёплого и шершавого, ненадолго ещё осталось на кончиках пальцев.

— Все двуполы так выглядят? — только и успел сказать Риппер. Потемневшая рудагандовая смола стекла до поясницы Сойяр, оголив торс.

— Так? Это как? А? — холодный тон двуполой гадины совсем не походил на её обычное поведение. Без кривляний она казалось другой, более честной и открытой. Такая сторона характера даже понравилась Рипперу, словно на миг он увидел её настоящей.

— Хвост, рога и это… — Сойяр провела рукой по скрученным ушам. — Не хватает только крыльев за спиной. Надеюсь вырастут, как только смогу выйти за пределы Като.

Она хмыкнула. Рипперу и такого намёка оказалось достаточно. Он сам не заметил, как стал потирать лоб, в поисках новообразований. И нащупал. Над бровями точно шишки появились. В следующий миг он обеими руками схватился за уши. Они остались без изменений.

— Ну и рожица у тебя, милаш. А? — в прежней гадкой манере проговорила Сойяр и рассмеялась. Её нисколько не смущала собственная нагота и то, насколько враждебно к ней относится Риппер.

— Фаза «Фанаберии» завершается прорывом рожек. Дальше они будут только расти и крепнуть. А вот ушки, — она хитро прищурилась, отчего её улыбочка стала ещё более мерзкой. — Это результат «Отчаяния». Так что крепись. Когда такое «добро» полезет наружу, мысли о самоубийстве станут навязчиво-притягательными.

Риппер смотрел в глаза Сойяр и не мог понять, действительно ли она безумна или же только хочет казаться таковой.

— Смотри внимательно, второй раз показывать не стану, — двуполая тварь вскинула голову лицом вверх. Её уши резким движением выпрямились и торчали теперь вверх не хуже рогов. Ребристая поверхность придавала им вид спиральной нарезки на винтах.

Что произошло потом, Риппер с трудом смог понять. Пушистым ворсом на каждом ребре появились золотистые нити. Сойяр блондинка, и они практически слились с цветом её волос. Образовавшуюся тишину разорвал глухой хлопок. Заросшие рога-уши двупола дёрнулись, точно у животного стряхивающего воду.

— А теперь давай разбудим спящую красавицу, — Сойяр прильнула к ближайшему булыжнику и прикрыла глаза, точно прислушиваясь.

— Вообще-то Йоль парень, — заметил Риппер, желая оставить за собой последнее слово. Понимал, что поступает по-детски. Но просто всегда плохо переносил снисходительное отношение к себе.

— Вообще-то я двупол, и мне всё равно, — тут же ответила она.

Смотреть на её нагое тело ни со спины, ни с других ракурсов Рипперу не хотелось. Он отошёл к кушетке, которая стояла у стены. И уже оттуда бросил взгляд на рудаганд. Изменений не было. Прошло полчаса, но ничего не случилось. Парню даже почудилось, что он слышит мирное сопение спящего человека.

«Уснула?!» — мысленно возмутившись, Риппер подорвался с места, чтобы как следует встряхнуть гадину. Протянул руку и замер в нерешительности.

«Знает она, как выглядит её спина?» — пронеслось у него в голове, когда он заметил два серпообразных холма. Каждый шёл вдоль лопатки и имел менее выпирающий отросток в сторону позвоночника. Риппер потёр лоб. Бугры под бровями склоняли к мысли, что и там растёт нечто странное.

«Крылья?» — вспомнил он недавние слова Сойяр. Она ведь убеждена, что получит их, как только выйдет за рамки десятого ранга.

«В каких же чудовищ мы все обращаемся? — Риппер не смог вспомнить ни одного похожего случая. — Да. Сойяр умело скрывала наружность под…»

Догадка, что двуполая тварь пользуется нитями рудаганда в качестве маскировки ураганом ворвалась в мысли парня. Однако ему не верилось, что для подобного достаточно прокачать способность расщепления и перестройки натов. В конце концов, она срабатывала лишь тогда, когда он находился внутри Боргеста. Вне его, навык применять не получалось, да и Риппер не особо-то пытался.

Парень вывел на нитерудное веко свои данные и судорожно стал перебирать полученные, но не прокачанные умения. Он был убеждён что обязательно найдёт там отгадку.

«Риппер»

Пол: Мужской Возраст: 21 полных лет

Основной навык: «Barghostreap»

Дополнительный навык: чёрный смерч

Ранг: Огдомикси (IIX) Этап: Кампа (I) Уровень: Эпта (VII)

Скорость синхронизации: 082 170 709 нитей/сек.

Текущий прогресс:

Восьмая стадия развития тела

Моноспективный этап формирования сознания

Начальная фаза фанаберии

Персональная культивация: скрыто

Управление:

«Просмотр данных активирован»

Карта слияния навыков — практикум

Карта пространства — практикум

Карта восстановления — просмотр/изучение/практикум

Карта разрушений — просмотр/изучение/практикум

Карта технических навыков — изучено

Характеристики: скрыто

Риппер так и не успел найти нужный навык. Груда рудагандовых обломков пришла в движение. Но он заметил это лишь тогда, когда Сойяр схватила его за шкирку и оттащила к стене бокса.

— Какого… — Риппер хотел выругаться, но вовремя остановился.

— Давай-ка, милаш, постой в сторонке. Пока я улажу всё со старым другом. А? — двуполая тварь хмыкнула. Её кожа быстро покрылась тонким волосками рудагандовых нитей. Ещё мгновение, и они сплелись в единое полотно, закрыв всё тело и лицо плотный чёрным покровом.

В это время груда камней рассыпалась, как песочный замок. Поднялось серое облако пыли и стало расползаться во все стороны, заполняя собой помещение. Риппер прикрылся руками и сощурил глаза.

Вскоре песчаный вихрь улёгся, а на месте горы булыжников появился рудаганд необычной формы. Его тело походило на густой дым, который клубился на одном месте. В его черноте то и дело всплывали какие-то фрагменты. Сперва Риппер заметил треугольное ухо, вынырнувшее сверху. Затем ещё одно рядом с ним.

По дальней стене, оставляя царапины, туда-сюда болтался острый наконечник копья. Его древко, если оно и было, на глаза Рипперу не попалось. Хотя вместо него вполне могло оказаться нечто иное, например, цепь или тонкий трос.

— Ну здравствуй, Зазу.Или ты уже не Зазу? А? — Сойяр бесстрашно приблизилась к ушастому облаку. — Ещё помнишь меня? Я твой дражайший техник. Чувствуешь, как трепещут нити? А? Покажись уже. Не прячься.

Как ответ на её слова из клубов чёрного дыма, высунулись рога, а следом кошачья морда. Широкая оскал клыкастой пасти не оставлял и намёка на радость встречи, скорее наоборот.

Риппер активировал скан и вывел результат на нитерудное веко. Рудаганд назывался «Карройоль». Появляющиеся из облака новые части тела наводили на мысль о демоническом коте. И как подтверждение тому появились кожистые крылья. А хвост, наконец, перестал напоминать болтающийся в воздухе наконечник копья. Теперь можно было разглядеть сокрытое дымом. Тонкая верёвка, покрытая шипами, скорее походила на колючий ствол плюща, чем на кошачий хвост. К тому же он был не один. Риппер насчитал их девять штук разной длины и толщины. Одинаковыми у них были лишь кончики в виде пики. Все они хаотично ходили то теряясь в клубах дыма, то появляясь и царапая стены бокса.

Сойяр, не получив ответа, лишь хмыкнула, а после сиганула в самый центр облачного тела Корройоля. Рудаганд издал злобный рёв. Риппер испугался, что демонический кот бросится на него. Но вместо этого тот рассыпался чёрным песком, образовав в центре бокса высокую горку. Из неё торчала филейная часть Сойяр. Двуполая тварь вовсю работала руками, откапываясь.

Риппер хотел ей было помочь, но передумал. Посчитав, что гадина и без него прекрасно справляется. И не ошибся. Довольно скоро она уже стояла на четвереньках, продолжая рыться в песке. Только когда показалась знакомая форма ядра рудаганда, Риппер бросился помогать. В этот момент раздался звук сирены.

— Ой-ой! Не успеваем, милаш! А? — Сойяр провела рукой по лицу, точно стирая пот. Тут же «покров», скрывавший её истинный облик, сполз до половины лица. Риппер не успел ойкнуть, как она воткнулась рогами в ядро рудаганда. Парень не думал, что из такой затеи что-то выйдет. Однако нитерудная оболочка поползла в стороны от места прокола. И вскоре на полу остался лежать только Йоль, с головы до ног покрытый мутно-серой рудагандовой смолой.

Сойяр повернула его набок, и засунув пальцы мальчишке в рот, вытащила наружу язык. Следом она постучала кулаком по спине несчастного техника. Йоль закашлялся. Потом поджал ноги, свернулся калачиком и задрожал. Ещё полминуты, и он стал содрогаться от кашля. Бедняга давился им до тех пор, пока его не вытошнило. Только после этого он притих.

Встревожившись Риппер бросился к технику. Парнишка сопел во сне. Попытка его разбудить ни к чему не привела. Да это и не важно. В бокс ввалились яйцеподобные дроиды, а следом за ними — целая бригада медиков. Они быстро оттеснили Риппера в сторону и уже через несколько минут бокс опустел.

Сойяр тоже исчезла. Когда и как это произошло, Риппер не заметил. Зато теперь у него появилось много пищи для размышлений. Для начала стало ясно, что двуполая тварь только прикидывается пьяной.

«Маскирует что-то. Что? Уж точно не рога. Облик она прячет нитерудным покровом. Запах?» — Риппер вспомнил винный дух, исходящий от двупола. Догадка, что гадина скорее всего принимает запрещённые лекарства, пронзила его на месте.

«Использует алкоголь, чтобы избежать вопросов о… О чём?» — мозг Риппера отказывался работать над такой задачкой. Да и сказывалась усталость. Пришлось отложить всё на утро и постараться как следует выспаться.

А утро явилось, как всегда недобрым. Риппер проснулся с ужасной головной болью. В персональной аптечке обезболивающих не оказалось. Идти к медикам не хотелось, да и не пришлось. Недалеко на земле лежал придавленный винной баклажкой клочок бумаги, загнутый, с одной стороны.

Риппер расправил его и увидел две капсулы «эванима», а под ними слова: «прими утром, спи до обеда». Подписи нет. Почерк незнакомый. Но парень был уверен, это сделала Сойяр. А дальше… Несмотря на всё недоверие к двуполой твари, Риппер решил последовать совету.

Приняв обе капсулы, парень забрался обратно в ядро рудаганда и в тот же миг провалился в сон. Когда проснулся, время на нитерудном веке показывало полдень. Признаться, его удивило, что никто не вломился к нему в комнату и не потащил в медсектор выяснять, что случилось с Йолем.

Риппер чувствовал, как после отдыха тело затребовало пищи и движений. Пришлось поддаться желанию и сперва заглянуть в столовую, а после отправится в тренировочный сектор, чтобы забронировать зал. Дни потянулись в обычном ритме, за одним исключением.

Пришедший в себя Йоль быстро перебрался из медбокса на аттестационный полигон. Там же его тренировками пришлось заняться Рипперу, как некогда с учениками «драконьей головы». Господин Карн, судя по сияющему виду, посчитал забавным свести вместе адского пса и демоническую кошку. Вот только ожидания начальника центра подготовки не оправдались. Да и прочие наблюдатели довольно скоро окрестили Карройоля горгульей. А всё из-за привычки рудагандового монстра подолгу сидеть как бы на корточках, прикрываясь крыльями, точно готическая статуя. Однако во время боя, он становился густым изменчивым дымом с маской рогатого котобеса вместо головы. Крылья, хвост и лапы, появляющийся из чёрной завесы в момент атаки, слишком быстро исчезали и разглядеть себя толком не давали.

Риппер же всё в подробностях рассмотрел в первый же день после пробного спарринга на полигоне. Тогда же он заметил, а вернее, почувствовал присутствие Сойяр. Двуполая тварь, постоянно ошивалась где-то поблизости. И её интерес вряд ли касался Риппера. Гадина ещё в медбоксе призналась, что обломки, поглотившие Йоля принадлежали её бывшему рудаганду. А значит, у неё имелся личный интерес. Рипперу до смерти хотелось знать, в чём он заключается. Поэтому вопрос слежки за Сойяр даже не вставал в его голове, он сразу перешёл в разряд действий.

Действия быстро привели к неожиданному результату. Двуполая тварь свила себе уютное гнёздышко на крыше центра. Обустроила там кустарную лабораторию, где создала заменитель эванима в жидкой форме. По крайней мере, так понял Риппер, едва смог попробовать вещь на вкус.

Скачок всех параметров настолько поразил его, что он отложил на время свою подозрительность и нелюбовь к двуполам. Несколько последующих месяцев они практически стал неразлучны с Сойяр. Насколько это вообще возможно в рамках общения «Мизэн — особый наблюдатель».

Риппера несколько поразила реакция двуполой твари на Йоля. Сойяр попросту задушила его своей гиперопекой и неистовым обожанием. Порой казалось, она ведёт себя как умильный родитель, держащий в руках ненаглядное чадо. Даже называла его своим сокровищем. От Риппера не ускользнули фальшивые нотки в странной игре аля «дочки — матери». Только понять, или хотя бы нащупать логическую цепочку причинно-следственных связей, парень пока не мог.

— Скоро аттестация. Карн хочет выпустить Карро в разгар финального боя левиафанов. Он уверен, что змеемонстры выйдут победителями в спаррингах против собакоголовых виверн.

— Ты так не считаешь? И я не слышал ни о каких псах на аттестации. Только «левиафаны». Разве нет?

— Джо с Аллочкой взрастили забавных уродцев. Им обоим не повезло прозевать момент слияния. После чего оставалось либо топать в Мизэны, либо пыжиться в сольной прокачке. И надо же, правду говорят, что при желании из камня выверну можно высидеть.

— О! Ты их видела?

— Да. СарварДжо — облезлая гиена с хвостом гадюки и башкой дохлой псины. УдумбАлла, жалкая шавка, ему под стать. Разница у них только в чешуе. У первого она ромбическая, где-то светлее, где-то темнее. Издалека кажется, будто рябь на воде. А у второй — чешуйки треугольные, уложены ёлочкой. Отсюда и вид, словно тело монстра исполосовано молниями.

— Описание знакомое. Только не могу вспомнить, кого напоминает. Может если увижу, то сразу вспомню.

— Обязательно увидишь на аттестации.

Аттестация: подведение итогов — 100

Карн с нетерпением ждал третьего дня аттестации. В этот раз показательная программа выступлений была построена иначе, чем в прошлом году. Каждый из трёх дней включал в себя несколько этапов. Сначала зрители наслаждались боями на выживание между обычными рудагандовыми монстрами. Затем выступали каменные чудовища «прямого управления» вроде незабываемого «Триады Яшэра». И на десерт — схватка левиафанов против собакоголовых виверн.

К великому удивлению Карна, змеемонстры, несмотря на количественное превосходство, раз за разом проигрывали псам-ящерам. В итоге на третий день в финал вместо левиафанов на поле полигона вышли немного потрёпанные уродливые виверны.

— Так даже лучше, — начальник центра улыбнулся и скомандовал наблюдателям на смотровой вышке. — Выпускайте кота-беса. Посмотрим, как быстро собаки его разорвут.

В следующий миг на полигоне появился транспортник. Он шустро добрался до центра зоны, сбросил там каменное изваяние и быстренько ретировался. Сарвар примчался к находке первым, но трогать не стал. Тут же на соседней дюне мелькнул ребристо-полосатый бок Удумбы.

Ещё мгновение и рядом с пёстрой тушей первой виверны вспыхнуло пламя взрыва. Собакоголовые твари сцепились друг с другом. Они рыкали, кричали и били по земле уродливыми остовами крыльев, заменяющими передние лапы. После победы над левиафанами у обоих тварей заметно подпортился внешний вид. Отчего в финале они выглядели слишком жалко.

На первый взгляд казалось, будто полосатая виверна во всём уступает пёстрому собрату. И дело не только в размере и в силе. Немного выигрывая в скорости, она проявляет чудеса изворотливости. Удача частенько ей благоволит, но для победы одного лишь везеня недостаточно. Безусловно Сарвар прикончил бы Удумбу, если бы каменное изваяние внезапно не ожило, превратившись в клубы чёрного дыма.

Разобрать, что там дальше происходило, при всём желании не получилось. Кошачья маска с торчащими во все стороны рожками появлялась то возле одной собачьей головы, то возле другой. И каждый раз после этого виверны издавали страшный рёв.

Вот раздался резкий хлопок, и в небо взмыло полосатое тело Удумбы. В глаза сразу бросилось, что у монстра нет хвоста и опорных лап. Тварь по спирали поднималась вверх, помогая себе взмахами крыльев. До этого момента они выглядели лишь заготовками, остовами. Никто и не думал, что собакоголовые чудовища способны на полёт. А сейчас между кривыми изгибами передних лап натянулась тонкая ткань. Лишь благодаря этому Удумба смогла вырваться из смертельной ловушки. Вот только порадоваться за её успех никто не успел.

Чёрный дым принял форму чудовищного кота. Если конечно, так можно назвать существо, погнавшееся за удирающей от неё жертвой. Всё в той же маске, размахивая огромными кожистыми крыльями, кото-бес стремительно догонял её. Прижав к мохнатому брюху все четыре когтистые лапы, он изящно передвигался по воздуху, точно птица. Хвоста с такого расстояния и ракурса Карн не разглядел, но знал из описания, сделанного медиками Арисы, что он есть.

Удумба истошно вскрикнула, как только Карройоль настиг её. В следующий миг собакоголовый монстр камнем рухнул вниз. Транспортники уже готовились забрать поверженного рудаганда в ангар. Но в этот миг с земли взметнулся Сарвар. В считанные секунды он настиг Карройоля и вцепился ему в спину лапами и клыкастой пастью.

Оба чудовища закувыркались в воздухе, быстро теряя высоту. Вот только о землю разбилось лишь одно — пёстрое тело Сарвара. Карройоль же снова принял облик чёрного дыма, кружась над поверженными соперниками.

Бой произвёл неизгладимое впечатление на гостей. Они с трудом могли выразить весь тот ужас и восторг, который вызвал в них котобес. Правда покупать его никто так и не решился. Даже начальную цену не предложили. А вот поверженные «левиафаны» ушли почти сразу с небольшой скидкой и порядком окупили все расходы.

— Собакоголовые виверны по-своему хороши, но мне кажется, они ещё «не оперились» до конца. Думаю, стоит дождаться следующего года. А пока такой товар слишком уж сыроват. То, что они легко расправились с левиафанами больше похоже на удачу, нежели на реальную победу. И финальный бой это доказал, — председатель корпорации, казалось, хвалил работу Карна и вместе с тем в его словах чувствовались ядовитые иголки. — Я рад, что смог выбраться к вам и увидеть всё своими глазами.

Глубоко в душе Карна зародилось чувство глубокого разочарования. Оно медленно поднималось со дна, растекаясь едкими миазмами, отравляющими разум. Конечно, председатель прав, что любой товар обязан иметь не только продаваемую начинку, но и подходящий внешний вид. Иначе от покупки откажутся раньше, чем узнают все его «уникальные» возможности.

«Кажется, я теряю хватку», — в душе посетовал Карн. Что ж, у него теперь есть год, чтобы всё исправить, и сделать новую презентацию рудагандов максимально незабываемой. Иначе не получится стереть последствия нынешней неудачи.

«В финале заметно не хватало разнообразия. Следовало остановиться на первоначальном варианте. В первый день поставить только змеемонстров пара на пару, а уже на второй выставить собакоголовых против двух левиафанов. Тогда и финал не выглядел бы настолько жалким», — начальник центра подготовки прокрутил в голове все бои и тут же вспомнил Боргестрипа, Волумпротея, Байгуамин…

Эти рудаганды стали особенными для зрителей. Может, потому что раньше ничего подобного не случалось, а может, потому что они сами по себе выделялись. В любом случае, выступление любого из них могло превратить аттестационный провал в успех. Правда, сейчас уже поздно организовывать нечто подобное. Поразмышляв над этим, Карн решил придержать до следующего раза идею выпустить на полигон Боргеста или Волума.

А сейчас стоило заняться Арисой. Успех с пробуждением Йоля вскружил женщине голову. Она совсем утратила осторожность, в открытую показывая свою значимость и несуществующее преимущество над Карном. Нахалка с лживой улыбкой на устах активно окучивала важных гостей, то и дело липла к председателю корпорации. Что она ему там напела в уши, Карн не знал, но предчувствовал неприятности в обозримом будущем.

И в самом деле. Не прошло и недели, как из головного офиса корпорации пришёл любопытный приказ. Его суть сводилась к тому, что если через год повторится недавнее фиаско на аттестации, то должность руководителя центра должна будет перейти в более умелые руки. Имя претендента не называлось, но Карну оно и не требовалось. Он и так знал, кому обязан такими известиями.

«Что ж, пора пускать в ход особый козырь и никаких больше сантиментов», — начальник центра подготовки открыл нужное приложение в проекции галлопланшета. Создание наряда на уборку в своих апартаментах заняло не больше минуты. В графе исполнитель, Карн указал класс «Мизэн» и проставил нулевое время. При этом дату исполнения оставил открытой.

Прихватив из офиса, оставшуюся после банкета, бутылку вина, Карн отправился к себе. Арису же встретил возле лифта и без лишних раздумий позвал к себе, отпраздновать сомнительный успех аттестации. Женщина не стала отказываться. В её глазах читалась смелость победителя, ведь до полного триумфа её оставался какой-то год. Вот только Карн не собирался сдаваться и дарить неблагодарной любовнице такую прорву времени.

Хороший напиток, фрукты, шоколад, объятия и поцелуи. Карн по-настоящему наслаждался близостью с этой вероломной женщиной. Держа её тело в своих руках, он представлял, как минуты славной жизни Арисы неумолимо побегут в прошлое, не оставив будущему ни единой секунды.

Через несколько дней после регистрации заявки для Мизэнов в спальне Карна появилось белокурое чудо. Раскинувшись на постели, блондинка крепко спала. С каждым её вдохом свежего воздуха в комнате становилось меньше, а выдох привносил лишь смрадные нотки.

— Подъём! — громко произнёс Карн и, схватив гостью за штанину, резко дёрнул. — Слойка, вставай! Не смей у меня здесь валяться!

— Карнуша, идиотина кривоногая, я же с бодуна. Имей совесть, а не мой разнесчастный мозг. А? — Мизэн заворочалась в постели, вцепившись пальцами в пряди выбеленных волос. — И чего ты злой-то такой? Неужто Ариса перестала прогибаться? Ну так столько лет терпела… Да и возраст уже не тот. Ха!

— Рот закрой. А то мне кажется, я задохнусь от перегара, если ты ещё хоть слово скажешь, — Карн поманил Сойяр ладонью, как бы предлагая покинуть спальню и поговорить в кабинете, что находился за другой дверью.

— И чего ты от меня-то хочешь? А? — поинтересовалась белокурая гостья, плюхнувшись в хозяйское кресло за рабочим столом. — Сразу напомню, с мужчинами, моя позиция ведущая. Так что, если ты не готов лечь под меня, то я откажусь.

— Хватит паясничать. Мне нужно, чтобы Арису посчитали виновной в том, что скоро случится с её драгоценным Йолем, — Карн заметил, как Сойяр изменилась в лице. Услышанное ей явно было не по душе.

— Что не так с мальчишкой? А? — в её голосе зазвенел металл. — Дурных слухов о нём не ходит.

— Пока не ходит. Во-первых, пилоты собакоголовых остались за бортом из-за проигрыша в финале аттестации. У них и без того мало шансов произвести хорошее впечатление, а тут такой позор. Вдвоём не смогли справится с одним противником, уступающим обоим в уровнях. Во-вторых, котобес стал любимчиком команды Арисы. И теперь его нужды в приоритете. Остальным придётся уступать и топтаться в сторонке, — Карн говорил правду. — Йолю теперь стоит почаще оборачиваться и не оставаться в одиночестве в слепых зонах центра подготовки.

— Сам науськивал? Или просил кого-то? А? — презрительно хмыкнула Сойяр. — Мне-то в уши не заливай. На малыша Йоля всем было наплевать до аттестации и после неё тоже, включая пилотов псовых виверн. Но вот ты щёлкнул пальцами и на тебе, гневные взоры устремились на тихого мальчугана.

— Тебе не всё равно? Твоя задача саботировать работу Арисы и её команды. А так же вывести Йоля из игры. Взамен, я похлопочу о переводе Кристины на освободившуюся должность начальника медсектора. Сколько ей можно изоляторий возглавлять? Договорились? — Карн ни секунды не сомневался в положительном ответе. Однако взгляд Сойяр ему сильно не понравился. Обычно он был мутным и каким-то безжизненным. Сейчас же в нём читались ясность ума и суровая сосредоточенность. Слойка обдумывала предложение и не спешила с ответом. Такого раньше не случалось.

«Неужели Ариса всё узнала о тебе и умудрилась переманить на свою сторону? Когда? Как? — подозрения стали скапливаться в голове Карна, грозясь прорвать плотину спокойствия. — Нет. Для всех Сойяр обычная нулёвка. Известная многим как Слойка-пьяница, с которой в столовой никто за один стол не сядет. Нет-нет! Ариса не могла прознать о ней… Откуда бы? Даже в корпорации мало кому известно о существовании такого проекта, как «Слойка». Сейчас она мой единственный козырь».

— Карнуша, ты ведь не потащишь мою Криску к себе в кроватку? А? — Сойяр подошла в плотную и винный запах ударил в нос Карна. — Не прощу, если узнаю о ваших с ней шашнях. А уж если застукаю, то свой зад будешь по схемам собирать. Понял?

— Толстухи не в моём вкусе. Думал, ты в курсе, — со смешком парировал Карн. В мыслях же вздохнул с облегчением. Подозрения в предательстве двупола стали улетучиваться.

— Вот и славно. Вот и договорились. А? — Сойяр похлопала Карна между лопаток. — Ты дыши-дыши нормально. А то морда лица вон как взбледнутая. Мне, знаешь ли, тоже радости нет возится с твоей плоской дряблой задницей. Так что бывай!

Не спеша Сойяр вышла из кабинета, оставив Карна размышлять о случившемся в одиночестве. Признаться, он никогда не понимал, что творится в голове двупола. Настолько странным и нелогичным существом ему казалась белокурая Мизэн.

Он невольно вспомнил их первую встречу. Предыдущий руководитель центра подготовки, после передачи всех дел пригласил Карна к себе в личные апартаменты. Там его встретила полуобнажённая светловолосая молодая женщина. Она была немного навеселе и всё время спотыкалась о простыни, повязанные на бёдра. Система выдала данные, что даму зовут Сойяр, и она находится на нулевом ранге.

Карну тогда показалось, будто она всего лишь любовница прежнего руководителя. Но заблуждение быстро развеялось. Сойяр — это главный предмет исследований научников центра в рамках ныне заброшенного проекта «Слойка».

Некогда двупола сделали техником рудаганда «Зазура», пилот которого отличался жестоким нравом. В запале он распускал руки. В результате забил до смерти сначала одного техника, а после так покалечил второго, что парень сам наложил на себя руки.

Однако, как боец Зазура был очень хорош. Хозяин рудаганда ценил его и потому постоянно платил центру подготовку за подбор всё новых и новых техников. Отчего пилот совсем распоясался, перестал ценить жизни тех, кому не посчастливилось оказаться с ним в оной команде. Не прошло и месяца, как Зазура в сопровождении хозяина вернулся в центр подготовки. Недавно присоединившийся к нему техник «случайно» погиб.

Где-то в то же время Сойяр попыталась синхронизоваться со своим рудагандом, но тот её отверг. Ранг Мизэн повесился позорным клеймом на лацкане одежды, а со всех сторон посыпались насмешки, унижение, тычки.

Прежний руководитель центра увидел во всём этом любопытную возможность. Он предложил двуполу эксперимент по синхронизации с чужим рудагандом. А чтобы всё прошло гладко, предложил сблизиться с пилотом. На самом деле Сойяр попросту опоили и подсунули Зазуре. Что в действительности случилось между ними, осталось секретом. По крайней мере, в досье двупола Карн не нашёл записей на этот счёт. Зато в нём говорилось об удачной синхронизации Сойяр в качестве техника «Зазуры». Более того за шесть месяцев этот рудаганд резко поднялся в рангах. Его пилот тоже заметно изменился. Привычка чуть что распускать руки и ввязывать в драки чудесным образом исчезла. Ей на смену пришла молчаливая нелюдимость и стремление к одиночеству.

Сойяр вернулась в центр подготовки спустя два года в полном одиночестве. Во время боя рудаганд Зазуры впал в неистовство и раздавил своего пилота в мясной оладушек. Техник же пропал без вести, и никто не смог усмирить взбесившееся чудовище. Поэтому хозяину каменного монстра пришлось вызвать спецподразделение для физического устранения проблемы.

Позже, в опорном пункте, куда свозили всех пострадавших во время бешенства «Зазуры», появилась и Сойяр. Она была не в себе. Ни хозяину, ни представителям власти так и не получилось добиться от неё вразумительных ответов. Её объяснения походили на бессвязную, лишённую логики историю о блуждающем во мраке человеке. Кроме того, никому особо не хотелось возиться с двуполом. Хозяин «Зазуры» попросту отправил Сойяр обратно в центр подготовки. Как бы вернул за ненадобностью. А если быть более точным, то обменял с доплатой на нового монстра.

Прежний руководитель центра был не в восторге от такой сделки. Поэтому в волю отыгрался на двуполе. Ведь это несуразное подобие человека и без того все ненавидят. Так что ни поблажек, ни элементарного сочувствия Сойяр не получила, да и не ждала. Исследования, эксперименты, проверка старых и новых наработок — в ход шли любые методы.

Поэтому Карн нисколько не удивлялся безумию Слойки. И в тоже время побаивался его. Ведь если верить засекреченным сведениям, то белобрысая Мизэн имеет прямое отношение ко всем ранним открытиям в области рудагандов. Даже «эваним» частично её заслуга. Именно она перенесла на себе первые кинические испытания сыворотки из натов. В то время как обычные люди, привлечённые к тестированию, умирали один за другим, Сойяр умудрялась выкарабкаться и стать ещё безумней.

«Нет, с ней явно что-то не то», — Карну не хотелось лишний раз связываться с двуполом. Однако в корпорации остались люди, для который это человекоподобное создание всё ещё имеет особую ценность. Одно их слово и центр подготовки перестанет существовать.

Благо Сойяр в своём безумии совсем не стремилась ни к власти, ни к чему-то ещё. Она всего лишь беспрепятственно шаталась всюду, задирая имплантированных людишек. Зачем ей это? Да просто так, от скуки. Что бы Сойяр не учудила, её никак не накажут. Уж об этом Карн позаботился. Даже её появление в закрытом секторе и шалости со спящим рудагандом Йоля остались в тайне.

Карн просматривал записи с камер в боксе и понимал, что Сойяр прекрасно знала, что делает. Она разбудила мальчишку, который практически уже умер в каменном плену. Спасла ему жизнь, подарив Арисе шанс поставить карьеру Карна под удар.

Стоило ему вспомнить о коварной любовнице, как челюсти тут же свело от злости. Нет, Карн не мог отдать Арисе столь уникальный инструмент, как Слойка. Кроме того, он постоянно наблюдал за изоляторием и экспериментами Кристины. Медичка даже не понимала, что её подопытная мышка на самом деле манипулирует ей, направляет и попросту использует для своих целей. Каких именно, Карн ещё не разгадал, но был почему-то уверен, что ему самому ничего не грозит. По крайней мере, пока.

«Пора бросить первый камень. И да начнётся обвал!» — руководитель центра подготовки отправился в медсектор. Там в боксах отдыхали участники недавней аттестации.

Ему нужен был Джо. Парнишка резкий, вспыльчивый и между тем достаточно сообразительный, чтобы не лезть на рожон почём зря. Он наверняка уже обдумал план мести Йолю. Осталось лишь направить его детские мыслишки в нужное русло.

В глубине души Карн сожалел, что придётся пожертвовать котобесом. Но другого пути он не видел.

6.1. Свободное падение: Протея

Аттестация прошла примерно так, как Протея себе и представляла. В отличие от других, она нисколько не удивилась внезапному появлению на полигоне Карройоля. Его лёгкая победа над собакоголовыми вивернами её так же не впечатлила.

Девушка видела, как незадолго до начала аттестации Йоль разговаривал с Сойяр. Эти двое общались как очень близкие друзья. И если мальчишку действительно натаскивал двупол, то вряд ли у других оставался хотя бы полупроцентный шанс на победу.

Протея не сомневалась, что как только ребята поправятся, хозяева разберут змееподобных левиафанов. После чего явится господин Карн и после хвалебной речи представит очередную партию неудачников. Желание заниматься учениками у Протеи давно иссякло. Впрочем, его изначально было не очень-то и много. К тому же, в триаде пилотов Волума сейчас повисла напряжённая атмосфера.

Из-за того, что Протея смогла быстро поднять уровень и заметно оторваться от Аллониксов, Аллойза почти всё время ходила в дурном настроении. Мелкая «Лола» до одержимости хотела тройного слияния. Оникс поддерживал её как мог. Хотя и он в последнее время начал сдавать позиции. Протея заметила, что парень стал апатичен. Его весёлость, нагловатость и некоторая пошлость в разговоре сошли на нет. Он практически перестал общаться с окружающими.

«Словно тень у её ног», — заметила про себя Протея, когда увидела сладкую парочку возле ангаров. Чтобы не попасться им на глаза, она бесшумно выскользнула в первую попавшуюся дверь и оказалась на площадке с лестничными пролётами.

«Пожарный ход», — догадалась Протея. Обычно все пользовались лифтами и механоподъёмниками. По ступенькам мало кто бегал, разве что низший технический персонал с ограниченным доступом.

Если бы не крайнее положение, то и она не вздумала соваться в эту часть центра подготовки. Предупреждающий знак запасного выхода экстренной эвакуации подсознательно действовал на всех как запрет. Но сейчас Протея не видела иного пути.

Оказавшись на ступеньках лестничного пролёта, она замешкалась. Она решала куда бы ей лучше пойти, чтобы как можно дольше не сталкиваться ни с Аллониксами, ни с господином Карном.

Идея подняться на Слойкину площадку как-то сама пришла в голову. Протея не рассчитывала застать там двупола. Думала, у белобрысой Мизэн много работы, особенно, в первой половине дня. Однако ошиблась.

«Тебя только одежда заботит? Больше ничего не заметила? Совсем слепая или может просто тупая?» — внезапно вспомнила Протея слова Риппера. Тогда она не поняла, на что парень ей так старательно указывал. Но теперь, кажется, до неё начало доходить…

Сойяр медленно двигалась по площадке. Нитерудный покров частично защищал её тело, при этом постоянно смещался переползая с руки на плечо, с плеча на спину, со спины на шею, с шеи на грудь, Живот, бёдра, колени… Чёрные бесформенные кляксы плясали на коже, ни на секунду не останавливаясь.

Их движения казались Протее совсем неслучайными. Девушка чётко видела, как они выполняли функцию защитной брони в момент удара воображаемого противника. И не только это. Когда Сойяр выполняла атакующие выпады, то чёрные пятна скапливались в тех местах, куда она прикладывала силу. И как в продолжении движения, они словно «выплёскивались» наружу, а после убирались в тело белобрысой Мизэн.

Сойяр выполняла упражнения очень медленно, словно желая прочувствовать всё каждой клеточкой своего тела. А после нескольких таких повторов, ускорялась, проверяя мышечную память. Потрясающее зрелище.

Единственным непонятным и даже пугающим моментом во всём этом был сам облик Сойяр. Растущие со лба рога и то, что заменяло ей уши, совсем не вписывалось в обычный вид человека.

«Ты об этом спрашивал? — мысленно обратилась Протея к Рипперу. — В тот раз я лежала здесь нос к носу и… Чёрт! Совсем не могу вспомнить, какой тогда была Слойка. Увидела её голой, отвела взгляд и не стала смотреть».

Девушка не верила, что могла не заметить рога на лице Сойяр. Такое просто невозможно. Пускай, очнувшись после глотка вина, Протея и была немного не в себе, но не насколько чтобы ничего не замечать.

«Свою наготу, я тогда тоже не сразу осознала», — она тщетно пыталась понять не мерещится ли ей всё. Нет, не мерещится.

В галлографической библиотеке приюта было много старых книг. А также целая галерея картинок с различными монстрами. Протея любила их разглядывать. Там хранилось много сведений о загадочных существах. Среди них нередко встречались человекоподобные демоны с рогами, хвостами и копытами. У некоторых из спины росли крылья. Они были разными: с перьями и без них, украшенные острыми выростами, чешуйками, пластинами, пучками волос или же просто кожистые, как у летучей мыши.

Все они сейчас промелькнули перед мысленным взором Протеи. Девушка попыталась вспомнить названия и описания таких демонов, начиная от мелких бесов, суккубов до повелителей ада и главнокомандующих тёмных сил. Слишком много.

— Эй, тетёха бестолковая, стряслось чего? А? — Сойяр закончила упражнения и сейчас на глазах у Протеи скрыла демоническое обличие под чёрным покровом рудагандовых нитей. По телу двупола пробежала рябь, и вот у Слойки привычный вид. Рубашка с расстёгнутым воротом, на котором болтается отметка Мизэн, неопрятно заправлена в штаны. Растрёпанные светлые волосы раскидались прядями по плечам.

Сойяр пробежала пальцами по волосам, точно расчёсывая их, а после скрутила на голове упругий пучок. Пройдя до стеллажей с винными баклажками, она потянулась к одной из полок.

— Будешь? А? — не оборачиваясь поинтересовалась белобрысая Мизэн.

— Нет. Мне ещё рано. Я с прошлого раза с трудом отошла. Так что… — Протея не знала, что ещё сказать. В голове образовалась неприятная пустота.

— Как тебе моя разминка? Понравилась? А? — Сойяр откупорила баклажку и приложилась к горлышку. — Ха-а…

— Я видела рога. Ты точно двупол? — спросив, Протея мысленно треснула себя по губам. В конце концов, невежливо, тыкать человеку в его же уродства.

— Я-то двупол. Только при чём тут рога? А? — белобрысая Мизэн лукаво улыбнулась. — Я же не спрашиваю тебя о хвосте.

— Только не говори… — Протея не закончила фразу. Взгляд Сойяр уже дал ей нужный ответ. — Уши тоже?

Вместо ответа тело двупола частично оголилось, освободившись от покрова. Стоя рядом Протея заметила на спине Мизэн ещё одну аномалию. Словно под кожей от лопаток к позвоночнику протянулись какие-то дополнительные части скелета или ещё что-то. Девушка не могла подобрать нужного слова, просто таращилась на серповидные бугры. В голове стали всплывать предположения, что же там такое растёт и во что в итоге вырастет.

— У тебя на спине, — проговорила она нерешительно и легонько коснулась кожи на лопатке Мизэн. — Там что-то внутри. Ты знаешь?

— Догадываюсь. Надеюсь, что крылья растут. Всегда хотелось их иметь. А ты как думаешь? А? — Сойяр даже с рогами на лице сейчас казалась Протее чарующе прекрасной. Засмотревшись, Протея позабыла и вопрос, и свой ответ на него.

— Неважно. Лучше о себе расскажи. Что случилось? Ты ведь не просто так меня искала и нашла? А? — мягко улыбаясь, Сойяр снова скрыла демонический облик под покровом. — Если смогу — помогу. А не смогу, так пошлю в интересное местечко, искать приключения на твою расчудесную, упругую задницу.

Мизэн звонко шлёпнула Протею по указанному месту. От неожиданности девушка невольно ойкнула и тут же обиженно нахмурилась. Вот только Сойяр, казалось, на всё плевать с высокой крыши. Она продолжала беззаботно лыбиться, чем только раздражала Протею.

— Меня беспокоят Аллойза и Оникс. Они как-то резко изменились, после получения ранга Эвдомикси (VII). Перемены сказались и на управлении Волумом. Порой дракон выходит из-под контроля. Докричаться, достучаться до Аллониксов в такой момент у меня не получается, — Протея вздохнула. — С ними явно что-то происходит. И меня это беспокоит. Раньше, погружаясь во мрак ядра, я ощущала их горячее присутствие рядом с собой. Касалась их. А теперь…

— А теперь? — Сойяр заинтересовано уставилась в глаза девушки. От её цепкого взгляда Протея несколько растерялась и выдала всё как есть.

— Едва-едва чувствую тепло Аллойзы. А вот Оникса совсем нет. Может, это из-за ранговой разницы. У меня всё-таки Огдомикси (IIX). А может, от того, что я практикуюсь с Риппером? — Протея открыла перед собой данные персональной культивации. Ей хотелось убедиться, что совместная культивация с другим пилотом никак не повлияла на её личные параметры.

«Протея»

Пол: Женский Возраст: 19 полных лет

Основной навык: «Wolumprotey»

Дополнительный навык: триединство

Ранг: Огдомикси (0IIX) Этап: Синфа (II) Уровень: Эпта (VII)

Скорость синхронизации: 074 270 709 нитей/сек.

Текущий прогресс:

Восьмая стадия развития тела

Моноспективный этап формирования сознания

Начальная фаза фанаберии

Персональная культивация:

«Просмотр данных активирован»

Показатель развития тела: 7/10

Культивационный прогресс: 108,15 %

Открыто навыков: 1038

Махэч (боевые обучающие кейсы): 319

Показатель развития разума/интеллекта: 9/10

Культивационный прогресс: 104,72 %

Открыто навыков: 1038

Дэксис (ремесленные обучающие кейсы): 319

Показатель развития нитерудной сети: 10/10

Культивационный прогресс: 206,09 %

Открыто каналов: 827

Скорость синхронизации нитерудной сети: 074 270 709 нитей/сек.

Показатель стабильности нервной системы: 8/10

Культивационный прогресс: 372,01 %

Открыто позиций: 17

Перегрузки (зафиксировано обращений): 11

Характеристики: скрыто

Управление: скрыто

Пробежав глазами по строчкам и некоторым умениями, Протея не заметила ничего необычного, разве что перегрузок стало в разы меньше. Мысль, что весь стресс сбрасывается на кого-то другого мелькнула на задворках сознания и тут же исчезла. Девушка, вздохнув, свернула данные.

— Оникс ходит как в воду опущенный, — Протея на секунду задумалась, пытаясь припомнить в какой момент триадный пилот так изменился. — Не знаю, может они с Аллойзой поссорились или что-то ещё. Он сам на себя непохож. Да и Лола перестала кривляться и заигрывать со мной, как раньше. От её серьёзности у меня мурашки по всему телу.

— Хм, похоже, твои Аллониксы окончательно слились воедино. А их странное поведение вызвано внутренней борьбой и перестройкой сознания. Сейчас они уязвимы. Для тебя это самый лучший момент для доминирования. А? — Сойяр подмигнула и принялась рыться на стеллаже, приговаривая между делом. — Если не возьмёшь их под контроль сейчас, то потом уже будет поздно.

— Что это значит? Я не понимаю, — Протея невольно принялась следить за действиями белобрысой Мизэн.

— Как тебе получше объяснить-то… — Сойяр застыла в задумчивости, потирая пальцами подбородок. — Отдалённо это похоже на раздвоение личности только наоборот. Сознание Аллойзы сможет проявить себя в теле Оникса, и управлять им как своим собственным. Так же и ему станет доступно подобное. Поняла? Для них будет неважно, в каком теле находиться. Сплавленное сознание едино. Маркеры Аллойзы и Оникса в таком случае лишь условность, указывающая на схему поведения, которую следует использовать. Всё!

Сумбурное объяснение Сойяр походило на кучу хлама, сваленную вместе. Ничего не разобрать, ничего непонятно, и главное, неясно, зачем оно нужно. Протея уже пожалела, что обратилась к Мизэн за помощью. Однако в голове возникла тревожная мысль, что совместная культивация с другим пилотом может привести к странным последствиям.

— А ведь мы с Риппером тоже вместе практиковались… — пробормотала девушка себе под нос.

— О-о-о! А теперь поподробнее, мне очень любопытно. А? — Сойяр навалилась на плечи Протеи и проговорила прямо в ухо. — Не смущайся. Какими бы пошлыми не были твои мыслишки, времени развратничать всё равно не осталось. Твоё тело меняется с того самого момента, когда начал расти хвост. И скоро наступит момент, когда обыкновенная похоть, как инструмент выживания рода, отпадёт за ненадобностью. Как думаешь, Аллониксы уже вошли в эту фазу или ещё нет? А?

— Откуда мне знать, — Протея стряхнула с себя Сойяр и отошла от неё на несколько шагов.

— Когда в следующий раз сольёшься с ядром рудаганда, найди во мраке Аллойзу и схвати её. Держи крепко-крепко, даже если будет вырываться. А дальше сама всё поймёшь…

— Если не получится?

— Будешь пробовать пока не получится. А? — Сойяр протянула небольшую фляжку. — На, угости Аллониксов, и сама глотни. Только разведи как следует: себе столовую ложка на стакан воды, а им можно побольше. Поосторожней с дозировкой. А то улетишь дальше, чем видишь. Поняла меня, подружка?

— Спасибо, — Протея приняла презент. Применять его или нет, она пока не решила.

Последующие два месяца прошли в обычной обстановке, если можно, так сказать. Господин Карн, как и ожидалось, пригнал новую группу учеников. После первой тренировки на полигоне всё понеслось по накатанной колее: лекции, практические занятие, спарринги в зале и на полигоне.

Следуя совету Сойяр, Протея при слиянии с ядром рудаганда каждый раз упрямо искала во мраке Аллониксов. Следуя за тепловым следом, ей однажды удалось нащупать кого-то из них. Одного касания оказалось достаточно, чтобы испугаться.

Протее ощутила разом обоих пилотов. Они словно находились друг в дружке. Даже не так, а как если бы их сознания, не смешиваясь, свободно перемещались между телами. Образ жонглирующей руки с двумя скачущими мячиками ясно встал перед мысленным взором девушки. Именно рука её так напугала. Протея остро ощутила присутствие во мраке нечеловеческой сущности. Догадка о рудаганде вызвала шок у девушки. Ей совсем не хотелось становится ещё одним мячиком в руках инопланетного монстра. А всё шло именно к этому.

Протея достала флягу и встряхнула её у самого уха. Сойяркино пойло заплескалось внутри. Девушке по-прежнему не хватало решительности пустить его в ход.

— Хватит! — Риппер прервал совместную культивацию, и бросив на Протею суровый взгляд, добавил: — Так не пойдёт. Ты слишком рассеяна. И не только сегодня. Пустая трата времени. Больше не бегай за мной.

«Чего?!» — от услышанного в Протее проснулась такая буря негодования, что высказать всё сразу не получилось. Слова столпились в глотке, мешая друг другу.

— Чего уставилась? Плакать будешь? Не поможет, — каждое слово парня звучало, как пощёчина. — Убирайся! Не уйдёшь ты, уйду я.

Он выжидающе уставился на Протею. Та в свою очередь попросту задохнулась от нахлынувших чувства несправедливости и обиды. Глаза защипало и по щекам покатились горячие слезинки.

«Какого чёрта я плачу-то?!» — ей захотелось самой себе врезать как следует. Но руки дрожали, как в прочем и ноги. Внезапно всё тело стало как ватное. Колени подкосились и Протея плюхнулась на пол тренировочного зала.

— Почему? — тихо проговорила она, не понимая, кого и о чём спрашивает. Разум точно туманом заволокло.

— Ты перешла в завершающую фазу фанаберии. Будешь раскисать — все усилия пойдут прахом. Заодно и мне навредишь. Я устал тянуть прокачку за двоих. Возьми уже себя в руки. А не можешь, так пойди и убейся. Какой толк с тебя вот такой? Один ущерб и только.

Высказавшись Риппер ушёл, оставив Протею одну. Холод сковал тело девушки. Протее стало казаться будто кожи касаются сотни ледяных пальцев. Дрожащими руками она вытащила из кармана фляжку. С трудом отвинтив крышку, сделала крохотный глоток.

Тут же в груди вспыхнуло адское пламя и в мгновение ока разогнала весь холод. Даже слёзы просохли. Протея закрыла лицо руками и с удивлением нащупала жёсткие бугры на лбу. В центре каждого из них едва проклюнулся твёрдыйвырост. Она чувствовала его подушечками пальцев.

«Рога?!» — девушка в панике схватилась за уши, ощупывая их. Привычно гладкая кожа сейчас ощущалась как сухая и жесткая. Проведя пальцами туда-обратно, Протея почувствовала шершавость чешуи. Такая же недавно покрыла её хвост по всей длине.

Одна из стен в тренировочных залах всегда была зеркальной, чтобы во время самостоятельных занятий видеть, верно ли выполняется то или иное движение. Протея со страхом всматривалась в своё отражение. За волосами рога и чешуйчатые уши не так заметны. Однако это лишь пока… Пока они не вырастут больше, как у Сойяр.

Протея почти не практиковала навык нитерудного покрова, оставляя его на потом. И теперь жалела об этом. Одежда пусть и не полностью, но истлела, рассыпавшись вокруг лёгким пеплом. В зале были шкафчики с запасной формой. Правда размер её был таков, что Протее оказался великоват. Поразмыслив, она решила потрудиться над покровом.

Усевшись в медитационную позу, девушка активировала часть нитей. Те несколько занятий с Риппером над созданием нитерудного одеяния не прошли даром. Форма триадного пилота идеально села по фигуре. Правда на лацкане красовались совсем не те знаки, но это волновало её меньше всего. Создать покров на лбу чтобы скрыть рога уже не составило труда.

Глядя на отражение, Протея недовольно поцокала языком. Брови казались неестественно широкими и чёрными, точно нарисованными. Да и уши почему-то выглядели мохнатыми, словно в пушку.

«Доберусь до комнаты, а там подумаю, как быть дальше» — она уже поняла, что следует уделить пристальное внимание прокачке рудагандового покрова. Вот только сегодня не осталось ни сил, ни желания что-либо делать.

Протея отправила сообщение знакомой Риппера из изолятория с просьбой проставить ей переутомление и направить на принудительный отдых в медбокс. Кристина ответила мгновенно. Только за свою услугу попросила сдать несколько нитей для проведения каких-то исследований. Причин отказываться Протея не видела, а потому сразу согласилась и умчалась в медсектор.

На то, чтобы довести нитерудный покров до приемлемого уровня девушка потратила пять дней. Зато теперь отпала потребность носить форму, выдаваемую пилотам. Кроме того, первое слияние с ядром после возвращения из изолятория приятно удивило Протею. Покров гармонично сплёлся нитями с рудагандом. Отчего управлять Волумом стало значительно легче. Да и Аллониксов во мраке стало незачем искать. Оба триадных пилота теперь стали как на ладони. Каждое их движение Протея ощущала на себе. Непривычно, странно, но зато практично. Аллойза и Оникс в мгновение ока превратились из людей в удобные инструменты. Догадывались они о том или нет ,значения не имело. Протея получила над ними полную власть, потому что теперь именно ей принадлежала рука, жонглирующая Аллониксами, точно мячиками.

— Слышал, что с Йолем случилось, — перешёптывались ученики в комнате ожидания. — Затравили парня. Бедняга.

Протея краем ухо выхватывала обрывки фраз. Из них складывалась невесёлая картина. Пилот котобеса не то вскрыл вены, не то отравился или даже повесился в своей комнате. Что его заставило так поступить, никто толком не знал. Но все как один считали, что парень стал жертвой травли. Кто издевался над Йолем? Предположения лились рекой. Самой популярной стала версия про пилотов собакоголовых виверн. С ней конкурировал лишь слух об Арисе и её жутком эксперименте. Якобы парень не выдержал нечеловеческих нагрузок на тренировках. В разговорах проскакивали намёки на одержимость главы медсектора хорошим результатом.

Из-за того что в данной комнате ожидания собирались ученики триадных пилотов Волума, слухи об Арисе звучали особенно тревожно. Ко всему прочему, глава медсектора зачастила к ним с проверками. Отчего ребята с каждым днём становились более нервными, что тут же сказалось на прогрессе. Кроме того, тень подозрений стала падать и на «эваним». Ученики перестали его принимать его для вида. На самом деле, в комнате каждого из них образовался солидный запас «сомнительного лекарства».

Прокачка новой партии рудагандов практически встала на месте. Господин Карн уже дважды вызывал к себе триадных пилотов Волума, чтобы отчитать их как следует. После таких встреч даже Протее жить не хотелось.

Всё это время Риппер ни разу не попался ей на глаза. А уж о совместных тренировках речь и вовсе не шла. Сойяр так же куда-то запропала. Даже на крыше её уже не застать. Оставался лишь Архип. Но парень в последние дни больше походил на зомби. Его явно что-то тревожило, но делится переживаниями с Протей он не стал.

Время шло, а ситуация становилась только хуже. Слойкино пойло, разбавленное с водой стало для Протеи отдушиной. Последовав совету белобрысой Мизэн, девушка сперва подлила его в напиток Аллониксов. Эффект получился просто отличный. Находясь в ядре рудаганда синхронизация действий пилотов возросла в несколько раз. Неприязнь, страхи и недоверие внезапно отошли на задний план, обернувшись миражом.

Сладкая парочка слушалась Протею так, словно стала продолжением её тела. Ещё одной рукой или даже головой. Беспрекословное подчинение Аллойзы и Оникса тешило самолюбие. Связь между пилотами росла и множилась.

Протея сама не заметила, как преодолела порог слияния с Аллониксами. Тренировки с Риппером не прошли даром. Девушка не без помощи Слойкиной фляжки сумела поднять персональную культивацию триадных пилотов до предельного уровня на Эниомикси (IX). Ещё полшага-шаг и Волумпротей вместе с ним вступит в ранг Като (Х).

Такого воодушевления, как сейчас, Протея давно не испытывала, а потому боялась. Ведь в прошлые разы её надежды и мечты судьба безжалостно размазывала по стенам кровавыми разводами.

— Что будем делать с нашими олухами? Они совсем забили на прокачку уровней, — резонно возмущалась Аллойза, и Протея чувствовала, как в ней кипит негодование. — До аттестации рукой подать, а они даже не смогли воплотить сущность своих рудагандов. Занимаются не пойми чем.

Триадные пилоты заняли зал для тренировок на весь вечер и сейчас вместо совместной тренировки обсуждали насущные проблемы с тренировкой нерадивых учеников.

— Может, просто поубиваем их на полигоне во время следующей тренировки? Вроде как несчастный случай, — посоветовал Оникс, явно не желая как-то разгребать навалившиеся беды.

— А что на аттестацию выставим? Трупы? — вскинулась на него Аллойза.

— Есть одна мысль, — Протея выставила на пол винную баклажку, которую недавно стащила со стеллажа Сойяр. — Концентрат эванима.

Объяснять, что к чему не пришлось. С некоторых пор троица пилотов Волума стала понимать друг друга без лишних слов.

Выгнав учеников на полигон для очередной тренировки, всем раздали бутылки с водой. Через два часа ребятишки вернулись в комнату отдыха с пустой тарой в руках. От их тел исходил сильный жар, но одежда к счастью не оплавилась.

Каждые десять дней Аллониксы увеличивали концентрацию Слойкиного пойла в воде учеников. И каждый раз за этим следовал скачок в персональной культивации подопечных. И как следствие за короткий срок триадным пилотам Волума удалось воспитать из криворуких неудачников неплохую партию из трех левиафанов, двух крылатых драконов и одной собакоголовой виверны.

Господин Карн от восторга сиял как сверхновая. Но больше его порадовала новость, что подопечные триадных пилотов Волумпротея перестали использовать «эваним», поставляемый им командой Арисы. Это показалось Протее странным. Раньше ей думалось, будто между господином Карном и главой медсектора весьма близкие отношения. А оказалось, что всё совсем наоборот.

— Я бы попросил не распространять сплетни о том, что у нас в центре пилотам выдавался подпорченный «эваним». И ученикам своим скажите, чтобы держали язык за зубами на время расследования. Договорились? — господин Карн елейно улыбнулся, отчего Протее стало тошно. — Сами подумайте, как поступит команда Арисы, если у них загорится земля под ногами? Что остановит их от уничтожения следов преступлений? Думаете, оставят в живых тех, кто разрушит их карьеры, и возможно, лишит жизни? Поэтому будьте осторожны.

Руководитель центра подготовки вглядывался в лица триадных пилотов, точно ища единомышленников. И судя по всему, таких среди них не оказалось.

— Мой дед говорил: «Мертвецы не приносят дохода, а только убытки». Я верю в справедливость его слов. Поэтому постарайтесь выжить сами и позаботьтесь о своих учениках. Я возлагаю большие надежды на грядущую аттестацию. Она должно стать незабываемой. Договорились?

«К чему это он?» — Протее совсем не понравилась нарочитая доброжелательность и навязчивость господина Карна. По большому счёту девушка чувствовала безразличие к его проблемам. Сейчас её заботил лишь показавшийся на горизонте пик культивационного прогресса Волума. Мысль, что ранг Като (Х) это не финал, а старт — стала всё чаще посещать её светлую голову.

Присмиревшие Аллониксы во всём поддерживали её. Вообще после тройственного слияния, они перестали быть для Протеи соперниками или кем-то ещё. Она ощущала их присутствие в ядре подобно послушному инструменту в своих руках. И это не покорность, а нечто совсем иное. То, чего девушка пока не понимала, да и не стремилась понять.

Убеждённость что скорая аттестация станет последней для триадных пилотов крепла с каждым днём.

6.2. Свободное падение: Архип

Лестничные пролёты уже стали родными за годы беготни по ступенькам. Они равнодушно провожали Архипа, топающего на вечернюю тренировку. Глаза его закрывались от недосыпа и усталости, а ноги никак не хотели отрываться от пола. По-стариковски шаркающей походной он брёл куда-то, а куда, уже и сам с трудом помнил.

— Внуче-е-ек! — Сойяр в обычной манере навалилась ему на плечи. — Что-то ты тихий в последнее время. Случилось чего?

— Не высыпаюсь. Устаю как чёрт, а сна ни в одном глазу. Всю ночь кручусь-верчусь, а толку нет. Сил не осталось даже ложку держать, — принялся он жаловаться.

Нет, ему совсем не хотелось вызвать у Сойяр сочувствие или что-то в таком духе. Просто слова сами текли, цепляясь друг за дружку.

— Э-э-э… это от недостатка женского внимания. Пора уже девок тискать. А? — она хитро прищурилась и тут же начала шептать на ушко пошленькие сплетни о прекрасной половине коллектива центра подготовки.

Архип уж было хотел оттолкнуть подругу, да только в этот момент случилось нечто из ряда вон выходящее. Сверху вниз пролетело тело, задев несколько перекрытий. Сойяр в миг изменилась в лице и сиганула следом. Архип побежал по ступенькам, периодически перескакивая между пролётами. Добравшись до самого нижнего этажа, он застал ужасную картину.

— Йоль, дорогуша, не смей сдаваться! Не вздумай помирать, пока я рядом! И когда меня не станет, тоже… — Сойяр в демонической форме вертелась над телом юноши. Она укрыла его тело своими же рудагандовыми нитями.

— Чего пялишься, внучек?! — внезапно рявкнула белокурая Мизэн. — Встречай Криску с медботами. Вон там дверь, видишь? Держи её открытой.

Архип кинулся выполнять приказ. И в самом деле, не прошло и пяти минут, как в коридоре появились яйцеподобные боты. За ними следом показалась Кристина, сидя на специальной транспортировочной платформе.

— Что у вас тут за драма приключилась? Слойка толком не объяснила. Наорала на меня, — медичка недовольно нахмурилась и принялась разминать свои пухленькие пальчики до хруста. — Я ей не питомец какой-то, чтобы так…

Она недоговорила. Оттеснив Архипа к лестнице, медичка кинулась к Йолю. Дальше по коридору понеслись резкие команды для дронов. Последние в свою очередь обступили покалеченное при падении тело парнишки. Прошло всего несколько минут, после чего пострадавшего бережно переместили на транспортировочную платформу.

— Он выживет? — почти шёпотом поинтересовался Архип у Кристины.

— Не думаю, что выкарабкается. Но Слойке на моё мнение плевать, — медичка вздохнула, глядя на то, как Сойяр усаживается в ногах Йоля. Следом множество рудагандовых нитей взвились вверх и сплелись в сплошной купол. Он тут же скрыл платформу практически целиком.

— Сам-то ты как? Вид жуткий, — Кристины включила биоскан и прошлась голубыми лучами по Архипу.

— Не высыпаюсь, — сконфужено ответил он.

— Тогда пошли к нам. Заодно присмотришь за теми двумя… — она кивнула в сторону купола. — Или просто подремлешь на кушетке. Есть у меня одно средство, тебе поможет расслабиться и отдохнуть.

— Спасибо, я как-нибудь сам справлюсь, — попытался отнекаться Архип.

— Вот ещё. Отказ не принимается. Когда купол лопнет, нужно чтобы рядом был тот, кто сможет правильно оценить ситуацию. Дронам подобное не доверить. А у мня и своих дел по горло, — Кристина старалась выглядеть убедительно, однако Архип нутром почувствовал страх, исходящий от неё. Чего она боялась, он не знал и даже не догадывался. С другой стороны, из-за усталости долго сопротивляться уговорам ему бы всё равно не получилось. Поэтому пришлось согласиться.

Как и обещала Кристина, Архипа вместе с куполом Сойяр отправили в закрытую часть медсектора. Бокс здесь оказался весьма просторным, почти с ангар. Две кушетки у стены отличались от обычных больничных. Они были чуть шире, матрац мягче и, кроме прочего, имелось два удобных подлокотника.

Комплект больничного белья, а также инъектор с прозрачным раствором, приготовленный Кристиной, лежали на хромированном столике. Архип постелил себе на ближайшей кушетке, и сев на край, задумался. Не то чтобы он не доверял медичке. Просто сама ситуация заставляла быть настороже. Поэтому, покрутив в руках инъектор, парень вернул его на столик, не воспользовавшись.

Прежде чем лечь на кушетку и отдохнуть, Архип ещё раз проверил свой рудагандовый покров. После чего сменил вид формы Мизэна на спортивный комплект, в котором он обычно спал. Синяя медицинская простынь заскрипела в руках, когда парень откинул её, чтобы улечься на кушетке. Что входило в состав её ткани Архип толком не помнил. Знал лишь, что волокна впитывают жидкость и сохраняют один температурный режим. Какой именно, Архип так и не смог вытянуть из своего уставшего разума. Да это и неважно сейчас.

Веки сомкнулись. Слух мгновенно встал на стражу покоя хозяина. Царящую в боксе тишину нарушал размеренный шум воздушных фильтров. Раз-два-три-четыре-пять, звук прекратился. Десять-девять-восемь-семь-шесть-пять-четыре-три, поднялся нарастающий гул. И… Так повторялось снова и снова…

Архип слушал то тишину, то усердную работу фильтров. В какой-то момент всё прекратилось. Он приоткрыл глаза и увидел мрак. В последнее время тот перестал казаться ему холодным. Наоборот, от липкой темени исходил едва терпимый жар. Сначала он обволакивал тело, затем проникал под кожу, точно так, как вода просачивалась под рудагандовый покров во время купания. Архип частенько забывал убирать нити. Он практически сросся с ними как со второй кожей.

Тепло пробежало по кровеносной системе, захватывая тело в свои пламенные объятия. Ему стало душно настолько, что дышалось с трудом.

— Не сопротивляйся, — услышал над ухом голос Риппера. — Прими меня в себя, как я принимаю тебя…

Архип вслушался в слова и не смог понять их смысла. Он знал, что друга здесь нет и быть не может. И всё же… В голове затикало слово «под-чи-нись». По телу пробежала судорога. Чьи-то прохладные пальцы коснулись плеча, затем спины… прошлись по шее до подбородка. От всех этих ощупываний Архипу стало не по себе. В голове образовалась странная пустота, а по телу растеклось ленивое томление.

«Может, и правда пора завести себе кого-то для регулярного секса?» — пронеслась в голове неожиданная мысль, как только в ощущениях начали угадываться похотливые нотки.

«Чушь…» — Архип решительно отогнал появившийся поток эротических фантазий. Вот только жар никак не унимался. Он уже плавил его изнутри, точно льдинку на кострище.

Архип запаниковал едва мысль о возможной смерти мелькнула на задворках сознания. Не зная, как поступить, он закричал. Горло облизнул горячий поток. Образовавшаяся сухость вызвала такой сильный кашель, что в груди явственно послышался свист…

Архип очнулся и, пытаясь откашляться, едва не выплюнул наружу лёгкие. Утерев краем простыни прослезившиеся глаза, он увидел Сойяр. Прижимая к груди Йоля, подруга сидела на полу, сплошь покрытая чёрным покровом. Она напевала мелодию без слов, раскачиваясь из стороны в сторону. Нити рудаганда вырывались из их тел и колыхались над головами, точно высокая трава.

— Старушка, ты как? В порядке? — прошептал Архип. Сойяр подняла на него глаза и парень от удивления едва ли снова не закашлялся.

Глаза белокурой Мизэн поглотил золотистый свет. Не яркий, но достаточный, чтобы утопить в нём зрачки. И это не единственное, что изменилось в облике двупола. Без того светлые волосы покрылись золотистым напылением. На лбу же вместо привычных длинных выростов, красовалось три пары красных рожек разной длины. Такая трансформация могла говорить лишь о преодолении предела и о переходе на новый уровень.

Архип активировал систему сканирования и на рудагандовом веке появилась любопытная информация. Сойяр и правда прорвалась за ранг Като (Х). А вместе с ней предел уровней прошёл и Йоль. Вот это показалось Архипу крайне странным. Ведь мальчишка лишь недавно очнулся после рудагандового плена. И когда только успел нагнать Сойяр? А главное, как?

— Внучек… — не то удивилась, не то позвала Архипа изменившаяся Мизэн.

— Я здесь, старушка. Тебе плохо? — он постарался держать себя в руках и не выдать своего волнения. — А Йоль? Ему лучше?

— Конечно лучше, — ответила она и провела рукой по лицу мальчишки. Тот очнулся и его тело тут же почернело от активировавшегося рудагандового покрова. Теперь облики двух расположившихся на полу людей стали почти идентичны. За той лишь разницей, что у Йоля рожек было не шесть, а всего четыре.

Глядя на них, Архип ощутил нарастающую тревогу. Сердце быстрее заколотило в грудь. Он ещё не понял, что его так пугает, но уже готовился бежать, сломя голову, прочь, не разбирая дороги. В боксе внезапно потемнело. Слух Архипа уловил подозрительное поскрёбывание по стенам.

«Беги!» — как выстрел, раздался в голове крик Риппера. Архип рванул вон из бокса. К счастью, прикладывать браслет или вводить код ему не пришлось. Дверь сама открылась, как только он оказался перед ней. И так же сама захлопнулась за его спиной.

Лишь краем глаза Архип уловил парящую в темноте бокса рогатую кошачью маску. Некое понимание ситуации тут же пришло ему в голову. Йоль смог активировать своего рудаганда в боксе. Неясной оставалась лишь роль Сойяр.

Поразмыслить над произошедшим как следует Архипу не удалось. В коридоре нос к носу он столкнулся с Риппером. Друг стоял под покровом в полудемонической форме. Его взгляд казался обычным, хотя костяные выросты прямо над ними так и притягивали взгляд. Их поверхность блестела влагой, словно бока рудагандовой глыбы после трансформации. С той лишь разницей, что проступившая жидкость окрашивала рога Риппера в розовые оттенки. И с каждым мгновением цвет становился насыщенней и темней.

Глядя на изменения налобного «украшения» у друга, Архипу стало тревожно В голове появилась уверенность будто раскрасневшиеся выросты Риппера, Йоля и Сойяр не рога вовсе, а нечто иное. Вроде накопителей…

— Помочь? — Риппер, не дожидаясь ответа подхватил Архипа за руку и потащил прочь от бокса. Крутившиеся только что тревожные мысли в раз исчезли. А с ними и все догадки растворились в странной пустоте, образовавшейся в голове.

— Рипп, ты как тут оказался? — не смог сдержать любопытства Архип. — Как узнал?

— Не спрашивай. Ответ тебе не понравится, — Риппер сменил покров на форму пилота. Архип последовал его примеру.

Замелькали ступеньки, только не под ногами, а перед глазами. А всё от того, что Риппер закинул друга себе на плечо и немыслимыми прыжками принялся подниматься по перекрытиям. Так быстро Архип ещё никогда не добирался до Сойяркиной платформы на крыше.

— Здесь безопасно? — спросил он Риппера. Едва тот поставил его на ноги.

— Относительно, — уклончиво ответил друг, и к Архипу тут же вернулось ощущение тревожности.

— Пей, — Риппер протянул ему баклажку с винным пойлом. — Потом поспи немного. Я покараулю.

«Зачем хлебать такую бурду? От неё ощущения потом словно из ада едва живой выполз? Нет. Спасибо, не надо!» — Архип попытался отказаться, но Риппер возражений не принимал. Пришлось хотя бы для видимости пригубить...

Друг подхватил баклажку за дно и практически силой влил солидную порцию пойла прямиком в горло Архипа. Едва не захлебнувшись, Мизэн закашлялся. Его сознание подёрнулось туманной дымкой и растворилось в пыхающим жаром мраке. В этот раз у Архипа не было сил даже на крик. А другого способа пробудиться он сейчас не представлял.

Невидимый ураган подхватил его и потащил вниз, а может, и вверх… Барахтаясь в кромешной тьме по воле горячего воздушного потока, Архип совсем потерял чувство пространства и времени. И тут алая вспышка ударила в глаза. Боль пронзила виски. Уши ненадолго заложило. Мрак расползался, уступая место густому красному мерцающему туману.

— Слышь у тебя там стояк выпирает или просто поссать захотелось? — Поинтересовалась Аллойза из команды Протеи.

Образ девушки попросту вынырнул из тумана, образовав своего рода проплешину. Архип от неожиданности едва язык не прикусил. К тому же, он совсем не ожидал столь похабных слов от миловидной «Лолы», которая почему-то была одна без Оникса. Более того, её взгляд сейчас казался чересчур развратным, совсем далёким от невинности. У него разом из лёгких испарился весь воздух. Девушка была ранена. Лёжа среди каменных обломков, она выжидающе глядела на Архипа.

— Прости, — просипел он. — Мне послышалось...

— Лола, ты жива? — перед самым носом Архипа появился Оникс и побрёл к ней шаркающей походкой. В отличие от Аллойзы, тот не казался сильно побитым. Хотя это только со спины. Что там с фасада, Архип пока не видел и не хотел видеть. Нутром почуял, что зрелище не из приятных. И всё-таки странно наблюдать их несросшимися. Словно вырванный фрагмент истории из другого времени.

— Ага, братец, жива. Ха... так жива, что зудит между ног, — с кривой ухмылкой ответила Аллойза и попыталась привстать на локтях. — Трахаться хочется, только тело не слушается, болит везде. Может присунешь разок для разрядки, пока медики в дороге потерялись?

— Вот извращенка, я ж едва на ногах стою, — Оникс, шатаясь, рухнул рядом с ней на колени. Немного помешкав, он перевернул девушку на бок и рванул на её теле ткань от плеча и до бедра. Архип сперва подумал, что Оникс пытается оказать Аллойзе первую помощь. Однако скоро убедился — всё совсем не так. К его удивлению они действительно занялись сексом, наплевав на обстановку и полученные раны.

К слову о последнем, Архип хоть и не сразу, но заметил, как быстро пилоты восстанавливаются от ранений. Отдаваясь страстным порывам, Оникс и Аллойза сплетали вместе не только тела, но и рудагандовые нити. В какой-то момент их кожа покрылась тёмно-бурыми ворсинками, придавая любовникам схожесть с животными.

Наблюдать за столь интимным процессом Архипу стало не по себе. К счастью, из-за обломка вынырнул поисковый медбот. Издав пронзительный звук, он принялся тут же сканировать пилотов. Те от неожиданности рванули в стороны. Сплетённые вместе нити начали рваться, заставляя Аллойзу кричать, а Оникса громко шипеть от боли. Вот только хвосты связь не оборвали. Они точно срослись вместе.

Архип смотрел на почти полностью восстановившихся пилотов, пытаясь осознать увиденное. Вот появились мед-дроиды с передвижной платформой. Они погрузили на неё любовников и, продолжая сканировать их тела, повезли прочь от Архипа.

«Постойте!» — он бросился следом, но оказался в густом тумане. Короткой паузы оказалось достаточно, чтобы осознать: увиденное всего лишь воспоминанием. При том не его, а кого-то другого. Того, кто наблюдал за тем, как Аллойза с Ониксом сливаются воедино. Тот, кто предвкушал это, жаждал, ждал…

За спиной раздался рык. Архип оглянулся туда, где он видел проплешину. По каменным обломкам ступали мохнатые лапы чёрной адской собаки. Пёс оскалился и в следующий момент бросился на Архипа. Тот даже крикнуть не успел, лишь закрылся руками. Замер в ожидании нападения. Однако ничего не произошло.

Архип осторожно выглянул из-под локтя. Пса не оказалось. Зато прямо перед ним на странного вида платформе сидели лицом к лицу Оникс и Аллойза. Сцепившись руками, они вроде медитировали. Вот только Архип заметил нечто странное. Его зрение изменилось, сейчас он словно сканировал пилотов и видел, как внутри них расположены рудагандовые нити. И между ними шла борьба.

Оникс проникал в тело Аллойзы, подчиняя его себе. Девушка ещё сопротивлялась, но её нити выглядели в разы слабее. Капитуляция здесь лишь вопрос времени. Слёзы катились по милому личику «Лолы». Архипу захотелось вмешаться, помочь ей, спасти… Но алый густой туман снова заволок всё вокруг. И снова этот рык. Только в этот раз сколько бы Архип ни вертелся на месте, пса он так и не увидел. Зато неподалёку появилась новая проплешина. Он с опаской приблизился к ней. И снова Аллониксы.

То, что они единый организм Архип уже не сомневался. Как не сомневался и в том, что он нацелился на Протею. Жажда поглотить её как Аллойзу, ощущалась даже на расстоянии. Вот только вздорная девица никак не поддавалась. Она избегала сближения, точно чувствовала таящуюся в нём опасность.

«Оникс, что ты делаешь?» — Архипа охватила паника. Вспомнились Сойяр и Йоль. То как они напали на него в медсекторе походило на попытку убийства. Только причина такой агрессии осталась совсем непонятна.

«Они…» — озарением в голову Архипа пришла мысль о том, что рудаганд использует свои нити для подчинения человека, а не наоборот. Инопланетный булыжник попросту играет с людьми?

Туман в очередной раз расступился, и перед Архипом предстала новая сцена. А за ней следом — ещё одна и ещё. Всех их связывало наличие одних и тех же участников: Протеи и Риппера. Сначала девушка просила научить её справляться с давлением Аллониксов. Затем туман показал совместные медитации, которые с каждым разом становились более приватными.

Архип ожидал увидеть в финале постельную сцену, но вместо этого произошло совсем другое. Риппер словно заразил чем-то нити Протеи. Это помогло ей резко продвинуться в уровнях, а следом подчинить себе Аллониксов.

«Что ты с ней сделал?» — Архип смотрел на триадных пилотов и видел, как внутри их тел стихийно распространяется болезнь. Или это не болезнь, а нечто иное? Тогда что?

Зараза стремительно захватила всю нитерудную систему троицы, а после стала беспорядочно распространятся по всему организму. Вспыхивая очагами то тут, то там, она подчиняла себе тела пилотов, заставляя меняться изнутри.

Это до смерти напугало Архипа. Невысказанный вопрос «почему я вижу их?», отпал сам собой. Риппер через Протею получил доступ к нитерудной системе Волума. Намеренно или нечаянно, но ему удалось совершенно незаметно слиться с ними.

«Странно. Протея доминирует над Аллониксами, управляет ими как хочет. А Риппер так руководит ей из мрака рудагандового ядра, — Архип задумался над тем, что и над другом, и над ним так же может оказаться доминант. — Кто? Сойяр?»

Нет, если бы это был двупол, то Рипперу не удалось бы спасти его из бокса медсектора. От раздумий у Архипа снова закололо в висках. Туман потемнел и вскоре вокруг образовалась знакомая тьма. А в ней…

Архип очнулся на Сойяркиной платформе в одиночестве. Рудагандовый покров полностью покрыл его кожу. На стеллаже творился форменный беспорядок. Словно кто-то искал там что-то, роняя баклажки на пол.

Вонючая лужа растеклась во все стороны. Но Архипу она нисколько не мешала. Он даже не ощущал винного запаха. Зато чувствовал себя промокшим с головы до ног.

«Надо вымыться», — здравая мысль погнала его по узкому проходу в лабораторию Сойяр. Там была душевая, и Архип с удовольствием ей воспользовался. Искупавшись, он вышел и застыл в удивлении напротив зеркала. Отражение интриговало и пугало одновременно.

Кожу Архипа сплошь укрыл рудагандовый покров. На лбу проступили шесть алых рожек, а глаза вместо голубых стали золотисто-оранжевыми. С головы, вниз по позвоночнику до самого кончика хвоста, ворсинками проросли кроваво-красные нити. А прямо из-под лопаток вылезли костяные остовы крыльев, нелепо топорщась в разные стороны. Нити между ними ещё не успели образовать плотную ткань, а потому выглядело всё как-то убого. Но и того, что есть хватало для волнений. Произошедшие с телом метоморфозы нисколько его не радовали, а скорее, пугали.

Тот факт, что Сойяр с Йолем недавно имели похожий облик, красноречиво указывал на поглощение рудагандом тела Архипа. Лишь человеческое сознание ещё обманывалось, не желая верить в коварное пленение.

На нитерудном веке раскрылись данные персональной культивации:

«Архип»

Пол: Мужской Возраст: 22 полных года

Основной навык: демон омута

Дополнительный навык: свет шеола[1]

Ранг: Мизэн (0Х0) Этап: Ката-Кампа (ХI) Уровень: Ката-Энэа (ХI)

Персональная культивация:

«Просмотр данных заблокирован»

Показатель развития тела: Х/Х

Показатель развития разума/интеллекта: Х/Х

Показатель развития нитерудной сети: Х/Х

Показатель стабильности нервной системы Х/Х

Внимание!

Завершено формирование новой системы нитерудной связи!

Завершено формирование карт личной культивации!

«ArX: 0Х0: XI : XI »

Основной навык: демон омута

Дополнительный навык: свет шеола

Ранг: 0Х0 Этап: ХI Уровень: ХI

Карта прогресса:

Десятая стадия развития тела — завершена

Доступны стадии трансформации — активировать/заблокировать/отложить

Небытийный этап формирования сознания — завершён

Доступны этапы развития творца — активировать/заблокировать/отложить

Начальная фаза светоча

Карты управления обновлены:

Карта тела — просмотр/изучение/ практикум

Карта разума — просмотр/изучение/ практикум

Карты характеристик обновлены:

Карта нитерудной сети НСР — просмотр/изучение/ практикум

Карта биосферы ОРГ — просмотр/изучение/ практикум

Строчки поплыли, превращаясь в неразборчивое пятно. Архип не хотел принимать реальность, которую настойчиво диктовала рудагандовая сеть. Вот только альтернативы никак не находилось.

Смирение и терпение вряд ли когда-нибудь были основными добродетелями Архипа. Даже влияния друга не хватило, чтобы упорядочить как следует природный хаос, властвующий в его разуме. А упрямство так и подначивало дать отпор рудаганду.

Правда, как ни храбрился Архип, осознание тщетности борьбы уже поселилось в его голове. Так и не придя к какому-то ни было решению, он сосредоточился на покрове. А именно на том, чтобы предать своему облику привычный вид. Месяцы практики не прошли даром. Спустя несколько минут в зеркале вместо новоявленного демона отражался обыкновенный парень в форме Мизэна.

— Так-то лучше, — вслух уверил себя Архип и поспешил покинуть «тайную обитель» Сойяр.

Возвращаться к себе ему не хотелось. Поэтому он сразу отправился в крыло тренировочных залов, но так до него и не дошёл. Внимание Архипа привлёк странный потрескивающий звук, шедший из бокового коридора, ведущего в столовую. На поверку источником шума оказался тревожный датчик, валяющийся на полу в разбитом виде. Обычно такие устройства включали во время проведения учений по пожарной безопасности. И во время кровавой аттестации они верещали как ненормальные. А сейчас…

Архип легонько пнул датчик. Тот обиженно что-то прохрипел и смолк. Тишина повисла в воздухе, как предвестник беды. И неприятности не заставили себя ждать. Стоило лишь заглянуть в саму столовую и...

Одна стена здесь полностью отсутствовала, открывая вид на дорогу к полигонам. Мебель в зале сломана и разбросана как попало. Гейзером из пола фонтанировал поток горячей воды, рождая клубы пара. По всей видимости, прорвало трубу или, скорее, пробило её чем-то. Вид разрухи напомнил Архипу последствия кровавой аттестации.

Воспоминания о событиях пятилетней давности заставили его поёжится. Однако предаваться им ему не пришлось. Снаружи раздались гулкие удары о землю. Архип сразу узнал в них поступь рудагандового монстра. И не ошибся. Мимо здания шустро двигалось каменное чудовище. Система обозначила его как «Тарс».

По ушам резанул оглушительный рык. Следом удар о землю. Да такой, что вибрацию от него почувствовал даже прячущийся в разрушенной столовой Архип. Перед «Тарсом» появился новый монстр. Система тут же вывела целый ряд наразборчивого текста, из которого можно было понять только имя твари: «Джалла».Четыре драконьи лапы под мохнатым брюхом и столько же крыльев на покрытой уже чешуёй спине. Две собачьи головы зыркнули на противника алыми глазёнками, хаотично разбросанными по всей морде.

Архип, затаив дыхание, ждал развязки. Преимущество крылатого монстра казалось неоспоримым. Однако это совсем не значило, что у его противника не найдётся, чем ответить. И в самом деле. «Тарс» трансформировался.

Теперь гориллообразная махина равномерно распределила по сторонам шесть рук, блеснув отточенными краями острых пластин. В грудной части, разделённой на сектора, раскрылись бойницы огнестрела. А голова теперь имела два лица, вернее морды: львиную и обезьянью.

Теперь Тарс успешно блокировал фронтальные атаки крылатой твари, при этом не позволяя той зайти с флангов.

Каменный монстр вертелся на месте, перехватывая и блокируя нападки двухголовой бестии. И вот, тварь взмахнула всеми четырьмя крыльями и взмыла вверх. Следом она с грохотом приземлилась в нескольких метрах от здания. И снова душераздирающий рык вонзился в уши Архипа. Двухголовая тварь бросилась вперёд, стремительно ускоряясь по мере приближение к «Тарсу».

Казалось, четырёхкрылая бестия собирается протаранить каменного монстра. Однако столь ожидаемого Архипом столкновения не произошло. В момент сближения тварь разделилась надвое, точно разрезанная волнорезом волна. «Тарс» завертелся на месте, пытаясь предугадать, с какой стороны пойдёт атака.

Архип тоже стал глазеть по сторонам. И если бы не подозрительный звук, то не заметил бы пикирующие тени. Двое собакоголовых синхронно атаковали «Тарса», не оставляя бедняге шанса на победу. Твари разобрали его на обломки, после чего расщепили умением чёрного вихря и поглотили до крупинки все высвободившиеся наты.

Едва закончив, собакоголовые сунулись в зал столовой. Они не то принюхивались, не то прислушивались. Сердце Архипа заухало в ушах. Казалось, оно так громко бьётся, что не заметить его стук может лишь глухой. И дыхание… В носу защекотало, и прежде чем Архип осознал, что происходит, раздался чих. Собакоголовые синхронно повернули морды в его сторону.

На нитерудном веке система услужливо вывела данные о тварях. Вместо нечитабельных символов и знаков вопросов над головами псов вспыхнули знакомые надписи: «Удумба» и «Сарвар». В сердце Архипа закралась слабая надежда, что ребята не станут на него нападать…

[1] Шеол — в иудаизме обитель всех мёртвых, царство теней. В зависимости от контекста «шеол» может означать как духовную смерть, так и место упокоения усопшего. В отличие от христианского ада, в шеол попадают все от праведников до грешников. Его выразительное описание дает Иов (гл. 10, ст. 21 — 22): «... уйду без возврата в страну тьмы и смертной тени, в страну, которой темень, как тьма смертной тени, и нет света, и свет, как тьма»

6.3. Свободное падение: Риппер

В последнее время Риппера стали выматывать совместные тренировки с Протеей. И дело не в нагрузке. Наоборот, чем больше умений приходилось отрабатывать, доводя до автоматизма, тем становилось легче. В такие моменты разум точно переходил в независимый режим. Тело двигалось само, а мысли гуляли далеко за пределами центра подготовки.

Протея же то и дело вторгалась в сознание Риппера, сбивая настрой добровольного отрешения. Синхронизация с ней, столь желанная ранее, сейчас только мешала, подобно назойливому насекомому жужжащему над ухом. Риппер выбирал между стремлением быстрее достичь через Протею предела в ранге Като (Х), и желанием вовсе отказаться от тренировок с ней. Сливаясь с нитерудной сетью девушки, он словно нащупывал нечто странное на дне тёмного омута. Окунаясь вместе с Протеей в кромешную тьму рудаганда, Риппер стал испытывать необъяснимое смешение чувств. К привычным горячим прикосновениям Боргеста примешались другие. Робкие, мимолётные, едва ощутимые… словно кто-то хотел остаться незамеченным. Кто? Игра в прядки отчего-то будоражила Риппера, вызывая желание большего… Поймать невидимку, разоблачить и… И что? Он и сам толком не знал. Лишь предположил, по аналогии с Боргестом, что с ним заигрывает сущность Волума. Мысль поймать и подчинить чужого рудаганда, увлекла его.

Было ещё кое-что. Риппер стал замечать заинтересованность Протеи не как в партнёре по спаррингу. Случалось, девушка кидала на него довольно откровенные взгляды. После чего смущённо пялилась в сторону, пока краснота полностью не сходила с её лица. Похоже, Протея в одиночку сражалась с неловкостью и естественным желанием близости. Боролась с собой и проигрывала, сдавая позиции шаг за шагом. А Риппер…

Риппер не знал, как ему поступить в такой ситуации. Он не имел ничего против более близкого общения. Но вместе с тем, понимал, насколько проблемными могут стать отношения с такой девушкой, как Протея. А потому всё время откладывал решение проблемы, тем самым загоняя себя в тупик.

«И посоветоваться не с кем», — на миг Риппер подумал об Архипе. Желание выговориться ему, чтобы привести мысли в порядок, забрезжило на горизонте и… погасло. Друг совершенно не подходил ни под категорию хорошего слушателя, ни тем более советчика или что-то в таком духе.

Что ж, маясь ненужными размышлениями, Риппер сам не заметил, как притащился на Сойяркину площадку. Едва ступив на её край, он тут же застыл. Прямо перед ним два тела сплетались вместе, непрерывно дрожа и дёргаясь в страшных конвульсиях. Смола рудаганда щедро растеклась по их коже, образуя липкую плёнку. А чёрно-бурые нити, пробиваясь сквозь неё, тянулись вверх и колыхались подобно земным ламинариям[1].

Оторопев от увиденного Риппер с трудом смог узнать Сойяр. О том, кому принадлежит второе тело он лишь догадывался.

— Йоль? — имя, слетевшее с губ Риппера, произвело неожиданный эффект.

Сойяр возопила столь внезапно и настолько истошно, что казалось ей стало до безумия больно. Возможно так оно и было. Отпрянув к стене прохода, Риппер не смог отвести взгляд от безумного действия, развернувшегося на платформе.

Из комка сплетённых вместе тел на него уставились золотисто-оранжевые глаза. Над ними росли длинные рога. Сойяр оскалилась. И следом её лицо исказилось гримасой боли. Рипперу казалось, будто двупол пытается ему что-то сказать. Однако вместо слов изо рта вылетали нечленораздельные звуки.

Растерянность первых мгновений развеялась, и Риппер бросился к стеллажу с выпивкой. Схватив первую попавшуюся баклажку он, не задумываясь, выплеснул содержимое в лицо Сойяр. Часть адской бурды попало ей в горло. Лениво колыхавшиеся до этого нити, сразу оживились, вспыхнув разными цветами. Смола рудаганда запузырилась, точно закипая. Теперь во взгляде двупола появилось немного осмысленности.

Площадка наполнилась стонами и подвываниями Сойяр. Смешавшись с треском лопающихся пузырей, они создали пугающую какофонию звуков, в которую чудом втиснулся негромкий стук. Размеренный и чёткий, он словно отбивал ритм, баюкающий сложившийся вокруг хаос. Реальность пульсировала в такт ударов.

В тот момент, когда Риппер узнал в нём собственное биение сердца, чёрные смолянистые нити Боргеста, уже рвались наружу. Ядро рудаганда впервые образовалось само, без призыва, да ещё так быстро. Окунувшись в знакомый мрак, Риппер ощутил настолько предельную ясность в своём сознании, что чужие знания без помех влились в него.

Все сомнения, вопросы, эгоистичные желания внезапно отступили на задний план. Риппер увидел необыкновенную концепцию развития разумной жизни. Рудаганд в своём истинном воплощении мог существовать и эволюционировать лишь, сливаясь с чужим сознанием. Синхронизируясь с потоком мыслей, он учил человеческие личности, разбирая их особенности и суть. А после воссоздавал и тело, и разум. Подделка ничем не отличалась от оригинала. Разве что связь с рудагандом была куда теснее и крепче.

«И почему мне не страшно? Не больно, не обидно знать такое…» — Риппер смотрел в темноту, и казалось, будто та ласково улыбается ему в ответ, будто тянется невидимыми руками, желая стиснуть в объятиях.

«Отстраниться или слиться? Может, в темноте забыться? Или стоит разозлиться? В пустоту душой вцепиться…» — сомнение в реальности ощущений медленно вползло в сознание Риппера. Он не отбросил его, хоть и очень хотел…

«И что теперь? Если нет разницы, чему расстраиваться?» — проанализировав полученные знания, Риппер решил успокоиться, расслабиться и даже смириться. Впервые в жизни, он принял ситуацию безо всяких условий и разных «если». Стоило ему так поступить, как мрак вокруг перестал быть непроглядным и густым.

Рудагандовые нити, образовавшие вокруг Риппера ядро големморфа, начали редеть. Сквозь образовавшиеся просветы угадывались земляные валы и песчаные дюны полигонов с разбросанными повсюду каменистыми обломками. Похоже, Боргест стоял где-то на вершине. Риппер почувствовал игривое напряжение своего питомца. Пёс словно выслеживал кого-то. Вскоре стало ясно, кого.

По модернизированной полосе препятствий шустрили собакоголовые виверны УдумбАлла и СарварДжо. Они не выглядели соперниками друг другу, наоборот, их пилоты отрабатывали технику совместной атаки. Поочерёдно прикрывая друг друга, монстры успешно проходили тренировочные этапы. А вот уже и финиш впереди.

Закончив, обе твари синхронно повернули морды в сторону Риппера, вернее Боргеста. Зашуршал песок под лапами питомца. Ни СарварДжо, ни УдумбАлла не шелохнулись в ответ. Лишь когда расстояние между рудагандовыми монстрами сократилось до пары метров, виверны одновременно легли на живот. Их крылья резко дёрнулись вверх, издав неприятный щелчок. Следом хребты на их спинах вздрогнув разошлись в стороны, подобно расцепившейся челюсти. Гладкая поверхность ядра пилота блеснула на свету смолянистым боком. Рудагандовые нити зашевелились, выпуская людей наружу.

— Страшила, ты чего здесь забыл? — Джо, не тратя время на приветствие и вообще вежливость, обратился к Боргесту. Похоже парень красовался перед своей напарницей, показывая свой «крутой нрав».

Риппер ощутил, как рассыпается облик адского пса, обращая того в чёрный вихрь. Алла испуганно вскрикнула. То, как девушка тщетно пыталась спрятаться назад в ядро, выглядело забавным. Джо, в отличие от неё, просто преградил собой путь.

«Так себе препятствие», — подумалось Рипперу и желание, разобрать людей на мельчайшие частицы, стало нестерпимым. Однако чьё-то внезапное прикосновение вмиг остановило кровожадный порыв. Отрезвив разум, оно растеклось теплом по спине, после чего исчезло.

Чёрный вихрь рассеялся, оставив Риппера стоять на торчащей из песка каменной глыбе. Пользоваться покровом, чтобы «переодеться» стало лень. Да и какой смысл? Всё равно ребятки скоро выйдут в ранг, где у них самих рога на лбу повылазят. Не случайно у обоих пилотов так бровки забугрились. Вот-вот уж выросты покажутся.

— Это навык такой? Не знала, что можно сварганить свою копию, — поинтересовалась Алла. Казалось, она поняла всё по-своему, приняв Риппера за новое воплощение рудаганда. Её дальнейшие расспросы лишь подтверждали это.

Алла прямо-таки воспылала идей обратить свою виверну в человеческую форму. Вскоре стало ясно, девушка задаёт вопросы вовсе не ради ответа. Она всего лишь жаждет озвучить свои предположения и получить подтверждение догадкам. Джо всё это время стоял рядом с каменным лицом, сверля обоих ревнивым взглядом.

Странное ощущение. Нутром Риппер почувствовал, что должен заставить пилотов виверн синхронизироваться с ним. Вот только зачем, пока не понимал. Разум искал логичное обоснование, но на ум почему-то то и дело приходило видение недавнего слияние Сойяр и Йоля на чердачной платформе.

— Хватит! — рявкнул Риппер и, проигнорировав Аллу, обратился к Джо: — Я хочу помочь. После пятого ранга уровни прокачиваются тяжело. В одиночку нереально подняться.

Пилоты виверн переглянулись. Их растерянность быстро сменилась подозрительностью. Вот только высказаться они не успели.

— К восьми вечера жду обоих в сотом зале. Покажу новую систему тренировок. Не опаздывайте, — Риппер лишь подумал уйти, как чёрный вихрь мгновенно поднялся вокруг него, скрывая тело внутри Боргеста. Адская псина понеслась по полигону оставив позади озадаченных и растерянных пилотов собакоголовых виверн.

До этого дня рудагандовые нити всегда сплетались очень плотно. Мрак ядра поглощал тело человека, незаметно вторгаясь в сознание и сливаясь с ним. Однако сегодня всё иначе. Риппер видел мир, словно сквозь тёмную вуаль. Разум уже не тонул в непроглядном омуте. Более того, обострившиеся чувства приятно будоражили сознание Риппера.

На нитерудном веке появились новые значения. Догадка о скором апгрейде системы прокачки не заставила себя долго ждать. Ещё добравшись до десятого ранга Риппер сразу стал предвкушать изменения, которые последуют за преодолением предела. И плевать, что Сойяр годами пытается его взять, и всё никак. Он не такой — как двупол, у него есть идея, которая позволит ему прорваться за счёт других.

Боргест чёрным вихрем взвился к небу. Он с силой запустил своим ядром в здание центра подготовки рудагандов. Свист в ушах и дрожь в суставах отозвались тревогой в сердце Риппера. Страх усилился, когда перед глазами явилась знакомая чердачная площадка с рядами стеллажей вдоль стены. Защитный барьер замерцал, словно предупреждая об опасности столкновения. Руки его сами вскинулись к лицу, защищая голову от удара. Но его не последовало. Тело Риппера прошло через барьер, как сквозь воду. А вот стена и стеллажи, что прилегали к ней не были столь гостеприимны. Если бы не рудагандовый покров…

С этого дня жизнь Риппера заметно изменилась. Днями напролёт он прокачивал навык слияния с Боргестом. Вместе с тем его подопечные Алла и Джон после нескольких совместных тренировок также преуспели в парной синхронизации. Их культивация помчалась семимильными шагами к желанному всеми пределу.

Алла с Джоном стали проводить больше времени вместе с Боргестом, то и дело вызывая адского пса на дружеский спарринг. Риппер не возражал. Каждый раз проигрывая ему, пилоты виверн сильно расстраивались. В такие моменты ребята становились беззащитны и открыты, как на ладони. Пользуясь моментом, Риппер угощал их разбавленным Сойяркиным пойлом прямо в дюнах полигона. После чего предлагал провести совместную тренировку по культивации рудагандовых связей.

Синхронизироваться с ними оказалось куда проще чем с Протеей. Риппер практически не чувствовал сопротивления, вторгаясь в их сеть. Благодаря доминированию над подопечными пилотами ему удалось захватить контроль над собакоголовыми вивернами.

«Внимание! Обнаружен неизвестный навык! Ожидайте…»

«Чего ожидать?» — удивился Риппер глядя на всплывшее на рудагандовом веке предупреждение.

«Карты рудаганда «Barghostreap» — обновлены

Просмотреть изменения? — Да, вывести список/Нет, принять всё по умолчанию»

Одно движение пальцев, и появился длинный список, от которого зарябило в глазах. С полчаса покопавшись в нём, Риппер пожалел, что не выбрал второй вариант принятия изменения. Хотя… ближе к концу у него в голове появилась некоторая ясность. А главное, после завершения просмотра изменений, открылась карта рудагандов.

Поделённая на множества фрагментов, она отдалённо напоминала шахматную доску. Каменные монстры, их обломки, а также техники и пилоты, даже Мизэны — все высвечивались на ней фигурками с цифровыми показателями уровня прокачки. Способность людей к синхронизации с рудагандом показывалась мерцающей подсветкой. И в центре всей этой роскошной поляны стоял Риппер, а рядом… Боргест. Не вместе и не порознь. Просто рогатый человек отбрасывал гигантскую тень, похожую на пса с множеством горящий глаз на морде и распахнутой пастью на брюхе.

От Боргеста тянулись нити к УдумбАлле и СарварДжону. А у ног Риппера лежала два камня с горящими символами. Явно новые умения. Изучить их не составило труда. Первый навык позволял взять под контроль рудаганда пилота, над которым установлена «доминация». А второй и был той самой «доминацией», способностью подавить, взять под контроль действия другого человека.

Стоило Рипперу изучить эти навыки, как на карте рудагандов вспыхнуло сразу две отметины. Подобно клейму они загорелись на шеях Аллы и Джо. Присмотревшись, он смог даже прочитать «Reap», написанное латиницей. Выходило так, что оба пилота у него под каблуком, поэтому и тянутся нити от Боргеста к их псам.

Позже, во время спарринга с собакоголовыми, он убедился в абсолютном послушании виверн. Тренировки стали интересней. Как и совместная культивация. Объяснять что-то Алле с Джо Риппер не стал, просто увеличил время совместных тренировок. Теперь они все — его питомцы, а потому он не может позволить им быть слабыми неудачниками.

Глядя, как дурачатся Сарвар и Удумба, Риппер думал о том, что объединить их вместе было бы здорово. Слияние или трансформация двух рудагадов в одного показалось ему отличной идеей. Слишком они были слабыми по отдельности. Действуя сообща, они компенсировали недостатки друг друга, вот только ему подобный прогресс казался недостаточным.

— Вы не пытались сблизить питомцев? — обратился он к подопечным во время подготовки к совместной тренировке.

— В смысле? — с недоумением уставилась на него Алла. — Спарить их что ли? Как живность на случке?

Джо поперхнулся. Громко кашляя он до слёз давился воздухом. Девушке-напарнице пришлось постучать ему по спине.

— Думаю, вы могли бы соединить виверн в одного монстра. Что у вас сейчас? Сарвар с Удумбой шустро бегают на двух лапах, которыми приходится ещё и атаковать. Поэтому вы столько тренировались высоко прыгать, поддерживая равновесие в воздухе своими недоразвитыми крылышками. И вообще о полётах. Ваши питомцы умело планируют, но вот по-настоящему летать они так и не научились.

— И что? Крылья тебе хлипковаты? А?! — начал распаляться Джо. — Считаешь, им массы не хватает? Думаешь, если их слепишь кое-как вместе всё сразу изменится? Если бы так просто, мы бы давно массу нагнали!

— Допустим, найдём способ для такого слияния. Что получим? Две головы, четыре лапы и возможность летать? И то если повезёт, — решила поддержать напарника Алла. — Вот только что с ядрами? Тоже слепить вместе?!

— Ал… — осёкся Джо, краснея от смущения. — Если они сольются, то…

— Погоди! — перебила его Алла. — При двойном управлении… Ага! Нужно попробовать не полное слияние, а частичную трансформацию. Как древняя конница. Понимаешь?

«Конница?» — недоумевал про себя Риппер. В памяти нашлось несколько уроков истории. Бронированные всадники с копьями и мечами. Были и без брони. Даже лучники… Главное все они передвигались верхом. При серьёзном отношении, воин мог использовать лошадь не только в качестве транспорта, но и как оружие. Животное умело лягаться, кусаться и прокладывать грудью путь сквозь строй противника, не хуже тарана.

Девушка вцепилась горящим взглядом в Джо, торопливо объясняя свою идею. Её напарник с каждой фразой становился всё мрачнее. По всей видимости, взгляды пилотов на «слияние» сильно расходились.

— И кто сверху? — вопрос Джо повис в воздухе. Алла и Риппер переглянулись и громкий смех разорвал непрошенную тишину в клочья.

— Пока не знаю. Нужно все варианты испробовать, — хохоча, выдала Алла.

Когда все успокоились, то уже серьёзней отнеслись к вопросу слияния рудагандов. Для начала решили чаще собираться на полигоне для совместной культивации. Так и Рипперу удобней направлять подопечных. К тому же, пора бы уж угостить ребят неразбавленным Сойяркиным пойлом. Подгадывать момент не пришлось. В очередном спарринге УдумбАлла и СарварДжо вместо совместной работы попросту сцепились друг с дружкой. Пришлось Боргесту встрять в бой и прервать их тренировку.

Едва пилоты виверн вылезли из ядер, как ссора разразилась с новой силой. Риппер не стал их успокаивать, просто всучил каждому по баклажке и приказал выпить залпом сколько получится. Кто дольше продержится, тот и победил в споре. Разгорячившиеся ребятки даже не усомнились в столь странном соревновании. Вцепились губами в горлышки и… попадали без чувств.

Риппер поднял упавшие баклажки и тут же облил содержимым своих подопечных. После чего уселся между ними и сконцентрировался на новых умениях. А именно на доминировании и управлении чужими рудагандами.

Получалось плохо. Команды доходили до собакоголовых монстров с заметным опозданием. Отчего казалось, что твари заторможены и крайне тупы. Риппер злился. Сделать виверн такими же своими как Боргест никак не выходило. Усилить влияние метки-клейма на пилотов тоже не получалось. Ситуация выглядела так, будто для реакции не хватает реагента. И реагент нашёлся…

Риппер уж было отчаялся найти решение, когда очнувшаяся Алла обхватила его за шею. Горячие губы скользнули по коже смазанным поцелуем. Опьянённая напитком, девушка вела себя похлеще Сойяр. Кисловатый запах пойла назойливо сочился отовсюду. Риппер и слова не успел сказать, как в руку вцепился Джо. В его блуждающем взгляде не было и намёка на разум.

Мгновение, и рудагандовые нити подопечных пилотов вырвались из их тел и бросились к Рипперу. Сопротивляться не было смысла. Покров мгновенно среагировал на атаку, не позволяя им проникнуть внутрь. Однако уже через минуту стало ясно, что всё не так безоблачно. Нити Джо, как и нити Аллы попросту сливались с покровом, соединяя тела людей в общую массу.

Сознание Риппера покачнулось. Фрагменты реальности поскакали перед глазами, складываясь в картину слияния. Он видел кувыркающихся в дюнах собакоголовых виверн. Непонятно, дерущихся они или дурачащихся. Но раз Боргест спокоен, то ничего дурного не происходит. Лапы, морды, крылья переплетались, превращая двух рудагандов в непонятный комок. И снова спасительный мрак ядра. А в нём…

Вздох. Чьё-то горячее дыхание скользнуло вниз по спине Риппера. Следом тонкие пальчики, играючи, дотронулись груди и живота. Пробежались вверх-вниз и больно ущипнули за сосок. Следом влажный поцелуй оставил след на предплечьи. И тут же по ноге точно гигантский змей скользнул. Не змей. Нет. Другое. Вполне себе человеческая нога и не одна. А ещё руки. Как минимум три.

Рипперу стало жарко. От разыгравшегося желания по телу разбежались суетливые мурашки. Он не видел, кто с ним нежится во мраке омута, но знал, что не один. И не как раньше, а иначе. Слишком уж реально. Прикосновения, объятия и поцелуи, тепло кожи скользящей по телу, укусы, щипки… Сначала Рипперу казалось, будто он овладевает женским телом, однако чуть позже усомнился. Почувствовав в своей руке нечто явно мужское, он на мгновение опешил. Но тут же удивился ещё больше. Мягкая женская грудь прижалась к его лицу. Риппер не удержался от того, чтобы не поискать губами сосок. Прикусив его, он отчётливо услышал голос Аллы. С этой минуты словно вынули ватные тампоны из ушей. Стоны, вскрики, шепот… Звуки накрыли Риппера волной с головой, утягивая глубоко на дно. А там снова темнота и тишина.

Когда Риппер пришёл в себя, то первым, что он заметил была скорчившаяся калачиком Аллу. Девушка лежала совершенно нагой, сплошь покрытой липкой смолой рудаганда. В таком же виде недалеко от неё распластался Джо. Оба ещё были без сознания. Приводить их в чувства Риппер не спешил. Не то чтобы его коробило от случившегося, просто захотелось немного побыть в одиночестве и успокоиться. Но…

Каменный монстр неподалёку привлёк к себе его внимание. Двухголовая псина нетерпеливо топталась на склоне песчаной дюны и поскуливала. Четыре крыла: пара больших, а чуть ниже два поменьше, беспокойно распахивались и тут же складывались обратно.

— У нас получилось? — тихо проговорила Алла и тут же завизжала так, что у Риппера заболело в висках. — Джо!!! Вставай! Смотри-смотри!

Риппер кинул взгляд на подопечных. Оба пилота пытались подняться с земли. Вот только после продолжительного физического слияния они оказались настолько измотанными, что смогли лишь сесть. И то дрожали всем телом.

— Используйте нити, чтобы прикрыться и согреться, — стараясь казаться равнодушным, Риппер уселся на землю в медитационную позу и сконцентрировался на карте рудагандов. Любопытно, что, слившись вместе, Сарвар и Удумба получили новый маркер «Джалла».

— Рипп, что-то не так, — в голосе Джо прозвучали панические нотки. — Помоги!

Риппер не хотя посмотрел на пилотов виверн. Скрыть удивление ему не удалось. С покровом ребят всё не так. Мало того, что их нити переплелись между собой, так ещё заметно покраснели. Алла билась в конвульсиях, пугая напарника выкатившихся из орбит белками глаз. Риппер использовал навык доминации, чтобы взять девушку под контроль. Осечка!

— Рипп! — Джо затрясся и в следующий миг упал в таком же припадке.

Риппер растерялся. Чем и как помочь ребятам, он не знал, даже не догадывался. А тут ещё «Джалла» впал в ярость и грозно рыча, бросился на корчившихся на земле пилотов. Боргест сбил крылатую тварь до того, как случилось страшное. Риппер тут же пришёл в себя и обратив адского пса в чёрный смерч запустил слившихся Сарвара с Удумбой как можно выше. После чего подхватил их, закручивая в стремительном вихре и со всей силой впечатал в ближайшую дюну.

Перед глазами Риппера дёрнулась карта рудагандов. Маркер «Джалла» стал серым, а следом вместо имён пилотов появились странные надписи: Сарвар Джалла и УдумбДжалла. Понять с ходу, что бы это значило Риппер не смог. Зато заметил спешащую на помощь пилотам бригаду яйцеподобных медботов. Бедняги провалялись в боксах две недели, прежде чем снова вышли на полигон для тренировки и сразу же наткнулись на Боргеста.

Риппер не особо хотел такой встречи, но решил, что чем раньше всё разъяснится, тем лучше. Однако ситуация сразу вышла из-под контроля. Стоило ему приблизится к пилотам виверн, как нити в их телах сошли с ума. Это явственно читалось в поведении собакоголовых питомцев. Они внезапно сцепились друг с другом, а через минуту на карте рудагандов вновь загорелся маркер «Джалла». Только теперь Алла с Джо были внутри гибридного монстра.

Бой Боргеста с Джаллой завершился ничьёй. Риппер, как и в прошлый раз попросту подбросил двухголовую тварь вверх, а после впечатал в землю. Правда, сейчас дело не закончилось выводом противника из строя на долгое время. Наоборот, Джалла от удара лишь разлетелся на две части, каждая из которых тут же приняла облик собакоголовой виверны. А дальше… Дальше Боргесту пришлось отбиваться уже от двух монстров, которые действовали слажено, точно одно существо. Однако победить адского пса им всё-таки не удалось.

Риппер похвалил пилотов виверн, когда те выбрались из рудагандовых ядер. Вот только этого им оказалось недостаточно. Не говоря ни слова, Алла и Джо потянулись к нему нитями. Они легко слились с покровом, затягивая всех троих в одно ядро. А в нём… в нём тела людей сплелись в животном порыве. И снова, как и в первый раз, Риппер не смог отделаться от мысли, что брал попеременно обоих пилотов. И те попутно сношались меж собой.

«Нет, больше такого не позволю», — дал сам себе установку Риппер. Однако на полигоне при следующем столкновении с Джаллой всё повторилось вновь. И так не один раз.

Вскоре Риппер стал избегать встреч с Джо и Аллой, и страсти понемногу улеглись. Зато по центру подготовки пошли слухи, будто пилоты собакоголовых виверн собираются зарегистрировать брачное соглашение. И оно вступит в силу сразу после аттестации, до которой осталось всего несколько месяцев. Правда то или ложь, Риппера не сильно волновало. Он надеялся, что Алла с Джо будут заняты друг другом и не потревожат его, не помешают охотиться на других пилотов.

Время до аттестации Риппер посвятил оттачиванию навыков контроля и доминирования. Количество отметок «Reap» на карте рудагандов становилось всё больше. Повседневность с пойлом и безудержным сексом стала напоминать образ жизни Сойяр. И чем чаще Риппер ловил себя на этом сходстве, тем сильнее ему хотелось пообщаться с двуполом «по-душам». Однако, как назло, вечно пьяной бестии нигде не наблюдалось. Даже карта рудагандов не спасала. Хотя…

Риппер столкнулся с Протеей на двадцать пятом полигоне. Девушка заметно преуспела. Она не только продвинулась на ранге Като (Х) до предела, но и сумела подчинить себе Аллониксов. Чем и похвасталась при встрече. Попытка Риппера подбить Протею к доминационному слиянию с треском провалилась. Сперва всё шло отлично. Девушка проявила неподдельный интерес к совместному занятию на Слойкиной площадке. Без лишних слов приняла из рук Риппера баклажку с пойлом и отпила. Дальше всё пошло наперекосяк.

Рудагандовые нити Протеи идеально сплелись с нитями Боргеста. И едва образовалось общее ядро, как Риппер ощутил всё давление её «доминации» на себе. Хотя нет! Девушка применила другой контролирующий навык. Очень похожий, но всё-таки иной.

«Едва не попался», — с облегчением выдохнул Риппер, выбравшись из смолянистого ядра. Протея стояла на четвереньках и глядела на него залитыми золотом глазами. Её хвост стоял столбом, распушившись густым слоем нитей, точно шерстью. Торчавшие со лба рога заметно покраснели, как будто впитали в себя кровь. А из спины торчали костяные выросты, соединённые между собой слоем рудагандового покрова. Назвать такую конструкцию крыльями у Риппера язык не повернулся. Протея рыкнула на него, а после встала с колен и приняла привычный облик.

— Прости, я просто… — казалось, она никак не может подобрать нужные слова.

— Ничего страшного. У меня тоже контролирующие навыки пошаливают. Кстати, твоя рудагандовая карта нормально функционирует? — Риппер решил разрядить обстановку разговором.

— Нет. Всё, что на ней есть, либо заблокировано, либо имеет неразборчивое описание, — Протея старательно отводила взгляд, словно боясь смотреть ему в глаза.

— Да ты, торопыженька, в неё раньше времени влезла, — Сойяр сидела на корточках в двух шагах за её спиной. Риппер не заметил, когда двупол появился на площадке. Хотя эта тварина имела привычку внезапно выскакивать чёрте откуда.

— Чего уставился? Тоже с картой проблемки имеешь? Или не с картой? — Сойяр хмыкнула. Риппер нутром чувствовал подвох.

— Ха! Ты ведь уже понял, как взять предел. Так? — она с улыбкой обняла Протею за плечи. Девушка испуганно встрепенулась и дёрнулась в сторону. Вот только Сойяр вцепилась в неё мёртвой хваткой. Тут же взгляд двупола утонул в золотом свете. Следом тварь потянулась нитями к Протее, без труда сливаясь с её покровом.

— Оставь её, — Риппер ощутил страшную злость и огромное желание разорвать Сойяр на части. Однако ничего не сделал. И не потому что не хотел. Просто не смог. Внезапное осознание, что двуполая тварь напала на него до Протеи отрезвила разум, развеяв накатившие эмоции.

Риппер сосредоточился на своей нитерудной сети. Так и есть. Покров полностью во власти Сойяр. Вот только почему-то двупол не пытался поглотить больше, хотя мог.

— Заключим сделку? — предложил Риппер, надеясь, что верно прочёл намерения Сойяр. Она рассмеялась в ответ и выпустила из рук Протею.

— Поигрались и хватит. А, милаш? Скоро аттестация. Она будет особенной. Ведь так?

— Что происходит? Собираетесь устроить бойню для господина Карна?

— Для кого? Ты вроде умная, но такая дура!

— Бойня звучит грязно. Лучше «восстание»! — Сойяр хохотнула. — Ну что? Вскроем карты. А?

— Идёт, — Риппер вывел на око карту рудагандов. Протея с подсказки Сойяр поступила также. Последующая после совместная медитация синхронизировала нити всех троих.

— Ого! Я вижу всех! — восторженно воскликнула Протея, но её настроение мгновенно испортилось. — Какого чёрта? Что это за Рипперские метки? И почему у Аллониксов такой странный статус появился? И…

Риппер всматривался в рудагандовую карту замечая лишь незначительные изменения. Но после слов Протеи нашёл для начала Аллойзу с Ониксом. То, что девушка назвала «странным статусом», на самом деле было всего лишь меткой. Она походила на ту, что у Аллы с Джо, только читалась иначе. Вместо «Reap» стояло «Prey». Он и глазом не успел моргнуть, как буквы превратились в нечитабельные символы, после чего расплылись и уже проступили в виде слов «Жатва» и «Подношение».

Пробежав глазами по прочим фигуркам пилотов и техников, Риппер заметил ещё одну метку. Раньше она не бросалась в глаза, так как торчала почти над каждой человеческой фигуркой. И только сейчас стало ясно, что она принадлежит Сойяр.

— Притихни, подружка. Потерпи чуток. Не рви связь раньше времени. А? — двуполая тварь осадила Протею, которая внесла разлад в синхронизацию нитей. Девушка немного успокоилась. По крайней мере, попыталась.

— Это след от применения контролирующих навыков вроде моей «Доминации». Кого удалось подчинить, получили мою метку. Временно или постоянно, пока не знаю, но… — Риппер попытался дать объяснение, однако Протея его перебила.

— Я хочу сменить статус, метку, клеймо. Всё равно как называется. Как это сделать?!

— А что не так? Слойкины отметины перевелись как «Проказа». Смотрю на них и думаю не то это шутка такая, не то намёк держаться подальше. И как-то больше ко второму варианту склоняюсь.

— Слышь! Хамишь! Проказа ему не нравится. Сам-то глянь, сколько напроказничал. Столько меток моих перекрыл. А подружка наша скромна, под пяту себе только Аллониксов своих и загнала. Даже учеников не тронула, хотя могла. А? — Сойяр разорвала связь нитей и, осыпав всех нелепыми подколками, пошла к стеллажам. Схватив баклажку, она с криком «Лови!» запустила ей в Протею.

— А ты сам возьмёшь, не маленький, — Сойяр прильнула к горлышку.

— Подумаю, — ответил ей Риппер, поднимаясь с пола. Протея тоже не спешила напиваться и вяло крутила в руках пойманную баклажку.

— Не о том думаешь, милаш. Да и пора бы уж внучка вернуть на карту. Или ты не заметил его отсутствия? Сам посуди, его культивация вальсирует вдоль предела, как и твоя. Так чего ждать? Будешь долго думать, заберу его себе.

Двуполая тварь посмотрела на Риппера, и он ощутил на себе давление её контролирующего навыка. Странно было чувствовать его, не находясь в слиянии. Но ещё страннее повела себя Протея. Девушка закатила глаза и забилась в припадке. Точно так же как некогда Алла и Джо.

И тут же на рудагандовой карте ярко вспыхнула фигурка Волума. Дракон отбрасывал сразу три тени, которые больше напоминали человеческие фантомы. Риппер без труда угадал в них триадных пилотов. У всех глаза вспыхнули жёлтым, но только у Протеи свет был ярче.

— Так и будешь стоять столбом? А? — Сойяр в привычной манере повисла на плече Риппера. — Возьми её сейчас. Иначе твоя «Доминация» не прорвётся сквозь предел. Сам видишь, насколько сильна триадная сеть. Или в тебе чувства проснулись? А может, думаешь с Архипа больше получить?

Двуполая тварь рассмеялась, похлопывая парня по спине. Отчего покров стал отзываться едва заметной вибрацией. Риппер резко дёрнулся в сторону, оттолкнув от себя хохочущую Сойяр.

— Какой недоверчивый, — она перестала смеяться и, разоблачившись от покрова, расправила костяные выросты на спине. — Поздно шарахаться, когда нутро выедено до краёв. Неужели ты тешишь себя пустыми надеждами остаться человеком?

— Нет, не тешу, — спокойно ответил ей Риппер. — Знаю, что стал игрушкой рудаганда. Знаю, что я подделка, а не человек. И всё-таки моя личность ещё при мне. Она никуда не делась и останется со мной навечно. Ведь так?

— Так? Не так? — она пожала плечами. — Мне всё равно. Я двупол. Меня любой обидеть может. Законы человечности на таких тварей как я не распространяются.

Риппер почувствовал дрожь рудагандовых нитей в своём теле. Сойяр солгала, говоря о пределе в фазе «Ярь». Она давно переступила эту грань. Текущая система ничего не видит дальше ранга Като (Х). Двуполая гадина умело морочит голову, показывая остальным лишь то, что те готовы видеть. А что сейчас?

— Рудаганд, он один?

— На этом планетоиде? Или во вселенной? — Сойяр улыбнулась, расправила уши и, не дожидаясь ответа Риппера, мгновенно перенеслась к Протее. Девушка лежала на полу с открытыми глазами, глядя в пустоту перед собой.

— Чудесный экземпляр. С ней ты сможешь выйти за предел. Осталась малость — слияние. Поторопись, пока она тебя не поглотила ради прорыва десятого ранга.

— Почему ты помогаешь мне? Мы ведь с тобой не друзья, — поинтересовался Риппер, прежде чем решиться снова использовать «Доминацию» на Протее.

— Считай, это волей рудаганда, — она лукаво сощурила глаза. — Никогда, слышишь, никогда ещё ни один булыжник не выбрал своим пилотом женскую особь. Как думаешь, почему? Потому, что попадались слабые, глупые и бесталанные? Нет. Было много достойных девчонок. Но рудаганд отзывался только парням. Почему? А?

— Пару искал? — скептически заметил Риппер. Вот только взгляд Сойяр мгновенно развеял всё неверие. Множество деталей, казавшихся столь незначительными, сложились вместе объёмной картиной. Рудаганд подобен материнскому организму, что стремится к продолжению рода. Он ищет пару, благодаря которой сможет дать новую жизнь.

А это значит, что в триадной группе Волума доминантой был, есть и будет Оникс. Протея сопротивляется, старательно оттягивая момент полного поглощения. Но тот неизбежен и стремительно надвигается с каждой синхронизацией с Аллониксами.

Рипперу стало досадно за Протею. Желание помочь ей выиграть в этом противостоянии затрепетало в груди. И вот уже множество чёрных вихрей закружились на платформе, осаждая лежащую на полу девушку со всех сторон. Когда Риппер опустился рядом с ней, смерчи обратились в чёрное облако. Оно быстро образовало ядро рудаганда, спрятавшего внутри себя двух пилотов.

Слияние с Протеей прошло куда легче, чем ожидалось. Девушка не успела или не захотела активировать свой контролирующий навык. Возможно, она попросту не могла его использовать так часто. И сейчас оказалась полностью беззащитной перед «Доминацией» Риппера. А может, её очевидная влюблённость взяла верх над амбициями. Желание сердца заглушило голос разума. Предполагать и гадать можно до бесконечности.

Едва выбравшись из ядра, Риппер огляделся в поисках Сойяр. Двупола нигде не оказалось. Лежащая на полу Протея, казалась слишком бледной. Бросить её сейчас, Риппер посчитал нечестным. Поэтому уселся рядом с ней, укрыв своим покровом. Так он мог почувствовать биение её сердца и жар тела. Да и заметить, когда та очухается через покров будет куда легче.

Выпустив нити, Риппер сосредоточился на синхронизации связи с Боргестом. Он почувствовал, как пёс встрепенулся, откликаясь на немой призыв хозяина. И… на веко вышли обновлённые данные культивации, от которых у парня аж дух захватило. Сойяр не солгала, сказав, что слияние с Протеей, не только прокачает навык «Доминации», но и прорвёт предел.

«Риппер»

Пол: Мужской Возраст: 22 полных года

Основной навык: жнец омута

Дополнительный навык: коса смерти

Ранг: Като (0Х0) Этап: Ката-Кампа (ХI) Уровень: Ката-Энэа (ХI)

Внимание!

Запрос на формирование новой системы нитерудной связи!

Нет ответа…

Запрос на формирование карт личной культивации!

Нет ответа…

Карта прогресса:

Десятая стадия развития тела

Небытийный этап формирования сознания

Фаза … <в процессе активации>

Карты управления:

В процессе обновления

Карты характеристик:

В процессе обновления

Риппер ощутил крылья за спиной, больше в переносном смысле, хотя… Лопатками он прочувствовал как расправились костяные выросты. Как побежали по ним рудагандовые нити в тщетной попытке сплестись в единое полотно.

«У меня ещё всё впереди. Теперь я смогу убежать за предел так далеко, как только захочу!» — упоительная мысль о будущем баюкала уставшее сознание. Риппер и сам не заметил, как задремал, а проснулся он лишь глубокой ночью в полном одиночестве. Очнувшись, он первым делом просмотрел свои новые данные, всё ещё не веря в прорыв ранга Като (Х).

Любопытно, что на карте рудагандов Волум, как и Протея, получили метку «Жатвы». А вот Аллониксы остались в качестве «Подношения».

Спустя несколько дней все ученики триадных пилотов обзавелись меткой, такой же как у Оникса с Аллойзой. Она точно сама проступила на груди фантомов, тенью отражавшихся среди фигур на карте рудагандов. При этом Риппер не ощутил каких-либо телодвижений со стороны Протеи, а значит, благодарить за «Подношения» стоит Аллониксов.

Кроме прочего, колючая агрессия по отношению к нему «головы дракона» полностью исчезла, уступив место трогательному, нежному вниманию. Нетерпеливая и резкая Протея внезапно стала такой робкой, что Риппер начал теряться рядом с ней. Её смущение, волнение и тревожность стали передаваться ему даже на расстоянии.

Всё это так не вовремя в преддверии очередной аттестации. Правда отмахнуться, отгородиться от чувств Протеи у Риппера не получилось. Из глубин души всплыла тщеславная гордыня, заставляя принять первую влюблённость девушки за нечто большее.

А тут ещё и Сойяр удружила. Несколько дней подряд двуполая тварь доставала его уговорами «вернуть внучка на карту рудагандов». Вот только Риппер не мог заставить себя применить «Доминацию» к Архипу. Коробило от одной мысли об этом. Позволить Сойяр или Протее пройти через слияние с ним, он так же не мог. Как впрочем, и позволить хоть кому-то приблизиться к Архипу. Странная ревность засела в мозгу, заставляя незаметно следить за другом. И не зря…

В тот день с Йолем произошёл несчастный случай. Риппер почувствовал неладное ещё утром, когда Джалла на полигоне стал вести себя слишком агрессивно. Словно кто-то растравил зверя, а вернее его пилотов. Джо с Аллой были на предаттестационной инструктаже и вернулись оттуда в весьма возбуждённом состоянии. А вечером по всему центру разлетелись слухи о травле несчастного пилота демонического кота. Следом в ход пошли слухи о самоубийстве Йоля. Одни говорили, что парень повесился, другие — отравился, третьи утверждали, что он сбросился с крыши.

Однако правда куда прозаичней. Риппер был уверен, что господин Карн подстроил стычку Джо и Йоля. В результате, мальчишка получил сильный удар в голову, и падая, вывалился в щель между лестничными перекрытиями.

Всё бы ничего. Если б только Сойяр не утянула Архипа вместе с Йолем в спецбокс. Риппер едва успел выдернуть друга из лап двуполой твари. Она разошлась не на шутку. Чтобы спасти своего драгоценного Йоля, она едва не поглотила Архипа.

Риппер отвёл друга на чердачную платформу Сойяр. В голове вертелась лишь одна мысль, что нужно заставить Архипа совершить самостоятельный прорыв. В конце концов, он же смог прокачаться без рудаганда и слияния с другими пилотами. Так может…

Взяв со стеллажа баклажку Слойкиного пойла, Риппер заставил Архипа выпить столько, сколько только в него влезло. И даже когда друг упал без сознания, продолжал вливать настойку ему в горло, пока покров не взвился вверх беснующимися нитями. Риппер старался держать себя в руках и не пускать в ход «Доминацию». Вместо этого он откупорил ещё одну баклажку и облил Архипа содержимым. Тому стало легче, но лишь на несколько минут, после чего агония повторилась. В ход пошла следующая баклажка. Затем ещё одна и ещё… Пока сирена не взорвала тишину вечера.

Риппер раскрыл карту рудагандов и с ужасом увидел, как один за другим каменные монстры взрывались алыми вспышками. Фантомы пилотов и техников, не имеющие меток, покраснели. Многие из них вскоре исчезли с карты.

С тревогой в сердце, Риппер нашёл сперва Протею, а после пробежался по всем меткам «Жатвы». Здесь всё оказалось в норме. Тогда он стал искать Сойяр и Йоля. И тут его ждал неприятный сюрприз. Их фантомы слились в одну кляксу, от которой во все стороны расползались едва заметные алые нити.

«Восстание?!» — неприятная догадка всколыхнуло сознание Риппера. Сойяр и раньше заговаривалась о том, чтобы устроить в центре массовую чистку. Она словно рвалась к свободе, как пленник, которому осточертела тюрьма настолько, что даже камня на камне от неё не хочется оставить.

Вот теперь Рипперу стало по-настоящему страшно. Кляня в мыслях господина Карна за дурацкую затею убрать Йоля, он облачился в чёрный вихрь и помчался по коридорам в поисках Сойяр. Только гибель драгоценного мальчишки могла спровоцировать двуполую тварь поднять бунт в центре подготовки. Иного объяснения Риппер не нашёл.

«Протея, слышишь меня? Постарайся со своими учениками усмирить максимум рудагандовых монстров. Можете разнести всех их на наты и поглотить. Если получиться взять под контроль пилотов или техников, то не стесняйся — действуй!» — он отправил голосовое сообщение и тут же связался со своими подопечными. Управлять разом всеми рудагандами, на который имеет влияние его «Доминация» он, ясное дело, не мог. Поэтому отдал приказ пилотам, открыть охоту на беснующихся рудагандов.

Центр подготовки превратился в поле боя. Кровавая аттестация со всеми своими ужасами и рядом не стояла с тем, что сейчас творилось в каждом крыле и на полигонах.

Риппер в теле Боргеста явился в медсектор и нашёл там котобеса. Рудаганд крушил всё. И стены, и оборудование, и снующих дроидов. Живых людей видно не было, как, впрочем, и мёртвых. Зато кровь лилась ручьями повсюду.

То, что внутри демонического кота Сойяр, Риппер знал и без карты рудагандов. Вот только достучаться, докричаться до двуполой твари у него никак не получалось. Оставалось лишь драться. И они дрались. Сцепились прямо среди обломков двух боксов.

Превосходство кота оказалось неоспоримым. Сопротивление Боргеста таяло так быстро, что скорая гибель уже замелькала перед глазами Риппера. Карройоль бросился вперёд и… застыл на месте. Чёрный дым его тела развеялся. Громким шлепком на пол упало ядро рудаганда и лопнуло. Сойяр в демоническом облике крепко сжимала тело Йоля и выла.

В следующий момент внешняя стена медсектора разлетелась и в коридор протиснулась голова, а следом и тело Волума. Дракон раззявил пасть и «срыгнул» большой комок тёмной мутной смолы рудаганда. За ним из горла монстра вышел Архип. Не говоря ни слова, он применил некий навык и смолянистый сгусток, как живой потянулся к Сойяр с Йолем. Через минуту в коридоре медсектора образовался липкий кокон, внутри которого они и остались.

— Встретимся через год, — только и сказал Архип, после чего воцарилась тишина.

Риппер взглянул на карту рудагандов и с удивлением увидел, как та изменилась на глазах. Красные фигурки и фантомы внезапно погасли, превратившись в серые тени. Повсюду стали проступать жёлтые пятна с кривыми образами. Они не были как-то особенно промаркированы, разве что у них имелись всплывающие окна, в которых отражались имена и должности. Взглянув на них, Риппер понял, что перед ним обычные люди. Их выжило немного. Ариса и господин Карн к великому его разочарованию оказались среди них.

На карте рудаганда появились дополнительные объекты, такие как техника, дроны, дроиды, механопортеры и многое другое. Вот только Архипа на ней, как и раньше, не оказалось. Риппер улыбнулся. Радость и чувство гордости за друга наполнили сердце до краёв.

Стоило свернуть карту рудагандов, как система тут же оповестила его об изменениях в данных персональной культивации.

«???»

Пол: Мужской Возраст: 22 полных года

Основной навык: жнец омута

Дополнительный навык: коса смерти

Ранг: 0Х0 Этап: ХI Уровень: ХI

Карта прогресса:

Десятая стадия развития тела — завершена

Доступны стадии трансформации — <ожидание активации>

Небытийный этап формирования сознания — завершён

Доступны этапы развития жнеца — <ожидание активации>

Начальная фаза собирателя — <ожидание активации>

Внимание!

Формирование новой системы нитерудной связи!

В процессе…

Формирование карт личной культивации!

В процессе…

«ReapX: 0Х0: XI: XI»

Карты управления обновлены:

Карта тела — просмотр/изучение/практикум

Карта разума — просмотр/изучение/практикум

Карты характеристик обновлены:

Карта нитерудной сети НСР — просмотр/изучение/практикум

Карта биосферы ОРГ — просмотр/изучение/практикум

_____

Сноски:

[1] Ламинария или «морская капуста» — род съедобных водорослей.

Аттестация: подведение итогов — 1 000

Карн торопливо вернулся к себе в апартаменты, чтобы переодеться перед важной встречей. Сегодня в центр подготовки с неожиданной проверкой нагрянули аудиторы из главного офиса «Руданида». Не то, чтобы он не ожидал чего-то подобного, но предполагал, что всё случиться несколько позже. А теперь приходится спешить.

— Разрешите войти? — раздался раздражающе блеющий голосок в дверном динамике.

При других обстоятельствах Карн и близко к своему жилищу не подпустил бы такого человека, как Яшэр. Бывший теневой пилот, ничем не гнушался, лишь бы выбиться из «нулёвок» в люди. Он старательно угождал всем, кто мог хоть как-то ему в этом помочь. И его усилия не остались незамеченными. После полного разрушения рудагандовых нитей и атрофирования хвоста с третьим веком, Яшэр настойчиво просил о переводе. Его зачислили в число младших наблюдателей, а по сути превратили в шпиона, следящего за работой как обычных людей, так и «имплантированных».

Именно такой человек сейчас был нужен Карну для создания чрезвычайной ситуации, гибельной для Арисы и её команды.

— Входи, — Карн активировал доступ, и в комнату вошёл коротко стриженный парень в форме наблюдателя. На груди помимо отметки подразделения имелось вышитое имя «Яшэр».

— Тебя проинструктировали о предстоящей работе? — сразу поинтересовался Карн, не желая напрасно тратить время на объяснения.

— Да, начальник группы мне всё подробно рассказал, — громко затараторил Яшэр, показушно вытянувшись в струнку. — Я должен буду наблюдать за ссорой пилотов Джо и Йоля. И вмешаюсь, только если ситуация выйдет из-под контроля. А после…

— Хорошо, — перебил его Карн, опасаясь, что парнишка сболтнёт лишнего.

Яшэр понимающе кивнул. В его глазах появился гаденький проблеск алчности. Бывший Мизэн хорошо понимал, что ему предстоит вывернуть обычную ссору в нечто иное. Более того, его нисколько не смущала роль убийцы. К несчастью, Джо в последнее время был намного более увлечён своей напарницей, чем местью Йолю. А значит, пилот при всей своей горячности не станет особо калечить противника. И травля ему не по душе. Да и времени нет. В преддверии аттестации Джо с головой ушёл в прокачку питомца и почти не вылезал с полигонов. Где тут найти пару минут, чтобы погнобить кого-то?

На самом деле, Карну было жаль Йоля. А ещё больше он жалел о деньгах, что мог выручить с продажи демонического кота. Но Ариса не оставила ему другого пути, как уничтожить лучший её проект и выставить главу медсектора в наихудшем свете перед руководством корпорации «Руданид». Внезапная проверка лишь подстегнула ситуацию к худшему сценарию. И…

Едва Яшэр покинул апартаменты, Карн засуетился возле гардеробной. Он всегда держал в голове лозунг, что обёртка товара не менее важна, чем сам товар. А потому постарался придать себе максимально «продажный» вид. И не прогадал. Встреча прошла как по маслу и завершилась ужином с горячительными напитками в развесёлой компании услужливой молодёжи.

Все были довольны ровно до того момента, пока не взревела сирена. Карн пытался свести всё в шутку, мол учения, и нужно следовать указаниям инструкторов-наблюдателей. Но скоро стало ясно — центр подготовки вновь стал полем боя.

Ни с того ни с сего каменные монстры опять взбесились и стали рушить всё вокруг, начиная с ангаров и жилых корпусов теневых пилотов с техниками. Паника быстро захлестнула людей. Карн едва ли не силой остановил перепуганных аудиторов от необдуманных действий.

Где-то в творящемся вокруг безумии носилась Ариса. Она ещё пыталась выглядеть достойно и значимо. Кричала, отдавая команды то меддроидам, то подвернувшимся под руку наблюдателям. Начальница, как же!

Карн, не теряя времени, вытолкал членов аудиторской группы в безопасный коридор чёрного хода для младшего технического персонала. Там шустро активировал подъёмник, который доставил всех на нижний ярус. Каких-то пять минут, и вот уже вся компания очутилась в специально оборудованном убежище.

Это место построил для своих нужд предыдущий руководитель центра подготовки. Карн же здесь практически не бывал. Он не хотел лишний раз сталкиваться с двуполом, облюбовавшем убежище для своих свиданий. Но сейчас ничьи личные предпочтения не имели значения. Даже если бы Слойка очутилась тут, хуже уже не стало бы. Сейчас оставалось лишь сесть и переждать пик рудагандового безумия, а там уж явится подразделение подавления и зачистки.

Для своих «гостей» Карн разыграл беспроигрышную роль непробиваемой скалы. Всем своим видом он показал им, что никакая проблема не способна выбить его из колеи.

— Как вы себя чувствуете? Уже лучше? — стараясь говорить покровительственно, Карн начал подбадривать шишек из главного офиса. — Полагаю, вам непривычно сталкиваться с подобным. Но я рад, что вы так хорошо держитесь. Обычно несведущие в рудагандах люди сразу начинают бегать туда-сюда с криками «помогите». Или плачут перепуганными детишками, забившись в какую-нибудь щель.

— Похоже, у вас тут такое часто, кхм... — прокашлявшись подал голос старший в группе аудиторов.

— Не скажу, что часто, но случается. Поэтому-то мы регулярно и проводим учения. И вообще стараемся держать руку, как говорится, на пульсе.

— А чем вызвано?.. — заговорила женщина, которая представляла руководство по научным разработкам и инновациям в направлении развития рудагандовых технологий.

— Думаю, расследование покажет, — Карн открыл стеновой шкаф и как бы между прочим проговорил: — Надеюсь, что в этот раз проблема не окажется в эваниме. Команда Арисы сильно продвинулась в своих разработках, и мне бы не хотелось, чтобы их усилия пошли прахом.

На полках, как и десять лет назад стопками лежали спасательные комплекты. Слойка регулярно обновляла их запасы. Как она их использовала Карна не волновало. Лишь однажды он видел застеленный пенным покрывалом пол в одном из тренировочных залов. Но была ли эта работа двупола или же кто-то другой дурачился, он не знал.

— Хотите сказать, что рудагандовое бешенство как-то связано с разработками натной сыворотки? — встревожился худосочный старичок.

Его Карн видел впервые, но по тому, как все вокруг напряглись понял, что он не рядовой сотрудник. А потому решил поосторожничать.

— Всем же известно, — начал Карн с фразы, способной даже сомнительный факт выдать за истину. — Потеря контроля теневым пилотом над питомцем частенько случается после принятия экспериментального или же попросту некачественного продукта.

Он намеренно не стал называть препарат. Хотел поиграть в тактичность. При этом не забыл вести себя заботливо, предлагая «гостям» воспользоваться спасательными комплектами. Вода и набор сублимированной еды, пришлись весьма кстати. Не говоря уж о пенных покрывалах и медицинских простынях. Всё предметы вместе чудесным образом создали атмосферу «пикника спасённых».

— Я понимаю насколько важно развивать именно это направления, но испытывать наработки — вот так, — Карн с осуждением покачал головой. — Опасно. Я не раз указывал на это в своих отчётах, опуская, конечно, факты вспышек рудагандового безумия. В конце концов, зачем портить репутацию прекрасной женщины, блистательного учёного и просто умницы из-за нескольких неудач. К тому же, у нас уже отработан алгоритм действий. И позже вы убедитесь, что от творящегося сейчас кошмара совсем скоро ничего не останется.

Карн ещё долго «хвалил» Арису, старательно убеждая аудиторов не наказывать главу медсектора за «оплошность». И чем больше старался, тем сильнее разгоралось недоверие в их глазах. Осталось лишь качнуть его в нужном направлении и придать ускорение. А для этого всего-то требовалось дать аудиторам возможность спокойно обсудить услышанное.

— Прошу простить, но ситуация требует моего присутствия. Там, — Карн многозначительно указал на дверь. — Отдохните пока. Если есть пожелания, я готов их выслушать, но чуть позже.

Про себя он уже отметил, что возвращаться с пустыми руками будет большой ошибкой. А значит, нужно озаботиться хорошим угощением.

— Может, прислать к ним Слойку? Она-то в раз создаст атмосферу чумного пира, — пробормотал себе под нос Карн и принялся писать сообщение для двупола.

Вот только искать Сойяр ему не пришлось. Стоило лишь подняться на один ярус, как чёрный густой дым заполнил коридор. Из него вынырнула маска кота, а следом нечто острое вонзилось ему в плечо, и поддев за кость, подняло над полом.

— Не смей брать то, что принадлежит мне, — раздался откуда-то голос Сойяр.

Карн вгляделся и заметил человеческую фигуру среди дыма, который внезапно перестал быть таким уж плотным. Золотистые волосы лежали волнами по чёрным как смоль плечам, а со лба торчали рога. Существо щурило глаза, отчего те походили на щели, сквозь которые пробивался яркий жёлтый свет.

— Прости, я не расслышал, — Карн решил потянуть время, прикинувшись жертвой. — Кажется, меня ранили. Голова кружится и в ушах… Гул какой-то.

Чёрный дым совсем исчез. А вместе с ним пропало и то, что вонзилось в плечо. Карн рухнул на пол и сразу зажал рану рукой. Рогатая фигура сделала шаг и стало ясно, что на самом деле их две. Одна держала на руках другую. Точно жених невесту или родитель великовозрастного ребёнка.

— Слойка? — невольно вырвалось у Карна, когда он узнал двупола. — Что с тобой стряслось?

— А с тобой? — ответила Сойяр. Тут же множество нитей вырвались из её тела и вплелись в ткань рубашки Карна.

Он и крикнуть не успел, как оказался покрыт липким слоем рудагандовой смолы. Сойяр тем временем оказалась совсем рядом. На её плече покоилась такая же как у неё рогатая голова. Слойка одной рукой аккуратно придерживала тело юноши, не позволяя тому упасть. Второй же она вцепилась в глотку Карна и… мрак накрыл начальника центра подготовки.

«Обморок? Или я умер?»

Ногам стало холодно, а вот макушку точно кто-то пытается прожарить. Карн дёрнулся в сторону и почувствовал себя застрявшим в смоле.

— Не сопротивляйся, — чужое обжигающее дыхание коснулось уха. — Иначе никогда отсюда не выберешься.

— Хорошо, — стараясь подавить страх, отозвался Карн на шепот. — Что мне делать?

— Спать, — шепот теперь был у другого уха. — Закрой глаза. Дыши медленно, ровно.

Звучало нелепо, потому что в кромешной тьме он сам не понимал открыты его глаза или нет. А вот дышать медленней — это можно было попробовать. С третьего, а может, четвёртого вдоха тело Карна само расслабилось. Разум стал тонуть в чём-то густом и тёплом, точно мёд. На языке появилась сладость. В голове образовалась приятная пустота.

«Смиренный покой в долине вечной тени», — пришли на ум строчки, некогда вычитанные в старой книге. Что они значили, Карн уже не понимал, просто повторял их про себя снова и снова…

Эпилог

Когда Сарвар и Удумба бросились на Архипа, он смог только смотреть на них, ничего не предпринимая в ответ.

«Я труп», — только и мелькнула мысль, когда виверны пролетели с двух сторон, не задев Архипа. Он обернулся и увидел взбесившегося каменного монстра, сплошь покрывшегося бурым ворсом рудагандовых нитей. Псы рвали противника на части, не оставляя ни единого шанса на контратаку и даже защиту.

Система, не спрашивая разрешения, вывела перед глазами Архипа карту. На ней он увидел всех рудагандов, пилотов, техников, а также обычных людей. Их фантомные фигурки были чёрными, красными и жёлтыми.

Архип сразу заметил в центре двух собакоголовых виверн, отбрасывающих тень в виде человеческих силуэтов. Он невольно потянулся к ним нитями, которые мгновенно впились в них на карте. Людские тени вошли в тела рудагандов, и получившаяся фигурка окрасилась белым. Ничего не понимая, Архип пробежался по другим фантомам и… «Осветлить» чёрных он смог лишь внутри небольшого радиуса действия. А вот с красными эффект оказался совсем иной. Они точно ещё больше сходили с ума, становясь более агрессивными.

Поколдовав с фигурками на карте, Архип пришёл к выводу, что красные рудаганды — это враги. Белые — те, кем он может управлять. А вот чёрные скорее всего нейтральные. По крайней мере, пока их не захватили алые нити взъярившихся рудагандов.

Партия началась. Правила вырисовывались сами собой. Стоило белым фигурам окружить красных, как те лишившись возможности сбежать, тут же теряли свой цвет и чернели. После чего Архип спешил к месту событий и захватывал их своими нитями.

В тоже время «красные», несмотря на все усилия Архипа, появлялись вновь и вновь. Словно был второй игрок, намеренно вводящий монстров в состояние безумия. Показалось, что этот кто-то так же находится за картой. Но …

Архип заметил Каррайоля. Стоило демоническому коту приблизится к рудагандам, как они стремительно краснели. Случалось, что ему на пути попадались и белые фигуры. Тогда скоротечный бой заканчивался расщеплением натов поверженного противника. Никто не смог противостоять Карройолю.

Игра стала интересней. Архип ощутил азарт, и теперь он изо всех сил пытался загнать котобеса в угол. Но тому всё время удавалось выскальзывать из ловушек. В какой-то момент Архип пожалел, что не может сам выйти на поле карты. Пожалел, что он всего лишь Мизэн, непризнанный ни одним рудагандом. Прямо как Сойяр.

И тут его осенило…

Он вспомнил как она недавно напала на него, используя Карройоля. Он понял, кто в действительности правит демоническим котом. Мотивы Сойяр устроить бойню в центре предстали как на ладони. Всё складывалась так, будто двупол мстит за Йоля. Но его фигурка всё ещё мерцает на карте, а значит парнишка пусть и при смерти, но ещё жив.

Что теперь делать?

Ответ сам нашёлся. Как только Архип заметил строчки чата внизу карты и прочитал переписку между пилотами. Риппер, Протея и прочие, кто мог расщеплять и поглощать наты сейчас вовсю охотились на взбесившихся рудагандов. Они рвали их на части, пополняли запасы натов.

Архип тут же нашёл Боргеста и увидел, что тот влез в драку с Карройолем. Сердце едва не остановилось от предчувствия беды. Пришлось срочно искать способ, как помочь другу выйти из схватки, если не победителем, то хотя бы живым.

Первым делом Архип позвал Джаллу. Двуглавый монстр без труда доставил его к триадным пилотам Волума. Если верить карте, то у тех набрался самый большой запас натов.

Уговаривать Протею и Аллониксов не пришлось. Как оказалось, стоило Архипу лишь «обелить» Волума на карте, как триадные пилоты вмиг стали его послушными вассалами. Забравшись вместе с Джаллой в пасть дракона, дружная компания бросилась к Рипперу на выручку.

В душе Архип ещё питал надежду, что сможет просто «обелить» и Карройоля, тем самым прекратив бойню. Но всё вышло несколько иначе. Пришлось использовать огромный запас натов Волума, чтобы погрузить Сойяр и Йоля в несформировавшееся ядро рудаганда. Архип почему-то решил, что повторное перерождение даст мальчишке возможность выжить.

Что же касается Сойяр, то долгий сон на дне омута ей уж точно не помешает. Она пробудится вместе с Йолем, когда тот оправится от ран и очнётся.

Когда красные фигурки на карте рудагандов почернели, Архип выдохнул. Напряжение спало, и усталость навалилась на плечи, подкашивая ноги. Боргест подхватил его и унёс на чердачную площадку Сойяр. Там и оставил.

— Ты в порядке? — поинтересовался Риппер, поддерживая Архипа за спину.

— Теперь да, — с улыбкой ответил он.

Тут огромная тень накрыла обоих и сквозь защитный барьер нырнула драконья голова. Она упала на край и рассыпалась чёрным песком, который закружившись в вихре, унёсся куда-то прочь. А на платформе осталась стоять Протея.

Архип взглянул на девушку и заметил на её груди отметину в виде черепа, а над головой золотистый символ короны с мелкими зубцами. Тёмно-синие почти чёрные волосы бежали по спине Протеи между костяными выростами неполноценных крыльев. Ниже лопаток волосы сливались с ворсом рудагандовых нитей, покрывавших позвоночник и хвост. Создавалось впечатление длинной косы, ниспадающей к полу.

Девушка повернулась к рассевшимся на полу парням и улыбнулась. Архип впервые увидел её такой великолепной. Аж дух захватывало. Даже алые рожки и светящиеся жёлтым цветом белки глаз нисколько не портил её облика. Наоборот, она выглядела бесподобно.

Архип глянул на Риппера и заметил, что у того тоже на груди горит отметка черепа, а над головой нимбом золотится символ короны. Даже окрас волос был такой же как у неё.

— Вы сейчас похожи на пару. Пару сапог, — прокомментировал он увиденное и рассмеялся.

— Хорошо бы, — отозвалась Протея и села рядом с Риппером. Она совсем не походила на себя обычную, и это насторожило Архипа. Он перестал смеяться и вгляделся в её лицо.

— Ты сама-то в порядке? Выглядишь по-другому, — Архип перевёл взгляд на Риппера. Его лицо, несмотря на демоническую форму, оставалось всё таким же скучающе-равнодушным.

— Все мы изменились, шагнув за порог десятого ранга. А ты особенно. Открой карту рудаганда и поймёшь, — Протея откинулась на спину, потянулась и, подложив руки под голову, закрыла глаза. Казалось, девушка решила вздремнуть.

Архип открыл карту рудагандов. На ней ничего существенно не поменялось с момента окончания бойни. Правда, одна вещь всё-таки привлекла внимание. Сейчас в центре карты были Боргест и Волум. Они словно охраняли что-то или скорее кого-то. Кого?

То, что карта всё время меняется, Архип заметил и раньше, но только сейчас понял, что она вращалась вокруг него самого. И Риппер с Протеей сейчас охраняют его.

«Словно я и есть карта. Нет, не карта», — Архип смотрел на разбитые на фрагменты кусочки. Каждый из них занимала фигурка, отмеченная различными знаками. Среди них оказались уже знакомый череп, пузатая бутылка и костёр. Некоторые имели сразу несколько отметин, одна поверх другой. Чаще всего встречался череп на баклажке. А вот пламенных сочетаний почти не нашлось.

Любопытно, что у фигурки Боргеста на груди не имелось ожидаемой отметины в виде черепа. Он красовался над его головой, облачённый в золотую корону. А у Волума он почему-то украшал грудь. Голову дракона тоже украшала корона, только внутри неё горело пламя, вместо черепушки. Размышлять над всем этим можно долго.

Вот только Архип чем больше смотрел на карту, тем сильнее чувствовал холодные объятия одиночества. А молчание Риппера только усугубляло ситуацию.

— Так ничего и не скажешь? — спросил он друга.

— А чего говорить? Ты ведь уже и сам всё понял, — Риппер грустно улыбнулся. — Но я рад, что ты другой. Можно сказать, горд за тебя. И… если позволишь, останусь рядом и буду защищать тебя.

— Другой? Нет. Мы всего лишь рудагандовые копии людей. Тех людей, что погибли во время имплантации. Вот только нашу смерть никто не заметил и не оплакал. А теперь… — Архип смотрел на карту и видел одного единственного монстра, состоящего из множества фрагментов. Вот она, суть рудаганда. Она всегда была перед глазами, но никто её не видел.

— Предлагаю назначить Архипа теневым пилотом истинной формы рудаганда, — подала голос Протея. — А мы так и останемся сегментарными частями инопланетного чудовища. Распоряжайся нами. Береги нас.

— Неужели ты отказалась от мечты стать королевой рудагандов? — сиронизировал Риппер.

— Меня устраивает роль защитника «шахматного короля».Полагаю, Сойяр, когда очнётся, станет ферзём, — Протея приподнялась на локтях и вызывающе глянула на Риппера.

— То есть мы с тобой офицерствующие слоны? — со смешком выдал он ей в ответ.

— Точно! Я заберу себе белые полосы жизни, а тебе оставлю чёрные.

— А мне кажется, что в реальности всё совсем наоборот. Ты то и дело попадаешь в чёрные полосы, а не я.

— С чего ты взял? — Протея подорвалась с пола, как ужаленная.

— С того, что на тебе моя метка, — Риппер тыкнул пальцев в её сторону. — А на мне твоей нет.

— Я просто пожалела тебя. Мой «Фантазм» посильнее твоей «Доминации» будет!

— Знаю, — спокойно согласился с ней Риппер и тут же съязвил: — Вот только почему-то он тебе не помог, когда…

— Помог бы! — вспыхнула гневом Протея. — Уделала бы тебя, даже пискнуть не успел!

— Но… — Риппер помахал ей рукой, как бы предлагая продолжить мысль.

— Что «но»?!

— Не уделала же, — с улыбкой ответил он.

— Нарочно поддалась! Как дура выбрала меньшее зло!

— По-твоему, я слабей Оникса? — вот теперь Риппер разозлился. Архип сразу же заметил перемену во взгляде друга.

— Ты слабей меня! — Протея презрительно фыркнула.

— Спарринг? — предложил Риппер.

— Спарринг! — не раздумывая, согласилась она.

— Стоп! — вмешался Архип. — Я понимаю, вы до безумия влюблены друг в дружку, только, пожалуйста, на будущее, не устраивайте при мне свои разборки. Мне неловко. Я смущаюсь и завидую.

Риппер с Протеей в четыре глаза уставились на Архипа. Образовавшаяся молчаливая пауза оборвалась дружным смехом. Атмосфера разрядилась. На мгновение стало казаться, будто на Слойкиной платформе собрались друзья и просто дурачатся.

Архип с толикой грусти взглянул на карту. Теперь он точно знал, что в центре подготовки нет никого не вовлечённого в его игру. В игру Рудаганда. Каждый человек, каждый булыжник стали фигурками на поле, где правят его нити. Словно огромный кукольный театр.

В скором времени Рудаганд начнёт новую игровую партию, или может пьесу. Как угодно, можно назвать, суть от этого не поменяется. А дальше… Дальше Архип со своей командой воплотит задуманное в жизнь. Ведь все они часть Рудаганда, как пальцы на руке или органы внутри тела. Каждому отведена своя функция, своя роль и свой отрезок жизни.

***

Кристина спешила на встречу с руководителями корпорации «Руданид». Чрезвычайная ситуация, сложившаяся накануне аттестации, поставила всех на уши. И было с чего. Внезапное исчезновение господина Карна, попросту обезглавило центр подготовки. Ариса, претендовавшая на его место, была отстранена от работы до выяснения всех обстоятельств случившейся трагедии.

Комиссия «Рудаганда», что в тот день оказалась едва ли не в центре кошмара, к счастью не пострадала. В этом отчасти была заслуга пропавшего господина Карна, который вовремя отправил их в убежище прошлого главы. О запертых там людях, Кристина узнала от Архипа, когда тщетно пыталась отыскать Сойяр в творящимся вокруг безумии.

Странно, разразившаяся в центре подготовки буря сошла на нет так же стремительно, как и началась. Словно кто-то со стороны управлял процессом, не давая окончательно выйти ситуации из-под контроля.

Поначалу Кристина верила, что это всё махинации господина Карна, по привлечению внимания. Кроме того, в последнее время он явно искал способ избавиться от Арисы. А теперь? Теперь глава медсектора выступает в роли козла отпущения. Очень скоро её принесут в жертву и тогда настанет момент для триумфального возвращения господина Карна в родные пенаты центра подготовки.

Но после того как здание было приведено в порядок, а раненые доставлены в медсектор, случилось нечто необычное. В изоляторий доставили два смолянистых комка. Сканирование показало, что внутри них находятся люди в анабиозе. В том, что побольше было двое: Сойяр и Йоль. Их сплетённые вместе тела ничуть не вызвали у Кристины особого удивления. В конце концов парнишка и раньше был заперт внутри рудаганда. Что же касается двупола, то тут вовсе нечему удивляться. Сойяр вечно попадала в странные ситуации и выходила из них победителем.

Второй смолянистый комок был небольшим. Внутри находилось лишь одно тело. Когда стало ясно, что там заперт господин Карн, Кристина от удивления потеряла дар речи. В голове крутились вопросы «как быть?» и «что делать?». Она никак не могла решить, стоит ли сообщать в корпорацию о том, что руководитель центра подготовке найден. Однако держать подобное в секрете так же не приносило никакой пользы. Поэтому краткий рапорт в скором времени ушёл в «Руданид».

И вот теперь Кристина в большом волнении спешит встретиться с руководством корпорации, чтобы озвучить данные первичного исследования господина Карна.

Довольно странно и необычно, как взоры власть имущих внезапно оказались прикованы к человеку, долгое время заправляющего изоляторием. Нет, у Кристины имелось немало заслуг и потягаться с той же Арисой за должность главы медсектора она могла. Но управлять всем центром, а именно эта позиция мелькала на горизонте… К такому её жизнь не готовила.

_________________________________________________________

______________

НА ЭТОМ ВСЁ !

____________________________________________

Искренне благодарю всех читателей, которые дошли до финала, получив удовольствие от чтения !

____Спасибо вам! Вы лучшие!___


home | my bookshelf | | Рудаганд |     цвет текста   цвет фона