Book: Горизонты развития. Траппер



Горизонты развития. Траппер

Александр Демьянов

Горизонты развития. Траппер

Глава 1. Эхо истории

Массивная мускулистая туша быкоголового демона припала к земле, принюхиваясь. Широкие ноздри на вытянутой рогатой морде расширились, с силой втягивая в себя воздух, пропитанный ароматом долгожданной добычи. Кровь! И разлитая в пространстве мана - именно этот притягательный запах привел одного из низших слуг Неназываемого сюда, в надежде снова насладиться плотью разумных, впитать чувства этих сосудов ихора, поглотить души разумных. Что может быть лучше?

С тех пор как случайная флуктуация межмирового эфира позволила твари покинуть план Бездны, шагнув в открывшийся нестабильный портал, та уже не раз лакомилась подобным образом. Однако желание впиться клыками в парное мясо, трепещущее под ударами острых когтей, предвкушение сладостной агонии жертвы, поедаемой заживо – все это лишь усиливалось со временем. И предела тому не было.

Вот и сейчас ягай еле сдерживался от того, чтобы сразу же броситься к манившему его ароматами месту. Но Бездна щедра на уроки, и быстро учит своих детей осторожности, отсеивая в нижние круги перерождения глупых и нетерпеливых. Да и в этих землях, несмотря на всю их сладость и притягательность, хватало опасностей. Пару раз низший лишь чудом избежал окончательной смерти, ждущей его на Срединном плане, когда предполагаемая добыча оказалась слишком кусачей. Но с ростом уровней демон все же научился придерживать свои инстинкты - почти научился.

Эманации страданий и боли, исходящие от забившейся в расщелину добычи, подстегнули принятие решения, и демоническая тварь осторожно приблизилась к месту, где прятался какой-то подранок. Наученный опытом, ягай обогнул цель стороной, заходя с боку – и это стало его последней ошибкой.

За миг до активации заклинания что-то почуявший, тот попытался отпрыгнуть в сторону, но вспыхнувшая под ним Пентаграмма не дала ему этого сделать. Обжигающая ловушка Света пригвоздила его к земле, причиняя невыносимые страдания, заставив издать рев, полный боли и ярости – не суливший ничего хорошего тому, кто посмел сотворить с ним такое.

Низкоуровневый конструкт не мог надолго задержать демона, почти достигшего границы третьей ступени прокачки. И пленник уже практически продавил стены магической клетки бешеным напором силы, рассчитывая поквитаться с обидчиком, который наверняка затаился где-то поблизости. Оставались какие-то мгновения, ягай уже был готов рвануть к новой цели, уловив эманации маны чуть в стороне – но именно этих мгновений ему и не хватило.

Ослепительно яркий луч света ударил откуда-то сверху, неся в себе колоссальные объемы энергии, разрушительной для подобного рода существ. И пережить этот удар тварь уже не смогла.

Усваивается сущность четырнадцатого уровня…

… … … … … … …

Сущность четырнадцатого уровня усвоена

Поглощено 5877.5 единиц маны, заряд накопителя 100% (Заблокировано)

Поглощено 2790.3 единиц ихора, баланс кошелька 3728.9 монеты

Мертвая туша демонического создания, лишенного доставшейся победителю сущности – вот и все, что осталось от порождения Бездны. Впрочем, удачливому охотнику и тут было чем поживиться.

Вышедшая из дальних кустов фигура, облаченная в плащ с капюшоном, на ходу перекинула винтовку за спину и вытащила из ножен длинный изогнутый кинжал. Постепенно спадающая маскировка открыла взгляду возможных наблюдателей жесткое, немного хищное волевое лицо. Лицо человека, сроднившегося с опасностью, привыкшего убивать – чтобы жить и развиваться самому. Шрамы, украшавшие его лик, только добавляли мазков краски в картину, как и короткая бородка, призванная, видимо, скрыть полученные когда-то отметины.

Качественный кожаный доспех, прикрытый плащом, кобура с массивным револьвером, пояс-патронташ, подсумки для зелий и затемненные артефактные перстни на пальцах – все это не являлось чем-то необычным для прокачанного авантюриста. А другие здесь и не встречались, все-таки Разлом Скорби - это не то место, куда может сунуться какая-нибудь нулевка.

Даже правая рука мужчины, крепко сжимавшая изогнутый бебут, смотрелась тут весьма органично. Пусть и принадлежала раньше кому-то другому, о чем свидетельствовали мелкие насыщенно-синие чешуйки, покрывающие ее до локтя, а также шесть сильных и ловких пальцев - что, в общем-то, было чуть большим количеством оных, запланированных человеку богами.

Необычной можно было бы счесть его спутницу, весело порхавшую рядом. С первого взгляда казавшаяся типичной представительницей своего вида, небольшого размера фейка сразу выделяла мужчину, сама по себе повышая его рейтинг в глазах остальных. Позволить себе контракт с этими существами могли немногие, и подобный статусный фамильяр не отказался бы заполучить ни один магик, какой бы стороной искусства тот не владел. Да и для авантюристов такой летающий генератор маны лишним уж точно бы не оказался.

Вот только мало этих существ осталось в природе, и селились они обычно в таких местах, куда далеко не каждый претендент на заключение пожизненного контракта мог добраться. Однако тем, кому это все-таки удавалось, светлые феи служили верно, как повелось с давних времен. И немало подобных магических пар вошло в историю Мультиверсума, достигнув вершин могущества.

Для абсолютного большинства последователей силы или искусства, как и для совмещавших оба эти направления развития, такой фамильяр был бы пределом мечтаний. И лишь немногие помышляли о большем.

Созданные в незапамятные времена, светлые феи в самой природе своей имели ограничения, отсекая возможному партнеру сразу множество путей и дорог. Подверженные влиянию собственной сути, они не имели свободы воли и выбора, вынужденные придерживаться заложенных древними мастерами планов развития. И лишь те из них, кто познал другую сторону силы, прошел через суровые испытания и переродился, приняв Тьму, теряли оковы предопределенности – и тем сложнее было получить такого рода помощницу.

Однако данная конкретная фейка, похоже, принадлежала именно к последней категории. Что-то весело прощебетав, та мигом обогнала своего спутника, устремившись прямиком к демонической туше.

- У-м-мм… Молодой еще, но прокачаться успел! Вкусны-ы-ый! – состроила она довольную мордашку, слизывая кровь твари с пальцев, на миг обнажив ряд мелких и очень острых зубов.

- Вот вечно ты в рот всякую гадость тащишь. Забыла, как тебя после того умертвия полоскало?

- Так то мертвяк был, знаешь ли! Трупоед! А тут чистейшая энергия Бездны, мням-м-м…

- Зачем тогда все подряд пробовать? – добавил Александр, приближаясь к поверженному противнику.

- Так интересно же!

К тому, что навязанная ему богами спутница порой ведет себя как ребенок, Александр уже, в общем-то, привык, как привык и привязался к самой Ежке. Так что, вздохнув, просто скомандовал:

- Ладно, брысь давай в сторону! Время не терпит – прилично мы тут нашумели.

Показав язык, мелкая пигалица все же вспорхнула с массивного тела, переместившись к плечу человека, заняв свое обычное место.

А поспешить и в самом деле стоило бы. Вспышку «Копья Света» видно издалека, и заинтересоваться тем, что же тут происходит, могли многие. Как соплеменники убитой твари, так и его коллеги – охотники на демонов, которые прокачивались здесь на случайных выходцах из Бездны. И неизвестно еще, встреча с кем была бы для них опасней – в рейдеры народ подавался разный.

Образовавшийся так давно, что никто уже и не помнил, нестабильный на флуктуации межмирового эфира, Разлом Скорби всегда служил местом прокачки. Как для сильных одиночных авантюристов, так и для слаженных квинт или аристократических поместных отрядов, которые сдерживали расползание слуг Неназываемого по Датрамину. Поле древней битвы, расколовшей поверхность земли, насыщенное различного вида угрозами, могло одарить как древними сокровищами, артефактами, и даже знаниями, оставшимися от некогда жившего здесь народа – так и природными богатствами, вроде открывшихся россыпей драгоценных камней, измененных магией растений или органов мутировавших животных.

Однако главной ценностью, а заодно и опасностью этого места, оказались не хаотично разбросанные аномалии и не созданные природой монстры, обитавшие в расположенной ниже системе пещер. Основой постоянного интереса и наиболее серьезной угрозой для сунувшихся сюда авантюристов являлись слуги Неназываемого – демоны, прошедшие случайными порталами в этот мир, готовые убивать все живое во славу своего повелителя и для удовлетворения собственной жажды крови, плоти и душ разумных.

Прореживая популяцию этих созданий, можно было добыть не только приличное количество ихора, но и запастись ценными алхимическими ингредиентами и «биологически активными» веществами. Благо что носители столь дорогостоящих органов встречались тут самых разнообразных видов и ступеней прокачки – только успевай отстреливать и получать барыши.

Правда в народе промышлявших подобным образом авантюристов почему-то окрестили «психами» или «смертниками». Да и дворянское ополчение не стремилось на добровольной основе проходить здесь воинскую повинность, так что князю приходилось ссылать сюда провинившихся вассалов, дабы те кровью могли искупить вину. Так что контингент по разветвленной системе плато и каньонов шлялся довольно-таки специфический, и пересекаться с кем-либо было просто опасно – зачастую смертельно опасно.

Поэтому, не тратя больше время на пререкания с мелкой, Александр забрал фигурку-приманку, выполненную в виде раненого человечка, отключив артефакт и сунув в подсумок, и активировал на демоне умение «Свежевания». Сканируя цель, он отмечал в появившейся виртуальной модели нужные ему параметры и зоны туши, определяя степень переработки и очередность извлечения органов.

Сегодня им повезло. И пусть везение это оказалось сопряжено с риском, и те трое суток, которые они провели во втором контуре, спокойными назвать было нельзя, но дело того стоило, окупив все затраты. Не так-то легко выследить одиночную цель подходящего уровня, и при этом самому не стать добычей для демонических стай, сильных монстров и конкурирующих групп.

Впрочем, лучше уж так, чем в составе квинты десятками истреблять низкоуровневых тварей на внешней границе Разлома. Прибыль там куда ниже, а опасности практически те же. Все-таки «Траппер» как класс заточен именно на одиночные цели, скрытность и мощные удары с дистанции, как и вся его прокачка в целом. И, как и все системы развития, разработанные мастером Альверданом, наряду с повышенным риском эта система обеспечивала и быстрый рост уровней подопечного.

Ну а риск, как известно, дело благородное. Особенно если у тебя есть цель, могущественные недруги, препятствующие этой цели, а также долг и желание поквитаться - в очередной раз припомнил он, коснувшись груди на месте печати.

Завершив приготовления, Александр наконец-то отпустил конструкт, позволив тому начать разделку. Прокачанное до третьего уровня умение мгновенно приступило к работе, без особых спецэффектов вгрызаясь в поверженного ягая. Действуя, оно отделяло нужные ему части тела и собирало ценные вытяжки в заранее приготовленные зачарованные сосуды, расставленные рядом с объектом, как заполняло и контейнеры для транспортировки добытых органов.

Была бы у конструкта побольше область действия, или присутствовал показатель Урона – прекрасное бы получилось атакующее плетение. А так это было просто неплохое подспорье в работе, что, в общем-то, тоже немало. Пока что, конечно, эффективность его оставляла желать лучшего, да и по времени процесс выходил не быстрым. Но сам он провозился бы и того дольше, получив куда меньше и перепачкавшись демонической кровью. К тому же с каждым применением проценты в графе прокачки возрастали, так что в будущем действовать «Свежевание» должно практически мгновенно и с максимальной результативностью.

Пусть будущее это пока что и представлялось весьма отдаленным, но Александр уже в полной мере проникся здешним менталитетом, присущим тем, кто ступил на путь Возвышения. Шаг за шагом, продвигаясь по дороге силы, он научился терпению, ведь время, отведенное ему Мультиверсумом, было практически не ограничено, увеличивая продолжительность жизни с каждым новым полученным уровнем.

Ну а возможный риск и смертельные опасности, которые являлись неотъемлемой частью этого пути и вполне могли досрочно завершить восхождение к вершинам могущества, воспринимались им вполне обыденно. Он уже давно решил для себя, что если страшиться смерти – то не стоит во все это и ввязываться. Хотя, конечно, чувство самосохранения у него никуда не делось, вместе с такими чертами характера, как осторожность и предусмотрительность.

Все это просто видоизменилось и дополнилось развитой внимательностью и интуицией. Повседневная кажущаяся неторопливость мгновенно сменялась активностью в случае необходимости, когда действовал он практически лишь на одних инстинктах, легко переходя в боевой режим.

С изменением внутренним, изменился он и внешне. Сейчас в этом поджаром бойце с трудом можно было узнать прежнего Сашку Тюленева. Нынешний С’саш Талине существенно потерял в массе, но прибавил в силе и ловкости, а также обзавелся впечатляющей коллекцией ритуальных татуировок, тянущихся от левой кисти до ключицы, и боевых шрамов, последний из которых выделялся особо.

Размером с кулак, двойной концентрический круг пентаграммы, расположенный на груди в районе сердца, отличался от прочих отметин - оставленных когтями, свинцом или острой сталью. Неизвестные знаки, вписанные между окружностями, как и вся печать в целом, светились явственным красноватым оттенком, и за полгода, прошедшие с того момента, когда Александр заполучил данное украшение, сияние это не померкло нисколько.

Жестом, вошедшим уже у него в привычку, он дотронулся до груди, в очередной раз будто бы пытаясь проверить реальность печати, скрытой под доспехами и одеждой. Впрочем, для этого совсем не обязательно видеть или ощущать эту метку – достаточно попробовать активировать артефакт Перехода, получив вместо ожидаемого портал на Землю предупреждающую надпись, вновь увидев до боли знакомое послание:

Внимание! Переход заблокирован!*

*Обнаружено несертифицированное подключение. Обратитесь в службу поддержки.

Подавив некстати нахлынувшие воспоминания, Александр поспешил укрыться в ближайшей расщелине, заросшей кустарником, активировав маскировочные свойства плаща и затаившись на время действия запущенного конструкта. Ежка молча устроилась рядом, привычно отслеживая обстановку за его спиной – когда было нужно, фейка могла действовать вполне эффективно, отбросив ужимки и пререкания.

Такое ее поведение он справедливо считал своей заслугой, проявленной в деле дрессировки и воспитания этой волшебной мелочи. Хотя за все и приходилось расплачиваться по возвращению из рейда – в основном, правда, сладостями да собственными нервами.

Впрочем, нервы здешние целители все ж таки научились восстанавливать - вместе с оторванными конечностями. Сжав пальцы правой руки в кулак, он невольно припомнил обстоятельства их получения.



Глава 1. Часть 2

Тогда, после столкновения с отрядом преследователей, выжили они чудом. И чудо это оказалось низкорослым, зеленокожим и откликалось на имя Фарук.

Как Александр очутился в подвале полуразрушенного дома, рядом с которым произошла злополучная стычка с инквизитором, он не помнил. Вообще, воспоминания того вечера цельностью не отличались, все отложилось в памяти какими-то урывками и отдельными сценками.

Вот он пытается ползти - боком, придерживая обрубком еле живую Ежку, цепляясь здоровой рукой за мокрую землю и впиваясь пальцами в грунт. Струи начавшегося ливня охладили обожженную кожу, что, по-видимому, и вернуло его в сознание. Следующее воспоминание – это небольшая полоска темного неба в проеме напротив, озаряемая вспышками молний, и раскаты грома, гулко отдающиеся в пустом помещении, куда он каким-то образом все же проник.

Им повезло, что разбушевавшаяся стихия потоками воды смыла следы беглецов. Так что возможные группы преследователей - как орденские, так и нанятые магистром Альтосом - в ту ночь на них так и не вышли. Но кое-кто все же обнаружил умирающих, что их и спасло.

Очнулся он сразу, рывком приподнявшись в постели. Однако это его действо едва не отправило Александра обратно в забытье. Но закружившись, стены хижины постепенно остановили свой бег, когда он рухнул обратно на ложе, непроизвольно застонав от боли, пронзившей перемотанное бинтами тело.

- Ну-ну, человек, лежи смирно. Ялга о тебе позаботится, здесь ты в безопасности.

В утверждение это верилось как-то с трудом, учитывая, что рядом с койкой сидела старуха, явно принадлежавшая к расе гоблинов. Представителей этого невысокого народца он уже встречал ранее в городе, хотя те все же были куда моложе и выглядели не так уж и страшно, как можно было предположить, судя по их репутации.

Одна из так называемых «темномагических рас», раса гоблинов славилась своей любовью к кровавым жертвоприношениям, запретной магии и поеданию плоти разумных. Так что на Датрамине их особо не жаловали, зачастую вырезая деревни коротышек под корень.

Если, конечно, силенок хватало.

Верховные шаманы этого народца могли дать фору и архимагам официально признанных магических школ. Правда, «говорящих с духами» у коротышек всегда было немного, а учитывая, что селиться те предпочитали в стороне от здешних очагов цивилизации, то деревни их регулярно подвергались набегам как тварей и монстров, так и фанатиков светлых богов. Таких, например, как тот же «Орден рассвета», с магом-инквизитором которого он недавно и познакомился.

Последняя мысль неожиданно прорвала плотину воспоминаний. Бой с отрядом противника, попытки цепляться за жизнь и медленное угасание в темноте сырого подвала…

- Ежка… фейка… что с ней? – прохрипел он.

- Темная? В порядке она, - ответил старуха и одновременно с этим поднесла к его губам край глиняной кружки, наполненной ароматным травяным настоем. – Ты пей, пей. Полезно тебе сейчас это.

Насыщенный запах трав пьянил, теплая жидкость проникла в пересохшее горло. И уже уплывая в сонную дрему, он услышал:

- Не бойся, человек, убийцам рассветников мы всегда рады…

Следующее пробуждение прошло уже не так неожиданно. Очнувшись, Александр обнаружил, что покоится все на той же постели, внутри небольшого деревянного сруба с открытым очагом, дым которого уходил в узкую щель под потолком. Несмотря на подобный способ отопления, в домике оказалось на удивление чисто и опрятно, да и вообще, как-то не ожидал он увидеть в жилище гоблинов резную мебель, статуэтки животных и прочие попытки украсить помещение и привнести в него немного уюта.

Осматривая единственную, но довольно просторную комнату, Александр прислушивался к собственному состоянию, невольно оттягивая неприятный момент. Откинув легкое шерстяное одеяло, он убедился, что сюрприза не будет – правая рука ниже локтя все так же отсутствовала, и ощущалось это весьма… странно.

Однако ничего вроде бы не болело: ни укутанный бинтами обрубок, ни обмотанное этим же мягким материалом тело, явно еще и покрытое под повязками какой-то заживляющей мазью. Как обработано было и его обгоревшее лицо, понял он, казавшееся сейчас обтягивающей неживой маской.

- О, С’саш очнулся! – в неожиданно открывшийся дверной проем пулей влетела Ежка, целая и невредимая, радостно закружив над постелью, прихлопывая в ладошки.

И добавила, повернувшись ко входу:

- А ты говорил, что до обеда продрыхнет как минимум. А я говорила – что С’саш сильный! Так что проспорил, проспорил - гони монету!

Быстрая смена происходящего и на миг нахлынувшее чувство дежавю придали ситуации оттенок нереальности, но все тут же смыла волна радостного облегчения. Мелкая оказалась жива и здорова, и уже, видимо, с кем-то успела поспорить, не изменяя своему характеру. Ну хоть в этот раз выигрыш сверкнул золотом, улыбнулся он, увидев, как Ежка ловко поймала желтый кругляш, подброшенный вошедшим следом пожилым гоблином.

- Да сильный, сильный хозяин твой - я понял уже. А главное – живучий, - ухмыльнулся старик, обнажив желтоватые, но крепкие еще клыки.

Меха и кожа, которые обычно служили этому народу одеяниями, у того, помимо стандартных костяных и деревянных амулетов, оказались украшены еще и странно знакомыми оккультными знаками. На миг остановив взгляд на закорючках, попытавшись всмотреться, Александр неожиданно опознал тот самый «Диалект Тринадцати», установленный по умолчанию в Контроллере Перехода.

Символы эти, насколько он понял, являлись истинными именами богов. Они притягивали взгляд, вызывали бурю чувств в глубине души, стоило только попытаться всмотреться в надписи повнимательнее. И пробуждаемые чувства особой добротой, как и прочими гранями Света, похвастаться не могли – еще бы, ведь все эти сущности были самых что ни на есть темных оттенков.

- Очнулся, человек? Это хорошо. Нам есть, что с тобой обсудить.

Шаман – а никем другим пожилой гоблин быть и не мог – приблизился к ложу, ожидая ответа. Рукоять жертвенного серпа, покоящегося у того в ножнах на поясе, связка миниатюрных высушенных голов, подвешенных с противоположной стороны, и ожерелье из клыков какого-то монстра на шее – все это свидетельствовало о довольно высоком ранге «говорящего с духами». Ну, насколько он помнил из парочки прочитанных в Гильдии справочников и объяснений наставников.

- Где мы? – спросил Александр первое, что пришло на ум.

- Ты в селении Длинный Лог, человек. Наша поисковая партия случайно наткнулась на место боя, и обнаружила вас рядом.

- Благодарю за спасение, сай’ети-хан - мое и моей спутницы... Мы вам должны, - прохрипел он пересохшим голосом, пытаясь подняться.

- Лежи, лежи – не вставай, - остановил его жестом старик. – Вежливый, это хорошо… Традиции чтишь. Но зови меня просто – Фарук. И да, я принимаю ваш долг.

- И чем же нам придется расплачиваться, - осторожно поинтересовался Александр, приготовившись к худшему.

- Ой, да там ерунда, - усмехнувшемуся старику не дала вставить слова Ежка, крутнувшись рядом с постелью. – Всего и делов - убить главу ордена!

Глава 1. Часть 3

Напряженное ожидание наконец-то закончилось, процесс разделки демонической туши продлился не так уж и долго. Впрочем, параметры «Свежевания» были выставлены оптимальные для этого вида демонов – приобретенная в Гильдии база данных, которая содержала сведения в том числе и о ягаях, вполне себя окупала.

Быстро покидав заполненные колбочки и контейнеры в припрятанный неподалеку рюкзак, Александр закинул поклажу за спину, и поспешил покинуть опасное место, оставив разделанную тушу на съедение падальщикам. Ежка привычно порхала рядом, то приближаясь к нему, то удаляясь на несколько метров в сторону, завидев редкое растение или блеснувший на солнце ценный кусок минерала.

Добычу она тут же прятала в пространственный карман, не забывая, впрочем, за всем этим контролировать и обстановку вокруг. С ее врожденной чувствительностью и «Магическим взглядом» лучшего детектора аномалий и желать было трудно – по крайней мере не по его средствам.

Самому Александру азы искусства давались с трудом, и, хотя он и научился поддерживать магическое видение, но умение это пока что не шло ни в какое сравнение с возможностями его спутницы. Впрочем, панацеей от всех бед «Взгляд» не являлся, хотя зачастую и позволял проникать в таки зоны Разлома, куда мало кто из авантюристов совался по доброй воле. Однако даже с подобным подспорьем они, по сути, ограничивались самым краешком изученной области. А что творилось в глубине этой местности не знал, похоже, никто.

Периодически, раз в поколение где-то, авантюристы и дворянские дружины переставали справляться с расплодившейся популяцией здешних тварей. Тогда собиралась очередная коалиция из войск окрестных государственных образований – Миренского княжества, Вольной Марки и Заболотья. Да только и этим отрядам ни разу так и не удалось проникнуть к центру огромной системы плато, каньонов, и обширной сети пещер, соединявших всю аномальную территорию в единое целое.

Последнее такое событие состоялось лет тридцать назад, так что сейчас даже на окраинах области, во внешнем контуре, можно было встретить высокоуровневого балрога, гончих Бездны или стайку прокачанных импов. Твари все чаще нападали на заслоны, расставленные у выходов из Разлома, хотя воины все же в большинстве случаев справлялись с волнами монстров и демонов. Однако все проходы перекрыть невозможно, и даже патрульные отряды, которые контролировали прилегающую местность, не всегда отлавливали прорвавшихся беглецов.

Особенно если последние не просто следовали к ближайшему поселению, ведомые неутолимой жаждой крови и душ, а проявляли чуть больше хитрости и сообразительности. Так, например, совсем недавно все население окрестных территорий всколыхнуло известие о вырезанном городке, располагавшемся довольно далеко от границ Разлома Скорби. Причем вырезанном подчистую – от мала до велика, и даже прибывшие на место закаленные воины не сдерживали эмоций, увидев последствия пиршества выходцев из Бездны.

Слухи о разумных тварях, которые маскировались под обывателей, ходили постоянно. Демоны высоких форм перерождения, инкубы, суккубы и прочие, периодически просачивались сквозь все заслоны, пробирались в города, оседая там под видом приезжих. Собирая сведения об этом мире, они шпионили для Неназываемого, создавали и развивали его культы, даже встраивались в систему власти, пытаясь подмять ее под себя, и, как многие были уверены, готовили плацдарм для вторжения демонических орд.

Вот и в недавнем случае похоже не обошлось без предателей и шпионов. Часть стражи, как шептались по кабакам, оказалась вырезана своими же товарищами. Еще часть была высушена, заживо лишена сущности - что являлось верной приметой работы суккубов. Так что обстановка в Приграничье накалялась, и, по слухам, правители вновь задумались об очистительном походе вглубь Разлома, что у многих, уже подзабывших историю прошлых массовых рейдов, вызвало прилив глупого энтузиазма и жажды наживы.

Сам Александр подобных взглядов не разделял, как и многие из тех, кто реально промышлял здесь охотой на тварей. Переть напролом в центр аномальной зоны - слишком уж это отдавало безумством, что подтверждали и результаты предыдущих подобных попыток. Впрочем, окраины аномалии в этих походах и в самом деле зачищались неплохо, что на долгие годы решало проблему «перенаселения» в области.

Вот только возвращались оттуда немногие, хотя зачастую и нагруженные при этом сокровищами, с таким количеством ихора, которого хватало сразу на пару-тройку ступеней прокачки. Как бы там ни было, принимать участие в этой авантюре Александр желанием не горел. Но выбора у него особого не имелось - орденская печать сама исчезать не собиралась. Именно поэтому все последнее время он безвылазно пропадал в рейдах, по полной используя преимущества своего класса, пытаясь прокачаться и повысить шансы на выживание в предстоящем самоубийственном действе.

За этими мыслями, поглядывая по сторонам, Александр не забывал и об осторожности. Передвигаясь по широкому каньону, он держался в тени одной из его стен и периодически сверялся с картой разведанных территорий, купленной в отделении Гильдии, нанося на нее новые отметки. Как и база данных по демонам, карта эта отлично подходила к любым древним устройствам. Так что пользоваться хранящимися на накопителе файлами, среди которых имелись и несколько полезных справочников, было вполне удобно, изменяя и дополняя что-то по необходимости.

Гнездо огневиков, отметив, они обошли стороной. Небольших юркие ящерки, плевавшиеся липкой гадостью, которая на воздухе воспламенялась не хуже напалма, опасны были только если сунуться к ним вплотную. Однако с присущем им навыком маскировки так зачастую и происходило, и Александр уже не раз встречал обглоданные закопченные костяки, в том числе и вполне гуманоидного типа.

Странная по сухой и жаркой погоде лужа манила обещанием прохлады. Вот только вместе с прохладой «Замануха» дарила и вечный покой тем, кто отваживался приблизиться и взглянуть на свое отражение. И неизвестно, что ее жертвы там видели, что именно заставляло разумных с криком ужаса нырять в неожиданно глубокие воды магической аномалии – ведь никто еще не вернулся из этих глубин, чтобы поделиться с другими.

К арке перехода, соединявшей соседние системы каньонов, они подошли, активируя умение Скрытности и маскировку костюмов. И то и другое имело ограничение по времени действия, и приличное время отката, так что пользоваться постоянно подобным подспорьем не получалось – по крайней мере не на низших ступенях прокачки. Но в подобных местах по-другому было нельзя, слишком уж этот проход подходил для устройства засады на возвращавшихся с добычей авантюристов.

Сразу за аркой начинался последний, внешний слой Разлома – относительно безопасный, имеющий выходы в спокойную, населенную область. И именно у таких переходов, как и в самом внешнем контуре, чаще всего и происходили нападения на рейдеров, расслабившихся в предвкушении благ цивилизации.

Вообще, за все то время, что он промышлял здесь добычей монстров и демонов, сталкиваться с нападением бандитов ему до сих пор как-то не доводилось. Нет, стычки с другими одиночками, да и с охотничьими группами случались, несмотря даже на писаный и неписанные кодексы поведения членов Гильдии. Но со здешними стервятниками он пока что расходился сторонами, обычно выбирая не самые популярные маршруты и зоны выхода.

Однако все когда-то бывает в первый раз, эту банальную истину Александр не забывал, предпочитая лишний раз перестраховаться. Вот и сейчас, ползком подобравшись к вершине заросшего кустарником холмика – скорее даже просто складки местности - Александр, затаившись, почуял что-то неладное.

Глава 1. Часть 4

Активируя «Взгляд», он внимательно всмотрелся в видимое пространство, раз за разом пробегая все глазами, но так и не смог понять, что же его беспокоит. Редкая растительность, нагромождения камней, даже отмеченные ранее аномалии – вроде бы знакомая по прошлым визитам картинка.

Все как всегда, прикинул он и уже было собрался двигаться дальше… Но ритуальная татуировка Адепта темных клинков, нанесенная старым шаманом, неожиданно шевельнулась, сигнализируя о воздействии на разум носителя. И тут же система сложилась: чуть иная кромка рельефа в парочке мест – кто-то прятался под иллюзорным пологом, скрываясь по сторонам от прохода; густая тень на одном из каменных карнизов – некто затаился прямо над аркой перехода, поджидая неосторожного рейдера.

Еще одного, четвертого участника этой группы, Александр засек неожиданно близко. Прятавшийся в камнях неподалеку, тот, видимо, должен был пропустить цель и ударить ей в спину. Облаченный во что-то вроде кожаных доспехов, усиленных кольчужными вставками, человек оказался вооружен карабином и явно использовал какое-то умение или артефакт для отвода глаз. Неплохой способ избежать лишнего внимания, но имеет один недостаток – если уж противник тебя заметил, если у того в голове что-то щелкнуло, сложившись, то повторно скрыться от его взгляда вряд ли получится.

Вот и Александр разом прозрел, с пробежавшим вдоль позвоночника холодком осознав, что едва не угодил в хорошо организованную засаду, рассчитанную, по-видимому, как раз на таких как он – охотников-одиночек, возвращавшихся из рейда с добычей. Сомнений в том, что это грабители, а не случайная группа, у него не возникло – просто так зоны перехода не блокируют, одно это уже ставило данную квинту вне закона. А с большой вероятностью тут работала именно квинта, то есть стандартная боевая пятерка, что означало наличие еще как минимум одного противника. И скорее всего тот сейчас присматривал за проходом с другой стороны.



Мелькнула мысль, что это может быть и засада рассветников… Но, чуть подумав, Александр от нее отказался. После памятной стычки орден на него так и не вышел, влияния в княжестве инквизиторы не имели и открыто действовать в его пределах опасались, а единственную группу, вставшую на след Ходока, он перебил полностью. Возможно получив сигнал о сработавшей печати про него просто забыли, списав своих людей и посчитав его выведенным из игры. Возможно… Вот только он не забыл ничего.

Впрочем, светляки это или грабители, что куда вероятнее - вступать в схватку Александр не собирался. Пусть и придется идти в обход, потратив на дорогу еще часов десять, в очередной раз ночуя в этих опасных местах. Пусть злость на этих уродов, трусивших сунуться дальше внешнего круга, и затопила его с головой – разума он не терял и трезво оценивал свои силы.

Сканер в пассивном режиме подсветил фигуру ближайшего и единственного видимого противника, и судя по тому, что Скиталец – одна из вариаций стрелкового класса – оказался прокачан до двенадцатого уровня, эта группа явно была ему не по зубам. С одним-двумя при поддержке Ежки он бы еще потягался, как-никак и сам уже приближался ко второй ступени Возвышения. Но со слаженной квинтой, каждый член которой превосходил его в развитии, связываться было бы явным безумием, тем более потратив главный свой козырь – «Копье Света», до перезарядки которого оставалось чуть меньше суток.

Однако, мелькнула у него неожиданно мысль, видимо подстегнутая злостью – расположились грабители все же не очень удачно. Да, пройди кто прямиком к арке, не заметив засады, и вряд ли жертва сумела бы уйти от одновременного удара прокачанной и слаженной пятерки. А группу или высокоуровневого одиночку они трогать скорее всего просто не стали бы, пропустив мимо. Но неизвестные не учли пару моментов - в частности то, что встретится им может Адепт темных клинков, осененный благословлением Тиамат, который еще и не чужд стезе искусства, развивая умение видеть потоки энергии.

А может и учли - просто и этим охотникам до наживы порой приходилось рисковать в своем деле. И для них, так же как для их жертв, все могло в одночасье закончиться. О чем Александр и собирался им вскоре напомнить.

Дав знак притаившийся чуть позади Ежке, охранявшей рюкзак с добычей, он объяснил ей жестами, что собирается сделать. Мелкая лишь оскалилась в хищной улыбке и выразительно провела большим пальцем по горлу, показывая, что всецело одобряет эту затею. Особым человеколюбием она никогда не страдала – сама природа ее после Перерождения была такова, да и наследство немало покуролесившего папаши давало порою о себе знать.

Кинув на него все усиления, увеличив Защиту и Скорость, фейка спряталась в расщелине, рядом с пожитками, как всегда присматривая за тылом. Пару раз глубоко вздохнув, Александр выгнал из головы лишние мысли и, спустившись чуть ниже, оставил винтовку у рюкзака, а затем осторожно пополз в сторону затаившегося грабителя.

Прятаться и скрываться от чужих глаз его учил еще нанятый Альверданом наставник, да и практика за последнее время у него выдалась неплохая. Здесь, в Разломе Скорби, умение Скрытности прокачивалось рекордными темпами. Он понятия не имел, как это устроено, и на каких принципах Боги-гаранты все воплотили. Просто принимал как факт – рядом с сильным противником, в опасных зонах, умение это росло куда быстрее, чем на спокойных городских улицах.

Вообще, этот мир научил его многому. Решившись действовать, заполучив артефакт Перехода, он и дальше вынужден был принимать непростые решения, чего избегал в прошлом. И плыть бесцельно по жизни больше не собирался – не на пути Возвышения. Потому и в этот раз предпочел рискнуть, не пройти мимо - а сделать хоть что-то. Пусть и в меру своих пока еще скромных возможностей.

Хотя, конечно, риск этот был хорошо просчитан. Одно из свойств данной местности – гашение сигналов любого рода, и никакая связь, которая могла иметься у банды, сквозь флуктуации эфира дальше чем на десяток метров пробиться просто неспособна. Так что, разделившись и отправив одного из своих контролировать подходы со стороны каньона, они тем самым потеряли с ним все контакты. Чем он и собирался воспользоваться.

- Тиамат, это жертва тебе… – едва слышно прошептал он одними губами.

Тут в принципе главное - это посыл, и от громкости звуков ничего не зависит. Та, для чьих ушей и предназначалась ритуальная фраза, услышит его в любом случае. Возможность прокачать ранг темного пантеона упускать было бы глупо, ну а куда там отправится душа этого бандита его в общем-то не волновало.

Отстегнув от пояса удавку, Александр одним движением отрегулировал зачарованный инструмент, подстроив под нужную длину. Осторожно, метр за метром он подбирался к цели, вжимаясь в землю, сливаясь с ней структурой и цветом – маскировка плаща и доспехов работала превосходно. Звуки, запахи, мысли, эмоции – это все, как и многое другое, прятала активированная Скрытность. Так что сейчас, в пределах третей или даже четвертой ступени, обнаружить его можно лишь приблизившись практически вплотную.

Конечно, обладай класс противника умением «Видеть Незримое» или ему подобным, Александр ни за что не решился бы на того нападать. Однако у Скитальца имелись куда более нужные, особенно на начальных уровнях, атакующие умения и навыки, и тратиться на что-то другое этот стервятник вряд ли бы стал. Риск наткнуться на авантюриста с нестандартной прокачкой или дорогим артефактом конечно имелся - с этим, как и всегда, приходилось считаться - но шансы на подобный исход были невелики. Да и «Плевок Баала» в случае чего поможет быстро избавиться от проблемы - не убив, так обезвредив противника.

Путь отхода Александр продумал заранее, прикинув по карте. Тут у него опять же имелось преимущество, ведь он совсем недавно прошел этой дорогой и знал, как расположены аномалии и другие опасности, которые здесь постоянством не отличались. И как бы ему не предстояло отходить, тихо или с оркестром, уйти он сможет. Да и не пошлют бандиты за ним погоню – это им просто невыгодно.

Настороженно всматриваясь вдаль, разведчик грабителей так и не заметил, как размытое пятно приблизилось к его укрытию, обогнув по дуге. Контролируя подходы из глубины каньона, тот совсем забыл о противоположной стороне, надежно прикрытой товарищами. Как и о том, что сам закрыт от этих товарищей кустарником и нагромождением каменных глыб. Что его и сгубило.

Взметнувшаяся позади тень подгребла под собой человека, повалив на землю. Александр, подобравшись вплотную, резко привстал и накинул петлю на шею противника, заваливая его своей массой назад и в сторону, перекатившись и придавив жертву, укрыв плащом их обоих.

Мыслей не было, как и чувств – только напряженные до судорог руки, сжимавшие костяные рукоятки удавки, да трепыхавшееся под ним тело. Сколько так продолжалось, он не запомнил, как и вообще плохо помнил все обстоятельства этой борьбы. Убивать ему приходилось и раньше, причем и вблизи тоже – но не по собственному выбору и не таким способом.

Опомнился он лишь тогда, когда поток ихора, вливавшийся в него через удавку, иссяк, а Скиталец затих окончательно. Поселившийся под сердцем холодный комок и сообщение Контроллера, от которого он мысленно отмахнулся, ясно дали понять, что противник мертв. Специнструмент не подвел, лишив жертву способности сопротивляться. Это и так-то непросто сделать, когда тугая струна неожиданно сдавливает горло, перекрывая доступ воздуха, а когда она еще и прокачана до соответствующих уровней, вытягивая саму сущность у цели – все происходит весьма скоротечно.

До этого сосредоточенный лишь на том, чтобы удержать бьющееся в агонии тело, он наконец-то огляделся, вновь нормально воспринимая окружающий мир. Ничего за эти секунды не изменилось. Быть может лишь кроме него самого, мелькнула в глубине сознания мысль, которую он отбросил как несущественную. Путь Возвышения и изменение – вещи взаимосвязанные, и никуда тут не деться, хорошо это или не очень.

Собравшись, он сунул окровавленную удавку в подсумок на поясе и достал заранее приготовленный мешок для добычи. Упускать возможность пополнить финансы было бы глупо, да и Ежка ему бы подобного не простила. Как та заявляла, «трофеи – это святое», набравшись фразочек и словечек из земных кинофильмов, которые на его планшете пересмотрела уже практически полностью.

Дольше всего Александр возился с доспехами убитого. Амуниция, перевязь с патронами, ремень и подсумки, карабин, кинжал и пара засапожных ножей – все это удалось собрать быстро, проверив предварительно кольцом-сканером и сложив в мешок. Как легко получилось снять и пару печаток с толстых пальцев, вместе с амулетом отправив туда же. Но вот расстегнуть и стащить с тела элементы защиты оказалось куда как сложнее, тем более в данных условиях, стараясь как можно меньше шуметь, работать быстро, и не смотреть на лицо покойника.

Впрочем, какой-никакой, но опыт в этом деле у него все же имеется, усмехнулся он немного нервно, припомнив пару моментов. Так что вскоре комплект доспехов очутился в мешке, а Александр поспешил покинуть опасное место, задержавшись на несколько секунд чтобы сунуть под тело бандита алхимическую гранату.

Он всегда брал с собой в рейд несколько штук, и пару раз те здорово его выручали, позволив отбиться от стай мелких тварей. Двухкомпонентная взрывчатка в жестяном цилиндре смешивалась после взведения, и тут уже следовало поторопиться, ведь с каждой секундой состав становился все чувствительнее к сотрясению. Так что решивших побеспокоить покойника товарищей будет ждать, как он надеялся, начиненный картечью сюрприз приличного тротилового эквивалента. Для этих ребят он не пожалел прокачанного ихором гостинца, еще и заклятого на увеличение проникающего Урона. Так что мало никому не покажется – проверено.

Ежка обнаружилась там же, где Александр ее и оставил, прилежно выполняя функции охраны тыла. И естественно первым, что он услышал по возвращению, было:

- Ну что, жирный кабанчик?

- Нормально, - его начинало немного потряхивать адреналиновым отходняком, так что говорить Александр старался односложно, поспешно накидывая рюкзак и подхватывая в руки винтовку. – Потом… Все потом... Ходу!

Наверное он что-то не учел или проглядел, осматривая место засады. И у бандитов все-таки существовал какой-то способ связи, возможно намеченный на определенное время. Как бы там ни было, взрыв они услышали уже довольно скоро, и Александр тут же прибавил шагу. Немного поколебавшись, метров через триста он все же достал еще одну гранату и по-быстрому установил растяжку в узком проходе между кустарником и камнями. Замаскировав ее в ветках растения на уровне пояса, он отметил место на карте и отправился дальше.

Здешние алхимические «хлопушки» стоили очень недешево, особенно учитывая необходимость прокачки предметов и возможные чарования. Но экономить на собственном здоровье глупо – это он еще на Земле усвоил. Ну а если кроме здоровья в придачу можно потерять и жизнь – глупо вдвойне.

Да и трофеи должны окупить все с лихвой. Времени присматриваться к показаниям сканера у него не было, и в тот момент главным образом интересовала его строчка с оценкой исходящей от предметов угрозы. Но краем глаза замеченные цифры обрадовали – сопартийцы в этой квинте явно собрались непростые.

Впрочем, скоро личности оставшихся в живых членов отряда станут прекрасно известны. Как ему, так и безопасникам Гильдии, прикинул Александр, на ходу достав отложенный в отдельный подсумок медальон рейдера. Такой же, как и у него самого, да и у всех, кто промышлял здесь охотой на монстров и демонов – иначе легально миновать кордоны попросту невозможно.

Одно дело, когда залетные бандиты потрошат неосторожных авантюристов. И совсем другое, когда этим занимаются твои же собратья по цеху. Повод вызвать уцелевших членов квинты на суд Совета у него теперь есть – а там уже под клятвой богам никто не отвертится. И вздумай те сейчас броситься в погоню за утерянным жетоном товарища, ничего у них не получится. Уж эти то места он знал куда лучше.

- Ух ты! Это же оно, да? Это то, о чем я думаю?!

Ежка тут же подлетела поближе, сунув свой любопытный нос к трофею.

- Думаешь ты о шоколаде, который уже весь схарчила, да о продаже добычи, - вздохнув, ответил он.

Его уже совсем отпустило, и с новой силой навалилась накопившаяся за последние дни усталость. Впереди еще предстоял долгий переход к безопасной зоне, но возмущенное фырканье мелкой прибавило сил, заставив улыбнуться и отвлечься. Так что, приободрившись и засунув поглубже воспоминания о бьющейся в руках удавке, он отправился дальше, уловив за спиной выразительное сопение надувшейся Ежки.

Глава 1. Часть 5

Кордон они миновали без особых проблем. Правда держался Александр уже только на стимуляторах – хорошо хоть низкоуровневые зелья для них обходились практически по себестоимости. Товар он обычно сдавал в одной алхимической лавке, где постоянным поставщикам делали хорошую скидку на собственную продукцию, так что выходило довольно выгодно.

Путь до следующего безопасного перехода оказался сложнее, чем ему представлялось вначале. Пару раз они едва не угодили в переплет, скрываясь от прокачанных местных обитателей и блуждающих аномалий. Но в итоге через сам внешний контур прошли довольно быстро, разойдясь сторонами с группой рейдеров пятых-седьмых уровней, занятых выслеживанием подходящей добычи.

Сама зона разлома по периметру была окружена практически непроходимым кольцом из скал, в которых Александр подозревал остатки некой структуры, образовавшейся в результате магического взрыва много тысячелетий назад. Уж больно симметричной смотрелась эта граница, охватывая область древней битвы. Удобных и безопасных проходов через скалы существовало немного, и все они надежно контролировались властями соседствующих стран.

Как бы там ни было, дружинники князя встретили его хоть и настороженно, как и любого возвращавшегося из рейда разумного, но вполне профессионально. Очутившись в «отстойнике», представлявшем собой изолированное помещение, укрепленное защитными чарами, он подвергся многократной проверке и сканированию. Но привычная процедура Александра только обрадовала – по крайней мере теперь можно было расслабиться. Ну, насколько вообще возможно расслабиться в этом мире и в его положении.

- Что, С’саш, вижу удачно сходил?

Начальник заставы, массивный пожилой орк, не преминул поприветствовать вернувшегося из рейда лично, кивнув на его тяжелый мешок. При этом еще и угостил Ежку какой-то сладостью, которую та тут же запихала за обе щеки – как ни воспитывай ее, вздохнул Александр, отучить мелкую от этой привычки не получалось.

Вообще, как он подозревал, была у старого служаки какая-то особая чуйка, и каждый раз, когда происходило что-то необычное, лейтенант оказывался рядом. По крайней мере о том же трепались и его сослуживцы, с которыми Александр пару раз пересекался в поселковом кабаке.

- Вы, господин лейтенант, как всегда правы, - устало усмехнулся он в ответ. – Да и ваши подчиненные уже наверняка доложили о моих трофеях.

- Порядок есть порядок, - подтвердил орк. – Что-то раньше ты избегал стычек. Как «Валаарских червей» пронести пытался - помню, контрабандную сон-траву тоже. А вот чтобы на двуногую дичь охотился – так в первый раз вроде.

Александр молча достал жетон убитого члена банды, протянув тот лейтенанту. На заставе своего безопасника не имелось, так что его обязанности обычно ложились на командира.

- Хм… Ну, вижу, из ваших – из рейдеров. Но тут другие и ходят-то редко.

- Проверьте, из какой он квинты, скорее всего заходила группа официально. А снял я его с одного из грабителей, устроивших засаду у Седьмого Полуденного прохода.

Пришлось подтвердить свой рассказ на алтаре Атона, в присутствии лейтенанта и представителя Гильдии. Огнепоклонник, исполнявший здесь роль дежурного священнослужителя, лишь скривился, заметив у Александра краешек татуировки на кисти, выступавшей из-под наручей. Но церемонию провел умело и быстро, засвидетельствовав правдивость его слов перед своим богом.

Вообще, что Александру здесь нравилось – так это система правосудия, даже несмотря на не очень веселый опыт первоначального с нею знакомства. Любой конфликт можно было разрешить либо в суде, либо выбрав для урегулирования разногласий бой на арене. И если в суде еще возможны были какие-то подтасовки и передергивание, то исход поединка зависел лишь от тебя самого, и, может быть, от малой толики удачи, посланной свыше.

Впрочем, и на процессе напрямую соврать не представлялось возможным. Все разбирательства происходили под клятву богам, и нарушивших обет правды кара настигала моментально. Оттого и решалось все быстро.

Тройка представителей различных властных структур поочередно подтвердила его показания на бумаге, подкрепив кучей магических печатей. И с этого момента оставшихся в живых членов квинты, решивших пройти через кордон или замеченных патрулями, ждал арест и разбирательство. Ну а там уже одно из двух, либо те признаются во всем содеянном, либо свою невиновность и чистоту помыслов им придется подкрепить клятвой на алтаре.

Так что Александр сомневался, что те, упустив его и понимая опасность своего положения, вообще решатся идти через одну из застав. Скорее всего они попробуют пробраться обходными путями наружу, но и там в безопасности им уже не быть. Если обычно Гильдия и смотрела сквозь пальцы на разборки отдельных ее членов между собой, негласно поощряя процесс «естественного отбора», то в особых зонах, каковой числился и Разлом Скорби, подобное каралось одним – смертью. И дела им до оказавшейся зубастой жертвы не будет уже никакого, тут бы свои шкуры спасти.

Решив все вопросы, они с Ежкой наконец-то покинули заставу, направившись в ближайший поселок. Вообще по периметру аномалии таковых имелось несколько, но Александр предпочитал отдыхать и сбывать добычу именно в княжеской зоне ответственности. Потому и проходил всегда этой заставой, как ближайшей к Скупке. Да и вариантов у него было немного.

Кордоны со стороны Вольной Марки он обходил стороной – очень уж тамошний народ был нетерпим к проявлениям темной магии. И завидев его татуировку Адепта, или просканировав Ежку, инквизиторского костра избежать им бы не удалось. Да и без того с рассветниками отношения у них как-то сразу не сложились, так что этот путь был для него закрыт изначально.

Проходы из Заболотья располагались, во-первых, далеко от границ Миренского княжества - а тут у него еще были кое-какие дела. Во-вторых, слишком уж много слухов ходило о тех землях, и слухи эти все больше напоминали ему страшные сказки о злых ведьмах и мерзких колдунах. Ну а учитываю местную специфику, рассказам этим он предпочитал верить. И то, что сам с некоторых пор принадлежал к последователям темного пантеона, тут ничего не меняло.

Дорога до поселка, тянущаяся сквозь редкий лиственный лес, много времени не заняла. Немного раздражали проверки патрулей на дороге, но в общем-то он был только за – там, где ночевал, Александр предпочитал чувствовать себя в безопасности. И такое рвение княжеских дружинников и егерей, несущих здесь службу, по его мнению заслуживало лишь одобрения. Никому ведь неохота проснуться от того, что кто-то выгрызает тебе печень - а в Приграничье эта опасность была вовсе не иллюзорной, и случалось подобное регулярно.

Скупка, небольшой поселок рейдеров и тех самых скупщиков добычи, от которых и пошло название места, располагался на берегу небольшого лесного озера. Это некрупное поселение на самом деле приносило княжеству добрую часть доходов, взымаемых мытарями с купцов, имеющих лицензию на выкуп охотничьих трофеев. Говорили, что существует и подпольный рынок товаров, добытых в зоне, но Александр рисковать не хотел, пару раз отшив подозрительных личностей, подкатывающих с подобными предложениями. Доход доходом, а усесться на длинный заточенный кол, который ему заботливо приготовят княжеские палачи, желания у него не имелось.

Сами рейдеры освобождались князем от всех видов повинностей, как ценный расходный ресурс. Даже гильдейскую долю за них платили власти, стимулируя тем самым приток новых авантюристов к Разлому. Так что занятие это было весьма выгодным, а учитывая то, что прокачка его для этих мест подходила практически идеально, выгода тут получалась многократная.

С талантом усиления Урона и «Копьем Света» развивался Александр очень быстро, даже по местным меркам, вкладывая все в повышение уровней и прокачивая предметы снаряжения. Такой полугодовой марафон дался ему нелегко, но скоро все должно было закончиться, так или иначе. По крайней мере шансы на выживание в предстоящем рейде вглубь зоны он, как мог, повышал – а там уж как сложится.

Пройдя очередную, последнюю проверку на въезде в поселок, он сразу же направился в лавку знакомого алхимика, несмотря на долгий и трудный рейд даже не думая заворачивать к таверне где снимал комнату. Потроха демона – товар специфический и долго не хранится, пусть и упакованным в специально предназначенные под это дело контейнеры. Так что можно и потерпеть, тем более что даже капризная Ежка предпочитала сразу же со всем разобраться, не откладывая. Монеты на счету ее волновали куда больше слипшихся от усталости глаз, которые она то и дело потирала маленькими кулачками.

Никто с расспросами к ним не лез – это все будет позже, без внимания его приход не останется. Репутация удачливого рейдера и необычная спутница делали Александра весьма узнаваемой фигурой, и позже от рассказов отвертеться вряд ли получится. Но сейчас даже пара знакомых, встреченных по пути, просто молча кивнули ему, приветствуя. Таков был обычай – возвратившихся из Разлома не беспокоили, народ тут по большей части подобрался понимающий.

- Ленц, старый пройдоха, принимай дорогих гостей!

Пожилой гоблин, повернувшийся на звук колокольчика к открывшейся двери, лишь усмехнулся на это его заявление.

- Видали и подороже, и почище, да и повежливей...

С ним его свел Фарук, попросив передать послание, когда Александр определился с дальнейшими действиями и выбрал этот поселок для проживания. Знакомство, в общем-то, вышло взаимовыгодным. Хитрый коротышка не осмеливался слишком уж сильно обжуливать человека, посланного самим «говорящим с духами». Да и некая цеховая солидарность у последователей темных богов все же имелась, впрочем, как и у приверженцев противоположного лагеря. Так что цену тот давал неплохую, хотя и не упускал возможности поторговаться и нагреть клиента, пусть даже и в какой-либо мелочи.

- Да чтоб ты знал, гоблин, нас и переманить могут! Вон Марциус все к себе зазывает, даже клановую скидку обещал! – встряла приободрившаяся Ежка.

Возможности поторговаться она никогда не упускала, и тут эти двое явно нашли друг друга. Так что в дальнейшем Александр предпочел как всегда не участвовать, лишь подтверждая время от времени конечную цену продукта, когда видел, что больше уже из этого скряги вытрясти не получится.

Взвешивая сердце и печень ягая, добавляя капли реагента в вытяжки, Ленц все время ворчал что продукт ему подсунули не лучшего качества, да и вообще не самого высокого уровня оказался добытый демон. Но успевший хорошо его узнать Александр прекрасно видел, что дело как раз обстоит в точности наоборот. Не зря все же они столько дней выслеживали добычу, ну или добыча их – тут уж как посмотреть, но трофеи им достались знатные и весьма редкие. Недавно провалившийся из Бездны ягай был насыщен эманациями родного плана, да и здесь за короткое время успел неплохо прокачаться, что существенно повышало его ценность.

В итоге как всегда договорились они к обоюдной выгоде, хотя и старались не показывать виду. Пополнив тут же запасы зелий, Александр слил гоблину излишки маны – генерируемой Ежкой энергии им вполне хватало не только на собственные нужды, но и прилично сверх того. Накопитель давно заполнился и помаргивал стопроцентным зарядом, но мана исправно продолжала накапливаться в хранилище устройства. Пусть объемы эти пока что стоили не так уж и много, но какую-то сумму выручить можно и тут, и пренебрегать этим не стоило.

Он уже собрался было уходить, когда его остановил голос алхимика:

- Постой, С’саш... – приняв вид, будто бы раздумывает, сделать ему одолжение или нет, гоблин вскоре продолжил, - Появилось тут у меня одно средство… м-мм… Не знаю даже, жалко такое отдавать какому-то человечишке… Но раз уж сам Фарук за тебя поручился…

- Ленц, не тяни. Вон, видишь - Ежка на ходу уже засыпает, - указал на мелкую он. И та подтверждающе закивала, зевнув и прикрыв рот ладошкой, хотя явно была заинтересована происходящим.

- В общем – вот! - решившись, гоблин достал из-под прилавка пузырек с зельем, одним движение поставив перед собой.

- Не может быть! – не удержалась от возгласа мелкая, когда Александр отсканировал пузырек, сообщив результаты и ей. – Это же эликсир «Сопряжения», да он же больше, чем вся твоя лавка стоит!

- Ну не передергивай, тоже мне, «больше»! – тут же взвился задетый за живое алхимик. – Дорого, не спорю… Но с последней добычей вы вполне потянете!

И, видя их скептические лица, добавил, печально вздохнув:

- По себестоимости отдам. Нравитесь вы мне… Да и Фарук просил – что-то ему там духи нашептали.

В то, что гоблин расстанется с прибылью из-за какой-то симпатии не верилось совершенно, а вот последняя причина вполне могла побудить его пойти на такие уступки. Однако нужно ли ему это средство, Александр так сразу сказать и не мог. Нет, редчайший эликсир, на короткое время открывающий связь с планом Богов, денег этих несомненно стоил… Но и последствия его применения могли быть самыми разными: от краткосрочного многократного усиления, до получения постоянных талантов и свойств. Плюс ко всему, всегда была опасность подцепить на божественном плане какую-нибудь гадость. Вроде того же непреложного обета, а то и вообще - аватара кого-либо из богов.

Да и надежды у него на последнее поступление были другие. Вместе с отложенными в гильдейский банк, денег как раз хватало поднять десятые уровни и ему, и его мелкой спутнице. А повышение это несло в себе значительный качественный скачок, и оттягивать его совсем не хотелось…

Но один момент все же перевесил чашу раздумий и помог ему принять решение. Как бы Александр раньше не относился к предсказателям, шаманам и прочим любителям покурить дурман-травы, здесь, на Датрамине, он привык воспринимать все всерьез, тем более будучи близко знаком с возможностями самого сай’ети-хана. К словам этого конкретного гоблина прислушаться стоило, да и собственно приобретенная чуйка шевельнулась, также определяя выбор.

В любом случае, даже если он не решится использовать средство, продать его за ту же цену не составит особого труда. Спрос на элексир «Сопряжения» существовал всегда, всегда находились те, кто ради быстрого усиления готов был пойти на любой риск. А учитывая, что помимо дорогостоящих ингредиентов, в рецепт входила и добровольная жертва – затоваривание рынка ему вряд ли грозило.

- Беру, - решившись, махнул он рукой под изумленным взглядом Ежки.

Перевод из гильдейского банка произошел мгновенно, стоило только подтвердить списание средств на услужливо подсунутом Ленцом артефакте. Сложнее было объяснить фейке причину такого его поступка, но по пути до таверны это ему все-таки удалось. Поприветствовав хозяина заведения - мощного и рыжебородого отставного дружинника, как обычно протиравшего кружки у барной стойки - он поднялся наверх, скинув мешок с так и не разобранными трофеями на пол у сундука.

Доспехи с грязной одеждой отправились в коридор, местная обслуга о них позаботится. Ванна до нужной температуры нагрелась практически мгновенно, стоило только запитать артефакт маной - все же не зря он переплачивал за удобства. Действие укрепляющих зелий закончилось, и в сон клонило просто жутко. Так что, отложив все на завтра, Александр по-быстрому смыл с себя всю накопившуюся грязь, и мешком повалился в кровать.

Мелкая к этому времени уже его опередила, посапывая в своем гамаке. Но и он практически сразу же отрубился, лишь привычно проверив перед сном Контроллер. Печать на груди никуда не исчезла, как не изменилось и выскочившее предупреждение:

Внимание! Переход заблокирован!*

*Обнаружено несертифицированное подключение. Обратитесь в службу поддержки.

Так что, свернув сообщение, он провалился в глубокий исцеляющий сон. И снились ему, как всегда в последнее время, Земля, дом и родители.

Глава 1. Часть 6

За те дни, что Александр провел прикованный к постели ранениями, о жизни гоблинской деревушки он узнал не меньше, чем ее старожилы. Не всегда эти знания были полезны или хоть в какой-то степени интересны, но настроить летающую радиоточку под названием «Ежка» у него так и не получилось.

Мелкую в поселении привечали как переродившуюся и принявшую Тьму. Так что этот тотемный зверек практически беспрепятственно совал всюду свой нос, за исключением, пожалуй, жилища старого шамана да жертвенного круга с алтарем темного пантеона. Хотя о их наличии скучающему, по ее мнению, Александру она доложить не забыла. Как и о том, что некоего Дирхама на днях задрал лесной кабан уровня выше пятнадцатого – точно, точно, все так говорили. А у Закиры-пряльщицы украли развешенное на просушку белье, и та обвиняла в этом соседа. Хотя общество все же сошлось во мнении, что тут виноваты кобольды, и надо бы их в очередной раз потравить - а то развелось всяких пакостников.

После того боя и полученных повреждений поправилась она весьма быстро. Александр еще пребывал в отключке, когда фейка успешно регенерировала, подпитывая себя маной. Вообще, как выяснилось из разговоров чуть позже, подобного рода создания, с уклоном в энергетическую основу, были на удивление живучи. И если не отдавали концы сразу, восстанавливались довольно быстро – нужна лишь та самая энергия-мана, которую Ежка вырабатывала сама по себе.

Так что мелкая оказалась в полном порядке, чего нельзя было сказать о самом Александре. Восстановление шло со скрипом, ожоги, оставленные магическим пламенем инквизитора, заживали с трудом. Ну а уж о том, чтобы отрастить новую руку, и речи не шло. Осведомленный о ценах на подобного рода услуги, как и о стоимости высокоуровневых зелий вроде «Высшего исцеления», он о таком и не помышлял.

Критическое повреждение организма

Штраф ко всем физическим характеристикам - 50%*

*В случае частичного восстановления – штраф 30%. Вероятность полного восстановления – 0%

Возможно именно поэтому мелкая и старалась все время отвлечь его разговорами, отгоняя накатывающую хандру. С таким увечьем риски прокачки возрастут многократно, придется учиться обходиться одной рукой, но бросать путь Возвышения он все же не собирался. Да и долг жизни для Александра пустым словом не был – как раньше, так и сейчас, в новом мире и с новыми принципами. А коли уж так совпало, что к обозначенной в качестве расплаты цели претензии имелись и у него самого, то откладывать решение этого вопроса он не собирался. Хотя и не представлял пока как подступиться к могущественному магу огня, обитающему, как он слышал, в главной резиденции ордена, располагавшейся на территории Вольной Марки.

О том, чем он мог заинтересовать «Орден Рассвета», можно было только догадываться. Наверное тем же, что и всех остальных – возможностью иметь ручного путешественника между мирами. Впрочем, старый шаман, который сразу же опознал в нем владельца Контроллера, упомянул вскользь, что не все здесь так просто. Но с тех пор Фарук больше к нему не заглядывал, отложив обстоятельный разговор до того момента, как он поправится.

Ухаживала за ним все та же старая гоблинша. Старуха-травница явно имела один из лекарских небоевых классов и успешно применяла на нем все свои знания. Так что мало-помалу Александр поправлялся, развивая левую руку, привыкая пользоваться ею одной. А через пару недель уже вполне окреп для самостоятельного передвижения, выбираясь ненадолго на улицу, прихрамывая на поврежденную и не до конца зажившую ногу.

Запасной комплект одежды имелся в рюкзаке, который, как и все остальные его вещи, оказался в сохранности. О трофеях с инквизитора и наемников он даже не заикался, понимая, что все это давно пополнило закрома коротышек. Достаточно было и того, что «Погибель» вернулась к нему в целости и сохранности, как и кобура с револьвером и прочее оружие и снаряжение. Даже все кольца и амулет с духом ветра были на месте, как и орденский медальон-переводчик.

Правда тот он сразу же отложил в сторону. Еще в первый день, очнувшись, Александр понял, что вполне неплохо понимает здешнее наречие и без него. По-видимому, долгое ношение артефакта сформировало в подкорке новые связи, и для общения с местными этот костыль ему был больше не нужен. Да и мелькнуло у него подозрение о том, каким образом на него могли выйти орденские ищейки, отследив перемещение амулета из глубины Проклятого леса и далее.

Так что от медальона решено было на всякий случай избавиться, обменяв позже на аналогичную разработку Гильдии. Поначалу он вообще хотел его уничтожить, но Фарук заверил, что никаких сигналов тот сейчас не посылает и посылать не может, не имея собственного источника энергии, действуя только при соприкосновении с телом носителя.

Вообще старый шаман оказался кладезем знаний. Кольцо-сканер не определило уровень старика даже когда Александр, плюнув на осторожность, задействовал его в активном режиме. На что пожилой гоблин лишь ухмыльнулся и погрозил ему пальцем, но ставить дальнейшие эксперименты как-то враз расхотелось.

- Что ты знаешь о мире, в который пришел, человек? О сонме миров, который вы называете Мультиверсумом? Я же вижу – почти ничего… - начал шаман, сделав затяжку из костяной трубки, вырезанной из берцовой кости.

И добавил, выпустив носом струйки дыма, которые тут же закружили сильвы, мелкие духи воздуха, всегда порхавшие рядом с ним:

- Там, откуда ты родом, забыли Империю и ее славное достояние. Да и у нас не все помнят историю, или не хотят помнить… Светляки век от века стараются, затирают правдивое полотно событий. Но мы не забудем! – неожиданно повысил он голос, - И суть их одна – предатели!

Дальнейший рассказ старого гоблина многое расставил на свои места. Четвертой Империей приверженцы темного пантеона именовали тот самый союз миров, распавшийся в результате войны многие тысячелетия назад. Но до сих пор среди них свято хранили память о тех временах, считая светляков не только зачинщиками гражданской войны, но и ответственными за прорыв в Срединный план полчищ из Бездны.

- Конфликты между богами существовали всегда. Однако Императору и Совету Высших удавалось разрешать все переговорами или, в крайних случаях, объявлением Локальных войн - на короткое время. Однако светляки захотели неограниченной власти, подняв восстание и начав гражданскую войну… Они вообще, как ты уже успел убедиться, особой терпимостью и сговорчивостью не отличаются, и очередной Экзарх светлых решил раз и навсегда выжечь всю скверну… То было время величайших сражений, когда боги и смертные бились плечом к плечу. Только не рассчитали они слегка сил, и Император, поддержанный темными, успешно вел дело к победе…

- Ты не думай, - добавил Фарук, взглянув на внимательно слушавшего Александра, - Тьма, Свет – все это лишь отблески вечного Пламени. И одно без другого существовать просто не может… Но Бездна… Бездна противна всему живому. Не важно, в общем-то, каких оттенков у тебя душа – главное, что она есть. И твари Неназываемого с удовольствием ею полакомятся.

Сделав очередную затяжку, гоблин чуть помолчал, и вскоре продолжил:

- Неизвестно, что именно сотворили светлые, какой ритуал провели. Но понимая, что зачинщикам войны милости от победителей ждать не приходится, Экзарх светлого пантеона при поддержке своих богов пробил ткань Мирозданья, проторив демоническим ордам дорожку в Срединные миры... Волна вторжения, пусть и на время, смыла все разногласия - зачастую вместе с самими участниками конфликта. Империя рухнула, боги закрылись на своем плане, продолжая выяснять отношения. И если бы пробой реальности со временем не затянулся, от слуг Неназываемого не спасся бы никто…

- Впрочем, - как бы подводя итог своего рассказа, добавил Фарук, выбив прогоревший пепел из трубки, - раз обнаружив путь к нашим мирам, демоны уже не остановятся. И когда-нибудь начнут вторжение снова. Вот почему так важно возродить Империю. И у тебя, как и у других Ходоков, есть шанс это сделать, добраться до сердца Мультиверсума и надеть корону нового Императора.

- Только помни - война не закончена. Ни там, - ткнул он пальцем куда-то вверх, - ни тут, у нас. Мало кто способен признавать свои ошибки, тем более сложно это сделать последователям светлого пантеона. Идея нового Объединения у них совсем не популярна – придется ведь за все отвечать. Так что такие как ты – Ходоки – у них не в почете. И тебе еще повезло, что вообще жив остался, хоть и заполучил печать блокировки и это увечье. В ином случае ничего, кроме публичной казни в виде сожжения, такую угрозу как ты, не ждало бы. И не важно кто на тебя выйдет, «Орден Рассвета» или другое объединение светлых в любом из миров – итог один.

- Впрочем, - добавил шаман, - именно с рассветниками помочь я могу, тем более интересы тут у нас совпадают… Хотя и непросто это будет – тебе в первую очередь.

- Да, про «убить главу ордена» я уже слышал, - наконец-то опомнился Александр, впечатленный рассказом. – И не сказать, что мне самому не хотелось бы поквитаться. Вот только сомневаюсь я что-то в том, что вообще смогу до него добраться, - приподнял он забинтованный обрубок, - Как и справиться с наверняка хорошо прокачанным человеком.

- Эльфом, С’саш, поганым эльфом, - будто бы выплюнул это слово старик, и пояснил, видя его вопросительный взгляд. - Не люблю длинноухих... Там личное… Но именно поэтому я тебе и помогу, и с этой проблемой тоже, - кивнул гоблин на его поврежденную руку.

- Да и для тебя это не только вопрос мести. Как ты астральную печать-то убирать собираешься? – и, видя его задумчивое выражение лица, добавил. - Лично я способ знаю только один – и связан он как раз-таки со смертью главы рассветников. С живого ты мастер-ключ вряд ли снимешь, - хмыкнул шаман.

Выяснилось, что подобного рода артефакты применялись еще имперскими безопасниками. Информация о них сохранилась до этих времен, как, видимо, и сами печати. По взмаху руки шамана из дыма соткалось красочное и объемное изображение эльфа, облаченного в какую-то парадную мантию. И вряд ли кто-то рискнул бы назвать это волевое и жесткое лицо женственным. Даже в таком виде было понятно, что принадлежит оно сильной личности.

- Лорд Маркус, - с затаенной ненавистью выговорил гоблин. - Наша цель. Обрати внимание на его амулет.

Действительно, поверх одежды у эльфа свисала золотая цепочка с каким-то украшением, представлявшим собой простую серебристую пластинку. И все это явно было выставлено напоказ, как некий символ власти.

- Универсальный ключ-активатор третьего ранга, - пояснил Фарук. – По нынешним временам ценность великая. Служебный доступ к артефактам древних, пусть и низшей категории, стоит многого. А иногда за него готовы платить и жизнью владельца, - усмехнулся старый шаман.

Глава 1. Часть 7

Кровью подписывать ничего не пришлось. Хотя последующее действо простой формальностью не являлось, в чем Александр вскоре и убедился. Но душа его в итоге осталась при нем, а что там кого ждет после смерти – он разберется потом, когда придет время.

И хотя Фарук явно преследовал какие-то свои цели, обрабатывая его по всем правилам вербовочного искусства, вряд ли тот врал напрямую. Да в его положении выбирать особо и не приходится - выбор этот, похоже, предопределен был еще тогда, когда он согласился на установку Контроллера. Тем более других шансов вернуть себе руку и снять печать-блокиратор он просто не видел.

Вообще, на предложение шамана стать последователем темного пантеона, получив младший ранг Неофита, ответ он дал не сразу, даже понимая всю выгоду подобного шага лично для него. Трудно отказаться от стереотипов и в одночасье принять Тьму, пусть это и «всего лишь оттенки великого целого». Но, глядя на Ежку, беззаботно порхавшую невдалеке, Александр все же принял решение. В конце концов все зависит от самого разумного, понял он в этот момент. И те же инквизиторы, сжигавшие неугодных целыми деревнями, «светлыми» оставались только формально.

Церемонию посвящения назначили на закате того же дня. Алтарный круг, в центре которого покоилась плита из черного базальта, окружили по периметру старшие воины в полном боевом облачении. Дым от костра, в который шаман бросал какие-то травы, дурманил голову, создавая ощущение нереальности происходящего. Потому, наверное, Александр и не сопротивлялся, когда его уложили на алтарь темного камня.

Ежка, как связанная с ним божественной клятвой, также должна была присутствовать на церемонии. Так что она устроилась рядом, притихнув то ли от опьяняющего аромата, то ли от ощущения присутствия чего-то потустороннего, ощущения взгляда кого-то настолько могущественного, что по сравнению с ним все собравшиеся казались всего лишь песчинками. И сила эта просматривала тебя насквозь, взвешивая и принимая решение.

По мере того, как воины, затянув некий речетатив, все усиливали напор своей песни, а старый шаман выводил кровью символы перерождения у него на лице и груди, чувство это все нарастало. И когда оно достигло своего пика, а солнце окончательно скрылось за горизонтом, Фарук воздел ритуальный кинжал и вонзил его в грудь Александра - одновременно с последним лучом света, блеснувшим ему на прощание.

Выбитая из тела душа тотчас же устремилась куда-то вверх, подхваченная неизвестной силой, и рядом с ним парила еще одна небольшая, но яркая звездочка. Воспринималось все это, впрочем, как падение в пропасть, в бездну – и ничего хорошего, как осознал Александр в тот момент, им не сулило. Но когда отчаяние и страх неизбежного накрыли их с головой, кто-то большой и могучий своей волей подхватил связанные души, вытягивая обратно. И последнее, что он запомнил – это взгляд огромного черного дракона, отчего-то казавшийся таким знакомым, и имя, огненным клеймом выжженное в самой его сути – Тиамат, предвестница Хаоса.

Дальнейшего память не сохранила. В каких бы далях не побывала его душа, одно он понял отчетливо – его рассмотрели и признали достойными служения, одарив своей милостью.

Очнулся Александр все на той же постели, рывком придя в себя и открыв глаза. На миг все произошедшее показалось лишь сном, он даже откинул простынь, боясь увидеть все те же бинты и раны… И замер, пораженный осознанием – действовал он правой рукой. Его новой правой рукой.

Удивленно рассматривая яркие, насыщенно синие чешуйки, он не сразу и понял, что по сравнению с оригиналом пальцев у него немного прибавилось. Конечность ощущалась как родная, по-видимому и в сознании у него произошли изменения – иначе мозг просто не смог бы адаптироваться к изменившемуся телу.

Подчиняясь наитию, он пару раз сжал ладонь в кулак, а потом выпустил бритвенно острые когти сантиметров пяти длинной, и тут же убрал их обратно. Это произошло так естественно, будто бы он с этой рукой и родился. Что ж, отметил с невольной улыбкой Александр, подарок богини-покровительницы новообращенному превзошел все ожидания, даже следы ран и ожогов практически затянулись, оставив после себя еле видимую сеточку шрамов. А максимум, на что они с шаманом рассчитывали – это возможность регенерации конечности, долгая и болезненная, но вполне вероятная после проведения ритуала.

Астральная печать, на что он в тайне надеялся, никуда все же не делась. Старый шаман, конечно, сразу предупреждал, что напрямую в дела смертных боги сейчас не вмешиваются, особенно если затронуты интересы противоположных лагерей – видимо там, наверху, все же достигли какой-то договоренности. Так что наложенный инквизиторам блок в любом случае придется снимать ему самому.

Впрочем, его и так одарили сверх меры - за такое внимание явно придется расплачиваться. И жизнь предводителя одного из светлых орденов платой будет достойной. Заодно и проблема печати решится.

Не меньше его самого, наверное, «обновке» обрадовалась и Ежка. По крайней мере от ее восторженных отзывов, вроде: «Классно!» и «Круто – синенькая, тоже хочу!», устали все присутствующие при разборе полетов. Даже Фарук, пообещавший натравить на ту своих сильвов, с которыми фейка была в напряженных отношениях, с трудом смог ее успокоить. Впрочем, мелкую понять было можно, связав с ним свою жизнь, она полностью от него зависела, и последние события больно ударили по ним обоим.

- Что ж, С’саш, Тьма оказалась к тебе милостива. И покровитель у тебя очень сильный, не разочаруй ее, - подмигнул старик, - все же женщина, хоть и богиня. Давненько я с подобным не сталкивался, одарили тебя весьма щедро – но и спрос, похоже, будет особый…

- Что дальше, Фарук? – слова старого гоблина особого впечатления на него не произвели. Выбор он уже сделал, и смысла в подобных разговорах не видел.

- Там, - уже знакомым ему жестом указал вверх шаман, - тебя приняли. Богам ты известен. Теперь нужно, чтобы о тебе узнали живущие здесь. Тьма одарила тебя, как и любого, прошедшего Перерождение, и подарок этот нужно раскрыть. Заодно и от поисковых заклятий прикроем, как и от сканирования – слишком уж бросается в глаза твой Контроллер.

Традиции – вещь упрямая и живучая. Даже за прошедшие тысячелетия многие из них нисколько не изменились, как и ритуал вступления в общество Темных клинков. Так себя называли те, кто посвятил свою жизнь служению темному пантеону и непосредственно сражался с противником, тем или иным образом противостоя светлым силам. Как выразился Фарук, раз уж сама судьба свела его на эту дорожку, значит так тому и быть. И Александр, после объяснения всех тонкостей и кодекса поведения членов общества, заключавшегося в основном во взаимопомощи, противиться посвящению не стал.

Процесс нанесения разветвленной цветной татуировки, покрывшей всю его левую руку от кисти до ключицы, растянулся не несколько часов. В течении которых старый шаман под песнопения наносил рисунок костяными иглами, смешивая краски и наполняя все маной различных оттенков, сплетая необычный узор. И по мере того, как работа продвигалась, рисунки на глазах оживали, меняясь. Хотя Александр уже и сам не был уверен, что воспринимает все правильно – выпитое по настоянию гоблина зелье ввергло его во что-то наподобие транса.

- Воин славен своими подвигами... Только рискуя и превозмогая себя, можно достичь истинного величия...Тьма любит победы... И твои победы навеки останутся при тебе… - откуда-то издалека доносился до него голос шамана.

Огромный паук, нависающий над закованным в паутину человеком; группа наемников, окруживших цель; оскаливший клыки вампир, готовый впиться в свою жертву; нависший над распростертым телом инквизитор – все эти рисунки постепенно оживали, встраиваюсь в общую канву татуировки.

- Каждый раз, когда ты пройдешь в шаге от смерти, пересилишь себя и противника, в эту вязь будет добавляться новый сюжет. И с каждой картинкой дарованная тебе Тьмой особенность будет становиться сильнее, раскрывая новые грани.

В себя он пришел от щебетания Ежки.

- Так не честно, я же тоже переродилась! Где моя татуировка!

- Отстань, мелочь, вон хозяин твой очнулся – иди его доставай, а я и так вымотался. Эх, годы уже не те…

Что за особенность раскрыл ритуал, стало ясно практически сразу. Зевнув, Фарук обнажил клыки, один из которых, к удивлению Александра, оказался обломан.

Заметив его взгляд, гоблин удовлетворенно улыбнулся:

- Полезный навык. Со временем любой морок развеять сможешь, да и в башку к тебе никто не залезет. Запомнил ощущения?

- Да, вроде как татуировка шевельнулась немного.

- Вот! И впредь, как почуешь подобное, знай – кто-то пытается тебе на разум воздействовать. Только об этом, - немного смущенно щелкнул шаман по обломанному зубу, - чур никому. Авторитет только завоевываешь долго, а потерять можно в момент…

- И вот еще что, - добавил он, - Фейку ведь тоже Тьма одарила, но тут я уже не помощник. Да и со временем особенность ее сама раскроется – это тебя мы ускорили.

- Благодарю за помощь, сай’ети-хан. Ты и так много для нас сделал, мы перед тобой в неоплатном долгу.

- Ну, как погасить этот долг ты уже знаешь, человек, – оскалился в улыбке шаман. - Но пора, похоже, тебе уходить, - немного помолчав, завершил разговор старик. - Есть тут неподалеку одно место, где ты сможешь скрыться от преследователей, да заодно прокачаться неплохо.

И добавил, когда Александр молча кивнул и направился собирать вещи:

- Только помни, времени у тебя немного. Полгода, год – максимум. Когда настанет час действовать, к тебе придут и передадут от меня кое-что, что поможет справиться с Маркусом. Но другой такой возможности добраться до главы ордена, кроме как в очистительном походе вглубь Разлома, больше не будет.

Глава 2. Решения и последствия

Проснулся он среди ночи и даже не понял сразу, что его разбудило. Сердце тревожно сжалось, интуиция просто вопила об опасности. В комнате стоял непроницаемый мрак, зачарованные ставни с серебряными накладками были закрыты – здесь иначе и не ложились. Но опасность таилась не в номере, после проведения ритуала даже глубинный, естественный для человека страх темноты у него куда-то исчез…

Очередная волна заклинания прокатилась в пространстве, подавляя мысли, погружая в глубокий сон. Однако шевельнувшаяся татуировка тут же сбросила наваждение, вернув ясность сознания – похоже она его и разбудила, сигнализируя о негативном воздействии.

Ежка, которой передалось беспокойство, также проснулась, молниеносно кастуя на него усиления - все, как и на тренировке. Не зря столько времени на это убили, в промежутках между рейдами отрабатывая взаимодействие в различных ситуациях. Еще не до конца пробудившись, та все сделала верно, молча выпорхнув из своего гамака, спрятавшись в глубине комнаты. И вовремя.

Народ в Приграничье простой, и если ночью надумаешь к кому-то вломиться – имеешь все шансы нарваться на заклинание или пулю. Вот и сейчас, едва услышав какую-то возню за дверью и звяканье отмычки в замке, раздумывать Александр не стал, тут же запустив в дверной проем «Плевком Баала». Прокачанный до десятого уровня конструкт с грохотом снес препятствие вместе с присевшим у замочной скважины человеком, расплескавшись токсичной субстанцией по коридору.

Основная масса едкой псевдоматерии досталась самому взломщику, заоравшему от нестерпимой боли, но и его товарищей она тормознула, что было слышно по их проклятьям. Все это подарило Александру драгоценные секунды, дало возможность, схватив с тумбочки револьвер, скатиться на пол и открыть огонь по очередному незваному гостю, попытавшемуся прорваться в комнату.

Показавшийся в дверном проеме силуэт, подсвеченный коридорной лампой, нарвался на быстрые злые пули, заклятые на пробитие защиты. Вспыхнув яркими искорками в местах попаданий, пули пробили магический щит, так что тяжелораненый противник рухнул на пол, сложившись пополам и выронив парные кинжалы. Перекатившись, Александр и сам едва избежал ранений, когда последний из нападавших прошелся длинной очередью по помещению, высунувшись из коридора.

Яркие вспышки выстрелов, разносящих обстановку внутри, грохот и визг рикошетов – все это ошеломляло и подавляло. Однако открыв ответный огонь, он не забывал вести отсчет патронов, в то же время активируя предусмотрительно приготовленную гранату. А дождавшись, пока запал прогорит на две трети, и полностью опустошив барабан, кинул смертоносный сюрприз в коридор. И пусть кто-то скажет, что держать рядом с кроватью алхимическое изделие, начиненное поражающими элементами – перебор. Но Александр, когда продумывал возможную оборону, как всегда решил перестраховаться, о чем сейчас не жалел.

Сжавшись на полу, он успел зажать уши руками и пошире открыть рот, когда прокачанный до пятого уровня цилиндр отскоком улетел в сторону укрывшегося противника. Хотя это и была всего лишь «половинка» - то есть ослабленная версия с уменьшенным зарядом, зачарованная на ограничение радиуса поражения. И все же тряхнуло его знатно, вместе с прогремевшим взрывом подкинув над полом, ослепив даже сквозь зажмуренные веки.

На перезарядку не было времени. Вскочив, он отбросил револьвер и выхватил бебут из висевших на спинке кровати ножен, подскочив к дверному проему. Быстрый взгляд в разгромленный коридор подтвердил, что живых там не осталось. Впрочем, сдвоенный поток ихора указал на это и ранее.

Последний из тройки, вооруженный чем-то скорострельным, явно попытался перехватить гранату, и судя по всему даже успел схватить ее, когда та и сработала. Наверное у противника имелась какая-то защита, так как руки ему оторвало лишь по локоть, но такой нагрузки она все же не выдержала - нашпигованный осколками труп тому был свидетельством.

Тот, кого он приложил в самом начале «Плевком Баала», выглядел еще хуже, чем подорвавшийся на гранате напарник. Хотя и осколками взломщику также досталось, что, по-видимому, его и добило. А вот словивший в живот несколько пуль эльф оказался еще жив. И когда Александр рывком втащил того в комнату, усадив у стены, нападавший очнулся и застонал, схватившись за место ранения, пытаясь удержать от выпадения внутренности.

Запахи сгоревшего пороха и взрывчатки, вперемешку с ароматами крови и сожженной кислотой плоти, заполнили все пространство. Но на такие мелочи внимание Александр уже не обращал, сейчас его занимало другое:

- Кто?! Кто вас посла? Орден?

То ли противник еще не совсем пришел в себя, то ли просто не захотел отвечать, но пришлось помочь ему соображать чуть быстрее. Острое лезвие кинжала, срезавшее длинное заостренное ухо, вырвало из горла подранка крик - и эльф все же заговорил.

- Брат… Брат у Лемеха был… Ты его у перевала грохнул, кхе-кхе, - закашлялся бандит, давясь кровью. – Помоги, ухоронку сдам нашу… Помоги…

Будь Александр чуть наивнее и добрее, возможно и повелся бы на эту уловку. Но цепко отслеживая все движения раненого, он вовремя углядел, как тот пытается достать что-то из кармашка на поясе. И не раздумывая вогнал кинжал эльфу под подбородок, чувствуя, как жизненная сила противника смывает усталость и остужает гудевшую после взрыва голову. Выгнувшееся дугой тело обмякло, сущность его поглотил Контроллер, и из разжавшихся пальцев убитого выкатился какой-то янтарный камешек, в глубине которого пульсировало золотистое сияние, медленно угасая.

- Туда ему и дорога!

Ежка, незаметно подлетевшая сзади, лишь одобрительно покивала на этот его поступок.

- Ты как? – уточнил Александр.

Выдернув кинжал, он вытер его о куртку бандита.

- Ну, знаешь ли, тряхнуло конечно знатно. И выспаться не дали, сволочи!

Да, в эту ночь поспать им уже вряд ли придется, внизу как раз послышались обеспокоенные крики очнувшихся от сна постояльцев. Да и стража должна вот-вот заявиться, обычно действовали они весьма расторопно. Так что в оценке нападавших он с мелкой был полностью солидарен – сволочи! О чем ей и сообщил, подрагивающими от адреналинового отходняка руками заряжая барабан револьвера.

Все время, до прибытия властей, любопытные жильцы так и норовили подняться по лестнице и посмотреть на место побоища. Большинство возвращалось назад с побелевшими лицами, а кое-кого пришлось и оттаскивать – как потерявшую сознание матрону, сунувшуюся наверх в поисках острых ощущений. Хотя парочка проживавших в таверне авантюристов наоборот выразила восхищение схваткой и ее результатами.

От всех вопросов относительно личности нападавших, как и причины, побудившей тех к нападению, он уклонялся. Ну а подоспевшие вскоре стражники избавили его от этих объяснений, разогнав всех по номерам. Хотя объясняться пришлось уже непосредственно с ними.

Разбирательство продлилось до самого утра. Прибывший наряд дружинников оцепил постоялый двор, никого не пропуская как внутрь, так и наружу. Впрочем, обвинений они не выдвигали, да и Александр сразу же сообщил, что знает, кто на него покушался, поведав недавнюю историю с засадой в Разломе. Проверив сканером личности нападавших, старший наряда подтвердил, что те включены в розыскной лист, и все возможные обвинения отпали сами собой.

Хозяин заведения, которого также допросили, рвал и метал, сыпля проклятиями на головы нападавших – ремонт ему предстоял знатный, хорошо хоть остальных постояльцев не задело стрельбой и взрывом. Но каких-либо счетов гостю, ставшему причиной переполоха, тот не предъявлял, наоборот, время от времени бросал в его сторону настороженные взгляды, ожидая претензий уже от него.

По княжеским законам владелец вроде как формально и был виноват, не обеспечив должный уровень охраны, однако ссориться с одним из старожилов поселка было бы глупо. Так что Александр удовлетворился обещанием полугодового бесплатного проживания, замяв эту тему. Да и кто мог ожидать, что бандиты используют дорогущий «Цветок Мары», еще и третей ступени прокачки?

Этот военный артефакт к свободному распространению был запрещен, как оружие неизбирательного поражения. Накрыв куполом заклинания приличную площадь, активированный конструкт цикл за циклом вгонял всех попавших под излучение в глубокий сон, поначалу лишь усиливая естественную усталость. Но с каждым циклом сон этот становился все глубже и глубже, а проработай устройство чуть дольше, большинство постояльцев не проснулось бы уже никогда. К счастью, это оказалась стандартная армейская модель, завязанная на применившего, а не ее диверсионная версия. Так что со смертью предводителя группы, видимо и запустившего артефакт, действие его прекратилось.

Откуда «Цветок» взялся у этой квинты, властям еще предстояло выяснить. Как собственно и то, каким образом бандиты, находящиеся в стоп-листе, вообще смогли проникнуть в поселок. Так что наложить лапу на артефакт не получилось, тот конфисковали стражники, хотя и выдали Александру бумажку, по которой он мог получить компенсацию – законы трофеев тут соблюдались свято.

Вряд ли конечно княжеский оценщик озвучит реальную стоимость артефакта, но назначенная за убитых награда хоть как-то компенсирует разницу. Пусть те и проходили по базовой ставке соответственно уровню, недавно попав в списки преступников, но увидев сумму в выписанном чеке, Александр серьезно задумался о том, чтобы податься в охотники за головами.

Тем более четвертого члена квинты, орка тринадцатого уровня, имевшего класс Арбалетчик, так и не нашли. Александр вообще подозревал, что тот либо погиб, подорвавшись на его сюрпризе еще во время первой стычки, либо получил ранение и где-то отлеживается. И как считал сержант, составлявший протокол осмотра, мстить тот вряд ли станет. Это Лемех потерял младшего брата и видимо подбил остальных на авантюру - а орк, если и выжил, скорее всего просто попробует добраться до родового стойбища.

Но для себя Александр выводы сделал. Во-первых, у княжеских где-то течет, и течет основательно – иначе имя свидетеля бандиты узнать не могли, да и армейская «игрушка» вкупе с проникновением в поселок указывали на то же. Во-вторых, если и вырезать членов квинты - то скопом и сразу, и может быть тогда не придется опасаться выстрела в спину тяжелым артефактным болтом. «Хрустальная сфера» конечно защитит от большинства сопоставимых по уровню опасностей, но есть способы обойти и эту защиту. Так что в ближайшее время придется ходить оглядываясь - хотя ему и не привыкать.

Впрочем, нашлись во всем этом и приятные моменты. Все, что находилось при нападавших во время покушения, переходило в его собственность. И когда тела увезла труповозка, а с формальностями наконец-то успешно покончили, сержант разрешил ему забрать собранные и описанные подчиненными вещи.

- Зайдешь завтра в управу, там тебе и переведут всю причитающуюся сумму... И это, вот, - осмотревшись и убедившись, что никто за ними не наблюдает, тот на прощание сунул ему визитку с названием какой-то лавки. - Будешь трофеи продавать, скажи от меня – нормальную цену дадут. Парень ты шустрый, да и слухи о твоей удачливости давно ходят, чую станешь у нас постоянным клиентом.

И, засмеявшись, служитель закона хлопнул его по плечу, а затем вслед за дружинниками покинул таверну.

Предположения сержанта особо Александра не взволновали, проблем у него и так хватало. Одной больше, одной меньше – значения не имело, да и в рейтинге желающих добраться до его тушки эти завистники будут плестись где-то в самом низу. Так что, сунув прямоугольник плотной бумаги в карман, он занялся разбором доставшихся ему трофеев.

Если что и прилипло к рукам простых стражников, то мелочь – не более, улики они бы прикарманить не посмели. В несколько ходок он перенес все в выделенную хозяином комнату, которая оказалась лучше и просторнее предыдущей. Где и принялся за сортировку имущества одновременно с первыми лучами зари, осветившими помещение, стол с разложенным оружием и снаряжением, и сунувшую поближе любопытный нос фейку.

Глава 2. Часть 2

- Ну а что, и смотрится вроде неплохо – вам идет, ваше сиятельство!

- Много ты понимаешь, мелочь… Неважно это. Главное по характеристикам лучше, а весит немногим больше чем «Лесной Страж».

Устроившись перед ростовым зеркалом, Александр проверял как на нем сидит новая броня. Взятая еще со Скитальца, так и пролежавшая в мешке с вечера, теперь она была отмыта и подогнана по фигуре. Благо подобные чары накладывали обычно на все изделия в данной ценовой категории. А стоила та немало: обработанная эльфами кожа серой виверны, кольчужный горжет и вставки в уязвимых местах, пластины темного серебра напротив сердца и усиленные этим же материалом наручи и поножи.

Комплект оказался еще и грамотно зачарован на увеличение Защиты, да и спецумение, взятое прошлым владельцем на пятом уровне, также было весьма неплохим. «Поле Антимагии» рассеивало направленные на владельца заклинания соответствующих рангов, что Александр посчитал для себя весьма полезным. И пусть ту же «Огненную стрелу» или «Каменный кулак» оно лишь ослабит, расфокусировав плетение, но от атак, действующих непосредственно на цель, прикроет полностью. Так что «Сердечный разрыв» или «Ослепление» ему в этих доспехах уже не грозили. Конечно, если кастовать чары будет не прокачанный Архимаг – тут уже ничего не спасет.

Так что Александр без долгих раздумий сменил свою прежнюю бронь на комплект девятого уровня под названием «Огнеборец», изготовленный, судя по клейму, известным мастером из Вольной Марки. Тем более к увеличившейся почти вдвое защите шли бонусы на Ловкость и неплохие резисты к огненному урону. А воспоминания о том, каково это – получить взорвавшимся вблизи огнешаром, тлели у него в душе до сих пор.

Вложенный сразу же ихор поднял доспех до второй ступени и позволил получить еще и второе особое улучшение. Прикинув все за и против, Александр не стал прокачивать комплекту «Маскировку», хотя и привык к ее наличию в прошлой броне. Маскировочный плащ вполне справлялся с этой функцией и сам по себе, надежно скрывая фигуру владельца, так что тут он решил не отступать от планов и выбрал еще одно защитное свойство.

Вообще, всю защиту он развивал в первую очередь. Урона с «Копьем Света» ему хватало, хотя недалеко уже было и то время, когда придется улучшать и его. Но пока никакой сопоставимый по уровню или даже стоящий на ступень выше противник пережить усиленный «Двойной Карой» удар просто не мог, и если попадал в ловушку «Пентаграммы», то был обречен.

А вот Защиты ему недоставало. Особенно учитывая то, что защищать приходилось свою собственную тушку, и перезагрузиться на пути Возвышения у него вряд ли получится. Так что все это время в приоритете его прокачки стояло именно защитное снаряжение. Поэтому и в этот раз Александр выбрал для доспехов умение из соответствующей ветки.

«Аура очищения» защищала от действия ядов, позволяя ему находиться во враждебной среде, насыщенной кислотными испарениями и прочими вредными или опасными примесями. С ее помощью даже под водой дышать можно было – пока не закончится мана, но с этим у них проблемы вряд ли возникнут.

Так что вместе с «Хрустальной Сферой», которая прикрывала хозяина в том числе и от физического воздействия, такая броня защищала его и от магии с ядами. Что в насыщенном аномалиями Разломе весьма пригодится, да и не только там.

- Ну да, как же – «неважно»! А кто каждый раз прихорашивается, когда к вдове пекаря собирается?

Проблема женского пола в поселке решалась просто. Помимо парочки официальных борделей хватало и оставшихся без мужей вдовушек – приграничье как-никак. И даже те, кто напрямую не рисковал своей шкурой в рейдах, зачастую заканчивали не лучше иных авантюристов. Вот и у Марты пару лет назад мужика задрал упырь, случайно пробравшийся в город мимо всех охранений.

- Ты теплое с мягким-то не путай. Я ж к ней не в броньке хожу, - лениво переругивался Александр с фейкой, подгоняя пояс с ножнами к новым доспехам.

После десятого уровня «Кровопийца» получил умение ослабления, позволявшее кинжалу постепенно вытягивать жизненную силу у раненого противника, на небольшом расстоянии передавая ее владельцу. Вообще, конечно, бебут Александр использовал редко, предпочитая к цели не приближаться и работать с дистанции, потому и прокачал в последнюю очередь, подняв до следующего порога развития только сейчас. Но пару раз клинок его все же серьезно выручил, так что свое место на поясе занимал вполне заслуженно.

Суммы, полученной за конфискованный артефакт, вместе с наградой за разыскиваемых преступников и деньгами за проданные трофеи, хватило на повышение уровня как для него, так и для Ежки. Еще и осталось, так что появилась возможность прокачать то, что они до сих пор откладывали.

В управе пришлось проторчать чуть ли не до обеда, пока не удалось утрясти все формальности, и местные бюрократы наконец-то не скинули причитающиеся ему средства на кошелек. Да и в лавке скупщика они задержались – очень уж въедливый попался торговец. Так что даже Ежка под конец едва не плюнула на все и не вцепилась прижимистому гному в бороду. Но в итоге цену тот дал неплохую, да и визитка сержанта на самом деле помогла, позволив выиграть пару процентов дополнительной прибыли.

В итоге торговцу они сбыли большую часть трофеев. Карабин, парные кинжалы, несколько стилетов и ножей, короткий дробовик взломщика, три комплекта доспехов разной степени потрепанности и прочее, взятое с нападавших - все ушло на продажу. Ничего особенно интересного там не нашлось, но прокачано все было неплохо и стоило соответственно.

Снаряжение, которое Александр заменил на трофейное лучшего качества, он также продал, и тут выручив неплохую сумму, по итогам дня разбогатев разом на пару сотен тысяч ихора. Но богачами они себя чувствовали недолго, так как почти сразу все и потратили, заплатив тому же гному за пользование артефактом Выбора и вложившись в прокачку оружия и экипировки.

Из всего, что он взял с нападавших, Александр оставил себе лишь то, что ему действительно приглянулось и вписывалось в планы дальнейшего развития. Одну из обновок он сейчас как раз крепил к поясу, прикидывая, как удобнее расположить открытую кобуру.

Сразу после ночного происшествия, увидев в трофеях массивный пистолет, он заинтересовался находкой, ведь именно из этого оружия и поливал комнату зачарованным свинцом главарь шайки. Похожий устройством на земные модели, данный образец явно был сделан вручную мастером и богато украшен серебряной чеканкой, белоснежной резной костью на рукоятке и рунами улучшений. Довольно увесистый, пистолет имел хороший бонус к кучности боя, а автоматический режим и возможность использовать удлиненные магазины делали его отличным оружием для ближних и средних дистанций.

У главаря в подсумках нашлись и сами зарядные устройства различной вместимости, вплоть до тридцатипатронных. И остальные принадлежности были в наличии: вроде рунной пластины глушителя, цепляющейся под ствол снизу, и раскладного приклада из какого-то легкого, но прочного сплава. Ну а когда Александр просканировал находку, то практически сразу же решил заменить свой старый, надежный, но всего лишь шестизарядный револьвер на это изделие неизвестного мастера, не лишенного видимо поэтической жилки.

«Ветер перемен»

Огнестрельное оружие ближней дистанции

12 уровень

Базовый Урон 80-97

Базовая Точность - 21

Основная ветка развития – Урон (+12 Урон/ +8 Точность)

Наложенные заклинания – «Гашение отдачи» (+5 Точность), «Глаз орла» (+5 Точность/+3 Урон), «Пробитие Защиты» (+30 Урон артефактным щитам/15% шанс игнорировать щит)

Особое умение – «Перегрузка-2» (Мгновенно выстреливает всю обойму с доп. бонусом + 20 к «Пробитию» / Ограничение использования – раз в суточный цикл)

Подсумки с пистолетными магазинами он закрепил на кирасе одним блоком, подвесив слева немного выше ножен с кинжалом, чуть под углом расположив три длинных двурядных рожка с патронами калибра миллиметров в восемь-девять. Движениям они не мешали, держались надежно, но в случае необходимости их легко было достать, приподняв руку одним естественным движением. А для постоянного ношения Александр оставил стандартный магазин, набитый шестнадцатью зарядами, имеющими сердечник из зачарованного серебра, и несущими на себе заклинание «Разрыва».

Даже в обычном режиме убойность изделия впечатляла. Ну а используй он «Перегрузку» - и любому противнику мало не покажется, а уж тем более какой-либо нежити или нечисти. Нашпигованный быстрыми и мощными пулями, которые взорвались внутри тела с выбросом мельчайших серебряных осколков, враг если и не помрет сразу же, то вряд ли будет в состоянии продолжать бой.

Подвигавшись, Александр несколько раз присел у зеркала, лег, встал, попробовал перекатиться - и остался доволен обновками. Доспех сидел как влитой, кобура с пистолетом не мешалась, магазины ни за что не цеплялись, и в то же время выхватить новый рожок и перезарядиться можно было в пару движений. Да и кинжал проблем не доставлял. В случае необходимости использовать бебут оказалось одинаково удобно как правой рукой, так и левой, которую за проведенное в поселке гоблинов время он неплохо развил.

- Вот в таком прикиде можешь хоть к княжне посвататься, - ехидничала мелкая. – Ну а что, ты же у нас теперь бла-а-ародный!

Похоже именно тот факт, что Александр с десятым уровнем получил дворянский статус, ее и бесил. Ну еще бы, в управе фейку обидели в лучших чувствах, заявив, что фамильяры подобного права лишены и по закону считаются собственностью хозяина. И даже заказанное у местной швеи платье ситуацию не исправило. Правда немного помогло обновление и чарование ее охотничьего костюма, на которое мелкая давно облизывалась, но покупку эту они все как-то откладывали за неимением свободных средств.

- Там от всего благородства одна бумажка, - слукавил он.

Сама процедура оформления нового статуса его даже разочаровала. Никаких тебе балов, парадов и представлений высшему свету. Все тот же клерк в местной управе быстро проверил у него уровень, достал, немного покопавшись, пыльный листок тисненого пергамента, вписал в него данные и шлепнул гербовую печать, дежурно поздравив. Однако сам статус значил не так уж и мало. Возможность приобрести жилье в Верхнем городе столицы, или сниженный гильдейские пошлины его как-то не волновали. А вот особый порядок судебного преследования и право в исключительных случаях обращаться напрямую к самому князю переоценить было сложно.

- И вообще, вот ты все дуешься, а между прочим где-нибудь в той же Вольной Марке нас обоих сожгли бы уже, как противную светлым богам мерзость… - продолжил экипироваться Александр.

Доказавшая полезность в деле удавка заняла свое место на поясе. Гашение звуков и вытягивание у жертвы сущности делало ее весьма полезным в некоторых случаях инструментом. Гномий браслет на Защиту пришлось продать, к новым наручам тот никак не подходил. Но нынешний доспех и сам по себе защищал куда лучше, к тому же с нападавших ему достались пара перстней, увеличивающих этот параметр в общем еще на семьдесят единиц. Улучшенный маскировочный плащ, масштабируемое кольцо-сканер и прокачанные медкольцо, амулет «Сильфидиум», томик «Бестиария» - все это также вошло в новый комплект снаряжения.

Хотя орденскую книжицу ему теперь приходилось брать только в перчатках, иначе можно было и ожог получить – новый покровитель и статус темного Неофита все же давали о себе знать. Но бонусы артефакта действовали все так же, по крайней мере пока.

- И все равно так нечестно! – Ежка, на пару секунд исчезнув, пронеслась мимо, обдав его потоком воздуха и дернув за мочку уха, проявившись уже в другой стороне комнаты. – Я может баронессой хотела стать, знаешь ли!

«Невидимость» хоть и действовала недолго, но оказалась весьма эффективным умением, так что потраченных денег было не жаль. Правда теперь приходилось терпеть, пока неугомонная фейка не наиграется с новой способностью. Главное чтобы наклонности папаши не проявились – с такими возможностями карманник из нее может получиться отменный.

В конце концов, полностью экипировавшись, Александр взял в руки винтовку. Открыв затвор, он зачем-то посмотрел в просвет ствола, хотя сам же все чистил после крайнего рейда. Да и характеристики оружия с прошлого сканирования не изменились, но он еще раз задействовал кольцо, вчитываясь в показатели.

«Погибель»

Огнестрельное оружие дальнего боя

10 уровень

Базовый Урон 140-175

Базовая Точность - 51

Основная ветка развития – Урон (+45 Урон/ +24 Точность)

Наложенные заклинания – «Среднее гашение отдачи» (+17 Точность), «Острый глаз орла» (+21 Точность/+14 Урон), «Эфирный поток», «Старшие священные руны Атона» (х1.3 модификатор урона созданиям «Нечестивой Тройки» - Тьмы, Смерти и Бездны)

Особое Умение – «Пробой-2» (350% Урона по Защите магического типа / Ограничение использования – раз в суточный цикл)

Снова вложившись на десятом уровне в «Пробой», он уже успел убедиться в правильности выбора, не раз сталкиваясь в рейдах с врагом, имеющим подобного рода защиту. И для оружия лучше уж что-то одно повышать в максимум, чем навешивать умения из других веток - по крайней мере в начале прокачки. Так считал и мастер Альвердан, когда составлял для него планы развития, просчитывая все наперед.

Как бы там ни было, последние месяцы, изматывающие и наполненные опасностью, оказались еще и весьма прибыльными. И шансы выжить в скором рейде вглубь Разлома у них сейчас значительно выше, чем полгода назад. Намеченный результат достигнут, и пусть в этом есть немалая доля удачи – без везения рейдеру просто не выжить.

Глава 2. Часть 3

Впрочем, в благосклонность судьбы Александр не верил, предпочитая верить в осознанный выбор и правильные решения. И решение засадить клинок в горло тому эльфу спасло не только его и Ежку, но и большую часть постояльцев таверны. Да и прибывшему наряду наверняка бы досталось, не разгляди он вовремя попытку допрашиваемого активировать артефакт. Ведь существо, заключенное в янтарной ловушке, как и сам этот солнечный камень - обычный на первый взгляд - проходили по самой верхней планке доступного для владения магического оружия.

В отличии от кристаллов души, пленник солнечного камня содержался в целом виде, и пребывал в состоянии безвременья до того момента, пока артефакт наконец-то не активируют. И пользоваться одноразовым изделием мог любой разумный, даже не владеющий магией. Так что, если бы ловушка после опустошения не разрушалась, стоили бы такие предметы непомерно дорого. Хотя и так оставались доступны далеко не каждому.

И главной составляющей в цене заполненного артефакта являлся сам заключенный в янтаре пленник. Ну а то, каким образом магам удалось пленить запертое в этом конкретном камне создание, Александр вообще с трудом представлял. Все же семнадцатого уровня дэв, злопамятный дух мщения - это не та добыча, на которую стал бы охотиться он сам, даже при сопоставимом развитии. Столетия для подобного рода существ – пустяк, и вероятность того, что однажды дух найдет своего обидчика и спросит за все - почти стопроцентна.

Когда сержант предупредил его о недопустимости применения артефакта в поселке, когда до него дошло, что же именно он держит в руках, первым порывом Александра было избавиться от ловушки. Выручить за нее можно было прилично - если бы нашлись рискнувшие связываться с таким сомнительным ее содержимым. Наверное лишь перед лицом смертельной опасности и решишься выпустить прокачанного дэва, попытавшись забрать с собой побольше врагов. Шансов выстоять против заключенного в камне духа мщения у авантюристов вплоть до четвертой ступени имелось немного.

Отговорила его от продажи Ежка, авторитетно заявив, что дурная слава этих существ на самом деле преувеличена. Нет, если перейти тому дорогу, да и просто подвернуться голодному духу под руку - то намотанными на эфирный кулак кишками не отделаешься. Но сама их природа заключалась в том, что оказанные услуги они ценили также, как не забывали и своих обидчиков. Так что освободившему дэва от оков опасаться нечего - скорее наоборот. И давешний эльф возможно был в курсе этой особенности, а не помышлял о громком самоубийстве.

В общем, артефакт они решили оставить. В этих вопросах он доверял мелкой всецело, как-никак та и сама по природе своей близка была к астральному плану, да и заложенные при рождении знания давали о себе знать. А подобное подспорье ему всяко пригодится, и может статься так, что пригодится уже совсем скоро.

Решения, правильные решения – крутились в голове мысли… Пройди он тогда мимо засады, и все бы сложилось совсем по-другому. В итоге риска конечно прибавилось, но и результат налицо. Вот и сейчас он с задумчивым видом подкинул в руке ключ темной бронзы, прикидывая, стоит ли ввязываться в эту историю.

Сам бы он тот тайник не заметил. Однако глазастая Ежка углядела нечто странное в прикладе карабина, взятого с младшего брата главаря шайки. А при внимательном изучении оказалось, что углядела она небольшой тайничок, повозившись с которым Александр открыл потайную нишу, где они и обнаружили этот ключ.

Местонахождение замка, к которому подходила находка, при желании определить было можно. Вот только как тут поступить, он пока не решил. Эта странная квинта похоже жила не только разбоем: дорогие военный артефакты, проникновение незамеченными в поселок, доступ к закрытой информации. Все свидетельствовало в пользу того, что они были связаны с кем-то в структуре княжеской власти, и имели доступ к армейскому снаряжению.

В принципе, конечно, подвигнуть их на столь опасный шаг как налет на постояльца таверны, расположенной в центре поселения, могла и банальная месть, простое желание поквитаться. Но крепла у него уверенность, что не в последнюю очередь наведались они к нему именно из-за этой пропажи. А может это и было главной причиной, заставившей их рисковать. И тогда картина вырисовывалась совсем нехорошая - вряд ли его оставят в покое, пока ключ у него. Такие изделия обычно изготавливались комплектом, и судя по характеристикам находки, то, что этот ключ открывал, взломать было практически невозможно – по крайней мере не повредив содержимого.

Ключ от защищенного пространственного хранилища класса «Люкс»

Произведено в клане «Цвейхауз»

Число экземпляров – 1 единица

Наложенные чары: «Искажение пространства», «Искажение массы», «Кровавый Прилив»

Надежность – высокая

Если слухи не врали, этот клан подгорных мастеров свое дело знал. Изделиями его пользовались как банковские дома, так и просто состоятельные разумные. И стоили эти товары весьма недешево, но обеспечивали защиту содержимого по первому классу, так что даже представители теневой гильдии в ранге мастера редко брались за подобного рода работу. Одно неверное движение - и неудачливый вор нарывался на скрытое заклинание. Хотя, конечно, большинство владельцев подобных хранилищ в качестве начинки-сюрприза все же заказывали нечто менее экзотическое, нежели массовый призыв существ с нижних планов.

- Ну что, может бросим монетку? Беремся сами или сдаем безопасникам княжеским?

Ежка вполне разделяла его опасения, даже несмотря на свое паталогическое любопытство, хотя и прожужжала ему все уши предположениями о том, что же там может храниться. Так что энергичным кивком она поддержала его предложение.

Еще со времен проведения ритуала у Александра появилась привычка катать между пальцами монету, разрабатывая руку и привыкая к новой конечности. Вот и сейчас он перекатывал желтый кругляш, который совершал обороты от большого пальца к мизинцу и обратно, шесть раз в одну сторону – шесть в другую.

Усмехнувшись в ответ, он щелчком подбросил вверх золотой, тут же поймав на лету – но смотреть что ему выпало не стал и просто убрал монету в карман. Решение он уже принял.

- Такими шансами не разбрасываются. Будем работать!

- Здорово!.. Здорово!.. Здорово!.. – радостно закружившаяся Ежка несколько раз облетела его по кругу, прихлопывая в ладошки.

По крайней мере теперь можно было надеяться, что мысли ее переключатся на новое направление. И о ситуации с титулами та на время забудет, подсчитывая будущие барыши.

В итоге с поиском хранилища они решили не затягивать. Ведь если существовал способ отыскать замок по ключу, то и обратное скорее всего вполне было возможно. Так что, собравшись по-походному, вскоре они уже покинули номер и отправились к знакомому мастеру.

За последние полгода Александр вообще завел много новых знакомств. Времени он не терял и предпочитал забивать распорядок дня по максимуму, для чего нанимал самых разных наставников, практикующих в этом поселке. Фехтование и рукопашный бой, тактическая стрельба, навыки следопыта, маскировка на местности, особенности прокачки разных классов и видов существ – желающих подзаработать умельцев в Скупке было достаточно.

Так он и познакомился с отставным мастер-вором, как тот сам себя называл, хотя молва и гласила, что в Теневой гильдии отставников не бывает. Свели его с ним не сразу, поначалу в этом сложившемся учебном сообществе к Александру только присматривались, но в итоге все же дали нужный контакт. За обучение своему ремеслу запросил старый Якоб немало, да к тому же сразу заявил, что вряд ли из него выйдет толковый вор. А вот с Ежкой тот занимался по усложненной программе, видимо углядев у мелкой наличие специфического таланта. Да и от покойного папаши кое-какие знания у нее остались, так что со своим врожденным чувством магии взломщик из мелкой получился отменный.

Все секреты мастер им не открыл, но, как заявил в конце обучения, Ежку хоть сейчас можно было принимать в гильдейские Подмастерья. От чего та всю следующую неделю гордо задирала нос, жутко довольная похвалой.

- А, С’саш… Приветствую... И эта непоседа с тобой? Что ж, рад видеть, рад… Вижу, вы по делу, а не просто зашли проведать?

Пожилой седовласый старик как обычно возился в своей конторке с каким-то запорным механизмом, пытаясь восстановить устройство. Официальная лавка старьевщика являлась неплохим прикрытием для его основной деятельности, и если в силу возраста лазить по чужим домам тот уже не мог, то продавать различный нелегальный, полулегальный или просто специфический товар годы ему не мешали. Да и остроту ума тот не утратил, сразу же сообразив, что вряд ли Александр просто так прогуливался по городу в полном боевом облачении.

- Приветствую, мастер. Вы как всегда правы, нужно кое-что из ваших особых запасов.

Кивнув, старик встал из-за стола и закрыл входную дверь. Перебрасываясь с мелкой специфическими терминами, под гордый рассказ фейки об ее успехах в деле освоения воровских навыков, он провел их в заднюю комнату, где и хранил свой товар. Вопросов тут не задавали, но и торговаться было не принято. Так что заплатив мастеру нужную сумму, он закинул покупки в рюкзак и покинул лавку, попрощавшись с хозяином, пообещав время от времени навещать старика и приглядывать за мелкой.

Едва оставив позади пределы Скупки, они устроили привал – нужно было разобраться с приобретениями. О подобного рода вещах Александр узнал во время обучения, и даже не помышлял, что все это ему вскоре понадобится.

Свиток «Сродства», в который нужно было завернуть ключ, при активации выдавал не только все подробности по замку и хранилищу, для которого был предназначен, но и помечал месторасположение последнего. Экранирующий пенал исключал возможность отслеживания добычи, если на ту сделана какого-либо рода привязка, так что отлично подошел и для обрыва связи с ключом после выяснения координат бандитского схрона. А одноразовый амулет со стайкой мелких духов воздуха использовали обычно для сокрытия следов, в том числе и на астральном плане. И пусть по выходу из поселка слежки он, как не проверялся, не заметил, все равно решил перестраховаться, разломив амулет пополам и бросив за спину, поспешно удаляясь вглубь леса.

Судя по карте, нужная точка находилась отсюда в нескольких часах неспешной ходьбы. Так что, учитывая бессонную ночь и то, что время уже клонилось к вечеру, решено было до утра разбить лагерь. Где им и предстояло отдыхать, дожидаясь пока к новому уровню не подтянутся и характеристики, в которые они сегодня вложились. Ночевать на природе им было не привыкать, а оставаться в поселке стало слишком опасно, особенно учитывая наличие у бандитов покровителя и возможных сообщников.

А утром, выспавшись и хорошо отдохнув, Александр с удовлетворением просматривал результаты сканирования:

С’саш Талине (Александр Георгиевич Тюленев)

Раса – Человек

Класс «Траппер»

Уровень – 10

Характеристики:

Сила – 15

Ловкость – 40*

Выносливость – 20

Интеллект – 16

Мудрость – 10

Удача – 16

Таланты – «Ускоренное Развитие»

«Двойная Кара»

«Резня»

Навыки и умения – «Стрельба-3» 19%

«Скрытность-4» 31%

«Ловушки-3» 24%

«Свежевание-3» 7%

«Интуиция-1» 2%

Ранг темного пантеона – Неофит

Ранг клинка темных - Адепт

Магический ранг – Ученик

Ранг школы «Низвергателей» - Послушник

Активные заклинания – «Магический взгляд»

Артефакты – «Плевок Баала» ур.10 (Сертификат Совета Средоточия), Медкольцо ур.10, Удавка ур. 10, «Ветер Перемен» ур. 12, доспех «Огнеборец» ур. 10

Магические предметы – «Сильфидиум», «Бестиарий», Перстень х2 (+ 70 Защиты)

Аурные следы – Дальний бой, Стрелок, Ловушки

Сертифицированные улучшения типа «Антидот-10», «Копье Света-15», «Пентаграмма-10»

Аурная татуировка темных клинков

Неизвестное встраиваемое устройство

*Бонус снаряжения

И пусть последние полгода были нелегкими – оно того стоило, в очередной раз прикинул он. В сравнении с тем человеком, который прошел порталом на Датрамин, нынешний С’саш Талине изменился не только внешне или характером. Повышение уровня давало реальную прибавку к параметрам организма, и сейчас на Земле вряд ли нашлись бы те, кто смог противостоять ему в открытом бою.

Он был сильнее, быстрее и выносливее любого спортсмена. Тренировки с наставником, на которых Александр не только отрабатывал комплекс «Низвергателей», но и учился новым приемам и трюкам, сделали из него неплохого бойца ближнего боя даже по местным меркам. Хотя защиты ему пока что все так же недоставало.

Впрочем, его специализация все же была в другом - именно под нее он и взял новый талант и навык. Значение интуиции сложно было переоценить, в чем он уже убедился. Уйти из-под выстрела, почувствовав опасность, или самому выстрелить в уязвимую точку врага – это пригодится в любом случае. Талант же он выбирал с прицелом на быстрое уничтожение групповых целей, чего ему в некоторых ситуациях не хватало. Теперь же, учитывая наличие автоматического пистолета, возможность раз в сутки произвести быструю серию выстрелов с увеличенными в три раза показателями Урона и Точности пришлась как нельзя кстати.

Позевывая и прикрывая ладошкой рот, с ближайшего дерева спустилась мелкая, поеживаясь от утренней прохлады. Фейка также обзавелась новым талантом, продлившим действие ее проклятий. А вот новых умений той пока что решено было не брать, по плану прокачки до двадцатого уровня усиливая уже имеющиеся дебафы и усиления.

Ежка с Подгорной Поляны

Раса - Феи, подраса - Принявшая Тьму

Класс «Ведьма»

Уровень – 10

Характеристики:

Сила – 10

Ловкость – 15

Выносливость – 10

Интеллект – 28

Мудрость – 10

Удача – 15

Таланты – «Ускоренное Развитие»

«Сглаз»

«Порча»

Навыки и умения – «Взгляд Балрога-3» 22%

«Ядовитый плющ-3» 41%

«Зов Баньши-3» 19%

«Рывок Скорби-3» 37%

Активные заклинания – «Левитация»*, «Пространственный карман»*, «Магический Взгляд»*, «Переток энергии»

Артефакты – Охотничий наряд ур. 10

Магические предметы – не обнаружены

Аурные следы – склонность к Тьме, Пространственной магии, Проклятьям

*Врожденная особенность расы

В общем, разобравшись с повысившимися характеристиками, он отметил и появление новой сценки на татуировке Адепта. Добавившаяся картинка судя по всему была посвященной недавней перестрелке – все как и описывал старый шаман. Так что по идеи это должно было и ее свойства улучшить, усиливая защиту разума, что тоже лишним не будет.

По-быстрому позавтракав, Александр свернул лагерь, накинул маскировочный плащ и, подхватив в руки винтовку, более не задерживаясь отправился к точке с тайником неизвестных, сопровождаемый своей неизменной спутницей. Что бы их там не ждало, вряд ли это место окажется неохраняемым, так что действовали они так, будто бы передвигались по насыщенному аномалиями Разлому, пребывая начеку и контролируя местность.

Глава 2. Часть 4

Чем ближе они подбирались к нужному месту, тем осторожнее действовали, продвигаясь вперед. Координаты, выданные свитком «Сродства», привели их к небольшому скальному массиву в глубине леса, рядом с которым протекала река. Видимо так члены банды сюда и попадали. Обогнув скалы по кругу, они обнаружили замаскированную у берега лодку и натоптанную от среза воды тропинку, которую кто-то пытался скрыть от чужих глаз. Так что водный путь для противника скорее всего был основным - других подходов к этому месту не обнаружилось.

Показав знаками Ежке, чтобы та держалась позади и присматривала за тылом, он перевесил винтовку за спину, достал автоматический пистолет и путем нехитрых манипуляций прикрепил к нему приклад и рунную пластину глушителя. Действовать предстояло на ближней дистанции, густые заросли надежно скрывали логово группы, так что выбор оружия был очевиден.

Заодно и в деле новинку проверит. Конечно, после продажи трофеев и поднятия уровней он заново пристрелял все на соседнем полигоне и остался весьма доволен приобретением. Но сейчас, возможно, пистолету придется пройти первый настоящий экзамен.

Как в общем-то и ему самому. Вряд ли хранилище оставили без присмотра, и нападение на хорошо охраняемый лагерь конечно в какой-то степени было авантюрой… Но на то он и авантюрист, немного нервно усмехнулся Александр про себя. Пару раз глубоко вдохнув и выдохнув, он осторожно последовал вверх по тропинке, держа оружие наготове. Активированный маскировочный плащ и умение Скрытности размазали его фигуру в пространстве, расчертив динамическими цветами и оттенками, которые подстраивались под местность. Так что даже в движении он оставался практически незаметен, сливаясь с окружающей зеленью, травой и кустами.

Мелкая на этот раз заученно вылетела вперед, в своем костюме также недоступная обычному взгляду. С ее чувством леса и магии ловушки она определяла на раз - и таковых вокруг оказалось немало. Но благодаря Ежке защитный периметр они преодолели не засветившись.

Обнаружив сигнальный круг, фейка дала ему знак, и Александр использовал очередную вещицу, купленную у старого вора. Сжав в кулаке кристалл с залитым заклинанием «Эфирного бура», он дождался его распада, разжал ладонь и дунул образовавшейся пылью в едва видимое магическим зрением препятствие. Остатки кристалла будто бы разъели защитный периметр на небольшом участке, не вызвав, впрочем, срабатывания тревоги. И пока дыра не затянулась, их диверсионный отряд успел проникнуть внутрь незамеченным.

Пробираясь параллельно тропинке, вскоре они вышел к небольшой полянке, расположенной у входа в пещеру и окруженной растительностью и скальными выступами. И на первый взгляд место никак не охранялось, но торопиться с проникновением внутрь он не стал, вместо этого затаившись в кустах на краю зарослей, осматриваясь.

Однако противника, как это часто бывало, первой заметила именно Ежка. Расположившийся невдалеке часовой затаился в раскидистой кроне дерева и неплохо замаскировался, укрытый лохматой накидкой. Выдал его случайный отблеск солнца на кончике арбалетного болта, который на мгновение выглянул из-под маскировочного полога. Но этого мгновения вполне хватило глазастой фейке, чтобы того срисовать.

Зная куда смотреть, вскоре «кукушку» заметил и он сам. Установив предохранитель на режим одиночного огня, Александр осторожно пополз в обход по границе кустарника, приготовившись как к нападению – так и к отходу, если противник окажется слишком силен.

В данный момент еще можно было все отменить, незаметно покинув периметр и вернувшись в поселок, подтачивал его червячок сомнений. Пусть он и оказался невольно втянут во всю эту историю, еще не поздно попытаться соскочить, передав ключ княжеским безопасникам. Для группировки и их покровителей он станет неинтересен, да и возникшие с властями проблемы вряд ли позволят им тратить ресурсы и время на месть случайно подвернувшемуся под ноги авантюристу.

Конечно придется на время затихариться, а то и вовсе покинуть поселок... Но это в общем-то нужно будет сделать в любом случае и при любом исходе событий. Однако цель, стоявшая перед ним, требовала значительных усилий, и без риска добиться ее не получится. Каждый свой выход в Разлом рискуя не меньше, за последние полгода он в общем-то достиг многого - но чувствовал, что с этой истории получить можно куда больше.

Приблизившись, Александр задействовал в пассивном режиме сканер и определил, что в кроне дерева засел Арбалетчик тринадцатого уровня. И почти наверняка это был тот самый орк, который, как считал сержант, должен сейчас прятаться где-то в родовом стойбище. Что ж, данная цель ему вполне по зубам - учитывая прокачку оружия и дорогущие патроны, заклятые на пробитие щитов. Да и закончить наконец с этой квинтой он посчитал правильным. Ну а кто бы ни засел в пещере – а судя по следам таковые имелись – и против тех у него кое-что было припасено.

Решившись, он отбросил сомнения, сосредоточившись на предстоящем действе. Вдох-выдох, приклад надежно упирается в плечо, а мушка прицела подведена под срез капюшона ничего не подозревающего противника.

«Тиамат, это жертва тебе!»

Выстрела практически не было слышно - тихий щелчок, толчок приклада и вылетевшая гильза. Но обмякшее тело часового безжизненной тушкой повисло на страховочных ремнях, выпустив из рук оружие и отдав сущность на переработку Контроллеру.

Не успел еще орочий арбалет упасть на землю, как Александр активировал «Сильфидиум» и сорвался с места, устремившись к открытому входу. Неизвестно, существовала ли внутри этой группы какая-то связь, но он предпочел исходить из худшего, предположив, что о смерти одного из своих противник узнает сразу же. Поэтому и спешил как мог, сохраняя инициативу.

Сразу за входом природная полость расширялась, образуя приличных размеров укрытие. Как он успел заметить, в глубине пещеры уже вскакивали на ноги несколько человек, расположившихся у небольшого бездымного костра. И одновременно с тем, как активированная на распад янтарная ловушка устремилась под ноги бандитам, перед его лицом сверкнула «Хрустальная Сфера», спасая от метко брошенного кем-то ножа. А уже сместившись в сторону, приготовившись встречать противника снаружи, он наконец-то с облегчением заметил, что его план все же сработал.

Мгновенно заполнившая пространство пещеры, тьма скрыла в себе все. Животные крики ужаса, треск разрываемой плоти, проклятия, стоны и вспышки выстрелов. Все это Александр оставил за спиной, отбежав к краю полянки и укрывшись за деревом вместе с Ежкой, на всякий случай взяв на прицел заполненный мраком проем.

Засевшие внутри бандиты видимо довольно далеко ушли по пути Возвышения, так как продержались они на удивление долго. Один из них даже сумел прорваться к выходу, хотя и оказался при этом сильно изранен – вывалившийся из темноты Мечник шестнадцатого уровня попытался было отползти подальше от кромки черного тумана. Но когда Александр уже взял того на мушку, решив добить, выскочившая из тьмы когтистая лапа ухватила жертву за ногу и утащила заоравшего в ужасе человека обратно.

Находиться рядом с местом побоища было немного страшновато. Адреналин гулял в крови, подстегнутый происходящим. Он понимал, что в случае чего тварь, воплотившаяся в пещере, покончит с ними так же легко, как и с теми бандитами. Да пожалуй и легче – все-таки уровнем охранники хранилища судя по всему оказались повыше. И когда крики внутри прекратились, а черный туман стал постепенно рассеиваться, он наконец-то вздохнул с облегчением.

Поэтому прозвучавший позади до крайности испуганный возглас мелкой стал для него особенно неожиданным. А когда он резко крутанулся назад, то первое, что увидел, это круглые как блюдца глаза Ежки, которую аккуратно удерживала за шкирку рука с когтистыми пальцами, исходящая тьмой. Нематериальный дух, переливаясь дымчатым мраком, на миг воплотил клыкастую морду, принюхавшись к чему-то, перевел взгляд с него обратно на фейку, и, неожиданно хмыкнув, исчез, растаяв без следа.

- … Он… он... он… Б-б-бездна! – не удержавшаяся в воздухе Ежка едва не грохнулась наземь, подхватившись у самой поверхности, и теперь пыталась что-то сказать, заикаясь.

Александр и сам не прочь был пересчитать седые волоски, которых у него сейчас явно прибавилось. Однако он хоть и пребывал в уверенности, что живых в пещере уже не осталось, но дело все еще оставалось не завершенным. Поэтому, собравшись, он лишь кивнул мелкой в ответ, перехватил пистолет, и, сглотнув, направился ко входу в бандитское логово.

Глава 2. Часть 5

За время, проведенное на Датрамине, ему довелось видеть многое. Но зрелище, открывшееся в пещере, повергло бы в шок кого угодно. Разбросанные будто специально в причудливых позах тела: распятая на потолке своими же метательными ножами эльфийка; застывшая улыбка, прорезанная от уха до уха на лице виденного им уже Мечника, осторожно, с любовью продолжавшего удерживать в руках свое сердце; насаженный на воткнутый в пол протазан Копейщик. Упокоились они по-разному, но всех их объединяло одно – полное отсутствие глазных яблок на обескровленных лицах.

- Забрал на сувениры, - буднично констатировала Ежка, угадав его мысли.

Фейка уже полностью оправилась от шока неожиданной встречи. И сейчас деловито пролетела вперед, не обращая особого внимания на обстановку, ведомая жаждой добычи. Так что он и сам подобрался, переключив внимание с ярких красок раскиданных тел на картину в целом.

Рассеянный свет, пробиваясь откуда-то сверху, неплохо освещал пространство. А вновь разожженный костер добавил еще видимости, так что помимо трупов, присутствующих в количестве пяти штук, стала заметна и пара ответвлений от основного зала. Дав знак фейке держаться сзади, он вскинул оружие и быстро переместился к первому из проходов. Быстро осмотрев помещение, Александр убедился, что опасности оттуда им не грозит – отнорок этот являлся чем-то вроде склада провизии и снаряжения.

А вот второй проход оказался перекрыт массивной металлической дверью, врезанной прямо в камень пещеры, и явственно фонил наложенными заклятьями даже для его не слишком-то развитого «Магического взгляда».

- О, интересно! – все-таки не вытерпев, Ежка высунула свой любопытный носик у него из-за плеча, рассматривая препятствие. – Это же сколько усилий – притащить сюда такую махину, врезать в скалу и спаять все магической связью. Спорим, что тела мастеров и заклинателя прикопаны где-то поблизости!

- Даже спорить не буду. Но это все значительно усложняет… Разобраться сможешь?

- А то! Вон, сразу видно, что второй защитный контур не экранирован, да и заклятья без подпитки подвыдохлись… Дай только время…

С важным видом достав из пространственного кармана специальные артефакторные очки, фейка нацепила их на нос, подлетев поближе к двери и внимательно ее осматривая. Постоянно выхватывая предметы из воздуха, Ежка то сканировала препятствие световыми лучами, то изучала все сквозь специальные линзы. По-видимому она чрезвычайно воодушевилась возможностью доказать свои новоприобретенные навыки, да и хомячья натура подстегивала интерес.

- Только не зарывайся. Наверняка здесь не простой «Паралич» наложен, будь осторожней.

- Да меня, знаешь ли, сам мастер Якоб хвалил! Будь спок, С’Саш, скоро я эту дверь вскрою…

Лишь махнув на это ее заявление рукой, он оставил мелкую проныру возиться с препятствием - но тут она и правда понимала побольше него. Да и приобретенный специально под фейку набор профессионального взломщика, который обошелся им в весьма приличную сумму, должен ей в этом деле помочь.

Пока Ежка была занята зачарованной дверью, он быстренько пробежался назад к берегу. Спрятанная в камышах лодка, укрытая масксетью, оказалась вполне исправна, так что первоначальные планы можно было немного и подкорректировать. И если ранее они собирались, прихватив самое ценное, уходить от точки пешком, то сейчас ничего не мешало им использовать это транспортное средство. Так и груза получится захватить куда больше - да и все приятнее чем на своих двоих топать.

Осмотревшись и установив пару растяжек на тропинке чуть выше, защитившись от возможных незваных гостей, Александр вернулся в пещеру и занялся неприятным, но необходимым делом. Стаскивая трупы в угол, он избавлял их от ценностей, скидывая все в холщовые мешки, нашедшиеся в кладовке.

С охранявшей пещеру квинты серебряного ранга, все члены которой были прокачаны не ниже третей ступени, удалось снять много всего интересного. Однако особого времени на сортировку трофеев у него не имелось. Неизвестно, узнали ли уже хозяева о нападении на схрон или нет, но в любом случае следовало поторапливаться. И если у Ежки в ближайшее время не получится вскрыть защиту преграждавшей проход двери, придется все бросить и довольствоваться малым. Поговорку про жадность и фраера придумали все же не просто так.

Постепенно перетаскав мешки с трофеями в лодку, туда же, не разбирая, он закинул и рюкзаки с личными пожитками погибших, нашедшиеся в пещере. Не забыл Александр и про орка снаружи, сняв с него все приглянувшееся и подобрав с земли тяжелый и мощный арбалет.

Из кладовой он также выгреб все ценное: связки зачарованных стрел и болтов, заряженные наборы ловушек, патроны различных калибров, эликсиры и зелья, алхимические гранаты и одноразовые свитки заклинаний высоких рангов. Одно это полностью окупало весь риск, а нашедшаяся у костра армейская сигнальная сфера прибавила еще столько же к приблизительной сумме находок.

- Есть!

Вернувшись обратно с последней ходки к берегу, Александр услышал радостное восклицание мелкой, а после увидел и ее саму, закружившуюся в победном танце в центре пещеры.

-Есть, С’Саш! Я его сделала! Сделала!

После чего Ежка, явно вымотанная взломом, убрала с носа очки и устало приземлилась к нему на плечо.

- Не просто, конечно, далось… Система хоть и устаревшая, но довольно надежная. Так что повозиться все же пришлось…

Похвалив довольную фейку, он, следуя ее советам, осторожно подошел к перекрытому проходу, стараясь не касаться стен, ловушки с которых Ежка ввиду нехватки времени и сил убирать не стала. Дверь, преграждавшая вход внутрь, уже никакой магией не светилась, так что, доверившись мелкой, он толкнул створку и проник внутрь помещения.

Сразу стало понятно, что задержались они не зря. Заполненные армейским имуществом стеллажи ломились от оружия, снаряжения, доспехов и прочего, представлявшего немалую ценность по любым меркам. Оживившаяся при виде добычи фейка только и успевала перелетать от одной полки к другой, возбужденно выдавая фразы вроде: «Стреломет Эверстона! Да этим же дракона подбить можно!» или «Двадцать второй, С’саш! Двадцать второй уровень и полный комплект Уничтожителя! Это я не знаю даже сколько стоить может!».

На него, наоборот, на минутку накатила паника при мысли о том, что за такие потери найдут его где угодно. И тот, кто покрывал все эти хищения и контрабанду должен сидеть слишком уж высоко, возможно расположившись непосредственно рядом с княжеским троном. Однако решение принято, напомнил он себе, и отступать уже поздно. Поэтому отбросив сомнения, он принялся методично вычищать этот склад, перенося добычу в лодку, распределяя вес равномерно по всей площади транспортного средства.

Вскоре полки склада опустели, и в помещении остался стоять лишь тяжелый даже на вид, окованный темным серебром сундук. Это похоже и было то самое патентованное хранилище, ключ от которого достался ему совершенно случайно - с чего все и началось. Не надумай квинта Лемеха подработать на стороне, устроив засаду в Разломе, ничего бы из произошедшего в дальнейшем и не случилось.

Но все мы принимаем решения, в очередной раз подумал Александр, вставляя ключ в замочную скважину хранилища. А когда крышка сундука откинулась в сторону, и в глаза ему ударило сияние содержимого, он понял, что решение это усложнит им жизнь гораздо сильнее, чем он думал в начале данной истории.

Потрясенно охнувшая рядом фейка, прикрыв рот ладошкой, похоже пришла к тому же выводу. Ну по крайней мере он на это надеялся, с улыбкой глядя на застывшую в онемении Ежку. Хотя сколько не воспитывай эту мелочь, жажда наживы и характер покойного папаши нет-нет, а пробивались сквозь все воспитание.

Сам же он в этот момент испытал даже некое облегчение, приняв и осознав сделанный выбор и все последствия. Так что, успокоившись, просто захлопнул крышку обратно.

- Ничего, мелочь, прорвемся. Мы и так все смертники на пути Возвышения, одной опасностью больше, одной меньше – не важно.

Достав одноразовые артефакты, прихваченные как раз на подобный случай, он закрепил металлические пластины по обе стороны сундука, активируя их. Левитационные чары, залитые в небольшие устройства, проработали недолго, но этого вполне хватило, чтобы доставить сундук с содержимым к срезу воды, расположив по центру плавсредства.

Накрыв все имущество маскировочной сетью, сам он уселся у весел позади, с трудом оттолкнув груженую лодку от берега и вырулив на середину реки. Непривычно тихая Ежка устроилась рядом, устало развалившись на одном из баулов.

- В общем, С’Саш, должна признать, что сами мы добычу эту не переварим.

- Все так, - улыбнулся в ответ он. - Но нам и не придется. Есть на этот счет у меня одна идейка…

Глава 2 Часть 6

- Значит, говоришь, случайно нашел?

Альвердан закрыл крышку хранилища, вопросительно уставившись на него. Было заметно, что даже умудренного жизнью эльфа содержимое сундука не оставило равнодушным.

- Ну, положим, налет-то мы планировали. Но все это, как мне кажется, чистой воды совпадение и началось с самодеятельности рядовых членов группы.

- Возможно…возможно… Слышал я, что Ходокам везет на такого рода события. Вы либо быстро взлетаете, либо так же быстро сгораете на взлете... Но тут ты, похоже, и правда удачно влип. И если сумеешь выкрутиться живым, станешь одним из самых успешных моих… хм, проектов.

- С вашей помощью, мастер, надеюсь?

- Ну не бросать же тебя под молотки, - усмехнулся эльф, похоже успевший уже принять решение. – Да и кое-кто в Тайной полиции мне сильно обязан. А тут как бы и не прямой диверсией против княжества попахивает…

На связь с Альверданом они вышли, когда отплыли подальше от разоренного логова контрабандистов. Свернув в одну из проток, Александр замаскировал лодку с грузом в камышах, укрыв масксетью. Трофейная сигнальная сфера хоть и не являлась стопроцентной гарантией безопасности, что можно понять на примере прошлых ее владельцев, но от простых поисковых заклятий скрывала надежно. Сам он вместе с привязанной к нему магически фейкой в таком сокрытии не нуждался, так как татуировка Охотника делала это на постоянной основе. А вот насчет отсутствия меток на ворованном снаряжении и экипировке, как и на вещах охраны, уверен он не был - потому и подстраховался.

Устроившись с комфортом на берегу, Александр наконец-то задействовал одноразовый медальон экстренного вызова, который на всякий случай носил с собой все это время. И когда разломанный на две половинки амулет упал в воду, а послание ушло адресату, даже испытал некое облегчение. Теперь в этой игре крутиться они будут не одни. Успев изучить характер эльфа, в одном он уверен был точно – мимо всей этой истории тот не пройдет, и спустя почти сутки ожидания его предположение подтвердилось.

Вообще, наверное, насчет готовящейся диверсии мастер был прав. Обнаружив в защищенном хранилище сферу, наполненную раскаленной магмой, игравшую всеми оттенками огненного плана, первое, что пришло ему в голову – это как раз-таки «массовое убийство». Нет, устраивать грандиозное аутодафе он не собирался. Просто именно такая приписка, насколько он помнил, и сопровождала картинку с данным предметом, которую Александр как-то видел в одном гильдейском справочнике по запрещенным к владению артефактам.

«Поцелуй Феникса» - продукт долгой работы нескольких архимагов огня. Не каждый государственный арсенал имел такое оружие в своем распоряжении, и обнаружить нечто подобное в логове банды было до крайности странно. Если, конечно, не принимать во внимание тот факт, что группа эта похоже занималась контрабандой ворованного армейского имущества в Вольную Марку. А та в свою очередь являлась оплотом «Ордена Рассвета» - прибежища магов, которые как раз-таки специализировались в данном направлении.

По пути, держась по течению, Александр немного покопался в собранных на складе контрабанды листках пергамента и прихваченном толстом гроссбухе. Так что сомнений в том, что эта организованная группа действовала в интересах соседнего государства, у него не осталось. Вот только зачем те протащили в пределы княжества столь разрушительный артефакт все же не совсем ясно.

Возможно, конечно, и на продажу… Однако тут он с мастером был солидарен - мало у кого найдутся средства на такую покупку, да и усиливать конкурента и регионального соперника глупо. К тому же про запас такие вещи не приобретают, слишком уж нестабильны они становятся со временем. Но ответов на вопрос кому и зачем понадобилось устраивать здесь массовое сожжение, у него не имелось. Хотя Миренское княжество постоянно конфликтовало с Вольной Маркой, где немалую силу набрали рассветники, но до подобных подлянок раньше как-то не доходило.

- Только одну вещь, перед тем как решим связаться с Тайной полицией, сделать все же необходимо… - задумчиво выдал мастер.

И когда Ежка, не выдержав новой паузы, поинтересовалась какую именно, будто бы приняв наконец-то решение выдал:

- Да просто все – нужно впитать в себя заклинание «Феникса».

Нет, про нечто подобное Александр слышал. Диверсанты, заряженные разрушительными чарами, изредка применялись в различного рода конфликтах. Проникнуть внутрь осажденного города, скрыв внутри себя ту же «Крысиную чуму», оградив собственной аурой от обнаружения, считалось вполне эффективным военным приемом. Вот только что станет с самим разведчиком, оказавшемся в центре массового заражения, представить было нетрудно.

И, заметив, что ему уже хотят возразить, Альвердан добавил:

- Смотри сам, ты уже по уши во все это влез. Твои дороги – это твои дороги. Но куда бы не вела тебя судьба, куда бы ты так не спешил с прокачкой, пропадая в Разломе – это твой шанс.

- Да, но становиться ходячей бомбой…

- Все армейское имущество я продам без труда и даже процент возьму небольшой. С меня они его стрясти не посмеют, все же это трофеи, взятые с боя. И по закону неважно, кому те раньше принадлежали. Но если решимся связаться с Тайной полицией – а сами мы вряд ли вывезем эту ношу – то «Феникса» придется отдать, тут даже мои связи не помогут. И выбор у нас простой: или разгребать это все самостоятельно, или сотрудничать с княжескими безопасниками. И если пойдем по второму пути – в общении с ними нужен какой-то козырь.

- И этим козырем стану я, - понял наконец Александр.

- Именно, - кивнул мастер. – Так из разменной фигуры ты станешь тем, с кем придется считаться. Да, больше риска, внимания и прочего. Но если хочешь ухватить шанс за хвост, а не проскочить мимо – решайся.

За последние дни он как-то уже попривык делать подобный судьбоносный выбор. А по сути все решил еще тогда, когда оставил найденный ключ себе - так что сейчас уже думать долго не стал. Альвердан прав, лучше уж заявить о себе и рискнуть, чем потом сожалеть об упущенных возможностях.

Поэтому, не откладывая, он достал из хранилища сферу с залитым заклинанием. На удивление оказавшийся прохладным на ощуп, артефакт завораживал огненными переливами. И когда, действуя по подсказкам эльфа, он вместе с воздухом потянул его на себя, буквально всасывая тонкой струйкой, даже непоседливая Ежка притихла, глядя как послушная стихия огня впитывается в напарника.

Продолжалось это недолго. Но ощущения приятными назвать было трудно, так что, когда все закончилось и истончившаяся сфера с «Поцелуем Феникса» полностью перетекла в него, Александр испытал немалое облегчение, вчитываясь в выскочившее сообщение Контроллера.

Внимание, в структуре носителя обнаружен энергонасыщенный конструкт!

Предел поглощения ауры превышен!

Время распада конструкта – 40 суточных циклов

Примите меры к безопасному сбросу энергии!


- Ну что ж, теперь можно будет и поиграть в эти шпионские игры, - удовлетворенно улыбнулся Альвердан.

- Мастер, почему вы сами не впитали конструкт? Да и зачем вам все это? – может быть немного запоздало наконец-то решился спросить он.

- Все просто, С’саш. Я верю в судьбу, верю в то, что Империя возродится. И верю в Богов – наших Богов!

И когда эльф закатал рукав, Александр практически не удивился, обнаружив рисунок подобный тому, что имелся у него самого. Хотя татуировка мастера смотрелась куда как насыщеннее - множество мелких сцен и картинок разворачивалось перед глазами, стоило только задержать на них взгляд. И сразу становилось понятны, что этот темный Охотник прожил долгую, наполненную опасностями и победами жизнь.

 Интерлюдия 1

- Айя мару айя кесме! Айя мару айя кесме!


Ритмичный танец облаченных в шкуры и кожаные доспехи воинов завораживал. Ритм, который они отбивали своими копьями о землю вгонял в транс, как и низкое горловое пение старого гоблина. Одна нота сменяла другую, и в нужных местах завывания шамана подхватывали остальные. Духи жадны до энергии и зрелищ – приманить обитателей астрала на отблеск напитанного эфиром костра, заинтересовать происходящим… И поймать, подсечь, как опытный рыбак подсекает добычу в реке.


В этом и заключается суть его умений, думал Фарук, выводя ритм песнопений, приплясывая у огня и постукивая в обтянутый кожей барабан. Знание тонкостей призыва, определение характера и стремлений призываемого, того, что движет обитателями астрала – это и есть главное в его профессии. Кого-то купить щедрыми подношениями, иного заинтересовать и развлечь, а третьего взять рукой за горло и заставить работать. И нужный ему сегодня дух был из последних – он это чувствовал.


- Айя мару айя кесме! Айя мару айя кесме!


Острый ритуальный кинжал взрезает горло жертвенного животного, и вместе с тугими струями крови, бьющими прямо в костер, любопытство и голод призываемого достигают своего пика. Прорывается тонкая пелена завесы, и нужный дух, заглотив крючок приманки, устремляется на Срединный план, ведомый зеленокожим мастером.


Вот только насыщение гостя не входит в планы Фарука. И когда странная в ночной темноте тень накрывает агонизирующую тушку, шаман начинает действовать, накидывая на пришельца незримый, но действенный поводок своей воли. Пара мгновений, и перепуганный, потерявший частичку своих сил дух спасается бегством, а гоблин наконец-то переводит дыхание, вытирая со лба проступившие капельки пота и присаживаясь у безжизненного тела.


Годы дают о себе знать, да и скиталец во времени – одна из редких разновидностей эфирных существ – на этот раз попался довольно крупный. Впрочем, мастерство никуда от него не делось, усмехнулся шаман. Все прошло как положено, и эфирник, улепетывая на родной план, оставил здесь частичку себя, что и было нужно старому гоблину.


- Все, свободны!


Повинуясь приказу, воины молча покинули круг призыва. Авторитет постоянно нужно поддерживать, иначе съедят – в прямом смысле, надеясь отхватить себе частичку его сил. Так что традиция приглашать на камлание достойнейших воинов племени родилась не случайно, пусть видят его мощь, прикасаются к потустороннему и рассказывают у очагов своим детям о могучем шамане. Да и мало ли кто или что может заявиться на зов – кем-то же нужно жертвовать. Ну и легенды о достойно погибших в бою, защищая селение, хорошо действуют на молодежь. Тоже важный воспитательный момент.


Тем временем площадка полностью очистилась от посторонних, и, немного передохнув, Фарук встал на ноги и направился к жертвеннику. Сила призванного существа, заключенная в туше, надолго там не задержится, и медлить не стоило. Лезвие ножа, блеснув в отсветах костра, взрезает брюшную полость животного, вываливая содержимое на подстилку. И начинается самое интересное, то, зачем все это сегодня и затевалось – гадание на внутренностях жертвы.


Засучив рукава, шаман опускает руки в еще теплые требуха, исходящие паром на прохладном ночном воздухе, и погружается в медитацию, надеясь уловить отблески силы. Постепенно сердце, печень, почки, селезенка и прочее будто бы сами собой распределяются по циновке, и когда старик выпадает из транса, ему остается только получить ответы на свои правильно заданные вопросы.


- Хм, не нравится мне это пятно… А этот нарост? Демон!


Сегодня боги были как никогда к нему благосклонны, и знаки их читались довольно отчетливо. Вот только символы эти ничего хорошего ему не сулили. Опасность, опасность… смертельная опасность! Где же оно, думал шаман, перебирая послание. Он уже свое пожил, знал, какое посмертие его ждет, и сама смерть его не страшила. Страшило уйти за грань не отомстив – и сегодня, в единственную ночь года, когда звезды благоприятствуют такому гаданию, он в очередной раз задавал небу этот вопрос.


- Есть! – нес держался старик, заметив явные признаки того, что враг его будет повержен.


- Да, не зря я с тобой столько возился, человек! Не зря!


Душа старика пела. И песня эта была такой же темной и пропитанной жаждой мщения, как и он сам. Боги ясно давали понять, что своей цели он достигнет, и враг его будет повержен. Ну а смерть… Что смерть? Все мы когда-нибудь умрем. И старый гоблин - и пришедший из другого мира человек. Раньше… Позже… Какая разница?

Глава 3. Приманка

После того случая в самом начале его карьеры авантюриста и межмирового путешественника, когда он, едва покинув Проклятый лес подвергся неожиданному нападению, ощутив острую сталь у горла, Александр принял меры против подобных приемов. Он вообще взял в привычку разбирать и отрабатывать все рейды и схватки, самостоятельно или вместе с нанятыми наставниками вычисляя допущенные ошибки.

Вот и сейчас, едва ощутив укол интуиции и уловив движение позади, он не раздумывая кувыркнулся вперед, в падении разворачиваясь и выхватывая автоматический пистолет. Короткая очередь лишь краем зацепила подкрадывающегося противника, вызвав срабатывание вспыхнувшей на мгновение защиты. Но все же заставила размытую фигуру отпрянуть в сторону и сбросить маскировку, хотя это только ускорило нападавшего.

Сместить прицел и выстрелить вновь он уже не успел. Скоростной боец наскочил на него вихрем, не позволив ему этого сделать. Собственная «Хрустальная Сфера» полыхнула, отражая усиленный каким-то умением укол, но дальнейшая серия ударов оставила его без оружия – выбитый пистолет улетел в сторону. И все же «Сильфидиум», задействованный на максимум, помог ему избежать ранений и отвел кинжалы противника, дав возможность контратаковать.

Техника «Низвергателей», отточенная в многочисленных учебных спаррингах, как и уроки местных бойцов, не прошли для него даром. Мягкие уводящие блоки и жесткий удар ногой в живот отбросил нападавшего, пробив защиту легких черных доспехов и заставив того непроизвольно охнуть, согнувшись. Выхватывая бебут, Александр не дал ему времени отдышаться и выстрелил кислотным конструктом, активируя перстень с «Плевком Баала» и смещаясь в сторону своего оружия.

На удивление легко уклонившись, противник и сам запустил в него каким-то заклятьем. Сотканная из воздуха мерцающая сеть обтекла его фигуру, соскользнув в сторону. Поле антимагии сработало надежно, не дав конструкту зацепиться, но боец ближнего боя успел подскочить вплотную, вскинув кинжалы и намереваясь видимо наконец-то покончить с оказавшейся слишком шустрой жертвой.

Чего, в общем-то, он и ждал. Шансов добраться до пистолета, как и отбиться от «Убийцы» четырнадцатого уровня у Александра не было, так что метнувшись в сторону и разорвав дистанцию он в то же время успел кинуть между ними ловушку «Пентаграммы», видимую только ему. В нее то противник и вляпался, со вспышкой Холода застыв на месте.

Ударившее с небес «Копье Света» на миг ослепило, засветив сетчатку. И кто бы ни был этот нападавший, выжить под ударом ему не светило, еще успел подумать он, когда услышал позади насмешливый женский голос.

- Неплохо, но можно и лучше… Огнедышащий.

Последствия впитанного в себя высокоэнергетического заклятья все же иногда у него проявлялись. Струйки высокотемпературной плазмы конечно не шли ни в какое сравнение с дыханием дракона, но смотрелись весьма впечатляюще. Потому и с выбором оперативного псевдонима у куратора из Тайной полиции проблем похоже не было, во всяком случае позывной Ящер появился у него почти сразу же и приклеился намертво. Да и с подборкой пароля для связи определился офицер быстро.

Не спеша обернувшись, понимая, что будь у обладательницы этого голоса подобные намерения, он бы уже оказался мертв, Александр первым делом проверил состояние Ежки. В схватке она не принимала никакого участия, хотя он чувствовал, что та оставалась жива и здорова. Мелкая обнаружилась неподалеку, связанная все той же прозрачной сеткой, в которую едва не угодил и он сам. Видимо незаметно подкравшись, «Убийца» первым делом вывела из строя фейку поддержки, после чего уже занялась и самой целью.

Убедившись, что с его спутницей все в порядке, кроме конечно уязвленного самолюбия и переполнявшего желания поквитаться, что было видно по взгляду мелкой, он наконец-то обратил внимание и на противника. Или скорее уж напарника, вздохнул Александр, рассматривая навязанного ему помощника, охранника и, похоже, надсмотрщика, способного в случае чего разобраться с «проблемой».

Оказавшаяся весьма молодой на вид девушка сняла маску и сейчас с ухмылкой наблюдала за тем, как он не спеша подобрал пистолет, вложив в кобуру. Кинжалы та убрала в ножны на поясе, и он невольно отметил, что фигурка у нападавшей весьма соблазнительная, и даже легкий облегающий доспех почти ничего не скрывает. Но, в общем-то, ознакомившись с курсирующими у безопасников слухами, в которых одних только ликвидированных ею в постели целей насчитывалось больше дюжины, он этому факту и не удивился.

- Будь начеку, говорили они, посмеиваясь… Предупреждали, что ты с прибабахом… Но не до такой же степени?!

То, что в напарники ему подобрали не самого адекватного и покладистого оперативника, он узнал еще на базе Тайной полиции, куда его доставили после того, как Альвердан начал игру. За те пару дней, что он провел в отдаленном поместье, из него вытрясли все: информацию, планы, подробности. Все, кроме одного – собственно самого «Феникса». К счастью сделать это оказалось невозможно, и давить на него не решились ни физически, ни через Ежку. Но такое самоуправство в обращении с весьма ценным и разрушительным артефактом власти конечно же не одобрили.

- Нет, я понимаю в общем-то, что не обрадовал вашу службу, когда влез во все это. Сидели ровно на пятой точке, а тут я со своим заговором и диверсией - головы наверное полетели… Но я ж тебя и прибить мог! – покосился он на развороченную дымящуюся воронку земли на месте удара «Копьем Света».

- Ну не преувеличивай, тоже мне, делала я и не таких. И отзыва что-то не слышу, - лениво поправляя маникюр метательным ножом, выдала девушка.

- Да чтоб тебе провалиться, Полночь…

- И ты мне сразу понравился, дорогой, - тут же отреагировала она, засмеявшись. – Но вряд ли у нас что-то получится, я с напарниками не сплю – принцип такой дурацкий.

- Иди ты со своими принципами… И мелкую уже освободи наконец.

Стоило ей лишь шевельнуть рукой, и удерживающее Ежку заклинание распалось. Тут же встрепенувшаяся фейка любому бы в тот момент показалась образцом праведного возмущения.

- Да ты!.. Да я!.. Да как ты посмела! – обличающе ткнула она в сторону оперативницы пальцем.

Затем, резко приблизившись к невозмутимо стоявшей девушке, фейка облетела ее по кругу, будто бы что-то тщательно высматривая.

- Ищешь что, темная?

- Ага, запоминаю, знаешь ли, как ты выглядела раньше. Чтобы потом долгими зимними вечерами сравнивать картинки, пока будем пить вино с пряностями из твоего черепа! Ну, С’саш будет пить, - поправилась мелкая, - А я, пожалуй, сплету из твоих волос отличный коврик для ног!

Не слушая особо их препирательства, Александр осмотрелся вокруг. Место для встречи с агентом было выбрано недалеко от Скупки, и кто-то вполне мог заметить вспышку заклинания или уловить течение маны. Разбираться еще и с дружинниками или егерями в его планы не входило, о чем он им и поведал. Так что накинув рюкзак и повесив за спину винтовку, он вскоре уже покинул поляну, сопровождаемой дувшейся на агентессу Ежкой и самой девушкой.

- Зови меня Кайрой, - все же сочла нужным представиться та, когда они уже приближались к поселку.

Куда там выведет расследование хищений с армейских складов, затеянное Тайной полицией, сказать было трудно. Ну а идея ловить орденских шпионов на живца напрашивалась сама собой - естественно в этой роли предстояло выступить ему самому. И хотя Александр был уверен, что присмотр за ним ведется, и одной сумасбродной оперативницей его охрана не ограничится, все равно чувствовал себя мишенью на стрелковом полигоне.

Даже комплект защитных колец, предназначенных для высшего офицерского состава, не слишком то поспособствовал его спокойствию. И пусть эти дорогие артефакты, отобранные из трофеев, повысили его Защиту сразу на двести пятьдесят пунктов, он почему-то не сомневался, что та же Кайра сможет без особых проблем расколупать его тушку, пусть и потребуется ей теперь чуть больше времени.

Серьезно усилить его и повысить шансы на выживание могла сумма, которую он должен получить после продажи Альверданом добычи из тайного логова. Но дело это небыстрое, а пока ему придется довольствоваться навязанной охраной, так что подготовился Александр как мог, подобрав себе кое-что из захваченных ценностей.

Глава 3. Часть 2

Новые лица в Скупке особого интереса не вызывали. Текучка в среде авантюристов, промышлявших охотой на тварей Разлома, всегда оставалась весьма высокой. Кто-то со временем переключался на менее выгодное, но более безопасное ремесло, а некоторые вообще забрасывали путь Возвышения. Ну а большинство из тех, кто прибывал сюда в поисках наживы, и вовсе в очередной раз просто не возвращались из выхода, навсегда пополняя ряды гильдейской Книги Павших.

Так что его новая напарница, как он представил Кайру хозяину таверны, вопросов ни у кого не вызвала. Может кто из записных остряков и рад был бы отвесить в ее сторону пару скабрезных шуточек – мужское внимание она притягивала словно магнитом. Но здешнее общество быстро учит тому, что лишний раз лучше уж промолчать и сдержать язык за зубами. Экипировка и плавные отточенные движения девушки сразу же выдавали в ней серьезного бойца, а узнав ее класс и уровень, даже пялиться на нее стали меньше.

Ну а кому охота сойтись на дуэли с обладательницей подобного архетипа, который считался одним из лучших, если не самым лучшим путем развития для заточенных на индивидуальные схватки бойцов? Так что легкое оживление, прошедшее по столам с посетителями, тут же и угасло. Все вернулись к обычным своим вечерним делам и разговорам, оценив новоявленного конкурента и возможного противника – никогда ведь не знаешь, как оно повернется в Разломе при встрече.

Комнату ей удалось подыскать напротив той, что снимал он сам. Очередной охотник не вернулся из аномальной зоны, и суеверные рейдеры не спешили занимать апартаменты покойника - будто бы ждали, пока оттуда выветрится «дух неудачи». Но оперативнице на это было плевать, так что для них, в отличии от предыдущего постояльца, все получилось весьма удачно.

Осмотрев территорию вокруг, само здание и доступные помещения, они отметили все ходы и лазейки, все возможные пути проникновения и отхода. После чего наконец-то разошлись по своим комнатам, определившись с дальнейшими действиями.

- В общем, малыш, если что – кричи, и мамочка тут же придет на помощь. Только по пустякам не беспокой, а захочется чего, вон, как все - служанок огуливай. Впрочем, если уж совсем невтерпеж станет, разрешаю подсматривать в замочную скважину пока я буду принимать ванну, – усмехнулась та, соблазнительно изогнувшись в дверном проеме своего номера.

- Спасибо, служанками обойдусь. Те хоть и берут за услуги немало, но все дешевле выйдет, чем плата у твоих обычных клиентов.

Напоследок успев заметить, как явно невзлюбившая агентессу Ежка показывет той высунутый язык, Александр прикрыл дверь и скинул поклажу на пол. Последние несколько дней выдались непростыми, устал он не столько даже физически, сколько морально. Постоянные допросы, повторяющиеся по кругу, вымотали его не хуже, чем какой-нибудь длительный рейд и охота на демонических тварей. И пусть в экипаже, который под охраной доставил его на тайную базу и обратно, они и отдохнули немного по пути к Скупке, но расслабиться под присмотром Тайной полиции все равно не вышло.

Да и чем дальше, тем отчетливее он осознавал, что расслабиться у него не получится до самого конца всей этой истории. А чем и когда она закончится, не ясно было тем более. Решив влезть в это противостояние, он понимал, что окажется на виду и под прицелом. Так что тот факт, что является Ходоком, скрывать не стал – все равно безопасники это легко бы обнаружили, что подтвердил и Альвердан.

Да и цель свою Александр открыл как мастеру, так и Тайной полиции. Учитывая нелюбовь этих двух государственных образований, вряд ли спецслужбы Миренского княжества откажутся от устранения главы могущественного ордена из Вольной Марки и ослабления своего противника, решили они с эльфом. Что, в общем-то, вскоре и подтвердилось.

Вообще, как выяснилось, все фигуры высоких ступеней Возвышения власти старались не упускать из виду и держать на примете. Да и сами по себе те редко жили отшельниками, частенько мелькая не только в сводках полиции, но и в кулуарных сплетнях и новостях. Так что старый шаман оказался личность довольно известной, и история его когда-то была у всех на слуху.

То, как обращаются с «темной мерзостью» инквизиторы, секретом ни для кого не являлось. Вот и сыну старого гоблина как-то не повезло попасться в лапы светлых, причем вместе со всей семьей. Так, вместе, они и взошли на костер, «очищенные» священным пламенем. Поэтому причины не любить орденских у шамана имелись, и попытка устранить того, кто и отдал тот злополучный приказ, выглядела вполне объяснимой.

Альвердан также вроде бы преследовал вполне понятные интересы. Темный Охотник высокого ранга, светляков, разваливших Империю, тот ненавидел всем сердцем и мечтал возродить единое могущественное государство, вновь объединив Мультиверсум. Потому и охотно помогал Ходоку, так как верил в судьбу и просматривал во всем этом волю темных Богов, пославших ему некий знак в виде нового ученика.

Сложнее всего было с безопасниками. Официально они идею устранения главы «Ордена Рассвета» не поддержали, но и не запрещали. В общем, дали понять, что против устранения соперника возражать не будут, хотя их главная цель – найти «крысу», перекрыть хищения и канал контрабанды, и предотвратить некую акцию, которая явно затевалась орденскими на территории княжества.

Ну и тот факт, что он Ходок, мимо властей конечно же не прошел. Ему не только намеками, но и практически в открытую предлагали «дружбу и сотрудничество» с взаимовыгодными условиями и целями. Как выяснилось, то, что в Проклятом лесу есть Маяк древних, они конечно же знали. Как и то, что орден не раз предпринимал попытки до него добраться – как похоже и сами безопасники, понял он по оговоркам. Но если у Тайной полиции таким образом проявлялось естественное для спецслужб всех миров желание держать ситуацию под контролем, то у рассветников цели были куда как опаснее, по крайней мере конкретно для него.

Как ему «по секрету» поведал офицер, курирующий операцию, орден уже сумел добраться до нескольких таких точек, уничтожив «опасное наследие древних». И по информации, сохранившейся еще с давних времен, связанные парные Маяки по одиночке не действовали, а с разрушением одного второй также уничтожался откатом. Так что припомнив свои первые находки и встречи в районе перехода, Александр понял, что как раз с членами такой команды мог столкнуться в самом начале своего путешествия. По крайней мере символы ордена имелись как на вещах, обнаруженных у останков незнакомца в портальном зале, так и на теле перекинувшегося обратно оборотня.

Как бы там ни было, данная информация только подкрепила его желание разобраться с магистром и добыть мастерключ, который позволит ему снять блокировку и вернуться домой. И пусть с пути Возвышения он сворачивать не собирался, но на Земле есть те, кто его ждет. И с возможностями, которые открылись ему здесь, можно будет по крайней мере здорово продлить и улучшить их жизнь. А то и вообще перетащить родных сюда или в какой-либо другой благоустроенный мир - который ему, конечно, еще предстояло найти.

И если на пути к этой цели стоит орден, то тем хуже для него. Вертикальная структура управления, завязанная магией и божественными клятвами на одного разумного, может и должна развалиться с неожиданной ликвидацией управляющей верхушки. Ну а там уж как повезет, но соседи у Вольной Марки вряд ли будут сидеть сложа руки, когда соперник ослабнет, и наверняка воспользуются неразберихой во власти, чтобы улучшить свои позиции – если вообще не покончить разом с набирающим силу противником.

В общем, в свое время придя к таким выводам, он и решил сыграть в открытую – а время покажет, прогадал тогда или нет. Но по крайней мере сейчас у него имеется как оружие, способное покончить с такой сложной и высокоуровневой целью, как лорд Маркус - так и защита, или скорее маскировка, которая поможет ему подобраться к цели.

Именно после того, как на базе Тайной полиции ему выдали «во временное пользование» эту дорогостоящую вещицу, Александр окончательно уверился, что те, похоже, именно на него сделали ставку в данном противостоянии. Иначе объяснить такую щедрость было бы трудно, да и в простой роли приманки для орденских шпионов и собственных расхитителей этот артефакт вряд ли ему понадобится. А вот для того, чтобы незамеченным подобраться к главе рассветников, тот подходил идеально.

«Маска Лицедея» позволяла носителю в широких пределах изменять внешний облик, пусть и на короткое время. Совместная разработка магических школ иллюзии и астрала, в сочетании с татуировкой Охотника, которая прикрывала его от поверхностного сканирования, позволяла скрыть свою личность или на время притвориться кем-то другим.

Распространение подобного рода артефактов властями не приветствовалось, да и цена на них кусалась. Но изделия эти все равно были весьма популярны как у вышедших в тираж великосветских модниц, на которых уже и эликсиры омоложения не оказывали никакого эффекта, так и у разведчиков и шпионов всех мастей. И пусть реальный облик не менялся, лишь прикрытый иллюзией, но отличить «Маску» от оригинала можно было лишь прикоснувшись к носителю. Что, конечно, вкупе с ограниченным временем использования доставляло немалые неудобства владельцу, особенно неприятные для пожилых дам и их ухажеров.

Но по-другому затесаться в орденские ряды в предстоящем масштабном рейде у него вряд ли получится. Об этом событии уже объявили официально, так что в Скупку уже начали стекаться как гильдейские авантюристы, так и отряды аристократии. В этой подготовительной суете сложность работы «приманкой» лишь возрастала, и реши себя проявить неизвестный, стоящий за всеми этими хищениями, время для него было бы самое подходящее.

Достав артефакт из простого футляра красного дерева, Александр осторожно поднес безликую маску к лицу перед зеркалом. Будто бы притянутая неизвестной силой, на последних сантиметрах та сама устремилась к нему, надежно закрепившись на голове. Как он уже знал по опыту, сорвать ее и случайно потерять было практически невозможно, лишь осознанное желание владельца или исчерпание накопленного заряда могли это сделать.

Одновременно с тем, как «Маска Лицедея» коснулась его лица, по телу пробежала быстрая волна превращений, изменив до неузнаваемости. Согласно последнему заложенному образу, вместо сурового рейдера, побитого жизнью, напротив отразился знакомый купец: рост практически не изменился, но в ширину, особенно в районе талии, прибавил он немало, лихо подкрученные усы и окладистая борода, дорогой кафтан, сапоги с набойками.

Ощущал себя Александр как прежде, но из зеркала на него смотрел кто-то другой, даже взгляд его изменился. Неожиданно накатило желание покрасоваться, сыграть перед публикой – незнакомец напротив подмигнул, как бы приглашая его присоединиться, поддаться порыву. Подавив нахлынувшее желание, он волевым усилием сорвал маску с лица – и тут же наваждение его отпустило.

- Жуть какая, - выдала с любопытством наблюдавшая за всем Ежка. – Добровольно пускать себе в душу астральную тварь – что может быть глупее?

- Затем и тренировки нужны. Нужно вырабатывать сопротивление, иначе никак.

- Ну, знаешь ли, если ты в конце концов превратишься в спятившего Актера, я ведь вынуждена буду тебе помогать. Так вместе нас и прикончат, как ту даму… Как там ее…

- Леди Виштар – Кровавая Леди… На этот счет не волнуйся, - улыбнулся он, - Вряд ли я стану срезать лица с молодых девиц и примерять их на себя. Придется рисковать, но ничего – справимся, ведь если присоединиться к княжеской части рейдерской партии мы можем, то кто нас подпустит к орденским отрядам?

- До этого дня еще дожить надо, а в роли подсадной утки это сделать непросто, - мелкая явно пребывала в дурном настроении. И причина ее хандры расположилась в номере напротив.

- Ты же сама согласилась тогда, что лучше рискнуть. Просто все никак не можешь простить себе, что подпустила Кайру, не заметив противника. Ну так у нее специальность такая – профильная. Я же тоже до самого последнего момента никого не ощущал.

- Тоже мне, - фыркнула Ежка, - ты и не должен, это моя обязанность… И вообще, не нравится мне она! С’саш, может все же отрежем ей голову? Пре-вен-тив-но, вот!

- Надо будет – рука не дрогнет.

Но разумеется никаких голов он резать не собирался, по крайней мере без крайней на то необходимости. Хотя безоглядно доверять безопасникам и оперативнице, оказавшейся весьма оригинальной особой, Александр также не спешил. Однако «рубить с плеча», в прямом и переносном смысле, не торопился - о чем и поведал надувшейся фейке. Все же он надеялся, что в конторе служат профессионалы, и абы кого посылать на задание они бы не стали.

А охрана на время, оставшееся до начала Похода, лишней в любом случае не будет – пожалует кто по его душу или нет. Даже если охрана эта не вызывает особого доверия и не нравится одной конкретной рыжей непоседе.

Глава 3. Часть 3

Следующие пару дней прошли в обычном режиме, привычном для них в периоды отдыха между рейдами. Единственное отличие заключалось в сопровождавшей повсюду девушке, которая изображала его напарницу, так что приходилось постоянно таскать ту с собой. Впрочем, возражать он и не думал – чувство нарисованной на спине мишени никуда не делось, только усиливаясь со временем. В этой суете сборов, захлестнувшей Скупку, в череде новоприбывших лиц и отрядов, ощущения эти лишь нарастали, и поддержке умелого бойца он был только рад.

Ну а характер Кайры приходилось терпеть. Александр старался не отвечать на ее подколки и демонстративные попытки соблазнения, и даже Ежка со временем предпочла сделать вид, будто бы просто не замечает агентессу. Хотя и пыталась время от времени устроить той мелкую пакость, вроде доброй щепотки соли, подброшенной в пищу. Но после того, как сама весь вечер плевалась мыльными пузырями, слопав казалось бы надежно припрятанную конфету, даже она решила больше в этой «войне» не участвовать, демонстративно игнорируя соперницу.

Вот кто оказался весьма рад такому пополнению его отряда – так это наставник по рукопашному бою и работе с холодным железом. После того, как в тренировочном поединке нанятый на эту роль орк разошелся с девушкой вничью, шестнадцатого уровня Мечник даже отказался брать с него за урок деньги. Свое решение он мотивировал тем, что и сам может здесь чему-то научиться, хотя Александр подозревал, что тот просто запал на симпатичную оперативницу и таким образом просто пытался произвести на нее впечатление.

Как бы там ни было, сам он не преминул подсмотреть в этой схватке пару интересных связок и переходов. Так что польза и экономия от подобного рода охраны оказалась еще и вполне материальной. А с финансами у них сейчас дела обстояли далеко не самым лучшим образом. Пока мастер был занят сбытом захваченного, в рейд Александр идти опасался. Да и вся операция эта была затеяна не для того, чтобы рисковать приманкой в Разломе - вряд ли кураторы одобрят подобного рода самоуправство.

Но наличности с наемников, охранявших тайную базу, они взяли немного, ихор в основном достался призванному дэву, а все добытое ранее они уже потратили на собственную прокачку и улучшение экипировки. Да еще и дорогущий эликсир «Сопряжения», на который ушли все сбережения, завис мертвым грузом. Продавать его он не решался, помня пророчества старого гоблина, но и употребить по прямому назначению не хотел – слишком это было опасно. Так что пока просто отложил решение вместе с запечатанной склянкой, оставив на самый непредвиденный случай.

На полигоне, где они обычно отрабатывали магические плетения, в эти дни было многолюдно. Расположенный на окраине пустырь в свое время отгородили с трех сторон зачарованным заборчиком, насыпав высокий вал с четвертой. Все же тренироваться рейдером где-то нужно было, а высылать егерские отряды на каждое проявление магии в окрестностях поселка выходило накладно, так что под тренировки подобного типа отвели специальный участок.

На штраф нарываться народ не хотел, да и пользование площадкой было бесплатным, поэтому полигон пустовал редко. Но сейчас посетителей здесь было куда больше обычного – видимо сказывался наплыв готовящихся к Походу авантюристов. И все же свободный участок нашелся, да и пропускать тренировку в магии не хотелось – эта область знаний захватывала его все сильнее, несмотря на то даже, что искусство плетений давалось ему нелегко.

Возможно как раз-таки желание отрешиться от всех забот, необходимость отвлечься от мыслей о поджидавших его опасностях, и помогло Александру сделать прорыв. И пусть успех этот по чьим-то меркам мог показаться незначительным, но первый свой конструкт он, активируя «Магический взгляд», собрал именно в тот день. Неожиданно легко получившееся плетение, приняв нужную форму под мысленными усилиями, напиталось маной по проложенному каналу. И вместо того, чтобы привычно развалиться со вспышкой, в этот раз проявилось на материальном плане в том виде, как и задумывалось.

Яркий шарик света, подвешенный перед ним, повинуясь желанию облетел улыбающегося Александра по кругу, скользнул в ладонь, пощипывая кожу колючей энергией и переместился обратно. Не сразу заметившая перемену Ежка, отрабатывающая какие-то специализированные сканирующие чары из воровского арсенала, вскоре уже с визгом гонялась за «Светляком». И даже Кайра, немного обеспокоенная окружающей обстановкой и вспышками заклинаний вокруг, подозрительно поглядывая по сторонам высказалась в том духе, что ерунда конечно, самый начальный уровень – но как для неофита в общем-то неплохо.

Именно этот момент выбрали неизвестные, чтобы попытаться избавиться от угрозы в его лице. Неожиданно сбитый с ног Кайрой, навалившейся на него грудью, он не успел возмутиться этому факту, как в прикрывший их магический щит врезался огненный шар, расплескавшись всепожирающим пламенем вокруг позиции.

Возникший над ними прозрачный купол выдержал удар, хоть и с трудом – видно было, что артефактный кулон, который девушка сжала в кулаке, напряженно вибрирует на грани распада, а сам мерцающий полог здорово истончился, порываясь и вовсе схлопнуться. Но от первой, самой мощной атаки тот их все же защитил, прикрыв заодно и порхавшую рядом Ежку.

На эти пару секунд, пока вокруг бушевала огненная стихия высокоуровневого заклятья, все зависло в шатком равновесии: сам он, сбитый с ног, лежащая на нем оперативница, Ежка, с возмущением на это уставившаяся. Впрочем, последняя все же успела сориентироваться и кинуть на него бафы на Урон и скорость, одновременно с тем, как сам он задействовал на полную амулет с духом воздуха. Так что, когда пламя опало и защита исчезла, действовать он начал одновременно с агентессой, практически не уступая той в реакции.

А события вокруг понеслись вскачь, понял Александр, когда месте с жаром раскаленной земли и исчезновением купола на них навалились звуки сражения, кипящего вокруг. Кто бы ни устраивал это покушение, к делу неизвестные подошли довольно масштабно, возможно предполагая у него скрытую поддержку или просто решив на этот раз перестраховаться. Но сейчас, как успел он приметить, перекатываясь в укрытие когда Кайра наконец-то с него слезла – вокруг кипело сразу несколько схваток.

И кто из сражавшихся принадлежал к нападавшим, а кто к скрытой охране или случайным посетителям, понять было трудно. Хотя девушка видимо разобралась влет, так как тут же выхватила кинжалы и сорвалась в сторону ближайшей стычки, полыхавшей выстрелами и отголосками сильных заклятий. Впрочем, он с самого начала понимал, что главной целью всей операции является не его безопасность – а результат в расследовании. И сейчас для Тайной полиции первоочередной задачей шла не защита приманки – та свою роль уже выполнили – а задержание и допрос нападавших, по связям которых они надеялись выйти на руководство преступной организации.

Так что о безопасности сыгравшей свою роль жертве предстояло позаботиться самой, мгновенно понял он. А потому, дав знак Ежке держаться сзади и не отставать, рванул в сторону выхода, стараясь двигаться короткими перебежками от укрытия к укрытию.

Народ в приграничье вообще подобрался нервный и скорый на расправу. Потому и разбираться в происходящем не стал, пробиваясь к выходу всеми возможными способами. Он еще успел заметить, как слаженная квинта серебряного ранга в боевом порядке сметает с пути всех подвернувшихся под руку, как те внезапно схватились в жестокой рубке с таким же отрядом, спешащим прочь с полигона. Успел еще удивиться той жестокости, с которой недавние мирные соседи режут друг друга – и тут ему стало не до того.

Вспыхнувшая «Хрустальная Сфера» отразила чей-то прицельный выстрел, хотя и не полностью. Сверкнувшая защита разрушила выпущенную пулю, осколки которой все же прошлись по телу, прикрытому броней, подстегнув принятие решения. Очередной выстрел неизвестного снайпера прошил стойку, за которую, перекатившись, нырнул Александр, как продырявили ее и несколько следующих снарядов. Вжавшись в пол, он полз в сторону выхода, сопровождаемый грохотом простреливаемой мебели и свистом зачарованного свинца над головой.

- Демон, меткий зараза! - Ежка, высунув свой любопытный нос из-за укрытия, едва его не лишилась, успев убраться обратно за мгновение до того, как в это место угодила выпущенная стрелком пуля.

И когда он приказал ей не высовываться, раздумывая, как выбираться дальше, добавила:

- Но срисовать я его успела – работает с насыпного вала!

Прикинув зону обстрела, он изменил маршрут таким образом, чтобы не попадать в простреливаемое пространство. Такая упорная работа по его тушке наводила на мысль, что в перекрестие прицела он попал не случайно – скорее всего сработала подстраховка нападавших, увидев, что жертва еще жива. И страховать основную группу мог кто-то еще - скорее всего на выходе с полигона, прикинул Александр как сделал бы сам, устраивая покушение.

Потому к главному входу они и не стремились. Выработавший привычку везде и всюду прикидывать пути отхода, зоны обстрела, укрытия и прочее, он и здесь заранее озаботился чем-то подобным. Как, в общем-то, и в любом часто посещаемом месте. Уроки тактики от отставного офицера княжеской Особой Дружины не прошли для него даром, и щедро оплачиваемые знания, подкрепленные изнурительными тренировками, надежно отложились в голове.

Так что и принципы работы с огнестрельным оружием в помещении усвоил он крепко, а когда в проходной они все же вляпались в засаду, не растерялся и сразу же начал действовать. Укол интуиции позволил уклониться от свалившейся сверху тени, приняв удар кинжалом на наруч доспеха, с лязгом отбросив клинок нападавшего в сторону одновременно с тем, как на противника навесила дебафы фейка, понизив тому рейтинг Защиты и сковывая движения.

Резко присев, пропуская явно усиленный умением взмах кинжала над головой, он тут же, практически не целясь, на одних рефлексах приставил дуло пистолета к колену нападавшего, нажав на спусковой крючок. А когда отдачей ствол подбросило выше, выстрелил это еще несколько раз, постепенно распрямляясь и поднимая оружие. Пах, живот, грудь, лицо в маске – естественные движения вскинутого пистолета позволили сделать это максимально быстро. Не зря столько нарабатывал данную связку, с последним выстрелом оттолкнув заваливающееся тело в сторону, почувствовав приток захваченной сущности убитого.

Выскочившего следом и перегородившего дорогу Мечника тринадцатого уровня не спас даже явно зачарованный и прокачанный щит, которым тот прикрывался. Разом опустошенная обойма пистолета одной длинной очередью прошила его вместе с доспехами, выбив тучу искр и сложив противника на пол закованной в броню безжизненной тушей.

Из всего, что было украдено с армейских складов и нашлось в логове банды, оставил себе он немногое, большая часть вещей не подходила ему по уровню или классу. Но особыми боеприпасами запасся серьезно, как под винтовочный, так и под пистолетный калибр. И сейчас запрещенные к открытому обороту дорогущие зачарованные патроны пришлись как нельзя кстати. Усиленная умением «Перегрузки» работа мастера астрала, заключившего в прокачанные кристаллические пули мелких духов, сделала свое дело, пробив Защиту явно ориентированного на этот параметр Мечника. Вместе с доспехами превратив его в истекающий кровью дуршлаг.

Судя по вскрику в коридоре за щитовиком, выстрелы задели и еще кого-то из засадной группы, но рассматривать насколько серьезно было некогда. Быстро отпрянув за угол, он активировал и швырнул дальше в проход гранату, которую ввиду последних событий взял в привычку скрытно носить с собой и в поселке – на всякий случай.

Стоило лишь прогреметь взрыву, как Александр тут же рванул вперед, перепрыгивая поверженного противника. Судя по влившемуся в него сдвоенному потоку ихора, еще двум телам, которые попали в область поражения мощного армейского изделия, контроль был уже ни к чему. А вот привалившейся к стенке дриаде хоть и досталось – но не смертельно. Посеченная осколками, та, зажимая здоровой рукой обрубок, успела-таки выкрикнуть ключ-активатор заклинания, и когда короткая очередь прошила завалившееся на бок тело, спущенные магичкой третьей ступени чары все же сорвались с поводка.

- Сюда, С’саш!

За те мгновения, которые оставались ему на принятие решения, да и вообще на жизнь, не успевал он практически ничего. В узком коридоре посмертное заклинание мага пятнадцатого уровня шансов никому не оставит, но когда развившимся чутьем он уже уловил формирование какой-то мощной структуры, фейка, порхнувшая в окошко проходной, подсказала ему единственный возможный выход.

Прикрыв лицо рукой, он рыбкой нырнул в узкий проем, ввинчиваясь в небольшое помещение, собрав все оставшиеся осколки стекла, разбитого взрывом. Чувствуя, как позади разворачивается конструкт заклинания, перекатившись и вскочив на ноги, коридор на прошлом месте он больше не обнаружил. Заполнившие пространство хищные цветки и растения нанизали на шипы оставшиеся тела, в том числе и саму дриаду, разрывая плоть на части, торопливо глотая, чавкая и перехватывая друг у друга лучшие куски.

Отдельные ветки «Феерии жизни» тянулись и к ускользнувшим из-под удара жертвам, пропитанные последним желанием погибшей поквитаться со слишком зубастой целью. Однако заклинание это, насколько он помнил, хотя и входило в число самых мощных чар школы Жизни, но отличалось строго ограниченной областью действия. Так что находясь даже в двух метрах от голодных растений, легко кромсающих крепчайшую защиту доспехов, тех уже можно было не опасаться – хотя наблюдать за этим зрелищем приятного было мало.

- Улыбается сейчас, наверное, сволочь! Посмертие она себе знатное организовала, Владычица Леса будет довольна!

Ежка, крутнувшись вокруг него, привычно осмотрела партнера «Магическим взглядом» на предмет ранений. В пылу сражения не мудрено было и не заметить рану, прицепившееся заклятье отложенного действия или напитанную ядом царапину. Но ничего подобного она не обнаружила, о чем ему и поведала.

Сама фейка также не пострадала, в отличии от него даже ссадин не нахватав. И пока он, перезаряжая оружие, пытался отдышаться, придя в себя после скоротечного боестолкновения, та успела облететь комнату, заявив:

- Все, тут мы похоже застряли, выход есть лишь в коридор. Но я туда не сунусь – и тебе не советую, знаешь ли. Это растительная дрянь, пожирающая сейчас наши трофеи, явно не прочь будет еще подкрепиться!

Отдаленные крики, выстрелы и шум сражения уже практически затихли, раздаваясь редкими всполохами. Так что можно было сделать вывод о том, что отряды Тайной полиции и подоспевшие дружинники взяли все-таки ситуацию под контроль.

Перезарядившись, он присел у стены и устало на нее облокотился. Как обычно после схватки его накрыло откатом, и даже чавкающие напротив хищные растения не смогли помешать немного расслабиться.

- Ну и не дергайся. До нас тоже не доберутся - тут мы в безопасности. А как все окончательно успокоится, так и действие конструкта закончится. Отдыхай пока - кто его знает, когда со всем этим еще выдастся спокойная минутка…

Глава 3. Часть 4

- Выжил значит. Это хорошо…

Кайра нашла их сама, когда заклинание покойной дриады наконец-то схлопнулось, поглотив всю органику и оставив в коридоре кучу вещей с находившихся там ранее тел. Прибывшие на место схватки дружинники оцепили полигон, работая совместно с Тайной полицией. А подоспевшие к проходной безопасники застали Александра рядом с трофеями разной степени потрепанности, уже собранными и рассортированными по кучкам. И по деловито порхавшей вокруг Ежке было понятно, что добровольно она с ценностями не расстанется точно.

- Мне вот интересно, а что если бы меня все-таки убили? Вы не боитесь, что «Феникс» внезапно может вырваться?

Ему, как носителю мощного заклятья, особым указом доступ в крупные населенные пункты был запрещен. Да и в Скупку, как важный объект государственного значения, его бы не пустили - если бы не запланированная полицией операция. Но вот о том, что может произойти с поглощенным конструктом после смерти «сосуда», Александр как-то до этого момента не задумывался. Погибать он не собирался – ну а если это все же случится, то ему тем более будет плевать на последствия.

- А тебе разве не сообщили? - усмехнувшись, ответила агентесса. – Это будет проблемой того, кому твоя душа и достанется, вместе с поглощенным конструктом. Хотя какая там проблема – скорее высокоэнергетический бонус. – И добавила, отсмеявшись. - Это же стандартный военный продукт, хоть и высокого класса. Там куча степеней защиты, и без осознанного желания запустить процесс активации не получится. Но ты же у нас умный мальчик, ведь так? И, как договаривались, в пределах княжества делать подобного не станешь?

Ну а если только надумает и хоть как-то это проявит – разберутся с ним быстро, понял он, в очередной раз подтверждая договоренности. Для того, очевидно, и пригляд приставлен. И чем ближе предельные сроки по сбросу энергии, тем больше вероятность, что проблему власти решат устранить, вместо того, чтобы использовать дорогое оружие.

Как бы там ни было, но результаты операции до него довели, хоть и не сразу. Он вообще не слишком-то и рассчитывал, что безопасники снизойдут и поделятся добытой у пленников информацией. Кайра как ни в чем не бывало продолжала исполнять роль его напарника, сопроводив нагруженного трофеями подопечного до таверны. И лишь ближе к вечеру, когда они осмотрели и рассортировали добычу, все-таки поведала ему результаты допроса захваченных живыми нападавших.

Тогда-то Александр и понял окончательно, почему именно он угодил во всю эту историю – едва только прозвучало имя и должность заказчика нападения. Лорд-магистр Альтос, урожденный дворянин славного рода, бывший старший магик заклинательного отдела дружины. Хотя тот и находился последнее время в опале, высказав на публике пару комментариев относительно неправильной, по его мнению, политики властей и чрезмерном «заигрывании князя с темными». Но связей в армейской среде не потерял, что и позволило ему, по-видимому, организовать хищения и переправку украденного со складов имущества в Вольную Марку.

Как поведала ему Кайра, сомнений в связи Альтоса с орденскими уже не осталось. Но спешно переданная в столицу депеша и посланные на его задержание отряды полиции самого мага на месте не застали. И хотя в подробности она особо не вдавалась, из оговорок ее стало понятно, что прошло там не все гладко, и у оперативников есть потери.

В то, что лорд не простит ему гибели сына, он был уверен и раньше - пусть все и произошло по закону и воле Богов. Потому и старался держаться подальше от столицы, спрятавшись в этом глухом и тщательно контролируемом властями уголке. Но видимо старания его оказались тщетны, и если предположить, что та группа, поджидавшая его в Разломе, действовала по указке магистра, то все наконец-то вставало на свои места в этой разрозненной картине событий.

А к утру стали понятно и то, что все же затевал здесь «Орден Рассвета», действуя с помощью высокопоставленного предателя. Первые вести о вспыхнувших ночью в столице беспорядках уже сменились сообщениями о начавшихся в городе полноценных боестолкновениях. Отведенные для Похода значительные армейские силы как раз оказались удалены от центра событий, расположившись лагерем в Пограничье, что серьезно ослабило Селец. Чем и воспользовались восставшие, поддержанные некоторыми тыловыми гарнизонами и жрецами светлых богов, призывавших народ покончить с «темной угрозой».

И тут бы наличие у бунтовщиков такого козыря, как «Поцелуй Феникса», оказалось никак не лишним, понял он. Но из-за поспешных и непродуманных приказов Альтоса, вызванных желанием поквитаться, действовать заговорщикам видимо пришлось не по плану и в спешке. Впрочем, по обеспокоенному виду Кайры и разговорам в поселке ситуация понятней не становилась, и что именно происходит в престольном городе, связь с которым похоже с ночи блокировалась спецартефактами, пока что оставалось неизвестным.

Развернутые для совместного Похода силы обеих сторон расположились друг против друга, явно выжидая вестей из столицы княжества. Народ в поселке бурлил, большей частью поддерживая князя, действующую власть - и вместе с тем активно готовился к войне. Сам он от обсуждений уклонялся, хотя с орденскими, конечно, ужиться у него не получится, поэтому его предпочтения были очевидны. И если все же произойдет переворот, оставаться тут он точно не сможет.

Но во всем происходящем нашелся и положительный момент – цены на оружие и экипировку взлетели практически до небес. Тот самый скупщик, которому они уже ранее сдавали трофеи, не слишком-то и упорствовал на этот раз, выжатый Ежкой досуха. Гном похоже и сам прекрасно понимал момент и то, что сможет перепродать вещи быстро и с прибылью, так что взял все оптом, дав хорошую цену даже за поврежденное оружие и экипировку.

От засадной группы осталось много интересного, но для них с мелкой Александр подобрал лишь редкий комплекс, стоящий на вооружении элитных разведчиков и егерей. Небольшой пенал, зачарованный на увеличение объема и уменьшение массы, содержал пятерку миниатюрных големов, выполненных в виде паучков в половину ладони размером. Армейская «Система поиска, сканирования и разминирования» могла работать как под контролем оператора, так и автономно, обнаруживая и обезвреживая ловушки и мины.

И углядевшая находку Ежка тут же безапелляционно заявила, что ту нужно непременно оставить себе. В воровской среде об этом комплексе ходили легенды, достать его было весьма непросто, но обученный взломщик с его помощью мог творить чудеса в своем деле. И в этом вопросе с фейкой он спорить не стал, а просто передал находку мелкой, сам же так ничего для себя лично и не подобрав из трофеев.

Из-за ограничений на использование однотипных предметов, заложенных в системе Возвышения, собственную экипировку приходилось рассматривать комплексно. И даже если попадалось среди добычи нечто представлявшее интерес, нужно было еще прикинуть, как оно будет сочетаться с другими вещами того же класса. Так, например, несколько отличных атакующих колец высоких уровней отправились на продажу просто потому, что для их использования пришлось бы пожертвовать защитными перстнями. А параметр Защиты ввиду всех событий и особенностей прокачки снижать никак не хотелось, как и запасаться экипировкой «на всякий случай» - лучше уж продать все и потратить выручку на собственное развитие.

Но и ему по результатам схватки кое-что все же перепало - помимо полученного с противника ихора. Что он и обнаружил, когда просматривал поступившие сообщения.


Усваивается сущность четырнадцатого уровня…

… … … … … … …

Сущность четырнадцатого уровня усвоена

Поглощено 5906.5 единиц маны, заряд накопителя 100%* (Заблокировано)

Поглощено 2784 единиц ихора, баланс кошелька 126 453 монеты

Получено усовершенствование «Интуит-10»*

Применить усовершенствование?

Применить Отмена Отложить применение

*Сертификат Совета Средоточия. Гарантия Школы Разума


Данный аурный модуль отлично сочетался с полученным на десятом уровне навыком «Интуиции», усиливая и развивая природные способности разумного. Так что улучшение заняло еще одно место в Контроллере, наряду с «Антидотом» и оружейным «Копьем Света» закрепившись в его эфирной оболочке.

В итоге суммы, вырученной после продажи трофеев и полученной с погибших наемников, вполне хватило на то, чтобы прокачать до двенадцатого уровня их обоих. Сейчас любое усиление будет не лишним, решили они, сразу же почти все и потратив, традиционно вложившись в повышение Ловкости для него и в Интеллект для мелкой непоседы и по совместительству летающего генератора маны.

Глава 3. Часть 5

Напряженное ожидание вестей из столицы продлилось до следующего утра, когда наконец-то связь с городом была восстановлена. Улыбающаяся Кайра бесцеремонно ворвалась к нему в номер, проигнорировав направленное на нее дуло выхваченного пистолета и, приблизившись к постели, неожиданно чмокнула его в губы, обдав смесью головокружительных запахов.

- Наши победили! Князь раздавил заговорщиков!

Поделившись таким образом новостями, девушка тут же скрылась, провожаемая возмущенным щебетанием фейки. Агентессу понять было можно – новая метла могла и смахнуть с доски неугодных, серьезно перекроив спецслужбы. Да и сам он в принципе новостям был рад, так как проблем у него с приходом ко власти заговорщиков только прибавилось бы.

Но все же убрал оружие обратно под подушку, намереваясь еще чуть-чуть подремать. Однако быстро понял, что взбудораженная вторжением мелкая вряд ли даст его планам сбыться, и, вздохнув, встал с кровати, начав утренний моцион.

За ночь полученная с новыми уровнями прибавка к характеристикам полностью активировалась, перестроив и улучшив организм. Пусть и не на много - но это как всегда ощущалось практически сразу же. Вот и сейчас, пройдя разминочный комплекс Низвергателей, он с удовлетворением отметил возросшую скорость и координацию движений.

Да и Ежка, старательно выполнявшая упражнения на развитие чувства магии и природных способностей, также видимо отметила полученные усиления. И наконец-то оставила тему «бесцеремонной и развратной особы», сосредоточившись на тренировке.

После физических упражнений, по уже сложившейся привычке Александр открыл гримуар покойной магички, доставшийся ему еще тогда, при выходе из Проклятого леса. Разблокированный нанятым Альверданом наставником по магии, который преподал ему основы построения плетений, тот содержал в себе массу полезной для новичка информации. В том числе и методы низкоэнергетических тренировок, позволявшие упражняться в искусстве практически где угодно без привлечения к этому делу ненужного внимания.

Вот и сейчас привычно активируя астральный канал с фейкой, он потихоньку обменивался с той маной, что развивало резервы у них обоих. И одновременно пытался составить стандартный учебный конструкт, задействовав «Магический взгляд», тренируя таким образом многозадачность и концентрацию, которые являлись основными навыками для магика любого типа.

Как всегда время в упражнениях пролетело незаметно, и, закончив с ежедневной утренней разминкой, он успел прилично проголодаться. Да и по Ежке было видно, что та уже мечтает об утреннем «чае» – местной разновидности горячего бодрящего настоя. Причем с тройной порцией меда, ведь меньшее она и за сладкое-то не признавала.

В общем зале народ несмотря на ранний час уже вовсю праздновал победу князя над заговорщиками. В массе своей авантюристы политикой не особо-то и интересовались, сосредоточенные на собственном развитии. И большинство сложившийся порядок вполне устраивал: охота на демонов, добыча ихора и трофеи из Разлома, намечавшийся очистительный Поход – вот что занимало здешних охотников. Так что нарушившие привычный круговорот вещей бунтовщики популярностью в этой среде не пользовались.

Ну а редкие фанатичные приверженцы светлых богов тут предпочитали помалкивать, отлично понимая настроения поселкового общества. А уж когда пришли новости о том, что Гильдия официально встала на сторону властей, то проблема выбора для членов этой организации и вовсе отпала. По слухам, на центральную ее резиденцию был совершен налет, и хотя захватить комплекс восставшим не удалось, но потери у гильдейских защитников оказались немалые. И сейчас практически каждый из присутствующих в зале прикидывал, кто из его знакомых или друзей мог в эти дни находиться в столице.

Как ни в чем не бывало присоединившаяся к завтраку Кайра ничего нового им поведать особо и не смогла. Только подтвердила, что бунт подавлен, восставшие разбиты и сейчас по столице идет зачистка «смутьянов и криминальных элементов». Спец отряды дружины и безопасники вылавливают зачинщиков и активных участников восстания, хотя насчет предводителя заговорщиков – лорда Альтоса – у нее пока никаких сведений не имелось.

Еще одной новостью стало то, что с сегодняшнего дня «Орден Рассвета» становится на территории княжества вне закона. И пусть те и раньше не могли действовать здесь в открытую, но, стараясь не испортить окончательно отношения с Вольной Маркой, где орденские были основной руководящей силой, миренский князь до последнего времени не решался на открытое противостояние с этой организацией. Однако после недавних событий и явного участия «светляков» в подготовке его свержения, тот все-таки подписал давно отложенный указ.

Власти соседней страны уже выразили возмущение этим фактом, но войну начинать никто не спешил. Воинские отряды, расквартированные в приграничье, так и не начали движения навстречу друг другу. И массовое сражение похоже все же откладывалось - по крайней мере на время.

В общем, позавтракав и обсудив новости, Александр с мелкой вернулись в номер, где и обнаружили неожиданное прибавление в постояльцах. А именно мастера Альвердана, расположившегося в кресле у письменного столика и потягивающего маленькими глотками дорогущее вино из его запасов. Собственно, тех самых запасов-то и была всего лишь бутылка, купленная по случаю и припрятанная до лучших времен. Но ушлый эльф ее все же как-то нашел.

Впрочем, пусть пьет, подумал он - раненым говорят полезно при кровопотере. А гость недавно явно был ранен, свежие повязки на голове и груди и слишком бледный даже для него вид говорили об этом отчетливо.

- Приветствую, мастер. Вижу недавние события и вас не обошли стороной.

Возмущаться вторжению он конечно же не стал. Этот представитель расы эльфов давно уже преодолел тот рубеж, который в их народе называли «четвертой границей» и существовал по каким-то своим правилам, меняя и вырабатывая их на ходу. Взросление, зрелость, мудрость – те, кто прожил настолько длинную жизнь и так далеко продвинулись по пути Возвышения имели право на небольшие причуды. И с этой позицией Александр в принципе был согласен.

- Да уж, в стороне не остался. Пришлось попотеть и, как видишь, даже крови пролить немного. Альтос оказался очень силен - давно так интересно не было…

Выяснилось, что пострадал Альвердан как раз во время отражения нападения на гильдейский комплекс. Какое-то время именно там обретался штаб верных князю армейских сил и аристократических групп, так как сам замок, расположенный на острове посреди разделявшей город реки, оказался осажден и отрезан восставшими. И как раз-таки с успешной обороны Гильдии и начался перелом в этом противостоянии, когда развивая успех они перешли в контратаку, разбив основные силы мятежного лорда.

- И знаешь, С’саш… - завершил свой рассказ мастер, - Тот оказался слишком силен даже для меня. Да что там, тот же Фарук, который руководил подоспевшими гоблинскими отрядами, едва избежал отправки на перерождение – отлеживается сейчас в деревне своей под присмотром местных целителей.

- И пройди у них все по плану, вряд ли бы мы устояли - но планы эти ты им как раз и порушил, - усмехнулся, продолжив, эльф. – Действовать лорду пришлось раньше времени, потому и потерпели они неудачу. Так что счеты Альтоса к тебе лишь возросли, имей ввиду.

Самого главу заговорщиков поймать так и не удалось. Оказав серьезный отпор, прикрывшись фанатично настроенными отрядами «светляков», собранными из некоторых жрецов и последователей светлых богов, тот все же сумел сбежать, когда понял, что затея с переворотом провалилась. И, как оказалось, именно поэтому мастер сегодня оказался в Скупке, расположившись у него в номере – бежал Альтос именно в эту сторону, видимо надеясь соединиться с ближайшими силами ордена, расквартированными у Разлома.

- Так что я решил, что ты не откажешься поучаствовать в этой охоте, - кивнул эльф на татуировку, выглядывающую у Александра из рукава. – Как-никак скорейшее устранение данной проблемы и в твоих интересах тоже. Да и платит князь за его голову очень прилично – пойдешь в договоре моим помощником. Ну как, согласен?

- А как быть с операцией и безопасниками?

То, что лорд вряд ли оставит его в покое, было понятно. И закончить всю эту историю он был вовсе не против, тем более еще и заработав на этом - просто уточнил данный момент.

- Да какая там операция уже, - махнул Альвердан рукой, - Противостояние перешло в открытую фазу, враг определен – и работа с тобой сворачивается, охрана отзывается. Сейчас твоей защитнице приказ передадут, и все. Присмотр, сам понимаешь, все равно будет, и передвижение твое ограничено Приграничьем – пока не избавишься от «Феникса». Но как приманка ты у них уже не котируешься, там считают, что в ближайшее время ты у лорда будешь не в приоритете, у него мол сейчас других забот полно… Дурачье на твердой ставке…

- Вы, как я понимаю, считаете по-другому? - не мог не заметить оговорки он.

- Именно. Тут просто нужно учитывать древность рода, гонор и спесь аристократическую, ну и личные мотивы. Так что пока с тобой не разделается – на ту сторону, к орденским, лорд не уйдет. Потому и есть у меня мысль, что где-то здесь он затаился. И на этот раз уже попробует разобраться с тобой лично, закрыв, так сказать, все счета перед побегом.

Естественно он дал свое согласие на участие в этой затее. Если уж и сталкиваться лично с могущественным магом огня, то лучше делать это при серьезной поддержке. Ну а приманкой служить ему не привыкать, вздохнул он, подтверждая договоренность. Выстоять в одиночку против Альтоса он никак не сможет – слишком разные «весовые категории», а так хотя бы здорово повысит свои шансы выжить в этом противостоянии.

Тем более что, как выяснилось, мастер прибыл сюда не в одиночку, а в сопровождении группы наемников. Золотая квинта, все члены которой оказались прокачаны не ниже двадцатых уровней, была хорошо известна в среде авантюристов, да и не только. И в какую сумму князь оценил голову мятежного лорда, представлял он с трудом. Но даже оплата услуг этой знаменитой пятерки могла разорить какого-нибудь аристократа средней руки.

Да и сам эльф многого стоил, хотя Александр до сих пор не знал ни его класса, ни уровня. И вскоре тот должен был полностью поправиться – принятые еще по пути в Приграничье целительские зелья уже заканчивали свою работу. Так что расклад получался неплохой, что в своей манере незамедлительно высказала и Ежка, когда они по обычаю Темных Охотников скрепили договор рукопожатием.

Татуировка, нанесенная старым шаманом, шевельнулась, стрельнув разрядом маны, перетекла на сомкнутые ладони и обратно - будто бы обменявшись данными с аналогичным украшением эльфа. И процедура эта, казавшееся формальностью, неожиданно приобрела новый оттенок, став чем-то большим, нежели простая устная договоренность.

- Это еще не все новости, - усмехнулся Альвердан после заключения охотничьего договора. – Есть еще кое-что по нашим старым делам. Как ты похоже уже в курсе, война – дело выгодное, особенно для тех, кто в это время продает доставшееся трофеями ворованное армейское оружие и снаряжение. Так что, когда ко мне обратился один аристократ, желающий выкупить все оптом, раздумывать я не стал… Правда средств у того оказалось недостаточно – в последние годы род его немного обнищал… Но нашлось кое-что на обмен – и думаю ты оценишь, что я выменял на твою долю.

Непримечательного вида тонкий серебристый браслет с первого взгляда никак не тянул на ту сумму, которую ему должно было принести захваченное в бандитском логове имущество. Да и планы у него на эти деньги имелись, ведь предполагаемая выручка практически позволяла подняться на ступень в развитии как ему, так и Ежке. Но, зная мастера, возмущаться он не стал, а вместо этого активировал кольцо-сканер и просветил предмет, который эльф бережно выложил на столик перед собой.


Малый разгрузочный модуль класса «Пустотник»

*Сертификат Совета Средоточия. Гарантия Службы Быстрого Реагирования


- Это то, о чем я думаю? – только и оставалось, что потрясенно выдать ему, когда до Александра дошло, что он перед собой наблюдает.

- Ну судя по твоему ошарашенному виду, пустотную разгрузку ты распознал верно, - засмеялся Альвердан, отслеживая его реакцию.

- Откуда?! То есть это же слишком дорого, тех денег на этот древний артефакт никак не хватило бы.

Подобного рода предметы, сохранившиеся со старых времен, стоили непомерно дорого. Мастеров работы с пространством такого уровня на Датрамине почти не осталось. Жрецы некоторых богов, магические расы и создания – вот и все пожалуй, кто сейчас владел возможностью переплетать и свертывать измерения, создавая скрытые ячейки объема, доступные только владельцу.

- Да ты одень – сам все поймешь, - продолжал с интересом наблюдать за ним эльф.

- Мастер дело говорит! – Ежка, как всегда почуяв выгоду, мигом преобразилась, подлетев поближе и с интересом уставившись на выложенный Альверданом предмет.

Браслет оказался неожиданно тяжелым, прохладный металл холодил руку. А когда немного подумав, он закрепил его на запястье правой руки, тот неожиданно сжался, и вовсе заледенев – после чего мгновенно растекся серебристым расплавом, без следа впитавшись в покрытую синими чешуйками шестипалую конечность.


*Внимание, Малый Контроллер Перехода обнаружил подключаемый модуль «Пустотник 2М»

Желаете активировать модуль?*

*Сертификат Совета Средоточия. Гарантия Службы Быстрого Реагирования

Активировать Отмена


- Думаю ты уже понял, что это не отдельное устройство, а подключаемый модуль. Потому тот барон и отдавал его дешево – относительно конечно. Но для него этот предмет был бесполезен, хранился в сокровищнице как непонятная ценная древняя штука, - усмехнулся эльф. – Так что удалось сторговаться и выменять артефакт. А к твоему Контроллеру должен подойти идеально – стандарты у них одни и те же, в те времена по-другому и быть не могло.

Кивнув, увлеченный сообщением, Александр решился и активировал подключение. Мигнул где-то на грани восприятия сигнал, и приготовившийся уже погрузиться в настройки модуля он неожиданно увидел перед собой следующее послание:


*Внимание, обнаружено частичное несоответствие типовых параметров разумного…

Производится перерасчет потоков в системе Возвышения…

Перерасчет окончен: количество доступных слотов +1*

*Особенности физической оболочки носителя

Продолжить установку?

Продолжить Отмена

- Ладно, экспериментируй, - оставил его эльф возиться с обновой. – Как закончишь, спускайся вниз, нужно будет обсудить детали предстоящей охоты.

Подтвердив, что скоро присоединится к мастеру и наемникам, он продолжил изучение открывшихся перед ним возможностей. Как и ожидалось, модуль позволял привязать к себе определенное количество предметов, ограниченных массой и габаритами. И конкретно у этого устройства таких слотов по идее должно быть всего два, но выскочившее при установке послание подтвердилось - в свойствах «Пустотника» помимо отделений под предметы класса «Основное» и «Запасное оружие», обнаружился еще и небольшой бонус.

Пусть тот и не отличался максимальными габаритами, но присвоенный системой ранг открывал возможность запихнуть в него дополнительный предмет класса «кольцо». Что уже в общем-то было немало, позволяя прятать в подпространственный карман тот же перстень с «Плевком Баала», который он тут же и привязал к этому слоту. Как сделал привязку и на два доступных оружейных отделения, выделив и запустив начало сканирования винтовки и автоматического пистолета.

Неожиданно подсветившееся снаряжение, которое он предварительно выложил на стол перед собой, покрылись мерцающей сеткой какого-то сканирующего заклятья. Буквально разложив все на части, процесс затянул оружие и кольцо куда-то в соседнее измерение, тут же проявив иконками доступа в меню модуля, сигнализирую об успешном окончании переноса.

Возможность скрыть и в любой момент проявить ту же винтовку переоценить было сложно. Пройти любую проверку, пронести предмет в любую охраняемую зону, да просто даже снижение веса при долгих переходах и постоянный мгновенный доступ к оружию – открывшиеся возможности впечатляли. Тем более что модуль прекрасно прокачивался ихором, и подсвеченный сейчас серым неактивные слоты под броню и прочую экипировку вполне можно было открыть со временем, хотя и стоило это очень недешево.

Несколько раз под заинтересованное сопение Ежки проявив и убрав обратно оружие, он все же закончил с экспериментами, хотя ему и хотелось получше изучить возможности модуля. Но внизу их уже ждали товарищи по охоте, и задерживаться сейчас явно не стоило. Дело есть дело, вздохнув, решил он, после чего напоследок еще раз по-ковбойски выхватил из воздуха пистолет, прицелившись в воображаемого врага, и окончательно убрал тот обратно, направившись к выходу.

Глава 4. Охота и охотники

Лагерь мятежного лорда они обнаружили в предгорьях, практически на границе Разлома. Точнее, как доложила разведчица нанятой квинты, место это скорее всего являлось тайной базой рассветников в регионе. И судя по всему существовало здесь довольно давно, оставаясь отправной точкой для отрядов инквизиторов и истребителей, которые и ранее скрытно действовали на территории Миренского княжества, преследуя свои интересы.

Так что предположения мастера полностью подтвердились. Судя по всему, Альтос не спешил перебираться в Вольную Марку, вместе с немногочисленной группой последователей укрывшись в расположении союзников. Да и намерения его читались без труда – именно отслеживая активность вокруг поселка, в котором все это время скрывался Александр, нанятые специалисты и заметили чей-то интерес к его персоне.

Точнее даже не конкретно к нему, а к Скупке в целом, к охранным кордонам и патрулям вокруг поселка. Орденская спецгруппа действовала аккуратно, маскируясь под очередных авантюристов, прибывших сюда в надежде подзаработать. И если бы не редчайший специалист по астралу двадцать третьего уровня, входивший в знаменитую на весь регион пятерку «Гончих псов», отследить всех подозрительных личностей у них просто бы не получилось.

Да и так несколько прикрепленных к потенциальным целям духов-соглядатаев миниатюрной гоблинше пришлось призывать впустую. Пара разбойничьих банд и один маг-неудачник, который присматривался к Ежке, надеясь то ли как-то ее выкрасть, то ли узнать с помощью фейки расположение Полянок ее сестер – вот и весь их улов за первые пару дней поисков. Прибыли особой это не принесло: награда от местных властей, которым они сдали бандитские лежки, да отступные от перепуганного мага, разбуженного поутру известными охотниками за головами – это не те суммы, ради которых «Псы» обычно брались за дело.

Тем более по договоренности с Альверданом призовые еще и делились пополам между ними и выступавшим главной ударной силой эльфом. Хотя получивший свою четверть от дохода мастера, Александр в общем-то остался вполне доволен переведенной ему суммой, в очередной раз задумавшись сменить род деятельности. Но вскоре одному из духов, закрепленных за подозрительной группой, улыбнулась удача – эфирный шпион сумел засечь сеанс связи рассветников с базой, уловив проявления специфической магии.

Ну а ухватившись за ниточку, распутать этот клубок у профессионалов получилось довольно быстро. Сам он в допросе участие не принимал, лишь наблюдая за всем со стороны, но работой штатной магички отряда впечатлен был немало. И пусть начальные знания методов полевого допроса входили в курс подготовки, который он прошел еще при первом повышении уровней, но подобного мастерства в развязывании языков добиться можно только регулярной практикой. Наблюдая за действиями молодой симпатичной девушки, механически и без каких-либо эмоций калечившей тела и души пленников, он в этом только уверился.

Вообще наемники держались немного наособицу, своей слаженной высокоуровневой группой. Здоровый орк, закованный с ног до головы в зачарованную броню практически никогда не расставался с закинутым за спину башенным щитом и массивным молотом на поясе. И он же оказался единственным представителем мужского пола в этой пятерке: две эльфийские лучницы, судя по всему бывшие сестрами; говорящая с духами, что вообще являлось весьма редким явлением у народности гоблинов; и миниатюрная магичка, весьма молодая на вид девушка – состав группы по большей части оказался женским.

Особо ничего это не изменило - ни с кем за эти дни он так и не сблизился. Эльфийки внимания на него не обращали, видимо посчитав человека двенадцатого уровня недостойным общения, в первую же ночь оставшись в номере мастера, который тот снял по соседству. Гоблинша была не в его вкусе, да и явно находилась под плотной опекой молчаливого орк, а с «Проклинательницей» двадцатого уровня связываться как-то уж совсем не хотелось.

Хотя та же Кайра быстро нашла с наемницей общий язык, периодически пытаясь в свойственной ей манере «играть в соблазнение», поддержанная симпатичной магичкой. Но к этому он отнесся стоически – да и не до того ему сейчас было. Возможно закаленные в боях наемники и не испытывали какого-то страха и опасений, но сам он, будучи мишенью могущественного мага огня, уровней тридцать плюс, как-то не склонен был к шуткам и заигрываниям.

И пусть с Альтосом по плану в бою сойдется именно мастер, поддержанный золотой квинтой, и непосредственно сам он с противником такого уровня столкнуться не должен, но как там получится на самом деле еще неизвестно. Вообще хотелось поскорее покончить со всей этой историей, быть мишенью ему уже как-то поднадоело. Да и присутствие рядом Кайры спокойствия в общем-то не добавляло.

Официально оставленная начальством рядом с ним для «защиты и присмотра» и после окончания операции, та обрадовала его этой новостью в тот же день, когда в поселок приехал мастер. Идти против безопасников сейчас было бы глупо, посчитал он, да и лучше уж пусть их соглядатай находится на виду – потому противиться ее присутствию Александр не стал. Хотя и понимал прекрасно, что основной задачей оперативницы остается не его безопасность, а присмотр за поглощенным им «Фениксом». И в случае чего раздумывать над решением его проблемы та долго не будет.

Вот кто, казалось, совершенно не беспокоился о будущем, так это Ежка. В первый же день та со всеми перезнакомилась, затисканная женской частью отряда, объелась подаренными сладостями и даже умудрилась подраться с фамильяром отрядной магички, наполучав царапин, которые потом до вечера и зализывала. Впрочем, с угольно-черным котом «Проклинательницы» она в итоге все же помирились - мелкая больше не пыталась его оседлать, а тот позволял ей себя расчесывать, жмурясь от удовольствия.

В общем, когда ожидание это наконец-то закончилось, и они все же получили координаты базы рассветников и обнаружили Альтоса, который там скрывался, он наконец-то вздохнул с облегчение. Неопределенность выматывала, так что даже скорый налет на укрепленный лагерь казался сейчас ему куда лучшей альтернативой, чем затянувшееся ощущение занесенного над головой топора.

 Глава 4. Часть 2

В общем, покидая номер, ничего ценного они там не оставляли. Почему-то именно эта мысль пришла на ум Александру, когда он оглянулся на таверну, пристроившись к группе наемников, возглавляемой мастером. Возможно череда последних событий так на него повлияла, или просто встал не с той ноги, но внезапно накатило понимание, что сюда он если и вернется - то очень нескоро.

Впрочем, интуиция последние дни и так не давала ему спать спокойно, предупреждая о нависшей угрозе. И непонятным оставалось, то ли это просто выверты подсознания, то ли так проявляют себя новый навык и аурный модуль – а может быть и все это вместе взятое. Потому и хотелось поскорее разобраться с проблемой неравнодушного к нему магистра, избавившись хотя бы от этой неприятности и занявшись наконец основным делом. А именно подготовкой к Походу.

Мероприятие это, как выяснилось, никто отменять и не думал. Открытого столкновения рассветников и княжеских войск так и не произошло, да и угроза вторжения слуг Неназываемого никуда за это время не делась. Так что все стороны конфликта решили не откладывать «очистительный рейд», благо официальное отношение к порождениям Бездны у них совпадало – расползающиеся из Разлома демоны оставались проблемой для всех прилегающих к аномалии территорий.

Дату начала рейда переносить также не стали, ведь участники Похода уже собрали основной ударный кулак. В том числе и свободные поселенцы Заболотья, все это время сохранявшие нейтралитет и расположившиеся лагерем чуть в стороне. Поэтому вопрос с мятежным лордом необходимо было решить как можно быстрее. Вскоре три основные группы чистильщиков начнут вторжение, обезопасив внешние круги аномалии и постепенно продвигаясь к центру Разлома, где по плану должны будут объединиться и единым ударным кулаком пробиваться дальше.

В одну из этих групп он и планировал затесаться, так что времени оставалось немного. Возможно именно спешка и смущала его во всей этой охоте, затеянной Альверданом, но приняв решение действовать в открытую, повысив ставки, нечто подобное в итоге и следовало ожидать. Поэтому, собравшись, к секретной базе ордена он подбирался в полной боевой готовности, отринув все лишние эмоции.

По мере приближения к цели пару раз на пути отряда встречались замаскированные секреты рассветников, который отслеживали пути подхода к лагерю. Однако благодаря все той же «говорящей с духами» обнаруживали их они без труда, просто обходя стороной, чтобы не всполошить противника раньше срока. Вообще в деле разведки миниатюрная зеленокожая наемница оказалась незаменима, с помощью призванных существ обнаружив все сигналки и ловушки, в немалом количестве разбросанные около укрепленной базы.

Сама база орденцев представляла собой небольшое поселение, расположившееся непосредственно у границы Разлома. Прижавшись к скальному основанию кольцевой гряды, она была обнесена высоким частоколом со стороны подступавшего почти что вплотную леса, и с первого взгляда казалась типичным хутором охотников или лесорубов. Правда последние тут никогда не водились – слишком опасно, и лишь редкие отряды княжеских егерей могли наткнуться на это место, патрулирую окрестности аномалии.

Почему до сих пор база оставалась не засвечена - вопрос уже к руководству патрульных, к проработке теми маршрутов и зон ответственности для поисковых групп. И Александр был уверен, что та же Кайра позже не преминет доложить об этом факте своему начальству. Ну а там уже пусть разбираются с причинами подобной «слепоты» пограничников, у них же сейчас задача немного другая, прикинул он.

Оперативница отсиживаться в поселке не захотела, у нее имелись свои инструкции и оставлять подопечного без присмотра она не собиралась, так и заявив мастеру, планировавшему операцию. Ссориться с безопасниками было бы глупо, на долю в награде и трофеях девушка не претендовала, а поддержка опытной и прокачанной агентессы лишней не будет, решили охотники, включив ее в отряд.

Так что все это время она держалась где-то поблизости. Вот и сейчас агентесса ни на шаг не отставала от Александра и парочки лучниц, объединенных в сводную группу поддержки. Небольшой покрытый растительностью холмик, расположенный на границе леса, прямо-таки напрашивался на звание идеальной снайперской позиции. Вид с него и впрямь открывался прекрасный, большая часть лагеря отлично простреливалась и упустить такую брешь в обороне орденцы конечно же не могли, расположив на вершине возвышенности усиленный наблюдательный пост.

Вообще за те часы, пока они, прикрытые целым ворохом маскирующих заклинаний, доразведывали позиции, удалось не только составить полный план небольшого поселения, но и подсчитать численность и прикинуть уровни обитателей лагеря. Как и подтвердить наличие цели в периметре - разведчица однозначно опознала лорда Альтоса, сличив слепки ауры, доставленные эфирным шпионом, с имевшимся в наличии образцом.

С первого взгляда план их конечно немного отдавал авантюрой. Почти полсотни орденских инквизиторов, охотников за нечистью и профессиональных шпионов, да еще далеко не самый последний в этих землях маг огня – сила немалая.

Однако количество в этом мире не всегда играло важную роль, куда важнее тут было качество. И если мятежный лорд по уровням и опыту был примерно равен тому же Альвердану, находясь с ним в одной «весовой категории», то остальные рассветники, сосредоточенные на базе, оказались в основном первой, максимум второй ступеней развития. И, как они рассчитывали, слаженная пятерка наемников двадцатых уровней справится с теми без особого труда, после чего «Гончие псы» помогут эльфу с главной целью – по крайней мере таков был план операции.

Вообще, когда после подтверждения охотничьего договора у него неожиданно появилась возможность узнать класс и уровень мастера, ранее скрытые из-за слишком большой разницы в силах, Александр поначалу даже растерялся немного. Знаки вопросов, которые прежде выдавал сканер в пассивном режиме, неожиданно сменились на вполне понятные вроде бы символы – но яснее от этого специализация старого эльфа не стала.


Альвердан Ан’Аури Третий

Уровень 34

Класс «Темный печатник»


Как всегда все тут же понявший, на все его вопросы тот лишь отшутился, заявив что не время сейчас и не место для подобных историй. Времени на поиски информации в местном отделении гильдии у него так и не нашлось, поэтому сегодняшнее «выступление» Альвердана он ждал не без интереса, надеясь увидеть и понять возможности этого архетипа развития.

Пробираясь к намеченному холму, спутников своих Александр видел с трудом: маскировочные плащи, личные амулеты, умения и навыки Скрытности – все это дополнялось еще и массовым отводом глаз, скастованным на группу мастером Альверданом. Да и штатная магичка отряда в стороне не осталась, навесив на них уже свои усиления. Так что, если бы не спецартефакты группового взаимодействия, нашедшиеся в закромах у «Псов», они бы непременно потеряли друг друга из виду. А так вполне ничего – работать можно, думал он, рассматривая подсвеченный синим контуром силуэт одной из эльфиек, крадущейся чуть впереди.

И пусть это был не древний армейский набор, а созданный местными умельцами аналог, но действовала система связи вполне успешно. Когда выданный ему миниатюрный артефакт в виде небольшого жучка, похожего на жука-скарабея, занял свое место у него за ухом, он в этом вполне убедился. Кольнуло небольшой вспышкой боли когда скарабей, расправив лапки и жвалы, мгновенно впился в мягкую плоть, и мир для него тут же расцвел новыми красками.

Контуры врагов и союзников, информация о видимом оружии и снаряжении, показатели здоровья товарищей, приказы командира, переговоры с соратниками - все это теперь стало ему доступно. Конечно такого уровня слияния как в легендарных артефактах прошлого тут не наблюдалось, и все общение шло не мысленно, а специальными символами, но и это было не мало. Благо он все прекрасно понимал, знакомый со здешней армейской символьной системой, да и схожа она была со знаками, принятыми у авантюристов, отличаясь лишь своей военной спецификой.

Судя по показаниям системы, вся операция пока что проходила без боев. Основная группа сейчас сосредоточилась на опушке напротив главных ворот, ожидая пока лучницы достигнут своей цели и займут позиции. И группа поддержки, в которую попал и он с Кайрой, как раз подбиралась к наблюдательному посту противника.

Вообще во всей этой истории его участие оказалось чисто номинальным, и отработав приманкой, здесь он, как оказалось, уже особо-то и не был нужен. Так что им с агентессой отвели роль прикрытия для снайперской пары эльфиек двадцать второго и двадцать третьего уровней соответственно. И в непосредственном сражении участвовать они не должны были, приглядывая за позицией наемниц с тыла, находясь в боевом охранении.

Так оно пока что и происходило.

Приблизившись к подножью холма, Александр повинуясь команде замер на месте, держа наготове активированный пистолет с насадкой рунной пластины-глушителя. Ежка, как всегда порхавшая рядом, заученно взмыла к кроне ближайшего дерева, обозревая оттуда окрестности, а Кайра, вооруженная небольшим арбалетом, расположилась непосредственно рядом с ним, контролируя свою зону ответственности.

В тот же миг две бесшумные тени в маскировочных костюмах скользнули к пологой вершине, перевесив луки за спины и достав из-за пояса длинные вороненые кинжалы. Одновременно с этим по сети прошла общая команда «Внимание, готовность ноль» - наверняка у противника существует некий аналог подобного рода связи, и ликвидация поста не останется незамеченной. Счет пошел на секунды.

Глава 4. Часть 3

Одновременно с тем, как два еле видимых силуэта скользнули к часовым на холме, в тот миг, когда их кинжалы мелькнули, перерезая глотки дежуривших на посту орденцев, нанесла свой удар и основная группа прорыва. Александр не знал, использовал ли мастер какой-то атакующий артефакт, или обошелся собственными силами, но сравнимой магической мощи он никогда раньше не видел и не ощущал. И то, как работают подобного уровня заклинания, а также возможности далеко ушедшего по пути Возвышения наставника весьма впечатляли.

Многометровый, сотканный будто бы из материализовавшейся тьмы концентрический круг напротив ворот, наполненный какими-то яркими движущимися рунами, рассветники конечно же не могли не заметить. Даже если обрыв связи с постом их сразу же и не насторожил. Но сделать они все равно ничего не успевали - размазавшись и вытянувшись в сторону базы, конструкт уперся одним концом в периметр поселения, и в тот же миг заклинание-призыв сработало.

Из каких глубин астрала Альвердан призвал это существо знал похоже лишь сам мастер, по крайней мере Александр никогда ни о чем подобном не слышал. Но проявившийся на Срединном плане огромный дымчатый силуэт, отдаленно похожий на закованный в броню гуманоидный торс, который венчал оскаленный череп, подавлял своей аурой все вокруг.

Издав полный инфернального ужаса вой, дух мгновенно ускорился и стрелой промчался по наведенной печатью-конструктом трассе, с грохотом врезавшись в главные ворота поселения. На совесть зачарованное укрепление такого удара все же не выдержало: во все стороны брызнули обломки массивных створок и частокола, а также тела защитников базы, успевших занять позиции на подмостках.

Проделав широкий проход в ограждении, этот импровизированный таран не остановился, прокатившись еще и по центру поселка, разметав по пути парочку каких-то строений. Однако с развоплощением призванного существа эфирный канал не закрылся, и по проложенной мастером дороге в пролом хлынули более мелкие духи, по-видимому входившие в свиту могучей астральной твари.

От зрелища этого опустошающего нашествия его отвлекло сообщение лучниц, занявших свои места и приготовившихся к стрельбе. Однако перемещаясь на новую позицию, он все же успел заметить, как наводнившие поселок обитатели астрала с жадностью набрасываются на рассветников, в буквальном смысле вырывая души разумных из тел, затягивая их с собой на эфирный план. И хотя расстояние до места этого действа оставалось приличным, Александр был уверен, что разглядел искаженные в беззвучном крике рты и выражение безграничного ужаса на полупрозрачных лицах их жертв.

- Слышала я что мастер крут! Но только в такие моменты понимаешь – насколько!

Подбежавшая поближе Кайра явно оказалась восхищена открывшейся недавно картинкой, чем и не замедлила с ним поделиться, присев возле подопечного.

- Печать призыва Шургаса! Да я о таком только легенды и слышала! – добавила агентесса, возбужденно осматриваясь.

- Сам в шоке, - не стал скрывать он, хотя и понятия не имел что за существо только что «почтило» их своим присутствием. – Но восхищаться будем потом, сейчас у нас и свои задачи имеются.

Прикрытая полупрозрачным щитом группа прорыва уже выдвинулась по направлению к пролому, одновременно с этим часто защелкали выстрелы притаившихся лучниц, но оценить их работу и общий ход операции они уже и в самом деле не успевали. Разбросанные в окрестностях базы секреты и дозоры врага до начала штурма решено было не трогать, чтобы не терять фактор внезапности, и сейчас подтягивающиеся к поселку орденские группы могли представлять серьезную опасность. Особенно для занятых отстрелом защитников поселения лучниц, которых они и должны были охранять во время «работы».

Поэтому не отвлекаясь на шум и звуки основного сражения, Александр сменил пистолет на винтовку и сосредоточил внимание на подходах к занятому холму. Но как всегда противника первой заметила Ежка, магическая связь с которой постоянно крепла, в том числе и благодаря тренировкам, так что зачастую в такие моменты они уже обходились и вовсе без слов.

Вот и сейчас едва почувствовав пришедшее от мелкой чувство опасности, он автоматически повернулся в направлении угрозы еще до того, как засевшая в кроне соседнего дерева фейка успела его предупредить о приближении врага. Парный дозор рассветников видимо решил обойти лучниц с тыла, что в принципе было правильным решением, однако того, что у снайперской пары будет прикрытие, они видимо не учли. За что тут же и поплатились.

Первого орденца он снял одним выстрелом, когда тот на секунду остановился в просвете деревьев и осторожно присел, осматриваясь. Как только Александр прильнул к ложу приклада, дало о себе знать классовое умение и картинка привычно приблизилась. В этот момент он не просто знал, но каким-то глубинным чувством понимал как поведет себя пуля в полете, какие поправки и упреждения нужно взять, и когда наступит момент для выстрела. И как только все факторы сошлись в пике этого понимания, он подвел срез ствола под переносицу вооруженного карабином орденца и нажал на спусковой крючок.

Одновременно со звуком выстрела и толчком отдачи голова противника дернулась, отмеченная кровавым ореолом попадания, и патрульный мешком осел на землю, так и не успев понять, что же его убило. Не реагируя на значок пришедшего от Контроллера сообщения и привычное ощущение затянутой на переработку сущности, он тут же перевел прицел на второго бойца, судя по всему имевшего класс ближнего боя, вооруженного щитом и мечом.

Однако напарник погибшего оказался весьма расторопен, успев активировать какой-то защитный амулет или умение, отразившее его выстрел. Как и несколько последующих, вспыхнувших искорками рикошетов рядом с телом неожиданно быстро приблизившегося орденца. Перезарядиться Александр уже просто не успевал, поэтому мгновенно убрал опустошенную винтовку в пространственную разгрузку, выхватив пистолет и приготовившись сойтись накоротке с прекрасно защищенным Мечником одиннадцатого уровня, понимая, что расклады тут не в его пользу.

И когда он уже готов был использовать «Плевок Баала» и ловушку «Пентаграммы», чтобы затормозить несущегося на него массивного противника, тот неожиданно споткнулся, припал на одно колено и, покачнувшись, рухнул лицом вниз. Впрочем, причина такой его неуклюжести обнаружилась сразу же, подрагивая хвостовым оперением у того между лопаток. А вышедшая чуть в стороне из-за дерева Кайра, которая перед его первым выстрелом сорвалась куда-то в обход противника, лишь подмигнула ему, перезарядив арбалет и сообщив:

- Минус два. Маг там еще был, орденский – чуть не поджарил тут все, сволочь...

Уточнить что-либо он не успел, небо над поселком полыхнуло ослепительной вспышкой, и круговая волна огня смела всех призванных духов, уничтожив или заставив убраться призванных существ на родной план. Судя по всему, в дело наконец-то вступил и сам Альтос, оправившись от внезапного нападения. А бросив взгляд в сторону вражеской базы, Александр убедился, что и основная группа уже проникла в периметр, непосредственно схватившись с уцелевшими орденцами и засевшим там мятежным лордом.

Выстрелы, звон клинков, крики и всполохи магии – накал этого ожесточенного сражения ощущался не только на физическом уровне, но и отдавался где-то в глубине души эхом огромных объемов маны, которые разом высвобождали поблизости. Впрочем, отвлекаться на все это ему было некогда – уничтоженная патрульная группа оказалась не последней в этом лесу, и вскоре им опять пришлось вступить в бой, прикрывая тылы лучниц.

Нескольких выскочивших на них орденцев удалось положить без особого труда, работая с дистанции. Но в какой-то момент враг видимо решил скоординировать усилия, объединив разрозненные отряды и бросив их на штурм снайперского холма. И одновременно с тем, как пятерка бойцов ближнего боя, до последнего прикрытая каким-то маскирующим заклинанием, кинулась в атаку вверх по склону, откуда-то заработала и пара винтовок, попытавшись прижать их с Кайрой к земле.

Наверное только интуиция и спасла его в этот раз, когда подчиняясь наитию он сместился чуть в сторону, и первый выстрел противника прошел совсем рядом, прогудев над ухом кусочком горячего свинца. Практически сразу же после этого вспыхнувшая «Хрустальная сфера» дала понять, что взяли его в прицел как минимум двое, и, если ничего не предпринять, жить ему осталось недолго. Поэтому, заваливаясь за упавший ствол дерева, который служил для него укрытием, он не раздумывая сорвал с пояса зачарованную дымовую гранату, метнув ее ниже по склону. И сразу же после этого отправил туда еще и пару начиненных алхимической взрывчаткой гостинцев.

- Гранаты!

Кайра видимо все же успела оценить ситуацию или услышала этот призыв. И перекатываясь вдоль прикрывшего его ствола, он успел заметить, как находившаяся чуть в стороне агентесса, разрядив в одного из набегавших свой арбалет, также принялась закидывать склон взрывоопасными цилиндрами.

Прежде чем первый заряд сработал, мгновенно отсекая их облаком густого непроглядного дыма, противник еще успел пару раз выстрелить, пробив его укрытие насквозь там, где он секунду назад находился. Но вместе с тем завеса эта скрыла и нападавших. Так что когда в плотной дымке стали рваться боевые гранаты, приглушенно пробиваясь грохотом и вспышками сквозь вязкую пелену, оценить нанесенный урон уже было трудно.

Как минимум одного из набегавшей пятерки сняла Кайра своим первым выстрелом, мелькали в сознании, ускоренном амулетом и бафами, мысли. Ледяной комочек поглощенной сущности под сердцем свидетельствовал, что еще одного орденца достало взрывом или осколками, но остановить атаку им похоже так и не удалось.

- С’саш, берегись!

Ежка все это время пыталась высмотреть в дымке противника, что с развитым «Магическим взглядом» сделать ей было все же немного легче. И именно она в очередной раз спасла ему жизнь, когда, почувствовав исходящее от фейки ощущение угрозы и услышав предупреждение, Александр сорвался в сторону, меняя укрытие.

Но действовал он видимо все-таки недостаточно быстро. Брошенный из клубов дыма темный цилиндр, поблескивающий в магическом восприятии чарами, приземлился чуть позади, и вспышка взрыва кинула Александра вперед, на миг оглушив и выбив сознание. Находясь в прострации, он еще успел увидеть, как чуть в стороне из дымной завесы неожиданной молнией вылетело сияющее копье, которое снесло неосмотрительно подставившуюся агентессу, пытавшуюся кого-то выцеливать из своего арбалета.

Понимая, что несмотря на помаргивающую желтым отметку оперативницы, он скорее всего остался один, откатившись чуть в сторону, Александр попытался подняться, оценивая ущерб. Осколки гранаты прошлись по броне, но изделие известного мастера выдержало испытание, да и дополнительная Защита офицерских колец видимо сыграла свою роль, осознал он, когда все же встал, пошатываясь, и перехватил свисавшую на ремне винтовку.

И вовремя. Выскочивший из завесы рыцарь явно готовился добить пострадавшего от взрыва противника, и занесенный над головой двуручник его уже разгорался отсветом каких-то мощных чар. Но с направлением атаки тот все же немного промахнулся, ожидая увидеть жертву на старом месте. Да и Ежка незамедлительно кастанула на того свои дебафы, замедлив рассветника. И этой заминки Александру хватило чтобы окончательно прийти в себя и открыть огонь из винтовки, стреляя навскидку.

С такого расстояния он промахнуться не мог, да и заряженные в этот раз дорогущие спецпатроны не подвели, пробив защиту врага. Первой же пулей разворотив противнику колено, он заставил того споткнуться, выпустив с кончика меча куда-то в небо рассекающий луч – и встать ему уже было не суждено. В максимальном темпе работая затвором, Александр посылал в орденца пулю за пулей, но тот все не хотел умирать, содрогаясь от попаданий и пытаясь подняться. И лишь последний в обойме заряд оказался решающим, когда зачарованный свинец попал прямо в забрало глухого шлема, откинув голову рыцаря. После чего тот завалился назад безжизненной тушей, замерев окончательно.

В очередной раз предупрежденный Ежкой, мгновенно сменив оружие, он успел развернуться и послать в новую цель кислотный конструкт из кольца. Однако «Плевок Баала» обтек подкрадывающегося сзади бойца, не причинив никакого вреда, хотя и немного притормозил вооруженного парными кинжалами противника. Но прежде чем враг успел опомниться и что-либо предпринять, Александр одной длинной очередью высадил в него всю пистолетную обойму, пробив магическую защиту и перепилив того практически пополам.

Он уже практически успел перезарядиться, когда сильнейший удар отбросил его в сторону, выбив из него дух. Лежа на спине и пытаясь вдохнуть, расплывающимся взором Александр наблюдал, как запустивший в него щитом орденец поудобнее перехватывает свой полуторник, готовясь пригвоздить его к земле. И отчаянно бросившаяся наперерез противнику Ежка сделать тут уже ничего не могла, немного отстраненно осознавал он.

Но когда их обоих от смерти отделяла всего лишь пара взмахов меча, сгустившаяся за спиной врага тень неожиданно материализовалась гибким силуэтом, облаченным в легкий черный доспех. И запрыгнувшая на спину противника Кайра, скрестив кинжалы, одним резким движением отрезала противнику голову, умудрившись еще и оттолкнуться от падающего тела и отскочить в сторону, не испачкавшись в хлынувшей из рассеченной артерии крови…

- … Я же знаю, что ты специально! Меня же чуть всю не забрызгало! И стирай все потом!

Видимо на какое-то время он все же отключился. А когда очнулся, не сразу и понял где сейчас находится, но возмущенная Ежка, порхавшая рядом, и нависшая над ним с пустым пузырьком Кайра мигом прояснили картинку. Как и резкий привкус лечебного зелья, кислинкой пощипывающий во рту.

Однако первый его порыв подняться агентесса все же остановила, заявив:

- Все, все, можешь расслабиться – мы победили, противник повержен и все такое…

Самой девушке судя по всему тоже досталось, тот удар зачарованным копьем бесследно для нее не прошел и выглядела она неважно. Но хрипы в легких, бледное лицо и пострадавший доспех небольшая в общем-то плата за спасение, как не посмотри. Да и поправлялась она на глазах, видимо также приняв дозу лекарства. И пока он сидел, прислонившись к стволу дерева, ожидая завершения действия эликсира, Ежка, суетившаяся рядом, успела поведать ему то, что он пропустил, валяясь в отключке.

Дымовая завеса рассеялась, и взору его открылся склон, испещренный воронками взрывов. Быстро подсчитав видневшиеся тела, вскоре он обнаружил и всех пятерых нападавших, двоих из которых видимо накрыло на подступах, еще двоих расстрелял он, и последнего обезглавила сама Кайра. А заметив возвращавшихся со стороны давешних стрелков лучниц, он окончательно успокоился, осознав, что и оттуда угрозы уже ожидать им не стоит.

Это подтвердила и Ежка, рассказав, что вскоре после того как он отключился, на помощь к ним пришли и эльфийки, которые под прикрытием завесы обошли вражеских снайперов и расстреляли тех с фланга. Основная группа также уже закончила зачистку поселка, и судя по показаниям системы связи невосполнимых потерь не имела, хотя потрепали их все же прилично - пара оранжевых и желтая метка были тому свидетельством.

- Готовы? Идти сможете?

Пока одна из подошедших сестер лучниц осматривалась, держа лук наготове, вторая активировала какой-то амулет, и Александр тут же ощутил прилив сил и бодрости, освежающей волной пробежавший по венам. Благодарно кивнув, он подтвердил, что вполне сможет передвигаться – чувствовал он себя и впрямь уже значительно лучше. Кайра к тому времени также практически оправилась, чуть в стороне проверяя снаряжение. И когда поступил сигнал общего сбора, задерживаться они не стали, направившись прямо в поселок.

 Глава 4. Часть 4

- Ходок… Ты… Ненавижу!

Альтоса, что удивительно, взяли живым. Хотя команде захвата, судя по всему, это далось очень непросто. Когда они вошли в полуразрушенный поселок, служивший ранее прибежищем орденцев, первое, что бросилось Александру в глаза, помимо дымящихся остовов строений или трупов защитников – это наскоро разбитый полевой лагерь или, скорее, медицинский пункт.

Прихрамывающая магичка, которая суетилась над телами товарищей, похоже пострадала меньше прочих и как раз пыталась поставить на ноги соратников. Эльфийские лучницы, увидев это, тут же бросились на помощь, срывая с пояса медицинские сумки. И как он уже успел убедиться, в лечении раненых сестры разбирались неплохо, по крайней мере он сам уже практически оправился от полученных повреждений. Посеченные осколками гранаты открытые места на теле уже не доставляли особых неудобств, обработанные каким-то травяным настоем и залитые специальным клеем, как перестали ныть и ребра с грудной клеткой, поврежденные метко брошенным щитом.

Кайра видимо также чувствовала себя нормально, перестав хрипеть и кашлять отбитыми легкими. Зелье здоровья, усиленное эльфийской магией Жизни, и впрямь творило чудеса, поставив их на ноги в рекордные сроки. Так что за судьбу наемников и мастера можно было не опасаться, несмотря даже на то, что выглядели те неважно, как он заметил, подойдя чуть поближе.

Прислонившийся к уцелевшей секции ближайшего заборчика Альвердан явно неслабо выложился в этом магическом противостоянии, и по его побледневшему лицу и четко видимой сетке потемневших вен, проступивших на нем, сразу же угадывались признаки магического истощения. Но держался тот молодцом, подмигнув подошедшему Александру и криво улыбнувшись, показывая, что все в порядке.

Орк, который принял на себя и свой щит основную массу ударов, смотрелся похуже, как и его мелкая зеленокожая спутница. И если последняя щеголяла перевязанной бинтами головой, явно заполучив удар по касательной, снявший часть скальпа вместе с одним из заостренных ушей, то самому представителю степного народа досталось сильнее. Пробитый во многих местах доспех, обугленная до черноты кожа и перебитые ниже колен ноги явно надолго вывели его из игры. Хотя орк все еще оставался в сознании, не проронив ни звука даже тогда, когда магичка с помощью сестер вправляла ему поломанные конечности, накладывая лубки.

Чуть в стороне покоилось тело Альтоса, грудь которого ритмично вздымалась – судя по всему тот был жив, хотя и пребывал без сознания.

- За живого заплатят больше… - заметив его взгляд высказался мастер.

После чего, закашлявшись, достал из-за пояса какую-то фонившую маной склянку, резко опрокинул ее в рот и сглотнул, отбрасывая пустой флакон.

А затем уже куда бодрее добавил:

- Все одно казнят конечно… Но не сразу, не сразу… Ну и нам прибавка в награде выйдет.

Да, помимо обещанной благодарности, за способного говорить предводителя мятежников князю конечно придется дополнительно раскошелиться. К тому же, прикидывая будущие прибыли, нельзя списывать со счетов и гору трофеев, на долю в которых он также претендовал. Ежка вон то и дело порывалась все бросить и прошвырнуться по полю боя или пошарить в поселке, отыскивая ценные артефакты, тайники и закладки. Конечно, самые лучшие и дорогие находки они заберут сразу же, прихватив вместе с основной добычей, ну а остальное припрячут, вернувшись уже позже с носильщиками.

Кстати о добыче, вспомнил он, подойдя чуть поближе к пленнику и всмотревшись в показания перстня, высветившего ему класс и уровень поверженного противника.


Аксерей ан’Альтос

Раса - человек

Уровень 33

Класс «Мастер Огня»


Именно этот момент выбрал мятежный лорд, чтобы придти в себя. Закованный в сияющие рунами антимагические цепи, потерявший большую часть лоска, присущего аристократии, он тем не менее пострадал не сильно. И очнувшись после боя, первым, кого тот увидел, оказался именно Александр.

- Ходок… Ты… Ненавижу!

Да, по-видимому орденцы все же сопоставили все факты, вычислив в авантюристе, расстроившем их планы, того самого прорвавшегося через Проклятый лес пришельца. И не замедлили поделиться этой информацией со своей марионеткой, ну а теперь об этом стало известно и всем присутствующим, кто еще был не в курсе. По крайней мере уставились все на него с каким-то непонятным интересом, будто впервые увидев - даже тяжело раненый орк отвлекся, как сбилась с лечебного заклинания и отрядная магичка, вместе с эльфийками и перевязанной гоблиншей пораженно застыв при этой новости.

- Все из-за тебя! Прав был Маркус, твари вы суть есть и мерзость!

Очнувшийся пленник распалялся все сильнее, мышцы его напряглись, пытаясь порвать сковывающую тело цепь.

- Все из-за вас! Мечтаете о старых порядках, разносите по мирам дурные мысли и приносите с собой несчастья! Ненавижу!

Было что-то жуткое в том, как истово бился лорд, стараясь освободиться. Внезапно на Александра накатило ощущение какой-то неправильности… какой-то инородности и, пожалуй, опасности происходящего. Ежка, подлетевшая было поближе чтобы что-то высказать, тут же резко сдала назад и спряталась за спиной у Александра, видимо также нечто почувствовав. Утробно, на одной ноте завыл кот-фамильяр магички, вздыбив шерсть и попятившись в сторону, когда с хрустом ломаемых костей, изогнувшись, Альтос вскочил на ноги - после чего резко сжал челюсти и вместе с кровью выплюнул на землю откушенный язык.

Впрочем, отсутствие столь нужной для извлечения звуков части тела нисколько не мешало ему говорить, и слова – странные и пробирающие до костей ощущением почему-то знакомой мерзости – вместе с кровью лились из него свободно. Ни один человек не был на такое способен, но взглянув в глаза стоящего напротив существа, Александр понял, что человеческого в нем сохранилось немного. От Альтоса собственно осталась одна оболочка, и то, что сквозь эту оболочку проглядывало, вызывало у него какой-то глубинный, подсознательный страх.

Все происходило настолько быстро, что опомниться и предпринять что-либо никто не успел.

- Убейте его!

Одновременно с криком Альвердана в недавнего пленника вонзились пара стрел, пробив насквозь легкие, а выпущенная пуля оставила аккуратную отметку над переносицей, выворотив у того затылок. Но помешать дочитать заклинание это ему уже видимо не могло.

С последними словами бывшего человека ощущение мерзости достигло своего пика, и Александр внезапно понял, откуда оно ему знакомо. Именно этот магический привкус всегда ощущался в Разломе, только в куда менее концентрированном, выветренном варианте - теперь же дыхание Бездны проявлялось прямо здесь и сейчас.

Да и показания перстня-сканера, как всегда работавшего в пассивном режиме, мгновенно изменились, предупреждая владельца о грозящей опасности:


Валтрон Жертвенник

Раса/вид существа – демон, подвид – демон Мести

Уровень ???

Внимание! Опасность третьей категории! Немедленно сообщите в Службу Охраны!


Со звоном лопнули удерживающие демона цепи, разлетевшись звеньями вокруг, и Александр тут же активировал «Копье Света» - самое мощное свое оружие, которое он как всегда придерживал на крайний случай. И судя по прямо-таки вопившей интуиции, случай этот как раз наступил.

Впрочем, ударивший сверху мощный столб света лишь немного притормозил существо, но и этой заминки хватило Альвердану, чтобы скастовать атакующее заклинание и тем самым, похоже, спасти ему жизнь. Рванувшую к нему тварь снесло пролетевшим мимо «Воздушным тараном», отправив в полет, закончившийся в соседнем полуразрушенном доме. И после того как бывший мятежный лорд проломил собой стену, строение это сложилось уже окончательно. Хотя вряд ли это могло надолго остановить пришельца из Бездны.

- Уходим! Сейчас же! Это «Добровольный призыв», да еще рядом с аномалией – нам не справиться!

Развернувшись на голос, Александр заметил, как вскочивший на ноги мастер залпом выпил еще один пузырек с концентратом маны, заметно прибавивший эльфу сил. Насколько ему было известно, даже однократное применение этого алхимического состава без последствий не обходилось, но ситуация и правда складывалась критическая, времени у них не было. И дрогнувший из-за попыток твари выбраться завал, как и зашевелившийся невдалеке мертвец, пришпиленный эльфийской стрелой к стене, служили тому подтверждением

- Мы остаемся. Прикроем. Вы уходите.

Переглянувшись с раненым орком, зеленокожая разведчица оповестила их о своем решении, после чего молча достала из-за пояса ритуальный нож и принялась быстро чертить какую-то пентаграмму, не обращая уже внимание ни на что вокруг. Ее партнер лишь кивнул в подтверждение, тут же окутавшись аурой какого-то воинского умения, видимо придавшего ему сил и позволившего подняться на ноги, перехватив щит и меч чтобы прикрыть подругу.

Никто не стал проливать лишних слез или закатывать истерики. В среде наемников это вообще было не принято, и каждый из них знал, что когда-нибудь и сам может стать обузой отряду, столкнувшись с подобным выбором. Слова, прозвучавшие приговором, прощальные поклоны товарищей – все происходило в торопях и… буднично как-то, словно после они вновь соберутся за кружечкой эля в знакомой таверне. Но все понимали, что этого уже никогда не случится – вот что особенно удивило его в тот момент, врезавшись в память.

По обычаю авантюристов прижав кулак к сердцу и поклонившись, Александр немного замешкался, бросив последний взгляд на эту пару наемников, которых в общем-то почти и не знал. И когда он уже развернулся чтобы присоединиться к остальной группе, быстро накидывающей рюкзаки и готовой выступить, его неожиданно остановили.

- Постой, человек.

Обернувшись, он увидел приблизившуюся к нему разведчицу, протягивающую ему что-то в руке.

- Сай’ети-хан наказывал передать тебе это перед Походом. Он обещал помощь в вашем общем деле – и это тебе поможет. Если, конечно, вы сегодня все-таки выживете.

Не глядя сунув предмет в подсумок, немного ошарашенный подобной весточкой от старого шамана, настигшей его в такое время, он лишь кивнул в ответ и произнес, вспомнив традиционные у этого народа слова:

- Темного посмертия тебе, Видящая.

- Да не минет оно никого из нас, - усмехнулась наемница, взгляд которой, как ему показалось, уже витал где-то в недоступных живым далях.

После чего та развернулась и бросилась назад к пентаграмме, чиркнув ритуальным кинжалом себе по венам и наполняя собственной кровью рисунок на земле. Так он их и запомнил, пристроившись за группой, покидавшей разрушенное селение: маленькая разведчица, упавшая на колени в центре пентаграммы, чтобы напитать конструкт своей жизнью, и прикрывший ее покалеченный воин, который до последнего крепко сжимал свой щит.

-Ходу! Ходу! Надолго они его не сдержат, надо убраться как можно дальше и выиграть время!

Альвердан решительно рванул вперед, сбив огненной плетью какого-то мертвяка, пытавшегося преградить им дорогу. Свежие трупы видимо оказались неплохим вместилищем для низших демонов, которые не имели материального воплощения, но сумели пробиться на этот план по остаточному каналу, проложенному мятежным лордом для главной фигуры в его последней партии.

Впрочем, всем было понятно, что находятся они практически вплотную к границе Разлома, и вполне материальных гостей из Бездны им также долго ждать не придется. Но главную опасность, конечно, представлял сам Валтрон, попытаться противостоять которому мог только мастер, и то лишь тогда, когда принятые им зелья подействуют полностью, восстановив резерв маны.

Когда они уже пробегали ворота, или точнее то, что от них осталось в результате штурма, демон мести видимо наконец-то выбрался из-под завалов. Хотя Александр, бегущий последним, поначалу и не понял, что за взрыв произошел позади них – настолько сильным оказался удар, нанесенный пытавшимся освободиться противником. На бегу оглянувшись, он заметил разлетевшиеся во все стороны обломки здания и облако пыли в центре поселка, а торжествующий, предвкушающий рев твари не предвещал ничего хорошего никому из них.

Даже если оставшиеся в поселке наемники сумеют на какое-то время задержать противника, далеко они все равно уйти не успеют, понял внезапно он. Мастер истощен и ослаблен, выложившись в предыдущем бою, и шансов на победу у того не много, даже с их помощью. Как бы они не выкладывались в беге, продираясь сквозь лес, тварь их быстро настигнет, что видимо осознавал и сам эльф, но другого выхода просто не видел.

Выход… На бегу уклоняясь от веток, перепрыгивая бревна, он старался не отстать от мчавшейся впереди Кайры, которая то и дело поворачивалась назад, чтобы понять, как там ее подопечный. В голове, подстегнутые адреналином, крутились мысли, пытаясь найти этот самый выход из ситуации, что грозила им практически неминуемой смертью.

Мелькнула даже идея применить теплившееся в груди заклинание «Феникса», которое он не так давно поглотил. Однако сокрушительная энергия, сконцентрированная в этом конструкте, при активации рассеивалась по площади, охватывая значительную территорию. Это оружие массового поражения просто не рассчитано было на одну цель, и со своими скудными знаниями и возможностями он не мог его сконцентрировать или как-то подправить.

Так что большого ущерба высокоуровневому демону тут нанести не удастся, как вероятно жив останется и прокачанный мастер – а вот наемники скорее всего подобные чары уже не переживут. Выход… Выход… Шестеренки в голове крутились как бешеные, а когда позади где-то над поселком полыхнуло сильнейшим отголоском использованной маны, вместе со вспышкой взрыва пришло понимание и того, что свою последнюю пентаграмму разведчица все ж-таки завершила.

Но какими бы сильными не были ее посмертные чары, вряд ли это остановит Валтрона, и бой, скорее всего заранее обреченный на поражение, так или иначе состоится – демон найдет их в ближайшее время. Хотя именно в этот момент он и ухватился за мысль, которая могла подарить им надежду, какой бы безумной та не казалась.

 Глава 4. Часть 5

Выход… На бегу уклоняясь от веток, перепрыгивая бревна, он старался не отстать от мчавшейся впереди Кайры, которая то и дело поворачивалась назад, чтобы понять, как там ее подопечный. В голове, подстегнутые адреналином, крутились мысли, пытаясь найти этот самый выход из ситуации, что грозила им практически неминуемой смертью.

Мелькнула даже идея применить теплившееся в груди заклинание «Феникса», которое он не так давно поглотил. Однако сокрушительная энергия, сконцентрированная в этом конструкте, при активации рассеивалась по площади, охватывая значительную территорию. Это оружие массового поражения просто не рассчитано было на одну цель, и со своими скудными знаниями и возможностями он не мог его сконцентрировать или как-то подправить.

Так что большого ущерба высокоуровневому демону тут нанести не удастся, как вероятно жив останется и прокачанный мастер – а вот наемники скорее всего подобные чары уже не переживут. Выход… Выход… Шестеренки в голове крутились как бешеные, а когда позади где-то над поселком полыхнуло сильнейшим отголоском использованной маны, вместе со вспышкой взрыва пришло понимание и того, что свою последнюю пентаграмму разведчица все ж-таки завершила.

Но какими бы сильными не были ее посмертные чары, вряд ли это остановит Валтрона, и бой, скорее всего заранее обреченный на поражение, так или иначе состоится – демон найдет их в ближайшее время. Хотя именно в этот момент он и ухватился за мысль, которая могла подарить им надежду, какой бы безумной та не казалась.

- Разлом, мастер! Мы можем укрыться в Разломе!

Какой бы странной не казалась идея прятаться от демона на территории, где концентрация подобных тварей и так зашкаливала, но именно в пределах магической аномалии и можно было попытаться оторваться от преследования. Место давнего сражения, истончившего пелену межмирового эфира, никогда, собственно, самой Бездне и не принадлежало. Да, благодаря стихийным порталам, слуги Неназываемого периодически туда попадали, и в немалых количествах, но все особенности и ограничения Разлома Скорби действовали и на них в том числе.

Альвердану потребовалось всего пару секунд, чтобы оценить его задумку и принять решение:

- Поворачиваем!

Если у кого и возникли какие-то возражения, оспаривать приказ никто не стал. Лишь Кайра на бегу глухо чертыхнулась, когда отряд резко сменил направление движения, свернув в сторону опоясывающих аномалию скал. Судя по карте, составленной уже видимо покойной разведчицей при обследовании местности, ближайший проход во внешний контур Разлома располагался не так уж и далеко. И при определенной доле удачи доберутся до него они уже совсем скоро.

Однако эта капризная дама сегодня видимо все же играла не на их стороне. Когда отряд уже был на середине пути к проходу, пробираясь по относительно свободному от растительности руслу ручья, текущего в небольшой балке, это в очередной раз подтвердилось. Никто из них не заметил притаившуюся на склоне гончую Бездны, лишь Ежка в самый последний момент встрепенулась, пытаясь его о чем-то предупредить, да громко зашипел фамильяр магички.

Но было уже поздно. Мощное тело, вылетевшее из кустов, словно тараном снесло одну из эльфиек в середине группы, сбив ее с ног и вместе с ней закувыркавшись в ручье, подняв тучу брызг. Мгновенно отреагировав, остальные тут же обнажили оружие, а когда Альвердан с мастерской точностью Воздушным кулаком сбил тварь, остервенело рвущую когтями и зубами жертву, низшего демона восемнадцатого уровня буквально нашпиговали магией, стрелами и свинцом.

Не остался в стороне и Александр, также успев среагировать и всадить в тварь несколько пуль. Но когда тягучая, темная кровь гончей попала в воду, смешиваясь с алой кровью эльфийки, он уже подсознательно понял, что они опоздали.

- Нет, сестра! Нет!

Бросившись в ручей, оказавшийся довольно глубоким в середине течения, лучница подхватила тело родственницы, вытащив ее на берег, не обращая внимание на то, что сама вся промокла и испачкалась в натекшей крови. И если ужасные на вид рваные раны, вскрывшие эльфийку через все туловище, еще могли дать призрачную надежду на исцеление с помощью эликсиров и магии Жизни, то вырванное демоном горло и перекушенные шейные позвонки лишали уже и ее.

Пожалуй тогда он впервые увидел, как плачут эльфы. Этот народ вообще не отличался особым проявлением чувств, тем более на глазах у посторонних, но в тот момент выжившая сестра оплакивала погибшую рыдая навзрыд. Впрочем, времени у них оставалось все меньше, Валтрон наверняка уже встал на след и задерживаться им не стоило.

Что и попытался донести до оставшейся в живых лучницы Альвердан:

- Пора уходить! Ей мы уже не поможем.

- Нет, я остаюсь. У нашего дерева общие корни, мы вместе росли – и за Грань уйдем вместе, - тихо проронила эльфийка.

И по тому, с какой твердостью она это произнесла, сразу становилось понятно, что уговаривать ее уже бесполезно. Понял это и мастер, когда та, смыв слезы красноватой водой ручья, снова приняла привычный, немного отрешенно-надменный вид. Молча кивнув принявшей непростое решение наемнице, они отошли немного в сторону, ожидая пока наставник не попрощается с соплеменницей.

Долго их прощание не продлилось, обняв подругу, Альвердан что-то прошептал той на ухо и, как Александр случайно приметил, передал ей какой-то сияющий энергией артефакт или напитанный маной кристалл, который та спрятала в разгрузку немного подрагивающими руками. И эти руки, казалось, сейчас были единственным, что выдавало ее состояние.

А вскоре, бросив последний взгляд на эльфийку, которая склонилась над телом сестры, он уже пристроился к уменьшившейся группе, продолжив свой забег в попытке спастись. Эта заминка наверняка сократила отрыв от преследовавшей их твари, что вскоре и подтвердилось. И что бы не передал лучнице мастер, применила она данную вещь уже совсем скоро. Когда небо чуть позади них неожиданно начало темнеть, Альвердан лишь чертыхнулся и приказал им ускорить движение. По-видимому он и сам не ожидал, что демон подобрался уже так близко, и разворачивающийся конструкт судя по всему был опасен в том числе и для них.

- Ускориться! Живо! Живо!

Проявившаяся в вышине темная печать неожиданно сгустилась, оформившись и засияв вязью рун. И когда из нее огненной стрелой вылетел первый пылающий снаряд, Александр с удивлением узнал в этом плетении заклинание «Метеоритного роя», описание которого как-то попалось ему на глаза в одной из книг, прочитанных в Гильдии. Какого уровня чары использовались здесь, он не знал, но в любом случае мастер прав - лучше уж им оказаться подальше от эпицентра обстрела.

А уже через несколько секунд он забыл обо всем, оглушенный разрывами позади. Раскаленные снаряды падали с неба все чаще и чаще, перепахивая балку и русло ручья. Камни, земля и стволы деревьев – все это валилось уже и на них. Вскоре один из таких осколков заставил споткнуться отрядную магичку, угодив прямо в ногу и повалив ту на землю. Проклинательница и так получила повреждения при штурме, видимо наскоро залечив конечность, так что подняться сама не смогла, и ему пришлось подхватить девушку на руки, продолжив бег с дополнительной ношей.

Конечно, благодаря прокачке характеристик сил у него заметно прибавилось, как и выносливости, но этот забег начал постепенно сказываться и на нем. Впрочем, прикинул он покинув опасную зону, до входа в Разлом он так все же дотянет. Зарево начинающегося позади пожара, как Александр надеялся, скорее всего ненадолго отрезало демона от преследуемых, да и потрепать того должно было знатно, хотя и вряд ли остановило. Но немного времени последняя из сестер, чья метка уже светилась красным, им подарила, вызвав удар на себя.

Магичка тем временем наложила на пострадавшую ногу новый лечебный конструкт, заодно отхлебнув и восстанавливающего зелья. Так что вскоре она смогла продолжить самостоятельное передвижение, прежде чем соскочить с его рук благодарно кивнув, на лишние слова у них уже просто не оставалось сил. Да и не важно это было сейчас, выживут – вспомнят все и всех, главное чтобы эта возможность у них все-таки появилась.

Но когда густой лес сменился подлеском, переходящим в каменистое плато, а до прохода во внешний контур аномалии оставалось всего несколько сотен метров, и тот уже маячил у них перед глазами, преследователь все же дал о себе знать, догнав свои цели. Бегущий последним Александр, услышав позади шум и треск ломаемых кем-то деревьев, мгновенно затормозил и присел, развернувшись и вскинув винтовку. И в общем-то не удивился, когда картинка приблизилась, позволив ему рассмотреть выбравшееся на опушку существо.

От мятежного лорда тут уже ничего не осталось. Прибавив в массе, демон обзавелось и костяной броней, на руках твари выросли острые даже на вид клинки, а безликая маска на месте лица нисколько не мешала тому выискивать цели – несколько гибких отростков, растущих у этого существа из спины, заканчивались серым глянцем фасеточных глаз. И сейчас все эти глаза разом уставились на Александра, повернувшись в его сторону.

Валтрон, видимо завершивший трансформацию и принявший свое истинное обличие, тут же издал дикий рев и рванул в его сторону, сокращая дистанцию. И несколько торопливых выстрелов из винтовки не причинили тому никакого вреда, хотя он был уверен, что не промахнулся. Просто слишком большая разница в уровнях свела все его попытки притормозить тварь на нет.

- Назад! Все назад!

Мастер, залпом выпив очередное, уже третье по счету зелье маны, неторопливо вышел вперед и уже спокойно проговорил:

- Все, время вышло.

Соткавшаяся перед ним сеть, пропитанная Тьмой, унеслась вперед, опутав приближающегося демона. Но видно было, что удержит та его ненадолго – противник сразу же начал рвать нити заклинания, и вскоре уже должен был освободиться.

- Уходите в Разлом. Попытайтесь оторваться и спрятаться – в этой битве вы лишние, как бы она ни закончилась.

Умом Александр прекрасно понимал, что в этом сражении высокоуровневых существ они скорее будут обузой, нежели подмогой, но решение это далось ему непросто. Бросив взгляд на двух оставшихся в живых девушек, которые без него наверняка погибнут в Разломе, он лишь вздохнул и в очередной раз за сегодня кивнул, поправив рюкзак и поудобнее перехватив винтовку.

- Прощайте, мастер, и да сопутствует вам удача.

- И тебе, Ходок, и тебе, как и твоей спутнице… Впрочем, судьба у вас общая, куда бы тебя не завела твоя дорога, - поговорил мастер, взглянув на притихшую Ежку. - Вот, - добавил он после небольшой паузы, сняв с шеи свой амулет, - Если нам еще доведется встретиться, просто вернешь его мне. Ну а если вдруг выйдет по-другому, назначаю тебя своим официальным наследником. И помни – Империя превыше всего! А теперь уходи, демон уже почти освободился.

Выполненная в виде золотого ключа подвеска сверкнула, уколов руку Александра, как бы подтверждая свидетельство слов старого эльфа о праве наследования. Валтрон действительно практически порвал свои путы, и медлить больше не стоило. Молча повесив цепочку на шею, убрав все под доспех, он прижал кулак к сердцу, поклонился, и, развернувшись, отправился к своим спутницам, с тревогой ожидавшим его чуть в стороне, у прохода сквозь скалы.

- Я уж было решила, что ты тоже надумал остаться, - с облегчением выдала Кайра, когда он к ним приблизился. – Прикинула уже как отсчет начальству составлять буду – спасибо что избавил от лишнего бумагомарательства.

- Ты же проведешь нас через Разлом? - не поддержала на этот раз шутливый тон агентессы магичка, рядом с которой крутился ее пушистый питомец. – «Гончие Псы» должны сохраниться! И пока жив хотя бы один член отряда – жив и отряд! Так что мне очень нужно выжить… - неожиданно смягчилась она, - Не для себя – для тех, кто сегодня остался там, - кивнула девушка в сторону леса.

- Держитесь сзади, идите шаг в шаг. Скажу лежать – лежите, скажу галопом скакать – значит поскачите, не задавая лишних вопросов. Готовы? Вперед!

И уже направляясь в арку прохода, он услышал рев освободившегося демона и ощутил активацию каких-то мощных чар. Видимо сражение мастера с пришельцем из Бездны как раз началось, но оборачиваться Александр не стал. Ведь он уже пересек границу Разлома, и чтобы выжить здесь с двумя, пусть и прокачанными, новичками, ему понадобятся все его умение, все внимание и вся концентрация.

Интерлюдия 2

Свист кнута в очередной раз закончился хлестким ударом, звуком лопнувшей кожи и стоном истязаемого. Привязанный к столбу человек не кричал, не молил о пощаде. И вовсе не потому, что пытался сохранить остатки гордости и достоинства, нет. Последние крохи этих эфемерных величин вытянули из него еще при первом допросе, вместе с жилами намотав на раскаленный прут кочерги дознавателя. Просто когда у тебя во рту вместо языка торчит лишь кровоточащий обрубок, небрежно прижженный палачом, умолять о чем-то становится довольно проблематично.

Да и кого тут могут тронуть его пустые мольбы? Мастера экзекутора? Или с интересом наблюдавших за казнью послушников? Ну и уж точно не самого магистра ордена. Хотя всякая тварь в глубине души - или того, что ее заменяет у темных - до последнего сохраняет надежду на жизнь, задумался на секунду Маркус.

Он вообще считал себя философом и любил иногда поразмышлять на подобного рода вопросы. Вот и сейчас, кивнув на бадью с крутым рассолом, магистр ненадолго задумался о смысле жизни и смерти. Хотя для него все было предельно просто – смысл есть служение. И Защитники Рассвета служат первозданному Свету, ведь только Свет может показать разумному правильный путь как в этой жизни, так и после завершения оной.

А что движет существами подобными тому, что сейчас мычало и билось в муках, ломая связанные кисти рук и выгибаясь от невыносимой боли просоленных ран? Тьма… Но Тьма коварна, лжива и опасна сама по себе – как они не поймут! Все эти идеи о Великом равновесии – не более чем чушь, древняя ересь с которой боролись их предки. И борьбу эту суждено было продолжить уже им самим…

Множество поколений отдали жизни этому долгу. Но может так статься, что давнее противостояние завершится победой уже при их жизни. Хотя бы для этого мира – а там посмотрим. И он, как глава одной из крупнейших на Датрамине организаций последователей Света, приложит к этому все усилия. Какую бы цену за это не пришлось заплатить.

- Господин, получен отчет поисковой группы…

Незаметно приблизившийся секретарь почтительно склонился в поклоне, ожидая ответа магистра. Бросив последний взгляд на место казни, тот развернулся и двинулся прочь по плитам замковой площади, сопровождаемый угодливо семенящим помощником. Сама экзекуция какой-то новизной похвастаться не могла, и былого интереса для него уже не представляла. Это новообращенным полезно наблюдать за сим действом, а он подобное видел уже не раз.

Да и активная часть представления практически завершилась, вскоре жертву просто оставят гнить под жаркими лучами светила, и процесс этот может затянуться на несколько суток. А у него сейчас имелись дела и поважнее – руководство организацией требовало постоянного внимания, и времени на развлечения оставалось немного.

- По предварительной информации, - продолжил секретарь, уловив едва заметный кивок господина, - оперативная база полностью уничтожена. Метеоритный дождь, Вспышка Эола и прочие высокоранговые заклятья мало что оставили для изучения. Эфирные следы также перемешаны и затерты, похоже там активно применялась астральная магия и призывы. К тому же зафиксирован повышенный фон эманаций Бездны, слишком высокий даже для тех мест.

- Лорд Альтос, его свита, оперативники - хоть кто-нибудь выжил?

- Выживших не обнаружено, господин. Хотя там все настолько перепахано в результате сражения каких-то высокоуровневых сущностей, а также последующего набега тварей из Разлома Скорби, что полной картины случившегося составить практически невозможно.

Маркус лишь кивнул головой, приняв эту информацию к сведению, после чего отослал помощника прочь. Конечно, просчеты и ошибки последнее время всерьез подорвали возможность работы на территории сопредельного государства… Но это, в общем-то, уже никакого значения не имело. И пусть составленный им План пришлось корректировать на ходу, но помешать его выполнению не могло уже ничего. Так или иначе, но победа Света близка… И цена этой победы не имеет значения!

Глава 5. Запретный город

- Кажется оторвались…

Яркий свет магического шара, подвешенного у потолка пещеры, разогнал тьму, осветив все закутки бывшей шахтерской обители. Очередной патрон с тугим щелчком вошел в пистолетный магазин, заняв свое место в ряду подобных. Пальцы, за последние пару часов проделавшие множество однообразных операций, побаливали, но он не обращал на это внимание, раз за разом продолжая набивать рожки патронами, пользуясь свободной минуткой.

- То ли кончились, твари… То ли просто ниже лезть не рискуют…

Кайра, устало облокотившись на покрытый мхом камень, также времени не теряла, подтачивая и правя кинжалы. И лишь магичка оставалась не у дел, восстанавливая запас маны и контролируя туннель, по которому они сюда и спустились.

Поначалу, сунувшись в Разлом, опасности беглецы не встретили. Ну не считать же за таковые редкие аномалии и привычных для Александра обитателей внешнего контура. Больше проблем доставлял пригляд за новичками, хотя девушки подобрались на редкость дисциплинированные – все же род занятий последних давал о себе знать, и слушались они его беспрекословно.

Но и так едва не подцепившая паутинку «Теневика» наемница - которую, как оказалось, звали Остреей – да едва не угодившая в блуждающий портал агентесса, доставили ему немало проблем. Хорошо хоть Ежка приглядывала за тылами, заодно контролируя и попутчиков. От фамильяра «Проклинательницы» толку здесь не было, непривычный к подобным возмущениям эфира питомец выглядел пришибленным и жался к ногам хозяйки, так что мелкая вполне могла праздновать победу в их негласном противостоянии.

Однако настроение у всех оставалось далеким от праздничного. Да и прошедший бой, как и последующий побег сил никому не добавили. Поэтому, стараясь не думать об оставшемся позади наставнике, выкинув из головы мысли о неудачном налете, он сосредоточился на том, чтобы провести остатки отряда по аномальной зоне, не вляпавшись в неприятности.

Путь до ближайшего выхода, отмеченного на гильдейской карте, предстоял неблизкий, но обнадеживало то, что проделать его можно было целиком и полностью по внешнему краю Разлома, не углубляясь в гораздо более опасные дали. Припасов у них достаточно, проводник опытный – должны дойти, прикидывал Александр.

Но реальность в очередной раз внесла свои коррективы. Канал, пробитый в Бездну добровольной жертвой у самых границ аномальной зоны, не мог не привлечь к точке прорыва здешних обитателей. И как они не старались скорее убраться подальше, это у них все же не вышло.

В какой-то момент, обернувшись чтобы проверить хвосты, на самом краю восприятия он увидел мелькнувшую тень, которая тут же скрыласьв недавно пройденных группой кустах. Недолго думая, Александр высадил в преследователя всю обойму винтовки, наугад прошивая растительность, и это действительно принесло результат. С визгом выкатившись наружу похожее на шакала небольшое существо забилось в агонии, но прочие члены стаи, показавшиеся вдали, преследования не прекратили, постепенно подбираясь все ближе.

Местные псовые после катастрофы, произошедшей здесь тысячелетия назад, внешне изменились не сильно, но суть их поменялась значительно. Когда он в первый раз столкнулся с теми в очередном выходе, даже несмотря на почерпнутые из справочников знания они произвели на него неизгладимое впечатление. Точнее он – ведь стая или скорее рой этих тварей по сути являлись одним существом, объединенным коллективным сознанием.

Что и в этот раз подтвердилось, когда от затихшей туши не отделилось никакой сущности, а сканер услужливо высветил над замершим телом подстреленной твари следующего рода надпись:


Роевик

(Данная особь неактивна, численность роя неизвестна)

Раса - Измененный

Приблизительный средний уровень особи - 11

Класс субъекта - «Монстр»


Чертыхнувшись, Александр как мог ускорился, подстегивая группу. Это существо могло преследовать их часами, выжидая удобный момент для атаки, чтобы разом навалиться на жертву. И потеря нескольких отдельных частей единого организма особой опасности для общего сознания не несла, так что парочка поджаренных магичкой особей, неосмотрительно подставившихся под удар, сильного урона Роевику не нанесли.

Впрочем, впустую терять тела тварь все же не захотела, немного отстав от преследуемых. Однако, насколько он знал повадки этого существа, если уж оно встало на след, то охоту не бросит, дожидаясь удобного случая. Спешившие со всех ног жертвы частенько переставали смотреть по сторонам, нарывались на аномалии или попадали в лапы прочих обитателей данного места. Ну а там уж и тварь свое возьмет – не полностью, так хоть частично.

- Выбивайте его тела, как только покажутся. К решающему моменту Роевика нужно ослабить как можно сильнее!

Объяснив подопечным всю глубину ситуации, в которую они попали, Александр сосредоточился на дороге, вместе с Ежкой разведывая путь и лишь изредка останавливаясь, пытаясь поймать в прицел мелькавшие вдалеке тени. Иногда за спиной он слышал щелчки арбалета агентессы или ощущал всполохи заклинаний, периодически посылаемых наемницей в сторону преследователя. Но об успешности этих действий судить было трудно, да и размер роя им был не известен. И если в прошлое свое столкновение с подобным существом он сумел уйти, встретив опасность возле выхода из Разлома, то сейчас, похоже, это у них вряд ли получится.

То, что дела у группы обстоят еще хуже, чем они думали, стало понятно, когда тела Роевика начали мелькать и впереди, прямо на пути следования беглецов. А когда показавшаяся вдалеке цепочка псовых начала сближение, поддержанная таким же образом с другой стороны, думать им уже стало просто некогда. Окружившие отряд твари одновременно и как-то слишком синхронно взвыв рванули в атаку, не обращая внимания на выкашивающие отдельных особей пули, арбалетные болты и магию.

- Сюда, скорее!

Именно в этот момент Ежка обнаружила проход в старую штольню, чем скорее всего их и спасла. Прижатые к скале, они уже ели сдерживали нападавших. Не имевшие инстинкта самосохранения рядовые члены роя пытались достать их даже с перебитым пулями позвоночником, полусожженые и покалеченные они до самого конца старались впиться зубами в добычу, поглотив ее сущность.

Последним в проход заскочил Александр, ударом ноги отбросив прорвавшуюся вперед шавку. И если бы не взятое на подобный случай умение, отбиться он бы уже вряд ли сумел. Активированная «Резня» на несколько мгновений заморозила временные потоки, подарив ему небывалое чувство концентрации. Замерло все вокруг – распластавшаяся в полете туша противника, нацелившаяся ему в горло, подобравшиеся к прыжку твари напротив, брызги слюны и крови вокруг. Все это будто бы застыло, все кроме него самого.

В этот момент он знал как стрелять максимально результативно, в какой последовательности выбивать противника и в какие точки целиться. Так что, буквально взорвавшись серией выстрелов, размазавшись в движениях, в нормальный временной поток, уклонившись от пролетевшей рядом подстреленной туши, вывалился он уже полностью расчистив пространство перед собой. А пара последних гранат, закинутых подальше за камни, туда, откуда набегали новые тела Роевика, подарили им еще немного времени, позволив наконец-то оторваться от преследования, спустившись в штольни на несколько ярусов ниже.

 Глава 5. Часть 2

- Твари наверняка караулят у входа.

Магичка прислушалась к звукам, идущим из прохода наверх, и добавила:

- Вот только странно, что дальше они так и не сунулись…

К сожалению или к счастью, сам Александр причину такой нерешительности Роевика понимал прекрасно. Вообще, после того, как все наконец-то передохнули, а он закончил набивку обойм, идея спасаться бегством в старых гномьих шахтах уже не казалась ему такой удачной. Возможно для них на самом деле безопаснее было бы попытаться прорваться из окружения, по крайней мере шансов на удачный исход тут скорее всего не меньше, чем вероятности выжить, блуждая по этим катакомбам.

Многочисленные подземелья, тоннели, шахты и переходы буквально пронизывали все скальное основание аномальной зоны. Да и как могло быть по-другому, когда вся эта местность в прошлом принадлежала бородатым коротышкам, которые предпочитали жить поближе к основному месту работы. Именно гномы в свое время отгрохали здесь целый подземный комплекс городов, поселков, перерабатывающих центров и производственных районов.

Орбан-Под-Горой, столица местного гномьего анклава, по преданиям названная в честь основателя клана, в те времена славилась своими богатствами. Сложнейшие сплавы, артефакты, драгоценные металлы и камни, в том числе и богатые друзы магически активных кристаллов – все это до сих пор занимало сердца и умы рейдеров и авантюристов. В одночасье разразившаяся катастрофа, превратившая когда-то весьма населенную и благополучную землю в эти ныне опаснейшие места, судя по всему застала коротышек врасплох. И как гласили уцелевшие хроники тех лет, наверх после прокатившейся волны эфирных возмущений так никто и не выбрался, а город этот со временем заслуженно получил название Запретного.

Впрочем, что именно случилось с населением подземных анклавов до сих пор оставалось неизвестным. И желающие это прояснить, а заодно и отщипнуть себе кусочек от здешних сокровищ, находились постоянно. Вот только мало кто из них, спустившись под землю, возвращался обратно. Немногочисленные счастливчики, которым удалось благополучно пройти верхними ярусами и живыми выбраться из лабиринта туннелей и переходов, отмечали полное отсутствие каких-либо следов предыдущих обитателей. А вот различной высокоуровневой и враждебной живности тут хватало, так что, по слухам, даже слуги Неназываемого предпочитали сюда не соваться.

Еще в самом начале становления его рейдерской карьеры он едва не связался с одной из групп, решившихся попытать удачу в этих подземельях. Рассказы о секретных знаниях древних и несметных сокровищах, которые там валяются буквально под ногами, произвели тогда впечатление и на него. Да и в любой таверне княжества, где собирались члены Гильдии, имена Васлака Собирателя или Девы Трех Ножей известны были всем завсегдатаям. И могущество этих авантюристов брало истоки именно в подобных удачных походах за гномьим наследством.

Вот только заинтересовавшись предложением и ознакомившись с историей таких вылазок, энтузиазма у него поубавился. А когда он увидел официальную статистику по подобным рейдам, запрошенную в поселковом гильдейском отделении, энтузиазм этот и вовсе сошел на нет. Пусть охота на демонов в первых двух контурах Разлома и не сулила немедленного сказочного обогащения, но и тут процент выживших рейдеров многих бы заставил задуматься о смене «карьеры». А последний успешный поход в подземелья коротышек, зарегистрированный в Гильдии, и вовсе случился более тридцати лет назад.

Но несмотря на то, что с этой информацией мог ознакомиться любой желающий, охотники присоединиться к этой затее все же нашлись. И к золотой квинте, которая видимо уперлась в очередной потолок развития, добавились несколько разноуровневых одиночек и групп, решившихся на завышенный риск в надежде разом проскочить несколько ступеней на пути Возвышения.

Да, щедро расточаемые членами основной группы истории о вернувшихся с сокровищами счастливчиках многим тогда вскружили голову, и отряд у них собрался внушительный. Александр прекрасно помнил тот день, когда отлично вооруженная и экипированная группа рейдеров отправилась в поход, провожаемая взглядами жителей поселка. Вот только припомнить день их возвращения он при всем желании не смог бы – спустя полгода никто из них так и не вернулся назад.

- В общем, если утро начинается с призыва из Бездны, неудивительно к вечеру оказаться загнанными в преддверие Запретного города, - неуклюже пошутил он, пытаясь разрядить атмосферу.

- Это то самое место, о котором ходит столько легенд?

Наемнице видимо и так было все понятно, по ее хмурому сосредоточенному виду и бросаемым по сторонам опасливым взглядам это прекрасно отслеживалось. А вот Кайре пришлось объяснять, насколько паршиво обстоят их дела, после чего впечатлилась уже и агентесса, подобравшись и поудобнее перехватив свой небольшой арбалет.

- В итоге выхода у нас два, и оба довольно паршивые, - закончил свой рассказ Александр. – Роевик может поджидать добычу сутками и крутиться поблизости, оставив пару тел для присмотра у входа. Прорваться сквозь рой… х-м… Ну может и сможем, но скорее всего уже не в полном составе – будут потери…

Переглянувшись с девушками, которые в расходную категорию записываться естественно не хотели, он кивнул и продолжил:

- Ну и вторая возможность – пройти нижними путями. Карты подземелий не существует, опасности неизвестны… Но коротышки строились основательно, тоннели все связаны и рано или поздно выход на поверхность мы найдем. Вот только как глубоко придется спуститься в этих поисках и что там нас поджидает – вопрос…

- Да к демону все! Я за подземелья, тут еще неизвестно, как повернется. А наверх, прямиком в пасти тех монстров, мне что-то не хочется, - резко махнув рукой, высказалась Острея, нарушив воцарившееся после его слов молчание.

Кот, карауливший туннель, ведущий к поверхности, будто бы поняв слова хозяйки отрывисто мяукнул в ее поддержку, на миг повернувшись и уставившись светящимися в полумраке глазами на человека. После чего вновь приник к земле, прижав уши и сосредоточенно всматриваясь в темноту прохода.

- Ну да, согласна, наверх как-то не тянет. Лучше уж попытать удачи внизу, эта ставка как по мне более выигрышная.

Кайра также высказала свое решение, поднявшись на ноги и закинув перезаряженный самострел за спину. Парными кинжалами, которые тут же появились в ее руках, орудовать в тесноте подземелий будет куда как сподручнее, отметил Александр. Сам он в общем-то придерживался того же мнения, хотя лучше всех присутствующих понимал все риски этой затеи.

На миг накатило ощущение нереальности происходящего, меньше года назад он и подумать не мог о чем-то подобном, и самой большой опасностью для него являлся переход дороги в неположенном месте. А сейчас буднично выбирает из двух вариантов, каждый из которых с большой вероятностью может закончиться его гибелью. Впрочем, погибать он не спешил, у него есть цель, и есть те, кто ждут его возвращения.

Тем более сейчас, когда впервые за многое время появилась реальная возможность справиться с таким высокоуровневым противником, как магистр ордена. Старый шаман не подвел - украдкой рассмотренный сверток, который перед своей смертью передала ему разведчица отряда, наконец-то вселял надежду в успешный исход задуманного мероприятия. И если для этого нужно пройти Запретным городом, прервав печальную тридцатилетнюю статистику неудачных походов – значит так тому и быть.

- Чур найденные сокровища делим по справедливости и обычаю!

Ежка решительно двинула вниз по тоннелю, выпустив перед собой небольших паучков-големов из армейского набора поиска и разминирования. Распределившиеся по стенам, полу и потолку те передавали объемную картинку отсканированного пространства, пересылая ее на все еще прекрасно действующую систему внутриотрядной связи. Так что заблудиться им не грозило, и они всегда могли вернуться назад по своим следам – карта пройденного пути рисовалась автоматически.

- По справедливости - это как же по-твоему? – с ехидством поинтересовалась у мелкой агентесса.

- Ну как – кто выживет, того и хабар!

 Глава 5. Часть 3

Туннели, по которым они передвигались последние сутки, в прошлом скорее всего принадлежали какому-то добывающему и производственному комплексу гномов. За прошедшие со времен катастрофы годы распорки, стропила и подпирающие своды туннелей деревянные шпалы кое-где подгнили, зачастую иные из проходов оказывались полностью заваленными и путникам приходилось искать обходные пути. Однако в целом работа старых мастеров внушала уважение, учитывая прошедшие тысячелетия все сохранилось отменно.

Никаких следов того, куда же могли подеваться предыдущие обитатели подземных шахт, плавилен и рабочих бараков, найти им так и не удалось. Брошенный второпях инструмент, оловянная посуда на раздаточных столах, остатки каких-то личных вещей в осмотренных комнатках – все свидетельствовало о том, что покидали комплекс коротышки в спешке.

Впрочем, особыми изысканиями в пути они и не занимались. Давящее ощущение огромных скальных масс над головой, низкие потолки туннелей и переходов, а также заканчивающаяся провизия как-то не располагали к подобному. Да и эфирные аномалии, которых в подземной части Разлома Скорби оказалось не меньше, чем наверху, к бесцельным блужданиям не располагали. Как и здешние обитатели, зачастую странные, непонятные – но всегда предельно опасные.

Вообще местная живность в среднем явно превосходила в уровнях таковую на поверхности аномалии. Тот же Роевик второй ступени вообще-то был не характерен для внешнего контура, видимо привлеченный туда призывом из глубины Разлома. А в обычное время пройти границей мог и одиночка невысоких уровней, и даже железные квинты вполне успешно охотились в этих местах

Под землей же все оказалось немного иначе. И несколько замеченных ими монстров вплотную подбирались уже к серебряному рангу и третьей ступени развития. Конечно, совместными силами они неплохо справлялись с одиночным противником, решившим попробовать их на зуб. Но все это не позволяло ни на минуту расслабиться, спать приходилось посменно, да и сон этот как-то облегчения не приносил – давно покинутые туннели давили на психику.

Легче всех, пожалуй, путешествие под землей переносила Ежка. И то лишь потому, что азарт охотника за сокровищами не угас в ней и после десятого впустую осмотренного помещения. Коллекция мелких драгоценных монет у нее конечно пополнялась рекордными темпами - привычка эта появилась у мелкой после того, как он отдал той пару случайно затесавшихся с Земли кругляшей, и в итоге укоренилась довольно прочно. Но ничего действительно стоящего им так и не попадалось.

Нет, то же оборудование для плавилен, как и готовые слитки металла в принципе стоили недешево, но огромными пространственными карманами, из легенд про архимагов древности, они до сих пор еще как-то не обзавелись. А те, что имелись, много в себя вместить не могли, даже освобожденные от большей части патронов, расстрелянных Александром недавно.

И даже случайно обнаруженный шахтерский тайник в итоге оказался пустышкой. Когда в очередном помещении, видимо предназначенном для отдыха дежурной шахтерской смены, миниатюрные големы под управлением Ежки нашли какую-то потайную нишу, оживились уже и остальные. Все-таки рассказы о сокровищах древних надежно засели даже в их уставших умах. И тем сильнее стало разочарование, когда вместо блеска золота или драгоценных камней они обнаружили несколько покрытых пылью бутылок какого-то шахтерского пойла.

Запечатанные сургучом пузатые изделия темного стекла конечно смотрелись интригующе, но вряд ли были пригодны к употреблению, пролежав в нише десятки столетий. Александр, впрочем, все же прихватил те с собой – просто на всякий случай. Особого веса они не добавили, и при необходимости их без сожалений можно будет выкинуть, ну а пока хоть какие-то находки, решил он Проблема с едой решилась просто. Как оказалось, прожаренные до хруста лапки пещерного паука довольно неплохи на вкус, и приготовленные с остатками специй вполне съедобны. А учитывая то, что здешние паукообразные достигали порой впечатляющих размеров, голод путникам не грозил. Правда тут и самому можно было угодить в жвалы потенциальной добычи – зато выслеживать никого не нужно, будущее жаркое зачастую делало это за них.

Вот и последнее пополнение запасов произошло у них по тому же принципу. Когда очередной заваленный туннель заставил их вновь сменить маршрут и спуститься на уровень ниже, как всегда первой в зал с переходами вошла Ежка, подгоняя перед собой поисковых големов. Чем хороша оказалась архитектура подземного комплекса, так это своей предсказуемой планировкой. От уровня к уровню расположение производственных, добывающих, жилых и подсобных помещений оставалось практически неизменным. Гномы в делах вообще слыли жуткими педантами и формалистами, так что типовая застройка была для них характерна.

И просторное помещение, которое судя по всему являлось некой транспортной развязкой, они обнаруживали каждый раз, когда по тем или иным причинам им приходилось спускаться на нижние горизонты пещер. Собственно, миновать стороной данный зал было практически невозможно – видимо это обуславливалось еще и оборонительными соображениями древних строителей. В данных же точках даже небольшой по численности отряд мог успешно сдерживать продвижение захватчиков вглубь подземелий.

Так что, даже заметив тут все признаки присутствия местной живности, в виде оплетенных паутиной стен и свисающих с потолка коконов, поворачивать назад и искать обходные пути они не стали – бесполезно. Так что, передав по системе связи приказ сохранять молчание и активировать скрытность, Александр, предупрежденный Ежкой, вскоре подал знак, и группа осторожно двинулась по краю развязки, надеясь пройти незамеченной и достигнуть одного из боковых туннелей, начало которого виднелось чуть впереди.

Как они не старались выбирать маршрут, но невозможно было во время движения не задеть свисающие нити паутины. Наученный давнишним происшествием с драргом, он прекрасно понимал, чем это может закончиться. И когда со стороны полностью оплетенного конца помещения и перекрытых туннелей до них донесся какой-то скрежещущий звук, а по белесому полотну, укрывающему стены и потолок, пошла виденная им уже однажды мелкая дрожь, Александр не раздумывая отдал приказ отбросить маскировку и ускориться.

Пробегая мимо потихоньку раскачивающихся коконов с остатками трапез здешнего обитателя, они почти успели добраться до небольшого ответвления, ведущего прочь из зала, когда появился и сам хозяин этого места. Вернее хозяйка, понял он, когда мельком просмотрел полученные кольцом-сканером сведения:


Королевская пещерная вдова

Уровень 21

Класс «Монстр», подкласс «Элитник»


Огромной паучихе желто-черного раскраса не хватило каких-то пары секунд, чтобы настигнуть добычу. В мгновение ока переместившись из другого конца зала, неожиданно прыгнув вперед, тварь впечаталась в проем туннеля, едва не достав когтистой суставчатой лапой вбежавшую последней Кайру.

- В сторону!

Тренированная агентесса тут же перекатом ушла вперед и в бок, а мимо нее по тоннелю пронесся темный шар направленного проклятия – одного из основных заклинаний класса «Проклинательницы». Александр тоже времени зря не терял, и, находясь практически на границе досягаемости монстра, хладнокровно дождался момента, когда заклятье ударило в заканчивающуюся чудовищными хелицерами морду твари, ослабив ее Защиту. После чего выпустил в поврежденное место на головогруди паучихи полную обойму из пистолета, заряженного одними из последних спецпатронов с повышенным Уроном.

Острые бронебойные пули прошили головогрудь «Пещерной вдовы» практически насквозь, видимо повредив какие-то нервные узлы, заменяющие этой твари мозг. Впрочем, живучести той было не занимать, но едва избежав смерти в ее когтях, отпускать подранка они не стали. Ударивший сверху луч Света и примененное включившейся в схватку оперативницей спецумение - в виде рассекающего потока энергии, брошенной с кинжалов - поставили точку в этом противостоянии.

- Ого, а неплохо так поохотились!

Пока активированный им конструкт «Свежевания», настроенный на режим экстренной разделки, занимался поверженной тушей, нанесшая последний добивающий удар агентесса успела переслать соратникам их долю в ихоре. Первоначально договорившись делить все поровну, и сейчас полученная с противника сумма оказалась распределена на три части. Но даже эта треть смотрелась очень внушительно для одного боя.


Получен запрос на перевод

Сумма – 32990 единиц ихора

Принять Отклонить


Система связи позволяла без лишних хлопот обмениваться подобным образом все членам группы. И за то время, пока они блуждали по этим подземельям, каждый из них прилично пополнил свой счет. Но за элитника капнуло им немного больше, чем за простого монстра соответствующих уровней. Хотя и твари эти обычно были куда как опаснее своих собратьев, и застигни «Вдова» их где-нибудь на середине зала, с ее мощью и скорость в этом противостоянии им бы уже ничего не светило.

Быстро подтвердив принятие перевода, Александр досрочно завершил действие «Свежевания», девушки покидали добычу в рюкзаки, и они поспешили скрыться с места разделки. Рисковать и проводить процесс полностью он не стал – мало ли кого могло принести на шум боя и запах пролитой крови. Да и контейнеров под биологические материалы оставалось все меньше, так что довольствовались они самыми ценными вытяжками и дорогим паучьим ядом. Ну и ужином озаботились – куда же без этого.

 Глава 5. Часть 4

Очередной привал они устроили в просторном зале на берегу подземного озера. Каким образом древние строители продумали водоотведение – неизвестно, но подобные уголки отдыха встречались практически на каждом пройденном уровне. Правда прошедшее время все же давало о себе знать, пару раз они натыкались и на полностью затопленные участки тоннелей, но в целом выстроенная коротышками система вполне исправно работала и по сей день.

Света от покрывшего стены светящегося мха вполне хватало, а когда пара ярких шариков, сплетенных магичкой и им самим, взмыли вверх к куполу помещения, стало возможным рассмотреть все уже подробно. По периметру водоема тянулись низенькие каменные скамейки и выполненные из того же природного материала беседки, в которых уставшие после рабочего дня местные жители могли отдохнуть и отвлечься. А бьющие из скалы родники, купальни и покрытые мягким наростом полянки при них так и манили своим видом.

Так что, недолго думая, на очередную ночевку отряд расположился у одной из таких зон. Как они уже знали по опыту, источники эти имели разную температуру, и каскад бассейнов также подогревался по-разному, в зависимости от пропорций поступавшей воды. Самый верхний по ощущениям парил едва ли не крутым кипятком, нижний наполнялся ледяной ключевой водой, а вот пара центральных купален вполне подходила для обустройства лагеря.

Первым делом разведав территорию, они дождались пока Острея поставит магическую сигналку на всех проходах, ведущих в зал и из зала. После чего Ежка и фамильяр магички умотали на поиски сокровищ – на другом берегу озера остались руины каких-то строений, и мелкой уже натерпелось там пошариться. Ну а пушистый питомец «Проклинательницы», немного освоившись, также не желал от нее отставать. И понятно было, что в следующие пару часов ждать их не следует - пока не перероют все руины, назад не вернутся.

Ну а у людей уже через несколько минут в нише для костра потрескивало пламя и жарилась сегодняшняя добыча. Благо как старого дерева, так и горючего камня в тоннелях хватало. Дыма образовывалось немного, да и тот свободно поднимался к потолку, где исчезал в вентиляционных отверстиях. Кинув спальники прямо на мягкий ковер, которым оказалась покрыта площадка, Александр и девушки расположились вокруг, вытянув усталые ноги и наслаждаясь чувством покоя - насколько это вообще было возможно в данных условиях.

-Какого это, быть Ходоком?

Тема его способностей раньше как-то не поднималась, просто не до того им было в пути. Но человек ко всему привыкает, вот и к положению беглецов, как и к опасности подземелий они потихоньку начали адаптироваться. И естественно девушки не могли не вспомнить оговорки магистра Альтоса, сделанной тем перед смертью. Легенды и истории про разумных, способных ходить меж мирами, местные слышали с детства, и столкнувшись с подобным в реальности, просто не могли обойти данный момент стороной.

Александр прекрасно это понимал, но все равно вопрос, заданный Кайрой, отчасти застал его врасплох. Впрочем, отнекиваться было бы глупо, поэтому молча закончив чистку оружия, он спрятал все в «Пустотник», и наконец-то ответил, чуть усмехнувшись:

- Да не понял пока-что. Ваш мир первый, который я посетил, помимо родного…

Внимательно ожидавшие ответа девушки тут же оживились, засыпав его расспросами. Пришлось рассказывать свою историю, хотя и без особых подробностей. Но даже такой неполной картины иного хватило им чтобы впечатлиться по полной.

- Вот как получается… Я тут межмирового путешественника все это время охраняла, и даже не в курсе…

Кайра также закончила ухаживать за клинками, и, развалившись на подстилке, немного мечтательно уставилась в потолок.

- Твои-то все обо мне знают, от них ничего не скроешь. Ну а тебе похоже просто довели информацию только в части, непосредственно тебя касающейся. Насколько я слышал, так у вас принято.

На что агентесса лишь кивнула немного задумчиво, все еще находясь под впечатлением от его рассказа.

- Слушая, путешественник, а почему ты просто не вернешься обратно в свой мир? У тебя же есть такая возможность, правильно?

Острея видимо по професси немного больше понимала в возможностях Ходоков. Но тут ему пришлось огорчить их, или наоборот обрадовать - кто знает - когда он заявил, что из этой лодки деваться ему некуда, и выбираться из подземелий им придется все-таки вместе. Александр специально не стал вдаваться в подробности, лишь в общих чертах обрисовав ситуацию с блокировкой. Пусть все последние невзгоды и путешествия их и сблизили, но у каждого из присутствующих была своя цель, и по окончанию совместного пути дорожки их разбегутся в разные стороны.

- Рассветники - противник опасный… - задумчиво протянула магичка, вороша угли костра. И тут же без перехода спросила. – Как полагаете, мастер Альвердан все-таки выжил?

О наставнике он все это время старался не думать. Как и о погибших наемниках, оставшихся их прикрывать. Но видимо именно теперь пришла пора о них вспомнить, и было похоже, что те же мысли сейчас занимают и остальных.

- Даже похоронить их не сможем… Двадцать лет вместе держались, и вот, из всего отряда только я и осталась…

Поддавшись неожиданному порыву, Александр достал одну из найденных недавно бутылок, и под заинтересованными взглядами девушек срезал залитую сургучом пробку, осторожно понюхав бултыхавшуюся внутри маслянистую жидкость. В нос ему ударило непередаваемой смесью каких-то сухофруктов, орехов, трав, сладости и алкоголя, а когда он замер в раздумьях, поднявшаяся со своего места магичка со словами «Ну ка дай сюда!» решительно перехватила бутылку. После чего проделала над ней какой-то сложный пас рукой и, удовлетворенно улыбнувшись, хорошенько приложилась к многовековому напитку.

- Проклятье! Да это же самый настоящий гронг! Выдержанный в зачарованной бутылке многовековой гномий гронг!

О напитке с таким названием он уже слышал. Секрет этой гномьей настойки был утерян в незапамятные времена, и сейчас редкие сохранившиеся экземпляры стоили бешеных денег. Как у ценителей и коллекционеров, так и у магов всех мастей. Считалось что тот способствует росту магических способностей, и вообще благотворно влияет на энергетику разумного, отчего гронгом даже лечили последствия магического истощения.

- Ого! Впрочем, ну когда еще доведется пить что-то ценой в несколько моих годовых зарплат. Легендарные места, легендарный подопечный, и легендарный напиток – кто бы мог подумать…

Бутылку с настойкой перехватила агентесса, так же основательно отхлебнув. После чего эта примерно литровая емкость пошла по кругу, постепенно пустея под скворчавшее жиром мясо. Первый же глоток взорвался у Александра во рту вспышкой вкусов и огнем пробежался по венам. И, несмотря на то, что крепости гронг оказался весьма приличной, пился тот легко, при этом смывая с души все тревоги и наполняя тело энергией.

- Вы как хотите, а я купаться!

В какой-то момент Кайре пришла в голову эта идея, и, не раздумывая и никого не стесняясь, та мигом скинула с себя доспехи с одежой, оставшись полностью обнаженной. И не успел он определиться, стоит ли ему отводить взгляд или нет, агентесса, смеясь, с разбега плюхнулась в воду бассейна, подняв тучу брызг. Впрочем, магичка отстала от нее ненадолго, также без стеснения разоблачившись и, покачивая бедрами, спустившись в купальню.

Подняв бутылку с остатками гронга на уровень глаз, Александр задумчиво взглянул сквозь стекло на искаженные силуэты купальщиц. Но шум дружеской возни, смех девушек и их призывные взгляды вместе с ударившем в голову алкоголем выбора ему на самом деле уже не оставили. Так что, решительно допив плескавшееся в бутылке, вскоре к ним присоединился и он сам.

 Глава 5. Часть 5

Что его больше всего беспокоило в данном походе, так это постепенное понижение уровней, по которым они передвигались все это время. Зачастую натыкаясь на непроходимые участки, им приходилось спускаться все ниже и ниже, и не всегда потом находился удобный путь обратно наверх. Да и по ощущениям движение это постепенно смещалось к центру аномалии, что не просто отдаляло их от границ Разлома, но и увеличивало риски вынужденного забега.

Уже пару раз они лишь чудом спаслись, встретив высокоуровневых существ, охотящихся в этих туннелях. В последний раз лишь высокие навыки маскировки, имевшиеся у каждого члена отряда, спасли их от знакомства с какой-то быстрой и мощной рептилией. Когда впереди раздался чей-то визг, а мимо мгновенно укрывшихся беглецов проскочил силуэт этого самого хищника, тащившего в зубах добычу, даже его кольцо-сканер не смогло определить уровень ящера, высветив лишь знаки вопроса.

Аномалии также видоизменялись и дополнялись новыми, неизвестными ему формами. Так, на очередном уровне навестив приглянувшуюся им зону отдыха, они едва не пополнили список жертв этого места. Зал просто-таки манил задержаться тут дольше обычного, обещал безопасность, комфорт и долгожданный отдых. Глаза будто бы сами собой закрывались, хотелось прилечь отдохнуть и не вставать уже никогда больше…

И когда охранная татуировка наконец-то шевельнулась, свидетельствуя о воздействии на разум, и наваждение слетело, он с удивлением и нарастающим ужасом обнаружил, что на отдых они устроились посреди кучи старых костей и еще гниющих тел различных существ. А зал этот, перерезая насквозь и блокируя дальнейшую дорогу, пересекала серебристая пленка некой аномалии, похожей на разлитую вертикально ртуть. И стоило только на секунду задержать взгляд на этих переливах, на успокаивающей ряби, пробегавшей по блестящей поверхности, как настойчивый шепот, суливший путнику идеальный, вечный покой, вновь проник в его душу.

С трудом справившись с этим внушением, стараясь не смотреть на гипнотическое образование, Александр по очереди вытащил остальных подальше в коридор, туда, где действие аномалии уже практически не ощущалось. К счастью времени видимо прошло немного, и вскоре в себя пришла Ежка с очумело мотавшим головой питомцем магички. А следом и к бледным и обескровленным лицам девушек вернулся румянец, да и дыхание их, редкое и прерывистое, наконец-то пришло в норму. И когда он объяснил очнувшимся, какой опасности те едва избежали, группа поспешила покинуть данное место как можно быстрее. Все же встречаться с противником лицом к лицу куда легче, бой есть бой – для наемника там все привычно и понятно. А подобные порождения взбудораженного эфира пугали даже многое повидавших авантюристов.

Так что задерживаться они не стали ни на секунду, хотя и чувствовали себя довольно неважно. Но шепот аномалии, хотя и весьма ослабленный, действовал даже в ближайших тоннелях. И медленно умирать среди кучи костей – перспектива не из приятных, хотя кое-кого она все же не обошла стороной. Удаляясь, Александр занес описание новой аномалии в гильдейскую карту, отметив ментальный тип опасности и присвоим той высокий уровень угрозы. Ну и пара отметок погибших рейдеров легла рядом с предостерегающим символом. Когда его сознание более-менее пришло в норму и очистилось, Александр практически уверился в том, что среди останков различной подземной живности покоилось и несколько скелетов в доспехах, замеченных им краем глаза, когда он вытаскивал из зала своих спутников.

То, что они не первые, кто путешествует по этим подземельям, было понятно и раньше. За все годы народа здесь сгинуло немеряно, прикинул он. Но следы прошлых исследователей встретились им впервые – и главное тут самим не пополнить их ряды. Что, как ни крути, с каждым днем становилось все вероятнее.

Они уже подумывали вернуться назад и поискать новый путь, ведущий к поверхности, хотя это и сулило им несколько лишних дней, проведенных в этих местах. Однако очередной уровень, на который им все же пришлось спуститься, значительно отличался от предыдущих, что подарило им надежду на перемены и заставило повременить с возвращением.

Во-первых, сам уровень оказался весьма небольшим, судя по всему в разы меньше пройденных ранее. И, как они вскоре убедились, являлся чем-то вроде переходной зоны в новый подземный комплекс, который скорее всего носил характер жилого. По крайней мере то, что открылось их взгляду, когда они прошли центральным туннелем, иначе как подземным городом назвать было сложно.

- Демон! Неужели это тот самый Запретный город?

И чувства не сдержавшей восторга Кайры вполне можно было понять. Туннель этот выводил в огромную подземное образование, которое и пещерой-то назвать было сложно. В царившем тут полумраке размеры покрытой светящимся мхом полости лишь угадывались, но очертания зданий, кварталов и улиц впереди просматривались хорошо. Как и длинный каменный мост, проложенный через бездонную пропасть к самому поселению.

- Да, судя по размерам, это вполне возможно…

Зрелище конечно впечатляло, но взгляд Александр сразу же зацепился за одну деталь, которая могла им помочь в поиске дороги наверх. По дальней стороне этой полости явно тянулись какие-то лестницы и переходы, вырубленные прямо в скале. И, насколько он смог разглядеть, заканчивались те где-то под самым сводом огромной пещеры. Вряд ли это был основной путь к поверхности, да и поверхность эта, судя по всему, находилась гораздо выше их нынешнего уровня… А вот на систему обслуживания вентиляции это походило весьма, чем он и поспешил поделиться с остальными.

- Что-то не нравится мне этот притихший город… Что-то там есть, я это чувствую.

Проклинательница тем временем подошла ближе к мосту, разделяющему систему пещер и заброшенный город подземников. Словно к чему-то прислушиваясь, она на миг замерла, после чего резко тряхнула головой, будто бы отгоняя наваждение, и повторила:

- Там определенно чувствуется чье-то присутствие, только не пойму чье…

Ее фамильяр, который как всегда держался рядом, будто бы разделяя опасения хозяйки фыркнул, принюхавшись к воздуху пещеры и вздыбив шерсть на загривке. И даже Ежка заявила, что ощущает сильные эманации маны, идущие откуда-то из центра поселения, причем мана эта носит отчетливый привкус мертвечинки.

- Еще бы. Что бы тут не случилось, вряд ли жители пережили образование Разлома. Так что энергия во время их массовой гибели должно быть выделилась колоссальная. И какой результат получился в итоге смешения Эфира и Смерти - можно только догадываться, - высказала свои соображения Кайра, также приблизившись.

После чего, чуть помолчав, резко добавила:

- Но вы как знаете, а меня эти чертовы пещеры достали! Вот он выход! Вот! - ткнула она рукой в сторону примеченной им лестницы, продолжив чуть спокойнее. – И как по мне, лучше рискнуть тут, чем возвращаться назад по своим следам и искать иной путь наверх. Там шансов выбраться еще меньше – вспомните, сколько раз за время пути мы были на волоске от гибели…

Выход манил, казалось всего ничего – и вновь можно будет вдохнуть свежий воздух поверхности, погреться под лучами светила. Но Александр и сам ощущал какую-то неправильность этого места, интуиция явно предупреждала его не соваться вглубь городских кварталов. И стоило бы к ней, конечно, прислушаться – вот только дорога назад и правда может оказаться не менее опасной затеей.

К тому же, прикинул он, город судя по всему вполне получится пройти по самому краешку, не углубляясь в застройку. Так что, когда магичка также высказалась за скорейшее окончание этого затянувшегося похода, и девушки затихли, ожидая решения проводника, Александр не замедлил его озвучить:

- Ладно, попробуем. В город не лезем, максимальная скрытность и незаметность – и, если что, тут же поворачиваем обратно.

Глава 5. Часть 6

Хотя идея пошариться в заброшенных зданиях наверняка посетила голову каждого, но все понимали, что сейчас лезть туда просто самоубийственно. Может быть в будущем это и будет разумным, вернувшись сюда позже хорошо подготовленными и в составе поисковой экспедиции. Ну а сейчас им просто нужно выжить и выбраться из этих проклятых пещер, о чем он им прямо и заявил.

Собравшись продолжить путь, Александр готов уже был ступить на плиты моста, но взгляд его неожиданно зацепился за какие-то постройки чуть в стороне от центрального прохода. Небольшая площадка, огороженная каменным заборчиком, чем-то привлекла его внимание, а когда он подошел поближе и разглядел символы из Диалекта Тринадцати, интерес его возрос многократно.

Подземные работы в этом мире всегда отличались повышенным риском, учитывая засилье различных монстров и нечисти. Так что видимо именно здесь в былые времена молились перед рабочей сменой шахтеры, останавливаясь по пути из города в производственный комплекс. И, как-никак, но и сам он с недавних пор принадлежал этой стороне Мирозданья, прикинул Александр. А помощь высших сил сейчас точно лишней не будет, и старая алтарная площадка вполне для этого подойдет.

Место поклонения Тиамат он обнаружил сразу же, едва ступив в алтарный круг, насчитывающий ровно тринадцать каменных изваяний. Но выполненный из базальта черный дракон, широко раскинувший крылья над темной плитой, мгновенно привлек его внимание. И он же оградил его от жадных взглядов прочих статуй, ощупывающих ступившего на священную землю разумного, алчущих внимания, поклонения и молитв. Но едва почуяв на нем метку Предвестницы Хаоса, взгляды эти отступили – иерархию и традиции пантеона Боги обычно предпочитали не нарушать.

В очередной раз столкнувшись в этом мире с проявлением высших сил, Александр вновь ощутил всю пропасть разделяющую его и тех, кто прошел путем Возвышения так далеко, как только возможно. И будь его воля, от подобных существ он бы держался подальше – все спокойнее будет. Впрочем, раз уж так вышло, что жизнь его ныне связана с одной из самых сильных сущностей пантеона, сетовать на судьбу было бы глупо.

После того, как он окончательно поправился и покинул деревню гоблинов, тема эта никак не давала ему покоя. Довольно странно было осознавать, что ритуал, подаривший ему новую руку, на самом деле связал его с кем-то настолько могущественным, настолько далеким и непонятным. И в то же время довольно близким – стоило лишь потянуть за некую незримую нить, как связь эта ощущалась отчетливо.

Поначалу, конечно, все это немного пугало, но постепенно он привык к подобному пониманию вещей и успокоился. А когда получше разобрался в вопросе, и вовсе счел случайное по сути сотрудничество довольно удачным. Ведь это было именно взаимовыгодное партнерство, и никакой передачи или продажи души как обязательного условия оно не подразумевало.

Вообще жрецов темного пантеона в княжестве найти оказалось непросто, хотя в некоторых поселениях тех же гоблинов или в столице они и встречались. Но в Селец тогда путь ему был заказан, да и возвращаться к Фаруку он не спешил. Вместо этого Александр, устроившись в поселке у границы Разлома, запросил в местном отделении гильдии всю доступную по этому вопросу литературу. Тогда-то и выяснилось, что статус Неофита – штука добровольная, и данную связь в принципе можно расторгнуть, а права и обязанности имеются у обоих сторон соглашения.

Ну и - что его вовсе не удивило - по сути все это взаимодействие строилось на банальном обмене энергиями. Души собственноручно убитых врагов, эманации молитв, пожертвования – все это менялось на божественное благословление покровителя по стандартному курсу. И данная сделка в общем-то получалась довольно выгодной для всех участников торга. Причем с повышением ранга в системе повышались и «плюшки», щедро отсыпаемые послушникам самими Высшими. Так, если нынешний его статус по сути лишь обозначал разумного как приверженца темного пантеона и непосредственно самой Тиамат, то уже со следующей ступени, доказав свою полезность, выгода эта для него становилась вполне осязаемой.

В общем, разузнав все получше, он успокоился окончательно. Система оказалась вполне привычной, ты мне – я тебе. И раз уж он твердо решил идти путем Возвышения, то опасности и сражений избежать ему все равно не удастся. Ну а куда там отправятся души его врагов Александру было без разницы. Так что во всех последних столкновениях он не забывал вспоминать и о покровительнице, прокачивая свой статус в системе. Лишним точно не будет – ну а там, глядишь, и сам когда-нибудь поднимется на подобный уровень пройдя дорогой Возвышения.

То, что его мысли здесь секретом для покровительницы не являлись, стало понятно по ощущению легкой доброжелательной насмешки, пришедшей от алтаря, когда он к нему приблизился. Тиамат явно забавляла подобная интерпретация их взаимоотношений, как и его устремления. Но вместе с тем в этом посыле сквозило и одобрение - на миг он ощутил себя делающим первые шаги несмышленым щенком, которого потрепал по холке хозяин.

Сосредоточившись, Александр вынул из ножен кинжал и, немного поморщившись, не затягивая полоснул себя по ладони. После чего сжал руку в кулак, капая сочившейся кровью на темный камень, и четко произнес ритуальную фразу, вычитанную в одной из копий старинной книги, посвященной Тринадцати Достойным Богам темного пантеона:

- Раздели мою кровь и боль, Мать Драконов!

Реальность на миг отступила, он снова, как и при инициации на алтаре старого шамана, осознал себя парящим в пространстве безвременья. Однако на этот раз к нему пришло понимание, что здесь он не лишний, появилось ощущение некоего родства и защищенности. А когда огромный черный дракон напротив взмахнул крыльями и, вытянув шею, издал мощный рев, Александр понял, что дар его принят, и служба оценена.

Когда он очнулся и вынырнул из транса, оказалось, что ничего вокруг не изменилось. Лишь рана на руке затянулась сама собой, да кровь бесследно впиталась в алтарь. А развернув помаргивающее на границе обзора послание Контроллера, он убедился, что и Тиамат не обделила его наградой.


Зафиксировано воздействие Высшей сущности

Тип сущности - Темный

Характер воздействия – добровольный

Наложено малое благословление Тиамат

Все характеристики носителя повышены на 30% (длительность усиления - суточный цикл)

Бонус усиления х3 – открыт малый энергетический шлюз (единоразовое применение)


В общем и целом, очень даже неплохо, прикинул Александр удаляясь. И явно имеет смысл развивать это сотрудничество в дальнейшем. Усиление характеристик ощущалось сразу же, повысившиеся параметры давали о себе знать. Да и возможность единожды увеличить урон любого умения в три раза впечатляла. Хотя, как ему было известно, раз от раза бонусы могли меняться. Даже учитывая то, что алтари темного пантеона встречались сейчас весьма редко - дело явно того стоило.

Он уже практически миновал алтарный круг, когда неожиданно выскочившее сообщение Контроллера заставило его остановиться около статуи распятой девушки, тело которой рвали многочисленные шипы, врезаясь глубоко в плоть. А когда Александр прочитал послание, стала понятна и улыбка смешанной со сладострастием боли, блуждавшая по каменному лицу, мастерски переданная неизвестным скульптором.


Госпожа Боли и Тринадцать Достойных благодарят вас за выбор нашей продукции

Желаете активировать бонус покупки?

Активация Отмена


О том, что при установке МКП его ждал какой-то бонус, который он тогда не смог активировать, Александр за чередой всех событий уже практически и забыл. Однако сейчас с его новым статусом и принадлежностью к темному пантеону это видимо стало вполне возможным, и алтарь богини каким-то образом опознал в нем владельца подобного устройства.

Решившись, не желая больше задерживаться в этом месте, он согласился с предложением, тут же ощутив укол раскаленной иглой в позвоночник и получив новое сообщение:


Поздравляем! Бонус покупки успешно активирован!

Характеристика Удачи повышена на 10 пунктов!

Наша фракция желает вам Удачи в ваших путешествиях – эта субстанция понадобится вам в любом Переходе!

«И да будут враги повержены, и содрогнутся миры покоренные!»


Покинув площадку, Александр сразу же вздохнул с облегчением. Давление эманаций высших сущностей мгновенно отрезало, и привычно-надоевшие за последние дни виды каменных стен и запустения на миг показались ему не такими уж и отталкивающими. Под заинтересованным взглядом Кайры, он проверил свои характеристики, убедившись, что все бонусы там отразились верно. После чего они уже вдвоем молча дождались возвращения Остреи.

Агентесса от посещения алтарного круга воздержалась, видимо придерживаясь каких-то своих взглядов. Зато магичка последовала его примеру, хотя он и не видел ее внутри – да и не мог видеть. Общение с Богами не терпит суеты, каждый посетитель неизменно оказывался там в одиночестве, и правило это не менялось с начала времен. Кому именно была посвящена девушка, оставалось неизвестным, но по ее довольному лицу было видно, что покровитель вниманием ее так же не обошел.

Ну а уже через несколько минут они собрались вместе, готовясь продолжить путь. Благословение Высших и бонусные характеристики наряду с бафами, наложенными на отряд Остреей и Ежкой, добавили им уверенности. И на перекрытия каменного моста, ведущего к городу, они ступили уже гораздо уверенней. Ощущение скорого окончания этого затянувшегося похода подбадривало и подгоняло скорее двинуться в путь. Оставалось всего ничего – пройти окраиной Запретного города и подняться наверх, навстречу долгожданному солнцу, небу и свежему ветру.

 Глава 5. Часть 7

- Ой!

Самые большие проблемы порой начинаются с одного крохотного звука, слова или действия. Вот и сейчас, обернувшись на испуганный возглас Ежки, он как-то сразу понял, что легкая прогулка им сегодня уже не светит.

Эту площадь на краю поселения они миновать никак не могли, хотя и старались держаться от построек и улочек Запретного города как можно дальше. Укрывшись маскировочными плащами, под действием Скрытности, группа пересекла мост и уже почти обогнула город по дуге, передвигаясь рядом с краем провала, который ограничивал застройку с трех сторон. А впереди у одной из стен этой огромной пещеры уже отчетливо виднелись многоярусные лестничные пролеты, то уходящие в тело скалы, то выступающие наружу – и так до самого верха.

Но именно в тот момент, когда группа пересекала площадку на краю обрыва, которая, как оказалась, была уставлена статуями низкорослых бородатых магов и воинов, чрезмерная жажда наживы одной непоседливой особы запустила цепочку событий, едва не приведших к их гибели. Вообще площадь эту можно было бы принять и за мемориал павших или нечто подобное, если бы не одна странность – застывшие каменными изваяниями отряды почему-то смотрели не в сторону города, а совсем наоборот.

И эти сомкнутые ряды явно приготовились к отражению атаки извне, символически прикрывая Запретный город от опасностей бездонных провалов. Возможно тайна этой композиции так бы и осталась для них до конца не раскрытой, если бы в какой-то момент Ежка не заметила у статуи мага, который возглавлял отряд, приличных размеров черный кристалл, вставленный в оправу каменного посоха.

Ну и естественно мимо такого трофея она пройти не могла, попытавшись присвоить находку. А когда кристалл все же поддался нажиму ее стальной зубочистки и выскользнул из пазов, оказавшись в руках у мелкой, крепкая с виду статуя мгновенно покрылась сеткой трещин и развалилась.

- Глупые гномы! А еще говорят, что строители хорошие!

Именно в этот момент Александр, привлеченный возмущенным криком Ежки, повернулся в ее сторону. Так что, краем глаза проводив порхнувшую ему за спину фейку, он как раз успел ухватить начало процесса разрушения каменной композиции.

Все происходило весьма быстро - осыпавшееся осколками изваяние мага тут же повлекло за собой аналогичный эффект и у других статуй. И уже через несколько секунд, наполненных грохотом и треском ломающегося камня, целых изваяний на площадке попросту не осталось. В общем, даже если бы его интуиция не завопила о надвигающейся опасности, несложно было понять, что ни о какой маскировке речи уже идти не может.

- За мной! Бегом!

Отборные ругательства сбросивших Скрытность девушек, поспешивших за ним, лишь подтвердили его собственные мысли в адрес одной не в меру ретивой волшебной мелочи. Но разбираться сейчас было некогда, чувство приближающейся беды подстегивало и заставляло выкладываться полностью, устремившись к ближайшему подъему наверх. Причем опасность эта ощущалась как со стороны центра города, где они и раньше отмечали чье-то магическое присутствие, так и со стороны провала.

И если из города отчетливо несло эманациями Смерти, то отголоски, доносящиеся из пропасти, и вовсе были ни на что не похожи. Хотя, прикинул он, лучше всего привкус этой маны описывался простым словом «Мерзость». Та же Смерть – это всего лишь обратная сторона Жизни, от поднимавшихся же из глубин потоков маны несло чем-то уж совсем чуждым, будило некие древние, подсознательные страхи.

Так что, когда прямо перед ним из-за края провала ловко выбралась серая худощавая фигура, Александр ни секунды не раздумывая срезал ее короткой очередью из автоматического пистолета, мгновенно материализовавшегося у него в руках. Будто бы слепленная ребенком из серой глины, эта пародия на человека не имела ни глаз, ни ушей, как и других каких-либо отличительных признаков, кроме узкого рта во всю морду, наполненного несколькими рядами острейших мелких зубов.

Едва оказавшись наверху, тварь сразу же присела и повернулась в его сторону, мгновенно определив направление на бегущий отряд.


Один из Тысячи Братьев

Уровень 13

Раса – Низвергнутые

Класс «Пожиратель»

(Внимание, согласно Положению о Забытом Прошлом* на вас будет наложена печать Молчанья …

… Связь с Центральным кластером отсутствует, для наложения печати обратитесь в ближайшее отделение Службы Безопасности)

*Одобрено Советом Средоточия от 74 цикла Четвертого Объединения, обязательно для исполнения во всех мирах объединенного Мультиверсума.


Впрочем, предпринять этот самый «Пожиратель», о котором ему почему-то знать не полагалось, уже ничего не успел. Прошедшаяся по телу очередь отбросила того обратно к краю провала, оставленные спецпулями отверстия полыхнули огнем, и, издав пронзительный визг, существо упало обратно в провал. Однако его затихающий крик тут же подхватили сотни, если не тысячи глоток внизу, неожиданно обрушив на них звуковой удар - стало понятным, что и товарки данной твари не заставят себя долго ждать.

Споткнувшись, оглушенный многоголосым визгом, который подавлял, вгрызаясь в подкорку мозга, Александр едва устоял на ногах. Кайра также удержалась и продолжила бег, а вот Острею этот ментальный удар сбил наземь, и, если бы он не перехватил кувыркнувшуюся Проклинательницу за руку у самого края провала, не миновать той досрочной встречи со своим покровителем в высших сферах.

Фамильяр магички, сразу же после начала забега запрыгнувший к ней на рюкзак, и вовсе на мгновение завис над пропастью, уцепившись в ткань когтями передних лап. Что кот за этот миг увидел там, внизу, неизвестно, но едва восстановив равновесие, тот испуганно нырнул внутрь торбы, предпочитая видимо хоть так отгородиться от этой опасности.

Кайра, остановившись, помогла Александру поднять оступившуюся девушку, и, рывком вздернув ее на ноги, они сразу же продолжили бег. Визг, резко начавшись, также резко затих, но взамен пространство наполнилось звуком тысяч тел, шуршащих и карабкающихся по вертикальной стене обрыва. Шорох этот сливался в единый монотонный гул, который постепенно заполнял пещеру… Но в какой-то момент в эту симфонию вплелось и новое звучание, идущее уже, похоже, от центра города.

Нарастающий перестук, цокот, удары чего-то твердого по каменной брусчатке улиц вскоре уже вполне конкурировали со звуками из провала. Поэтому, когда из переулка рядом с ними выкатился первый костяной конструкт, Александр лишь уверился в своих предположениях, прочитав показания сканера.


Малый костяной сфероид

Уровень 9

Раса – Нежить

Класс «Загонщик Смерти»


Слепленное энергией Смерти создание, представлявшее собой подобие шара из нескольких десятков разномастных черепов, резко крутанулось на месте. После чего, громко клацнув зубами, сразу же рвануло к живым - и тут же взорвалось и разлетелось осколками, пораженное Кайрой из арбалета, видимо заряженного каким-то особо мощным болтом.

В итоге проскочить они успели буквально в последний момент, достигнув начала подъема и пролетев по вырубленной в скале лестнице несколько десятков метров наверх. Там уже, присев у парапета и немного отдышавшись, Александр сменил пистолет на винтовку, после чего прицелился и приблизил панораму - но стрелять ни в кого не стал.

Это все же была не его война, да и привлекать внимание, учитывая открывшуюся картину, как-то совсем не хотелось. Хотя тот же огонек Феникса в груди в очередной раз шевельнулся, напоминая о своем существовании. Энергетические оковы, сдерживающие заклинание, постепенно разрушались, и времени у него оставалось не так уж и много, так что соблазн ударить оружием массового поражения по всей этой массе противника был велик.

Однако не стоило забывать и о спутниках, которые вряд ли успеют покинуть зону поражения – тем более он и сам не знал ее точной величины. Да и для его основной задачи эти чары лишними уж точно не будут, вряд ли после ликвидации главы ордена ему дадут так просто уйти. Так что, подавив внезапно нахлынувшее желание, он привычно усмирил разгорающееся в груди пламя, осматривая поле боя внизу.

А там, на всем протяжении границы провала, насколько он видел вдаль, полчища тварей как раз накатывали волной на улицы Запретного города, где их, правда, уже ждали бывшие жители поселения. Сблизившись и издав знакомый визг, Низвергнутые яростно врубились в ряды нежити, перегородившей им дорогу. Тысячи, десятки тысяч существ сошлись в этой битве - самых разных форм и размеров. Они разрывали друг друга на части, протыкали костяными клинками, заливали волнами неструктурированной магии – но ни одна из сторон не отступала.

Внезапно картинка перед глазами у него поплыла, изменившись. В накатившем на миг ведении еще живые горожане, выстроив заграждения, встречали тварей топорами и пиками, пока маги из-за спины закованных в сталь воинов поражали противника молниями и шарами огня. Жителям было не впервой отражать набег тварей пролома – такова уж их доля, защищать этот мир от Низвергнутых. А ходом сражения как всегда руководил король подземников – крепкий пожилой гном в массивной золотой короне, расположившийся на возвышении чуть позади.

И когда морок также неожиданно, как подступил, схлынул, Александр практически не удивился, увидев за рядами нежити и самого командира неупокоенных. Коронованный скелет, как и века назад, вновь встал на защиту города, правда уже в новом обличье. Впрочем, в ипостаси Лича командовать нежитью куда как удобнее, тут спору нет. А то, что предводитель покойников принадлежал к этой редкой и чрезвычайно опасной разновидности умертвий, сомнений у него не осталось. Особенно после того, как, будто бы уловив чье-то внимание, тот повернулся в его сторону, и он увидел взгляд этих наполненных тленом глаз – оценивающий и пробирающий до костей.

Ни твари, ни нежить наверх не полезли, занятые взаимным истреблением. Но задерживаться на нижних лестничных пролетах они все же не стали, и, едва переведя дух, тут же продолжили восхождение. По мере того, как высота подъема возрастала, шум сражения все отдалялся, но сама битва затихать и не думала. Хотя ни одна из сторон пока что так и не смогла взять верх – нежить надежно перекрыла заваленные трупами противника подступы, но и поток тварей из пролома не иссякал.

Эстакада лестничных маршей иногда углублялась в тело скалы, а порой от нее отделялись туннели, ведущие куда-то вглубь, в сторону от поселения. Но путники неизменно выбирали маршрут, следуя к потолку подземной каверны, надеясь в итоге добраться и до поверхности. А по гулу воздушного потока, исходящему от боковых ответвлений, уже можно было судить о том, что догадка Александра все же была верна. И где-то здесь несомненно проложена система вентиляции – по крайней мере Ежка заявила, что уже точно чует свежий воздух и запахи растительности. Да и усатый фамильяр магички активно к чему-то принюхивался, выбравшись наконец-то из рюкзака.

Вообще конечно фейка за своевольство наказания не избежала, хотя уставшим людям особо и не до пререканий было. Но сладкого – пусть ничего подобного у него уже и не сталось - он ее лишил сразу на месяц, пообещав позже заняться воспитанием непослушной мелочи. Впрочем, та похоже и сама понимала, что вызванная ее любопытством и жадностью подземная война – это уже перебор, и спаслись они чудом. Хотя из-за врожденного упрямства все равно до последнего пыталась отстоять свою точку зрения.

- Я, знаешь ли, о нашем благосостоянии забочусь! Одних только спецпатронов потратили – ужас!

- Так что там было такого ценного, что ты нас чуть не угробила? – Кайра не упустила возможности в очередной раз подколоть свою соперницу.

- Ну-у.. вот, камешек красивый – думала ценный…

Однако ромбовидный черный кристалл, который фейка достала из пространственного кармана, на особую ценность как-то не тянул.

- Обычный декоративный темный кварц, магически не активный. Ерунда, - вынесла вердикт Острея, тут же просканировав находку.

Да и агентесса подтвердила ее выводы, также проверив камень и бросив бесполезный кристалл обратно фейке. Но та все же подхватила трофей на лету, демонстративно надувшись и убрав его обратно в хранилище. Так быстро, что Александр даже и не понял, почему его древнее кольцо сканер высветило над находкой лишь знаки вопроса. Впрочем, просить разобидевшеюся на всех Ежку вновь достать находку он не стал, сделав себе зарубку в памяти вернуться к этому моменту позднее.

По мере подъема запахи поверхности становились все более отчетливыми, так что он и сам вскоре уловил аромат нагретой солнцем земли и свежесть поступающего извне воздуха. Все неприятности последних дней, переходы, сражения, даже кипевшая внизу грандиозная битва стразу же как-то отошли на второй план. Все это уже казалось далеким и неважным, и когда путь очередной раз вывел их на балкон – видимо последний на этой стене – задерживаться на нем они не стали.

Лишь Александр ненадолго приник к прицелу винтовки, осматривая раскинувшийся под ними город и место сражения. Дела у атакующих похоже шли неважно, а вот нежить явно сумела потеснить тварей, кое-где уже сбросив Низвергнутых обратно в пучину пропасти, дойдя до границ провала. Да и на той самой площадке, с которой все и началось, также уже хозяйничали скелеты, видимо восстанавливая порушенную одной любопытной фейкой защиту. Ему показалось даже, что он сумел разглядеть там отблеск короны – видимо и Лич активно принимал участие в этом мероприятии.

Впрочем, догнав девушек, через минуту и он уже присоединился к отряду. Подъем наверх, как и ожидалось, у границ полости не заканчивался, и, углубившись в ведущие наверх тоннели, вскоре они наконец-то добрался до вожделенной поверхности.

Когда очередной поворот открыл им вид на просторную пещеру, отвыкшие от солнечного света глаза их резануло яркими лучами светила, которые пробивались в природную пещеру через отверстия на потолке. И даже привычные к отрядной дисциплине авантюристы не смогли сдержать радостных возгласов, так что Александру, сдерживая наползающую на лицо улыбку, пришлось все же успокоить спутниц, напомнив, что они до сих пор находятся в аномальной зоне.

Хотя конечно, после всего случившегося, дальнейший путь и ему казался уже чем-то гораздо более легким. Но в то же время он понимал, что ощущения эти обманчивы, и Разлом Скорби не прощает подобных ошибок. Поэтому, собравшись, Александр вновь провел короткий инструктаж, напомнив группе правила передвижения по опасной территории.

После чего, когда первичная эйфория наконец-то схлынула, он позволил Кайре выстрелить из своего арбалета крюком, зацепившись за край одного из проемов. Ежка, проворно порхнув наружу, быстренько провела разведку, подтвердив, что непосредственной опасности им не грозит, после чего по веревке на поверхность поднялись и все остальные. И уже через минуту, приняв меры к маскировке, они наслаждались солнечным светом, расположившись привалом на вершине небольшого скального выступа, находящегося где-то в предгорьях.

Позади них виднелись пики небольшой горной гряды, внутри которой, по его прикидкам, проходили те самые каньоны или круги, в которых и охотилось абсолютное большинство рейдеров. А впереди расстилалось открытое пространство внутренней части Разлома – смертельно опасное даже для подготовленных и прокачанных путников.

Некогда выжженное дотла плато сейчас затянули кустарники и рощи, скрыв шрамы давнего сражения, и вид перед ними вообще-то открывался довольно мирный. Вот только Александр прекрасно знал, что впечатление это весьма обманчиво. И чем ближе приближаешься к центру аномальной зоны – тем выше вероятность остаться там навсегда. Высокоуровневые монстры, разумные демоны и их свита, единичные умелые охотники и команды, промышлявшие в этой области – все это ничего хорошего им не сулило.

Поэтому он даже не слишком-то и удивился, когда вокруг неожиданно выросли закутанные в маскировочный плащ фигуры, наставив на них оружие, а позади него кто-то скомандовал властным и не терпящим пререканий голосом:

- Замерли! Руками не дергать! Двинетесь – умрете!

 Глава 6 Великий поход

- И что же занесло сюда двух сотрудников Тайной полиции, да еще и в компании известной наемницы золотого ранга?

Шатер командующего внутри оказался даже просторнее, чем выглядел снаружи. Хотя, конечно, потомок одного из знатнейших родов Миренского княжества мог позволить себе располагаться с комфортом даже рядом с центральной частью Разлома. Но все то время, пока шел допрос, Александр никак не мог выкинуть из головы мысли о том, сколько же сейчас может стоить подобный древний артефакт с искаженным пространством. Да и по любопытно осматривающейся вокруг Ежке было понятно, что и ее этот вопрос волнует немало.

Впрочем, медлить с ответом тоже не следовало, тысяцкий и так явно находился не в духе – похоже управление одной из трех армий очистительного Похода давалось ему нелегко. Однако на этот раз ответить ни он, ни девушки не успели - появившийся словно из неоткуда невзрачного вида мужчина сделал это за них:

- А вот тут, мэтр, простите, допуска у вас уже не имеется, - и заметив, как скривился командующий при его появлении, добавил, видимо намереваясь окончательно испортить тому настроение. - И вообще, почему допрос моих подчиненных проводится без представителя нашей службы, как это записано в Положении?

- Ну так бы сразу и сказали, что ваши люди, - немного нелогично ответил тысяцкий, махнув рукой. После чего стоявшие по бокам охранники наконец-то сняли с пленников Запирающие артефакты, освободив от оков руки и шею.

- Забирайте уже ваших найденышей! И так дел полно, еще и тут разбираться приходится… - пробурчал мэтр себе под нос, потеряв к ним уже всякий интерес и вернувшись к столу с бумагами.

Вообще в первый момент после того, как они оказались в окружении незнакомцев, Александр едва не совершил ошибку, схватившись за оружие. Проделав такой головокружительный марш по заброшенным подземельям, как-то не ожидаешь, только выбравшись наружу, сразу же встретить княжеских егерей. Причем встретить не абы где, а в самом, пожалуй, опасном и неизученном районе этой обширной аномальной территории – на ее центральном плато.

Да и сами разведчики видимо немало удивились, обнаружив здесь потрепанную группу людей. Хотя, конечно, в этих местах зачастую и собственным глазам веры уже не было никакой - те же продвинутые формы демонов порою успешно маскировались и под рейдеров или иные отряды разумных.

К счастью сориентировался он быстро, да и девушки видимо ситуацию поняли верно, так что встреча эта с обеих сторон обошлась без потерь. Конечно с пленниками особо не церемонились, но пару новых синяков пережить было можно, а вот выжить в столкновении со слаженной квинтой элитных бойцов – это вряд ли.

О подобных засекреченных отрядах ходили легенды, бойцов уровней двадцать плюс в этом мире вообще было не так уж и много. По статистике лишь один из нескольких тысяч новиков, вступивших на путь Возвышения, преодолевал данный порог и развивался дальше. И то большая часть из них являлась представителями родовой аристократии, а те если и вербовались в армию, то служить предпочитали на более хлебных и безопасных должностях.

Но для очистительного Похода князь, видимо, выделил лучшие силы – иначе эта затея с самого начала была бы обречена на провал. А так, как выяснилось, потери у двинувших в Разлом отрядов оказались не такими уж и большими, как ожидалось. По крайней мере так было до недавней поры, когда те продвигались по системе каньонов, методично вычищая границы аномалии от любой враждебной живности.

Конечно, все это они узнали уже немного позже, а сами егеря по пути сохраняли молчание. Да и от пленников требовали того же, так что Ежка, запертая в одной клетке с фамильяром магички, едва-едва не нарвалась на малую печать Тишины, обещанную ей отрядным колдуном. Но в итоге угроза на несколько дней лишиться голоса все же заставила ее поумерить пыл, так что до самого лагеря она сохраняла молчаливый, но гордый вид незаслуженно обиженной пленницы.

Сам палаточный лагерь княжеской армии, как оказалось, располагался совсем рядом. И егеря перехватили их уже на обратном пути, после того, как провели разведку местности на подконтрольном участке и возвращались назад.

Раскинувшееся море шатров, костров и снующих вокруг людей, неожиданно открывшееся им с вершины очередного холма, впечатляло. Разрозненные отряды Миренского княжества, ранее вычищавшие приграничные каньоны, к этому времени уже собрались вместе. И сейчас княжеские войска как раз готовились соединиться с силами Вольной Марки и ополчением Заболотья, которые, в свою очередь, также зачистили свои сектора ответственности.

Затягивать с разбирательством их неожиданного появления, как и с выяснением личностей, никто не стал. Конечно без предварительной проверки не обошлось, но все ограничилось стандартными процедурами, хорошо знакомыми любому рейдеру, который возвращался из выхода. Да и сами егеря не избежали осмотра, привычно щурясь под лучами сканирующих заклятий.

Ну а после того, как штатный маг подтвердил, что Перевертышей или другой какой пакости среди них не затесалось, равно как и иных опасных порождений Разлома, задержанных сразу же проводили к командующему, которого эта история похоже заинтересовала. Но предоставленные Кайрой жетоны Тайной полиции заметно сбили этот интерес, да и Острею многие сразу же опознали – все же «Гончие Псы» являлись далеко не рядовым отрядом наемников.

Так что, когда местный представитель спецслужб перехватил их, проводив к походному отделению безопасников, повторное разбирательство долго уже не продлилось. Как оказалось, ориентировки на них поступили еще до начала Похода - сразу же после того, как стали известны последствия неудачной вылазки. Ни подробности того сражения, ни количество выживших властям точно установить не удалось, так что надежды Александра выяснить судьбу наставника оказались напрасны.

Однако, согласно той же ориентировке, указанным лицам полагалось оказывать всяческое содействие и препятствий не чинить. Поэтому, закончив с допросами и написанием отчетов, дальнейшие свои действия, как выразился безопасник, они могли определять самостоятельно.

В результате, после завершения всех процедур, им выписали пропуска, отпустив на все четыре стороны, и даже отобранные егерями вещи вернули в полном объеме. Хотя эти элитные бойцы все же не смогли определить в нем владельца Пустотной разгрузки, удовлетворенно отметил Александр, и при желании удивить он их мог неплохо. Впрочем, удивлялись бы те скорее всего недолго, быстренько устранив угрозу – уж слишком большая разница в уровнях между ними.

В общем, наскоро проверив пожитки, вскоре они уже собрались у одного из костров, где с удовольствием перекусили выданной из общего котла порцией обжигающего варева. После чего, потягивая горячий тонизирующий отвар, наконец-то определились с тем, что же им делать дальше.

- Вы как знаете, у вас, вижу, свои дела какие-то… Но я с ближайшей партией отправляюсь обратно, - потрепала за ухом примостившегося на коленях кота Острея, уставившись куда-то в костер.

После чего добавила, вздохнув:

- Мне еще отряд восстанавливать, так что этот Поход уже не для меня… А вообще странно это, - на секунду задумавшись, усмехнулась она, - сидеть здесь одной, когда еще недавно мы все вместе мечтали о богатой добыче и славе, о сокровищах и тайнах Разлома…

Замолчавшая девушка явно тяжело переживала потерю товарищей. Но такова уж доля авантюриста, хотя и ему последние дни, насыщенные опасностью и смертью, дались нелегко.

- Я точно остаюсь, есть тут еще одно дельце, - все же высказался он после небольшой паузы.

- Ну на меня даже не смотрите, - Кайра под взглядами двух пар глаз также не стала тянуть. - У меня приказ, между прочим, и никто его не отменял... По крайней мере пока – ну ты и сам все понимаешь, - добавила она, явно намекая на ограничения по времени у заклятья, поглощенного Александром.

За суетой последних дней роль ее как-то подзатерлась, но, напомнил он себе, не стоит забывать и о том, что агентесса все же приставлена к нему для присмотра. А возможно и для ликвидации угрозы – тем или иным способом. Хотя, надо признать, и польза от нее вышла немалая.

Да и сейчас, похоже, та сможет помочь в его деле. Он уже давно понял, что наниматели ее не прочь устранить главу конкурирующей организации руками случайного в этой партии игрока. Так что до ключевого момента дорожки их вряд ли разойдутся - ну а там видно будет, кивнул он Кайре, принимая ее слова.

В итоге затягивать с прощанием не стали. Очередной конвой как раз собирался в дорогу, сопровождая раненых авантюристов и скупщиков трофеев с товаром. Кроме того, как и предполагалось изначально, в этом месте армия разделялась, и все те, кто не достиг хотя бы десятого уровня Возвышения, также возвращались обратно.

Смысла в их дальнейшем нахождении в рядах группировки не имелось уже никакого, и так основные потери приходились на эту категорию рейдеров. А в дальнейшем потери эти увеличатся многократно, придется отрывать основные силы на охрану низкоуровневых бойцов, что было признано нецелесообразным. Так что дальше Поход продолжит лишь ударный костяк армии, менее многочисленный, но куда более маневренный и смертоносный.

- В общем, спасибо тебе за все. Если бы не ты, мы бы точно остались гнить где-нибудь в подземельях, - напоследок поблагодарила Александра магичка, неожиданно приблизившись и поцеловав в губы под возмущенное фырканье Ежки и понимающую ухмылку агентессы.

После чего, уже удаляясь вместе с отходящим отрядом, Острея вдруг развернулась и, вскинув руку в прощальном жесте, добавила, улыбнувшись:

- Если когда-нибудь надумаешь вступить в отряд, ищи меня в столице. Думаю на нынешнем уровне ты не задержишься – это явно не твой предел.

Ну а уже спустя пару минут, проводив взглядом исчезнувший за поворотом караван, постояв немного каждый со своими мыслями, они наконец-то приступили к осуществлению второго пункта намеченного на сегодня плана. А именно к продаже своей части трофеев, которых за время скитания по подземелью у них накопилось немало, для чего и отправились прямиком к стоянке здешних маркитантов.

 Глава 6. Часть 2

Правда самое ценное в этот момент уже удалялось вместе с Проклинательницей, которая перед отбытием выкупила у спутников их долю бутылок с гронгом, как и большую часть вытяжки из яда Пещерной Вдовы. Для мага любого уровня все это было весьма полезно, так что цену она дала неплохую, куда лучшую той, что могли предложить местные скупщики. В итоге, воспользовавшись одним из имевшихся в лагере торговых артефактов, Острея перекинула им почти по двести пятьдесят тысяч ихора со своего кошелька.

Эта сумма, заоблачная для многих авантюристов первых ступеней, уже не казалась Александру такой уж огромной. И с каждым уровнем он все лучше понимал, какая пропасть лежит между прокачанными разумными и основной массой гильдейцев, застрявших на первой ступени развития. Не говоря уж о простых нулевках, которые о таких доходах и мечтать не могли. Цена прогресса на пути Возвышения постоянно росла, и каждый новый шажок по этой дороге требовал все больших и больших усилий. Рискуй, повышай ставки, ищи новые возможности – иначе так и застрянешь на нынешнем уровне, как это со многими и происходило.

С такими мыслями, сопровождаемый Кайрой, он и направился к месту расположения маркитантов. Нужно было избавиться от оставшейся части добычи, да и припасов с патронами закупить бы не помешало, коли уж есть такая возможность.

Вообще, во все времена вокруг любых военных действий крутились большие деньги, и золото лилось полноводной рекой, смешиваясь с не менее обильными реками крови. На поставках в армию и скупке трофеев порой сколачивались целые состояния, и многие известные фамилии числили в своих предках подобного рода торговцев. Хотя и риски тут имелись немалые, ведь те же монстры и демоны скидок никому не давали, и немало представителей торгового сословия осталось лежать в этой земле, решившись идти вместе с княжескими отрядами.

Передвижные шатры и палатки скупщиков, как выяснилось, расположились внутри охраняемого периметра, прикрытые от нападения специально выделенными армейскими отрядами. Видимо командование высоко ценило подобного рода услуги и было заинтересовано в том, чтобы рядовые бойцы могли избавиться от излишков, не перегружая себя и не задерживая движения. Да и как иначе, если едва ли не две трети состава объединенной группировки – это записавшиеся на время Похода добровольцы? Которые и на риск-то пошли не по приказу или зову долга, а в надежде на богатые находки и трофеи.

И, надо сказать, кое-кому все же удалось исполнить самые смелые свои надежды. Даже за то короткое время, которое Александр с Кайрой провели в лагере, слухи о в одночасье разбогатевших везунчиках стороной их не обошли.

Так кто-то из наемников, как поговаривали, наткнулся на гнездо «Стрелокрылов», причем сумел выжить и обхитрить парочку взрослых особей, прихватив с собой несколько яиц с готовыми вылупиться детенышами. А за каждое казна не скупясь отсыпала тому по миллиону ихора – летающие машины смерти высоко ценились среди военных. Преданные хозяевам крылатые монстры, ментально активные и с самого рождения запечатленные на погонщика, во многом заменяли здесь авиацию, так что цена на них всегда держалась на уровне.

Выходы магически активных кристаллов, поля зрелой сон-травы, органы чрезвычайно редких монстров – все это весьма ценилось магами и алхимиками. Ну а пара отрядов, наткнувшихся на останки древних воителей, и вовсе вписала удачливых авантюристов в анналы Гильдии, ведь найденные ими артефакты оценивались совсем уж баснословными суммами.

Конечно, на каждого такого везунчика приходилось по нескольку десятков или сотен неудачников, навсегда оставшихся в этих каньонах. Впрочем, все они знали и понимали на что идут, так что потери переносили спокойно. И, судя по разговорам, даже сейчас, с потом и кровью продравшись через внешние круги аномалии, рейдеры настроены были решительно - ведь впереди их ждал центр Разлома, где каждый из них непременно разбогатеет. И пусть еще ни одна из подобных армий так и не смогла добраться до этого вожделенного места, и возвращались оттуда считанные единицы, все почему-то были уверены, что именно им-то уж повезет точно.

Как бы там ни было, расторговались они быстро. Помимо уже проданного, никаких особенных ценностей за время скитания по подземельям у них не скопилось. Но различными ингредиентами и частями тел монстров беглецы запаслись все же неплохо, разделив всю добычу между собой. Брали они лишь самый ликвидный товар, но даже так рюкзаки их ломились от склянок и свертков с «натуральным продуктом». Тут, конечно, здорово выручали увеличенные характеристики - раньше Александр и не помышлял бы о том, чтобы путешествовать с таким весом. Да и Пустотная разгрузка, вкупе с пространственным карманом мелкой, здорово помогала облегчить тяжесть поклажи.

В конечном итоге счет его пополнился еще почти на сотню тысяч ихора. Примерно столько же выручила и Кайра, сбыв свою часть трофеев тому же скупщику. И, хотя цены с начала Похода здорово упали, но в общем Александр остался вполне доволен результатом. Да и что тут считать? Они выжили, сбежали от демона мести, прошли опаснейшими подземельями и Запретным городом – остальное не так уж и важно.

Осталось самое главное, то, ради чего он и рисковал все это время - задумавшись, Александр вновь непроизвольно коснулся груди на месте печати. И цель эта была близка, ведь соединение с отрядами Вольной Марки должно было состояться уже в ближайшие дни. Этот мир и открывшиеся перспективы поражали, но пора было возвращаться домой, проведать родных и отдохнуть от гонки на выживание, продолжавшейся последние месяцы.

 Глава 6. Часть 3

Первая же ночевка в лагере в очередной раз подтвердила опасную славу этих мест, и едва не стала для Александра последней в его жизни. Разлом раз за разом не уставал преподносить сюрпризы силам вторжения, вновь показав, что даже внутри охраняемого периметра спать стоит вполглаза.

Вообще как-то рисковать сейчас, ввязываясь в поиск или участвуя в охоте, он желанием не горел, предпочитая лагерь не покидать - хотя возможности таковые имелись. Множество отрядов и групп как раз проходили переформирование, присматривая кандидатов на место погибших соратников. И зачастую от всей квинты к этому времени в живых оставались лишь один-два бойца, которые объединялись между собой или примыкали к более удачливым командам.

Так что и ему с Кайрой уже поступали предложения стать частью подобных образований. Однако цели у него были немного другие, а карт-бланш, выданный службой безопасности, позволял избегать плановых выходов и зачисток, которые определяло командование для армейских сил и сводных отрядов.

Поэтому, распродав трофеи и пополнив запасы расходников, вскоре они уже вернулись к отведенному им костру, устроившись на отдых. Неспешная чистка оружия, ремонт и подгонка снаряжения – все это продлилось до самого вечера, перемежаемое разговорами с соседями по очагу. Ну а на исходе дня, вместе со всеми отужинав, Александр устроился на ночлег, собрав подобие двухместной палатки, купленной по случаю у торговцев.

Оценив удобства, Кайра тоже долго думать не стала, сразу же заявив свои права на второе место - после чего сладко зевнула, мигом раздевшись и забравшись под одеяло. Впрочем, особых ожиданий по этому поводу у него все равно не возникло - слишком уж сильно вымотал их недавний забег по подземному комплексу. Да и Ежка, опешив от такой наглости, тут же заявила, что без присмотра агентессу не оставит, после чего подвесила свой походный гамак изнутри к матерчатому куполу палатки.

Отрубился он почти сразу же, проспав до глубокой ночи, когда выпитый на ночь травяной настой все же дал о себе знать. Так что, поеживаясь от подступившей прохлады, Александр нехотя выбрался из палатки и направился к местным удобствам, оборудованным на краю лагеря. Сам периметр, как и положено в подобных условиях, полностью не затихал никогда: потрескивающие в темноте угли кострищ, прохаживающиеся в отдалении часовые, храп и звяканье снаряжения…

Все это успокаивало, создавая иллюзию безопасности. Поэтому, заметив нечто странное, он сразу даже и не понял, что происходит, намереваясь просто пройти мимо. Ну а что такого? Если кому-то захотелось уединиться около одной из повозок торговцев, то это их личное дело, решил в тот момент он, заметив склонившийся над лежащим телом силуэт.

Но когда внезапный порыв ветра раздул угли ближайшего костра, на миг высветив картину в целом, происходящее разом прогнало всю сонную хмарь из его головы. Вид мелко подрагивающего тела торговца, прижатого какой-то тварью к земле, и навалившееся на беднягу существо, видимо бывшее когда-то человеком, неплохо способствовал окончательному пробуждению. Особенно впечатляло бледное, в темных прожилках лицо твари, которая в этот самый момент отрыгивала похожую на маслянистого угря личинку прямо в раскрытый в беззвучном крике рот своей жертвы.


Сеятель Ас’Заатрока (половозрелая особь)

Уровень 19

Раса – Монстр

Класс «Паразит»


Сканер сработал как нельзя вовремя, верно определив угрозу. Несчастный торговец уже забился в предсмертных конвульсиях, словно поедаемый изнутри – что скорее всего вполне соответствовало происходящему. Ну а тело основного носителя, зараженное паразитом, закончило передачу личинки и резко повернулось в сторону новой цели, склонив голову набок и будто бы прикидывая, подойдет новичок ему или нет.

Время замедлилось, счет пошел на мгновения. Активируя «Сильфидиум», Александр тут же отскочил в сторону, пропуская над собой тварь, прыгнувшую прямо с места. Ярко вспыхнула ловушка «Пентаграммы», на секунду задержав приземлившуюся фигуру, и сияние ударившего сверху «Копья Света» припечатало тварь к земле, осветив все вокруг.

Мгновенно материализовав пистолет, он, не раздумывая, одной очередью выпустил все заряды в обожженное лицо бывшего человека, понимая, что второго шанса у него не будет, и подмога вряд ли успеет вовремя. К счастью этого хватило – покалеченная тварь, которая уже было приготовилась к повторному броску, словно захлебнулась роем зачарованных пуль, сразу же осев безжизненной тушей. Да и мощный поток ихора, ворвавшийся ему в грудь, неоспоримо свидетельствовал об окончании этой скоротечной схватки.


Усваивается сущность девятнадцатого уровня…

… … … … … … …

Сущность девятнадцатого уровня усвоена

Поглощено 95 991.5 единиц маны, заряд накопителя 100% (Заблокировано)

Поглощено 48 703.3 единиц ихора, баланс кошелька 539 999.9 монеты


То ли от тяжести перерабатываемой сущности, то ли от накатившего адреналинового отката ноги у него подкосились, так что он едва не упал. Впрочем, перезарядить пистолет Александр не забыл, отметив про себя, что повышенный в подземелье параметр Удачи определенно стоит прокачивать и далее. Ибо только благодаря ей он, похоже, и остался сейчас жив – трехкратный бонус усиления, полученный там же, к моменту схватки почти истек. И даже так, с учетом всех наложенных коэффициентов, тварь вполне выдержала удар «Копья» - так что без божественного бонуса он уже был бы ходячим трупом, начиненным отродьями паразита.

В дальнейших событиях этой ночи он уже участия не принимал, оставшись в компании разбуженной Ежки и разгневанной агентессы. Причем последняя, недолго думая, заявила, что в дальнейшем все ночные отлучки будут проходить только под ее присмотром – и никак иначе.

Налетевшая охрана на удивление быстро разобралась в происходящем, сразу же обезглавив зараженного личинкой торговца. Однако тот видимо был не первой жертвой монстра, так что стычки с зараженными происходили еще несколько раз по мере проверке всего лагеря.

Первоначальный носитель паразита, которого уничтожил Александр, оказался наемником, вернувшимся сегодня из рейда, потеряв в этом выходе всех товарищей. Подобное редкостью не было, так что после стандартной проверки выжившего пропустили в периметр, где, по-видимому, и протекала финальная стадия его изменений.

Кто виноват и что делать будет видимо решать командование, разбираясь в ночном инциденте. Но труп «Сеятеля» сразу же утащили отрядные маги, заявив, что тот надо исследовать для «выработки мер противодействия». Александр же, как и большинство невыспавшихся бойцов, просто отправился досыпать к себе в палатку - все они понимали, что Поход к центру Разлома преподнесет им еще множество смертельных сюрпризов.

 Глава 6. Часть 4

Группировка Вольной Марки к точке сбора немного опаздывала, в отличии от отрядов Заболотья, соединение с которыми произошло уже на следующее утро. И хотя разномастное ополчение дикого края на первый взгляд не производило впечатление единой организованной силы, но со своими задачами справлялось неплохо. А познакомившись с теми поближе, можно было понять, что иерархия у них на самом деле выстроена довольно строго.

Мистический культ некой древней сущности, по легенде обитающей в глубине обжитых людьми болот, пронизывал все аспекты жизни закрытой общины. Насколько Александр слышал, на вершине этой властной пирамиды находились верховные жрицы Великой Гадюки, и именно они управляли поселениями и вершили скорый, но справедливый суд над отступниками законов священной змеи. А на ступеньку ниже стояли военные вожди – непосредственные командиры воинских подразделений, прошедшие обряд посвящения своей покровительнице. Как он сам вскоре убедился, все они, в отличии от простых воинов, носили на своем лбу вытатуированный знак свернувшейся клубком рептилии – символ своего положения.

И те, и другие в отрядах Заболотья, отправившихся в Поход, присутствовали. И если жрицы даже издалека привлекали взгляд всего мужского населения лагеря, то заросшие по самые брови, бородатые и косматые молчуны смотрелись на их фоне весьма контрастно. Так что мало у кого возникло желание пообщаться с новоприбывшими, тем более что отряды болотных людей расположились слегка в отдалении, не смешиваясь с княжескими войсками.

Вообще в Миренском княжестве болотников недолюбливали и опасались. Поэтому, когда делегация союзников в составе нескольких жриц и воинов проследовала на совещание к палатке командующего, путь перед ними освобождали быстро и без проблем. Облаченные в меха и сталь широкоплечие вожди Заболотья конечно внушали уважение, тем более что все они приближались к шестой ступени развития, как определил его сканер в пассивном режиме. Однако затянутые в тонкую кожу, облегающую соблазнительные формы, молодые девушки с прекрасными, но слегка надменными лицами, были, по слухам, куда как опаснее.

Впрочем, в данном конкретном случае таким союзникам можно было только порадоваться. С монстрами и демонами болотники боролись давно и успешно, вычищая пришедшую из Разлома угрозу со своей стороны. Священной змее, судя по всему, планы Неназываемого по захвату территорий также не пришлись по нутру, и отродья Бездны ее последователями уничтожались безжалостно.

Ну а ближе к вечеру появились и передовые отряды Вольной Марки. Закованные в сталь рыцари, неизменно сопровождаемые инквизиторами ордена, встали лагерем чуть в стороне, быстро и умело оборудовав защитные заграждения. Александр специально подобрался поближе, вклинившись в толпу любопытных, надеясь высмотреть свою цель – и не прогадал. Руководство светляков также должно было посетить шатер командующего, и вскоре ему представилась отличная возможность рассмотреть магистра рассветников вживую.

Окруженный высокоуровневыми рыцарями, лорд Маркус и сам производил впечатление бывалого воина. Даже под белым жреческим балахоном у него явно виднелись доспехи, поблескивая начищенной сталью в разрезах накидки. Сейчас активно использовать сканер было бы самоубийственной глупостью, так что истинный уровень лорда все еще оставался неизвестен. Но, по слухам, магистр ордена являлся одним из самых могущественных магов этого мира.

Меж тем, шепотки в рядах княжеских воинов ясно показали отношение последних к новоприбывшим.

- Палач…

- Говорят самолично пытать любит…

- Все они там повернуты на этом деле, - авторитетно высказался один из седоусых наемников. – Мы, когда по прошлому разу к ним с разведкой наведывались, такого насмотрелись…

Давнее противостояние с орденцами, а также последнее обострение этой вражды, любви к рыцарям точно не прибавляло. Но и открытой агрессии никто не проявлял. Как высказался тот же ветеран-дружинник: «Мы, конечно, завсегда враждовали и бились по разные стороны… Но демоны – случай особый. Этот Поход всех ровнит».

Стараясь не выделяться в толпе, Александр внимательно вглядывался в противника, в того, кто открыл на него охоту и наградил выжженной на груди печатью. Противостоять прокачанному магу в открытом бою нечего было и думать… Но это и не планировалось - долгая жизнь главного орденца, история успеха на пути Возвышения и восхождение по карьерной лестнице оставили за собой горы пепла и реки пролитой крови.

Врагов у магистра было полно – и количество рано или поздно должно было перерасти в качество, прикинул Александр, проводив взглядом удаляющуюся делегацию. По крайней мере сюрприз того ожидает знатный, усмехнулся он, возвращаясь к месту ночлега, сжимая в кармане предмет, полученный от Фарука.

О том, где старый шаман достал этот артефакт, как и о его стоимости, можно было только гадать. Сам он о таких вещах ранее и не слышал, но описание покрытой рунами тонкой пластинки говорило само за себя.


???

«Осколок души Дракона»

Класс предмета: «Малое вместилище»

Эффект: Разовое усиление характеристик индивидуума

???

Усиление х7, длительность 7 секунд


Ни производителя, ни гарантов качества на удивление указано не было. Александр уже как-то привык, что все артефакты времен Четвертой Империи маркировались подобным образом, так что сразу же обратил на это внимание. Да и странные знаки, выгравированные на серебристой поверхности, явно не принадлежали ни к одному из известных ему официальных языков Средоточия, хотя сканер все же как-то определил его свойства.

Меж тем и на поделку здешних мастеров предмет с частичкой драконьей сути нисколько не походил. Полумифические разумные ящеры вообще стояли чуть в стороне от всех этих идей с Объединениями, и, по легендам, сохраняли независимость едва ли не с начала времен. А связываться с ними зачастую не рисковали и боги - по крайней мере без особой на то нужды.

Но видимо кто-то когда-то все же рискнул, и теперь у Александра появилась реальная возможность потягаться с намного превосходящим противником. «Осколок», похоже, именно для таких случаев и был создан. Ведь что такое семь секунд усиления? Пустяк в обычной, мирной жизни – и неоценимое преимущество в скоротечном бою.

С такими мыслями, полный уверенности в успехе задуманного, он и подошел к отведенному для него с Кайрой костру. Конечно, проникнуть в лагерь орденцев и завладеть ключом-амулетом главы рассветников – задача не из простых. Еще сложнее будет унести ноги после. Но теперь, спустя полгода сумасшедшей гонки на выживание, он был практически готов к предстоящему действу.

Да и легкая эйфория после поднятия уровней видимо давала о себе знать. Еще вчера, посоветовавшись с Ежкой, он решил весь накопленный ихор потратить на собственную прокачку, ведь усиление «Осколка» действовало непосредственно на применившего артефакт. Так что сейчас, как всегда после повышения характеристик, его наполняла необычайная легкость и ясность сознания, что отражалось и на настроении.

- Ну как, посмотрел на мишень? – усмехнулась при его приближении агентесса. – Не передумал случаем?

Глазеть на представителей союзников и самого главу ордена девушка не пожелала, оставшись у палатки в компании Ежки. Фейка хотя и поддерживала с той «вооруженный нейтралитет», но без присмотра оперативницу оставлять опасалась. Ну и вещички пригляда требовали, как та выразилась перед его уходом, подозрительно покосившись на царившую в лагере суету и снующих вокруг бойцов.

- Нет, все идет по плану, - ответил он, присаживаясь рядом. – Не беспокойся, скоро все так или иначе закончится - сможешь вернуться к прежней работе.

- Это да, клиент ты проблемный, - усмехнулась Кайра. – Хотя и необычный весьма… Но даже с твоим везением и способностями, как ты все же надеешься справиться с самим Маркусом?

- Так, есть пара идей… - неопределенно покачал он головой.

Делиться с девушкой своими планами Александр все же не стал. Пусть их последнее время многое связывало, но в том, что информация эта тут же уйдет безопасникам, сомневаться не приходилось. Конечно, цели у них вроде бы пока совпадают, но имеющийся козырь лучше не афишировать, решил он.

- Возможно, возможно… - задумчиво посмотрев на него, выдала Кайра, - Старый гоблин, говорят, видит линии Судьбы - почему-то же он выбрал именно тебя исполнителем своей мести…

- Просто интересы совпали, - не стал вдаваться в подробности он.

- Порешим мы этого светляка – вот увидишь! – категорично махнула рукой Ежка. – А там и в твой мир прыгнем, да С’саш? Ну, трофеи только прихватим – и сразу туда!

Улыбнувшись, Александр заверил мелкую, что все так и будет. Нужно лишь дождаться подходящего момента, да использовать последние возможности для максимального усиления, решился он, доставая пузырек с эликсиром «Сопряжения». Алхимический продукт, купленный когда-то в лавке торговца, так все время и пролежал в глубине его рюкзака. И процедуру с ним он как мог оттягивал - но сейчас, похоже, пришло время и для нее.

 Глава 6. Часть 5

- Это… это же… – пораженно застыла девушка, разглядев склянку в его руках.

- Да, риск есть конечно. Но мне сейчас любая помощь пригодится.

- Это если что-то путное подцепишь, - справилась с удивлением агентесса. – Ты же в курсе, почему при всей сложности приготовления, эликсир этот относительно недорог? И что из десяти применивших лишь один получает что-то полезное?

- В курсе. Как и о том, что двое-трое испивших его довольствуются какой-нибудь бесполезной ерундой - или и вовсе ничего не цепляют. Ну а остальные…

- О да! - иронично усмехнулась Кайра, - Остальные проклинают тот день, когда им пришла на ум эта идея. Если конечно вообще возвращаются в свои тела и сохраняют способность мыслить.

Возможность попытать удачу, соприкоснувшись с планом богов, манила многих. Особенно на начальных уровнях. К счастью зелье все же было не по карману большинству авантюристов первой ступени. Ну а перевалив за этот непреодолимый для многих рубеж, опытные бойцы уже гораздо осторожнее относились к подобным экспериментам. И к слухам о счастливчиках, серьезно усилившихся после его применения, прислушивались уже реже, переставая игнорировать истории неудачников.

- Ну, будем надеяться, астрального паразита я не подцеплю. Да и перспектива лишиться души, попавшись на зубок кому-то из Высших, меня самого не особо прельщает.

- Это еще ничего, если сам загнешься… Знавала я одного наемника, который когда-то также решил рискнуть. И вроде вернулся целым и невредимым, но вскоре товарищи его начали замечать что-то странное. Тот стал их сторониться, целыми днями где-то шастал. Меж тем в столице люди пропадать стали… Ну, больше обычной убыли…

- И что дальше? – не удержалась от вопроса с любопытством прислушивающаяся Ежка.

- Да ничего, - скривилась от каких-то воспоминаний Кайра. – Прикончила я двоедушца в конце концов. Прямо в его логове, в глубине катакомб. Только картину ту никогда не забуду… Что там растил этот подселившийся друид-экспериментатор – демон его знает. Но использовать разумных в качестве живых удобрений - это по любым меркам слегка перебор.

Агентесса привела еще пару похожих примеров, да он и сам знал несколько подобных историй. Но отговорить его она не смогла. Хотя и заявила прямо, что в случае чего церемониться с ним не будет – или с тем, кто вернется под его личиной.

Решившись, оттягивать момент Александр не стал. Укрывшись в платке от чужих глаз, он пару минут помедлил, собираясь с духом. В принципе, с его высоким показателем Удачи можно было надеяться хотя бы на нейтральный результат, а то и получить нечто существенное, полезное. Что-то, что поможет выжить и победить в предстоящей схватке. Так что, пару раз глубоко вдохнув и выдохнув, он залпом опрокинул в себя содержимое склянки.

Эффект от приема наступил мгновенно. Алхимические зелья вообще, похоже, действовали на каких-то странных и непонятных ему принципах. По крайней мере из тела его выбило практически сразу же, едва он ощутил горьковатый привкус эликсира на кончике языка.

Знакомое ощущение падения в пропасть сменилось чувством полета. Горизонты сместились, и темнота вокруг расцвела огнями и разноцветными искрами. Душу его заполнило чувство покоя и умиротворения, хотелось отдаться этому хороводу, кружиться вместе с осколками сущностей, раствориться в Мироздании, рассыпавшись обрывками знаний, умений и талантов.

Впрочем, какая-то его часть все еще сохраняла разумность и помнила, зачем он сюда явился. Именно она оценивала происходящее вокруг, примеряясь к пролетавшим мимо осколкам, каким-то шестым чувством угадывая их принадлежность. Вот та яркая звездочка определенно была душой великого мага, застрявшей в безвременье высоких пределов, а этот блестящий осколок нес в себе частичку какого-то воинского умения.

Яркие шарики чистой силы, астральные сгустки талантов, вихри энергии – и тени, снующие между ними. Последних он заметил не сразу, да и держались те чуть в отдалении. Хотя тени эти постепенно становились все ближе, чувство опасности нарастало. Инерция вращения захватила его полностью, управлять этим движением он не мог, лишь ожидая неизбежного момента столкновения с одним из осколков. Или с одной из теней – если не повезет.

Ему почти удалось дотянуться до пролетавшей мимо сияющей сферы, наполненной концентрированной мощью ихора. Он почти коснулся этого осколка, на миг ослепленный его сиянием – и пролетел дальше, с ужасом понимая, что очередной виток этого вращения ведет его прямиком в объятия теневика.

И когда он уже практически смирился с неизбежным, хотя и продолжал изо всех сил бороться с этим вращением, пытаясь избежать столкновения с прожорливой тварью, ситуация вдруг изменилась. Огромный силуэт крылатого ящера на миг заслонил все вокруг, взмахом крыла смахнув его в сторону, прямо навстречу какой-то крохотной, но чрезвычайно яркой искорке.

Мгновенная вспышка столкновения – и он оказался выбит из этого хоровода вечности, все дальше и дальше удаляясь куда-то в темноту. Постепенно все вокруг растворялось в безвременье, как и все его чувства… Как и он сам... Впрочем, кое-что до последнего сопротивлялось этому переходу. И ухватившись за это ощущение тонкой, дрожащей струны магической связи, он последним осознанным усилием скользнул вниз, рывком влетев в свое тело.

Первым, что Александр увидел, судорожно вздохнув и открыв глаза – это обнажившая кинжалы агентесса, расположившаяся напротив, и раздраженно что-то втолковывающая ей Ежка.

- Да говорю тебе, С’саш это! Уж я-то чую! Убери оружие – отбой тревоги!

- Вот сейчас и проверим – а там видно будет, - не спешила выполнять указание оперативница.

Вместо этого она достала какой-то амулет, видимо выполняющий ту же роль, что и его кольцо-сканер. В чем он уверился, почувствовав знакомые ощущения пробежавшей по телу щекотки.

- Ну как, убедилась, - хрипло выдавил он, тут же приложившись к заранее приготовленной фляге с разбавленным вином. – Вернулся твой подопечный собственной персоной – и вроде бы в единственном экземпляре.

- И стоило оно того? – завершив проверку и успокоившись, Кайра все же спрятала оружие. – Никаких изменений не вижу… Впрочем – сам вернулся, и то повезло. Я же говорила - глупая была затея.

- Да, повезло похоже…

И тут он не лукавил – действительно повезло. Пережив такой опыт, второй раз на подобный поступок он бы уже скорее всего не решился. Впрочем, возникни у него такое желание, это все равно было бы невозможно – никто еще не возвращался назад после повторного приема данного эликсира.

- И что, что ты там видел?

Ежка, обрадованная его возвращением, крутилась рядом и явно жаждала услышать рассказ о пережитом. Да и агентесса оказалась не прочь узнать подробности. Так что следующие несколько минут он потратил на пересказ своих ощущений, опустив лишь появление прислужника Тиамат – а никем другим спасший его дракон быть не мог – да само столкновение с одним из осколков.

И пусть девушка ничего нового в нем не обнаружила, сам он был уверен в обратном. Изменения эти ощущались на грани восприятия и походили на эффект от разового усиления характеристик. Что-то он все же из этого путешествия вынес… И когда Александр, закончив рассказ, наконец-то остался один и задействовал сканер, вчитавшись в его показания, понял, что именно.


С’саш Талине (Александр Георгиевич Тюленев)

Раса – Человек

Класс «Траппер»

Уровень – 14

Характеристики:

Сила – 20

Ловкость – 46*

Выносливость – 25

Интеллект – 20

Мудрость – 10

Удача – 30

Таланты – «Ускоренное Развитие»

«Двойная Кара»

«Резня»

Навыки и умения – «Стрельба-4» 11%

«Скрытность-5» 19%

«Ловушки-3» 87%

«Свежевание-3» 19%

«Интуиция-2» 24%

Ранг темного пантеона – Неофит

Ранг клинка темных - Адепт

Магический ранг – Ученик

Ранг школы «Низвергателей» - Послушник

Активные заклинания – «Магический взгляд»

Артефакты – «Плевок Баала» ур.10 (Сертификат Совета Средоточия), Медкольцо ур.10, Удавка ур. 10, «Ветер Перемен» ур. 12, доспех «Огнеборец» ур. 10

Магические предметы – «Сильфидиум», «Бестиарий», Перстень х2 (+ 70 Защиты)

Аурные следы – Дальний бой, Стрелок, Ловушки

Сертифицированные улучшения типа «Антидот-10», «Копье Света-15», «Пентаграмма-10», «Интуит-10»

Аурная татуировка темных клинков

Неизвестное встраиваемое устройство

Дыхание Прародительницы Драконов (постоянное усиление всех огненных умений и техник х3)

*Бонус снаряжения


То, что после ритуала посвящения Тьме его покровительницей стала Тиамат, можно было бы счесть случайностью. Матерь Драконов покровительствовала многим, и культ ее ранее был весьма известен. Но если сопоставить все факты, прикинул он, похоже выбор ее был не случаен. Да и старый шаман наверняка что-то такое знал или чувствовал, доверив свою месть именно ему и поделившись старинным артефактом.

Как бы там ни было, помощь драконов тут оказалась весьма кстати. И пусть он наверняка является всего лишь одной из пешек в противостоянии божественных фракций, но пока их интересы совпадают – почему бы и нет? Открывшийся ему после перехода мир явно недолюбливал одиночек – если, конечно, одиночка этот не стоял на верхних ступенях Возвышения. Так что, волей-неволей, все Мирозданье участвовало в этих фракционных играх. И, если пока что избежать их ему не удастся - можно хотя бы попытаться извлечь из этого пользу, хмыкнул Александр, вчитываясь в строчки отчета.

Еще вчера, воспользовавшись услугами торговцев, он распределил очки характеристик и запустил изменения, так что сейчас едва пробежался глазами по новым показателям. Как всегда основной упор делался им на Ловкость, от которой напрямую зависело значение Урона для классового оружия Траппера. Немного подтянул Силу и Выносливость, которые влияли на его выживаемость, но и про остальное тоже не забыл. И пусть Интеллект с Мудростью важен был больше для магических классов, а вырабатываемой Ежкой маны хватало для его Умений с избытком, совсем бесполезными они не являлись.

Все же каждая Характеристика отвечала за целый комплекс физических и иных проявлений. А учитывая, что под всеми этими циферками скрывался он сам, пренебрегать ими было бы глупо. Тем более что действовал Александр строго в соответствии с планом прокачки, составленным ранее. Потому и в Удачу – самый спорный показатель - вложился по плану, несмотря на то, что недавно получил к той неплохой постоянный бонус. Впрочем, эта эфемерная субстанция никогда лишней не будет, в очередной раз прикинул он, вчитываясь в новые данные.

Дыхание Дракона – трехкратное усиление техник и умений огня… Да, та яркая звездочка, которую он впитал на верхнем плане, не слишком-то подходила конкретно ему. Но и бесполезной назвать ее также было нельзя – особенно учитывая перспективы в изучении магии. Да и сейчас это вполне могло пригодиться, понял Александр, взглянув на привычное уже сообщение в конце страницы сканирования.


Внимание, в структуре носителя обнаружен энергонасыщенный конструкт!

Предел поглощения ауры превышен!

Время распада конструкта – 17 суточных циклов

Примите меры к безопасному сбросу энергии!


«Поцелуй Феникса» постепенно расшатывал его ауру, и от заклинания этого нужно было так или иначе избавляться. И здесь, в Разломе, это было сделать безопаснее всего. Он и ранее планировал применить его для создания паники и отвлечения внимания после операции, при отходе. Так что усиление эффекта тут будет не лишним – наверняка у орденцев есть способы противодействия созданным ими же чарам.

В общем, эксперимент можно было считать удавшимся. К предстоящей операции он вполне готов – пожалуй большего в его положении и не добиться. Уже на завтрашнее утро было намечено общее выдвижение, зачистка прилегающей территории и поход к центру Разлома. Так что в ближайшие несколько дней все решится, понял он. Тем или иным образом.

Глава 6. Часть 6

Утром следующего дня объединенная группировка наконец-то выступила вглубь Разлома. Ряды княжеских войск к тому времени уже покинули все лишние, как это произошло и у союзных отрядов. Даже торговцы предпочли вернуться обратно под охраной бойцов первых двух ступеней, отбыв накануне. Так что на зачистку центральной зоны двинулась отборная армия авантюристов, пусть и значительно уменьшившаяся в количестве.

Нынешняя ночь прошла спокойнее предыдущей, хотя Александр и слышал сквозь сон какую-то возню и оживление в лагере. Впрочем, на нападение или боевую тревогу суета эта не походила, потому выяснять что случилось он не стал, наконец-то нормально выспавшись.

Ну а проснувшись бодрым и отдохнувшим лишь уверился в правильности своего решения. И новость о том, что один из отрядов, расквартированных в отдалении, эту ночь все же не пережил, настроение его особо не портила. Хотя, как доложила разузнавшая все Кайра, то, что вся эта квинта погибла, подтвердить в общем-то так и не удалось. Как невозможно было утверждать и обратное.

После того, как холмик, на котором расположились высокоуровневые бойцы, окутался каким-то туманным сиянием, охрана лишь оцепила странное место, не решаясь заходить в мельтешение призрачных огней. Все происходило беззвучно, никаких криков о помощи, звуков сражения – ничего, словно отряд этот просто продолжил спать. Однако утром, когда туман рассеялся, никого из них так и не обнаружили.

Все, что попало в периметр этого странного явления, будто бы испарилось, исчезло. И времени выяснять судьбу пропавших у командования не имелось. Да и что тут можно было сделать? Одному из магов тыловой службы конечно влепили выговор, признав недобросовестной работу по проверке мест, приготовленных для ночлега. Но исчезнувших на данном холме, который на поверку оказался старинным местом захоронения, это конечно же не вернуло.

Рассыпавшись на отряды поиска и зачистки, бойцы рассредоточились по округе, выдерживая общее направление движения. Местность, по которой они передвигались, представляла собой каменистое плато, усеянное огромными валунами и скальными выходами. Все вокруг заросло кустарником и деревьями – причем растения эти были местные, и далеко не все из них безропотно позволяли прорубаться через себя войскам.

Так что большая часть сил вторжения передвигалась параллельно основной группе, подчищая свои направления. Сам он конечно же никуда от ядра группировки отрываться не стал, продолжив движение вместе со штабом, тыловыми и охранными подразделениями. Войска союзников хотя и старались держаться чуть наособицу, но, учитывая обстановку, волей-неволей перемешались, что открывало массу возможностей для наблюдения за руководством светляков и составления плана акции.

Вообще атмосфера в походе и на привалах как нельзя лучше способствовала сокрытию его интереса. Перемещение отдельных групп и квинт, прибытие одних потрепанных подразделений и отправка других, эвакуация раненых – суета многочисленных локальных сражений с порождениями Разлома в этот раз играла ему только на руку.

Порой им с Кайрой, конечно, и самим приходилось участвовать в отражении нападений на основные силы. Но и тут можно было извлечь пользу - в один из таких инцидентов Александру как раз удалось оценить всю силу и мощь магистра.

Вблизи орденских отрядов передвигаться он старался лишь задействовав «Маску Лицидея» - неизвестно, было ли у Маркуса и его охраны описание искомого путешественника меж мирами, но рисковать не хотелось. Вот и в этот раз, привычно усмирив астральную сущность, заключенную в артефакте, он сменил облик, используя оттиск одного из княжеских ветеранов, запечатленный им ранее.

Особых проблем тут не возникало, все же размер передвигающихся войск оставался приличным – главное было не запутаться и вовремя менять маски по мере возвращения прототипов из выхода. Сама же процедура «копирования» оказалась несложной, достаточно было лишь внимательно рассмотреть и изучить потенциального «донора». Так что в его коллекции уже содержались несколько лиц, приближенных к руководству ордена - хотя их он пока не задействовал, предпочитая до поры до времени сохранить.

В какой-то момент выдвинувшись вслед за магистром, который в окружении охраны помчался отражать нападение на периметр, Александр и стал свидетелем его мощи. И посмотреть там действительно было на что.

Многочисленная группа импов, атаковавшая передовой заслон, уже почти разметала первую линию обороны, когда наконец-то подоспела помощь в лице главы рассветников. Сами по себе низшие демоны редко бывали опасны, но сбиваясь в стаи уже представляли нешуточную угрозу. И если на границе Разлома твари эти встречались в основном второго-третьего уровней Возвышения, то, чем ближе к центру, тем они становились сильнее. Да и вообще средний уровень местных обитателей постоянно повышался.

Эта же стая вообще откормилась едва ли не до золотого ранга, и встретившим их напор охранникам явно приходилось несладко. Крылатые бестии атаковали с воздуха, пытаясь упасть на спины защитников, зацепиться за снаряжение, выцарапать глаза и добраться до открытого горла жертвы. И большая часть передового отряда уже оказалась сбита с ног, погребенная под копошащейся массой пирующих демонов.

Именно в этот момент наконец-то подоспел Маркус, разом выпустив такой объем маны, которого, отметил Александр, хватило бы на несколько десятков, а то и сотен «Копий Света» в исполнении его самого. Отголоски мощнейшего плетения накрыли окрестности, прокатившись волной. Заклятье сформировалось – ярчайшая искорка света сорвалась с руки мага, постепенно ускоряясь по направлению к месту сражения. После чего взорвалась облаком разрядов, накрыв всех присутствующих без разбора.

Ну а чуть позже, продвигаясь мимо этого места, Александр имел прекрасную возможность рассмотреть все подробно. Хотя зрелище это оказалось не из приятных - хорошо прожаренные тела демонов соседствовали с телами защитников, а порой и вовсе было непонятно кто из них кто. В общем, магистр в очередной раз подтвердил свою репутацию сильного мага, не считающегося с чьим-либо мнением.

Остановились они задолго до заката, продвинувшись не так уж и далеко. Сопротивление аномальной зоны нарастало, потери зашкаливали, а количество раненых захлестнуло армейских целителей с головой, так что они перестали справляться. Множество групп так и не вернулось из выхода, бесследно исчезнув на просторах плато. Но и среди тех, кто возвращался, участились случаи заражения местными или астральными паразитами. Так что проверочные посты пришлось значительно усиливать, потеряв два из них, вырезанных полностью, после чего едва не произошло прорыва зараженных в центр лагеря.

Следы и последствия давнего сражения встречались все чаще. Новые виды аномалий, флуктуации эфира и разрывы пространства - все это собирало обильную жатву. А после того, как один из охранных отрядов полным составом вляпался во временную каверну, застыв восковыми фигурами, передовые дозоры дополнительно усилили штабными магами.

Проезжая рядом, Александр смотрел на эти живые памятники со смешанными чувствами – вокруг пролетят тысячелетия, а для них пройдет всего лишь секунда-другая локального времени. И когда-нибудь отряд этот продолжит свой путь… оказавшись в одиночестве практически в центре Разлома.

В общем, проблем хватало. Да и демоны наконец-то начали проявлять активность и действовали уже гораздо организованнее. Засады, обходы, внезапные атаки и неожиданное отступление – за всем этим явно проглядывали действия какой-то разумной и опытной силы, направляющей безмозглые орды низших тварей. Хотя никого из представителей развитых демонических форм им пока так и не встретилось - что, в общем-то, по общему мнению выглядело довольно подозрительно.

- Засаду готовят, паскуды.

Старый ветеран охранных отрядов, с которым они делили костер, так и высказался, выразив, похоже, мысли большинства.

- Измотают, ослабят – а потом вдарят основными силами… Тактика знакомая, - подтвердил его сослуживец.

- Ничего, небось сдюжим. Да и до центра один рывок всего и остался... А то, что демонов скопом прихватим – так то и к лучшему, не придется за теми гоняться по всему плато. Трофеев наберем, сокровищ, пленников – и обратно! – высказался третий боец, который явно был гораздо моложе приятелей.

- Ага, - со смехом ответил тому ветеран, поддержанный остальными. – Каждому по суккубе, а тебе персонально две полагается!

- Ну там как командование решит, - не стал вступать в шутливую перепалку молодой боец. – Да и получше нас наверху знают, кому там что положено, и кто там что нам готовит – будет засада или нет... Но шанс стать первыми, кто доберется-таки до центра этого проклятого места – это само по себе многого стоит!

- Добраться-то может и доберемся,- кивнул старший, - Вот только чем дальше забираемся – тем длиннее дорога назад…

Александр и сам разделял подобные взгляды, да и зачатки интуиции явно предупреждали о грядущей опасности - потому он и решился действовать уже этой ночью. На протяжении многих веков сборные войска пытались проникнуть к центру Разлома, вычистить местность от угроз, а то и вовсе запечатать основное окно прорыва из Бездны. И если в прошлые попытки это ни у кого так и не вышло, глупо было надеяться, что в этот раз им повезет.


Все действительно слишком уж хорошо идет, несмотря на потери. И, если верить старым хроникам, раньше сопротивление аномальной зоны и ее обитателей было куда как мощнее, а немногие выжившие возвращались назад сразу же после зачистки внешних колец аномалии. Так далеко, как они, похоже никто еще не заходил.


В общем он был согласен с теми, кто утверждал, будто бы демоны что-то задумали, и не горел желанием проверять что именно. О чем и высказался позже в палатке, озвучив свое решение, потягивая горячий сладкий настой, приготовленный агентессой.


- Ну наконец-то, а то от этих земель у меня уже голова кругом – слишком много здесь понамешано мощной магии, - Ежка явно обрадовалась скорому окончанию этого вояжа, хотя и понимала всю опасность предстоящего мероприятия.


- Сегодня значит… Что ж, понятно…, - с небольшой заминкой отреагировала Кайра. Она вообще последнее время была довольно молчалива и задумчива, хотя все так же продолжала следовать за ним по пятам, присматривая.


- Если все получится как планирую, мы с Ежкой уйдем Переходом. В любом случае сегодня я активирую «Феникса» в лагере орденцев. Или при отходе - или… В общем, как увидишь иллюминацию – считай твоя миссия выполнена.


- Как там, в твоем мире? - неожиданно спросила агентесса, внимательно на него посмотрев.


- Да, в общем-то… по-разному наверное. Что-то лучше, что-то хуже. Но домой все равно тянет.


- Тянет, - согласилась девушка. – Каким бы ни был твой дом, там всегда твои корни… И ты остаешься тем, кто ты есть – от собственной сущности не скроешься…


- Да, так и есть наверное... Впрочем, поговорим об этом, когда я вернусь. Наверняка твое руководство приставит ко мне уже проверенного сотрудника - есть у нас сними общие планы, - улыбнулся он.


- Да ты вообще куда более ценен, чем думаешь, - с какой-то толикой грусти усмехнулась в ответ девушка. – Впрочем, хватит болтать, - взяла она себя в руки, – ложись отдохни лучше, ведь скоро тебе понадобятся все твои силы…


Действительно, понял он, зевнув, выспаться перед операцией не помешало бы. Уже устроившись на лежанке, Александр сквозь подступившую дрему наблюдал за тем, как в своем гамаке свернулась клубком, подложив кулачек под щеку, Ежка. Для нее все было просто – связав свою жизнь с путешественником меж мирами, она следовала туда же, куда и он сам. Магическая клятва не предполагала ничего другого - хотя за последнее время они настолько привязались друг к другу, что он и не представлял свою дальнейшую жизнь без этого загребущего концентрата позитивных эмоций.


С Кайрой же все было куда как сложнее. Он и сам не понимал до конца, связывает их на самом деле что-либо или нет. Расположившись напротив, та как раз занималась правкой кинжалов, поглядывая на подопечного. Сопящая фейка, отблески свечи на острых клинках, и внимательный взгляд карих глаз - такой и запомнилась ему эта картина, когда неожиданно навалившаяся сонливость наконец-то его одолела, и он провалился в глубокий, спокойный сон.

Глава 6. Часть 7

Сознание к нему возвращалось с трудом. Он будто бы выплывал из самых глубин забытья, постепенно поднимаясь к поверхности. И в первые мгновения после пробуждения даже не понял, что происходит – просто рефлекторно попытался уклониться от хлестких ударов по лицу, которые настойчиво продолжали на него сыпаться.


- Ты с зельем не переусердствовала?


Вопрос этот звучал жестко, властно – говоривший явно привык повелевать и отдавать приказы, которые выполнялись беспрекословно. Однако ответивший точно не входил в круг подчиненных ему лиц. В знакомом голосе, слегка искаженном какими-то новыми хищными нотками, чувствовалось не просто равенство – а легкий налет презрения.


- Нет, срединник. Смотри, он уже очнулся. Как раз вовремя.


Первым, что Александр увидел, открыв глаза – это нахмурившееся лицо человека, которого недавно собирался убить. Еще не до конца все осознав, он рванулся к противнику, но не смог даже пошевелиться. Тело его оказалось полностью обнажено и покоилось на какой-то твердой горизонтальной плите, застыв словно парализованное. И все, что он мог – это лишь вращать головой.


Доступ к Контроллеру и умениям, чувство магии, Пустотник с оружием – все это оказалось полностью заблокировано. За последнее время он, похоже, настолько привык к ощущению постоянного их присутствия, что сейчас утрата этих связей ощущалось особенно остро.


Хорошо хоть Ежка определялась нормально. Клетка со все еще бессознательной фейкой виднелась чуть в стороне, покоясь на небольшом походном столике, как и все его снаряжение. Видимо перед магической клятвой оказался бессилен даже древний ключ-активатор. А то, что без этого устройства тут не обошлось, становило понятным, стоило ему лишь скосить глаза на знак печати, ярко сияющей на груди.


Все эти мысли пронеслись у него в голове за секунду. А потом он наконец-то полностью пришел в себя, осознав, в какой ситуации очутился. И, повернув голову в сторону, уже не удивился, встретившись взглядом со знакомыми глазами стоящей поодаль демонессы. Правда с последнего раза глаза эти значительно изменились, как и сама Кайра, черты лица которой заострились, став более хищными. И эти вертикальные, налитые золотом зрачки вполне соответствовали ее истинному облику, отстраненно прикинул он, лихорадочно просчитывая возможность выбраться.


- Не дергайся, Ходок. Поздно дергаться.


Маркус сделал какой-то пас рукой, и каменная платформа, на которой он покоился, неожиданно начала подниматься, принимая вертикальное положение. Сам Александр все-так же остался прикован к этой поверхности незримыми оковами, но теперь его взгляду открылось куда большая область.


Сразу же навалились и звуки, до этого будто бы игнорируемые сознанием - где-то неподалеку явно происходило сражение. Впрочем, этот факт сразу же вылетел у него из головы, вытесненный открывшейся картиной. Сотни, тысячи тел, заботливо разложенные вокруг, создавали ужасное подобие некой фигуры, похожей на пентаграмму, в центре которой находилась возвышенность, с которой он сейчас и наблюдал за происходящим. И снующие меж разложенных тел демоны заботливо поправляли этот узор, резкими взмахами ритуальных ножей добавляя недостающие мазки в кровавое полотно событий.


- Впечатляет, не правда ли? – магистр ордена встал рядом с плитой, окинув взором окрестности. – Надеюсь ты уже полностью пришел в себя и способен оценить происходящее.


- То, что ваши люди спокойно стоят в стороне, уже говорит о многом, - наконец-то хрипло выдавил из себя Александр, кивнув на ряды орденских войск, расположившиеся в отдалении.


- Да, прискорбно конечно – но на что не пойдешь ради высшего блага!


- Какое благо может стоить сделки с отродьями Бездны?!


- Общее, иномирянин, общее. Впрочем, тебе не понять, ты уже успел пропитаться Тьмой. Но ничего – скоро мы искореним вашу ересь! И тут ты подвернулся как нельзя кстати – в этом давно запланированном действе как раз не хватало Ходока меж мирами.


Маркус меж тем подошел к соседнему столику, открыв саквояж, из которого принялся доставать различного рода предметы. И в том, что появление этих острых даже на вид инструментов ничего хорошего ему не сулило, Александр уверился сразу.


- В какой-то момент я уже думал, что этот идиот Альтос тебя прикончил, испортив глупой самодеятельностью всю нашу игру, - продолжал говорить магистр, подготавливая пыточный инструмент. – Но, слава богам, все обошлось. И тут надо благодарить наших союзников – Кайра отлично справилась с поручением своего повелителя.


То, что его вели с самого начала, Александр уже понял - видимо рассветники как-то могли отслеживать наложенную инквизитором печать. И факт того, что приставленная к нему оперативница Тайной полиции оказалась совсем не той, за кого себя выдавала, также вполне объясним - слухи о внедрившихся во властные структуры агентах Неназываемого ходили давно.


Но в этом сложившемся пазле до сих пор не хватало одного, последнего кусочка картинки. А именно ответа на вопрос, зачем именно он понадобился орденцам, и что они все же затеяли.


- Я же тебе говорила, что ты куда более ценен, чем думаешь.


Кайра или та, кто под ее личиной скрывалась, меж тем подошла ближе. И, пожалуй, в своем истинном обличие суккуба выглядела даже эффектнее чем прежде, невольно отметил он. Прильнув к нему практически вплотную, она провела кончиками пальцев по лицу пленника, поцарапав его острым ноготком и слизав капельку крови, выступившую у него на щеке.


- На память, - наконец отстранилась демонесса. – У тебя особый вкус, отличается от местных. Мне будет тебя не хватать… Но мы те, кто мы есть, - с ноткой легкой грусти пояснила она. – И делаем то, что должно.


На пару мгновений их глаза снова встретились, после чего Кайра отвела взгляд, и, развернувшись, удалилась, напоследок бросив магистру:


- Оставшиеся силы противника почти задавили, жертв достаточно. Да и время подходит – начинайте ритуал.


Пентаграмма призыва по-видимому уже была закончена, так как основные силы Неназываемого покинули эту область, выстроившись с противоположной от орденцев стороны. И зрелище перед ним открывалось странное, еще вчера он не мог и предположить, что такое вообще возможно: заботливо разложенные трупы участников Похода, спокойно стоящие напротив друг друга рыцари и демоны самого разного вида.


И все они чего-то ждали. А то, что их молчаливые взгляды оказались направлены на холм в центре кровавого узора и на него конкретно, само по себе говорило о многом. В очередной раз рванувшись, он попытался освободиться – но тщетно, невидимые оковы все так же прочно удерживали его у вертикальной плиты.


- Правильно, не теряй надежды, Ходок – это позволит тебе продержаться подольше.


Маркус, видимо, как раз закончил подготовку к предстоящему процессу. Взяв в руки обсидиановый нож, он не спеша подошел к пленнику, окинув того оценивающим взглядом.


- Ты наверняка гадаешь, почему тебе отведена главная роль в этом представлении, - продолжил магистр, сделав неглубокий разрез на груди Александра. После чего смочил пальцы кровью, выводя по его телу какой-то узор. – Что ж, тут все просто – какими бы еретиками не были древние, изделия их повторить мы не можем. Но кое-что научились использовать в непредусмотренных, так сказать, целях.


Первая игла, подхваченная Маркусом со стола, вошла аккурат под левую ключицу пленника. Едва сдержав стон, Александр лихорадочно пытался найти выход, хотя и сам уже не очень верил в спасение.


- Устройство, что сокрыто в тебе, извлечь довольно проблематично. Но нам этого и не нужно – достаточно определенным образом воздействовать на самого носителя, - очередная игла из непонятного металла воткнулась в тело пленника, расположившись симметрично первой.


- Но для чего?! – не выдержал он, с трудом подавляя накатывающие волны боли. – Открыть постоянный проход из Бездны?! Договориться с демонами?!


- Правильно составленный договор не могут нарушить даже эти твари, - сосредоточенный на действе, Маркус воткнул в его тело следующую иглу, продолжив. – Цена контракта конечно высока... Но платить душами темных за власть Света я готов. Мы столько этого ждали – и вот наконец-то на Датрамине появился Ходок. А ведь многие не верили, что подобные тебе еще встречаются!


По мере того, как тело его усеивали острые иглы, а кровь, стекая по плите, впитывалась в песок, обстановка вокруг менялась. Поначалу едва видимое, свечение линий кровавой пентаграммы постепенно усиливалось, воздух над ней дрожал от огромных объемов жертвенной энергии, которую своими действиями сейчас направлял магистр.


Потоки эти постепенно стекались к подножию холма, концентрируя мощь в одной точке. Так что в какой-то момент произошел закономерный прорыв – реальность, не выдержав, просто прогнулась. И хотя процесс образования подобных червоточин наблюдать ему ранее не приходилось, но сами стихийные порталы встречались ему частенько, так что Александр сразу же опознал это явление.


- С помощью тварей Неназываемого, мы очистим нашу планету от еретиков! А потом придет черед и соседних миров – твоего например, - продолжал методично действовать Маркус. – Богомерзкий терминал в Проклятом лесу мы все-таки уничтожили… Но координаты сохранили… Потери были огромные, все региональные отряды считай положили… Хотя это ничего, - приговаривал магистр, втыкая в него очередную иглу, - Справились бы и ранее, но точных подтверждений его существования не было… Пока ты не явился… Ну а потери – штука восполнимая, хотя бы и отродьями Бездны…


Слова магистра о том, что дорога домой ему окончательно закрыта, пробились даже сквозь укутавшую Александра кровавую пелену забытья. Пытаясь не потерять сознание от боли, он уже даже не стонал и не ругался, когда Маркус втыкал в него иглу или делал надрез - лишь тяжело дышал, время от времени предпринимая тщетные попытки освободиться. Ярость в его душе смешивалась с этой болью, и, в какой-то момент, почти потеряв надежду, он предпринял единственное, что ему оставалось.


Вложив все оставшиеся силы и всю бурю одолевающих его чувств в эту последнюю попытку, мысленно он потянулся наверх. Потянулся туда, где бывал уже не раз, припомнив ощущения, посетившие его в старом алтарном зале, пытаясь поймать эту связь и достучаться до своей покровительницы.


«Тиамат, эти жертвы тебе!», - почему-то в этот момент пришла ему на ум древняя формула. Заполнив послание эмоциями и болью, Александр вытолкнул все это из себя, отправив по едва уловимой ниточке, связывающей его с верхним планом. На секунду в глазах у него потемнело, и, полностью выложившись, он едва не потерял сознание окончательно…


Однако весточка, похоже, все-таки достигла своего получателя. И ответ пришел незамедлительно – где-то на грани сознания возник образ парящего черного дракона, тело его наполнилось заемной силой, и правая рука будто бы сама по себе рванулась к противнику.


Магистр в последний момент явно что-то почувствовал и попытался отшатнуться - а может быть просто увидел в его глазах отблески этой силы. Но предпринять уже ничего не успел. Метнувшись к его груди, покрытая чешуйками шестипалая конечность сорвала пластинку активатора – и в то же мгновение все ограничения, как и удерживающая его у плиты сила, пропали.


Как, видимо, пропала и подпитка разросшегося до огромных размеров портала, сквозь который уже виднелись очертания демонического войска, которое выстроилось для вторжения на Датрамин. Магическая конструкция замерцала и, похоже, была готова вот-вот разрушиться – что, судя по исказившемуся страхом лицу Маркуса, сулило опасность для всех присутствующих.


- Нет! Только не сейчас!


События на мгновение замерли, застыв в хрупком равновесии - и тут же взорвались вспышкой активности. Сам Александр, едва не свалившись на землю, предпринять ничего не успевал. Соткавшаяся в руках стоящего напротив магистра искорка уже практически сорвалась в его сторону, когда главу ордена на секунду окутало заклятье «Ядовитого плюща», сковывая его движения.


То, что Ежка все же очнулась и лишь притворяется спящей, он понял уже давно. Как знал и то, что мелкая все это время пыталась выбраться из клетки и потихоньку возилась с замком, пока Маркус отвлекался на проведение ритуала. И ей это наконец-то удалось – освободилась она как раз вовремя, чтобы на мгновение отвлечь противника и подарить ему шанс на ответный удар.


Прогудев мимо, искорка заклятья обдала его жаром перегретого воздуха, но остановить уже не смогла. Единственно возможный план спасения сложился у него моментально - метнувшись, он подскочил к столику со своими вещами, схватив артефакт усиления. Рванувший к нему магистр, похоже, все понял – но это понимание было последним в его жизни.


Прямо перед тем, как новообразованный портал все же взорвался, уничтожив холм и породив множество завихрений пространства, многократно усиленный «Поцелуй Феникса» наконец-то вырвался на волю. Огненный вихрь, очертаниями похожий на мифическую птицу, окутал главу рассветников, мгновенно превратив того в кучку темного пепла.


После чего, подпитавшись силой мага, заклятье разделилось на две части, каждая из которых также нашла себе жертву среди спешивших к возвышенности людей или демонов. И уже через несколько секунд сотни, тысячи копий «Феникса» вовсю гуляли по рядам противника, успев перекинуться и на план Бездны.


Впрочем, ничего этого Александр уже не видел, оглушенный взрывом и мощнейшим потоком ихора, переполнявшим его. И последнее, что он заметил – это пытавшаяся докричаться до него Ежка:


- Это не конец, С’саш! Не конец! Найди меня, слышишь! Обязательно найди!


После чего волна пространственных искажений накрыла вершину холма, поглотив всех присутствующих и окончательно лишив его сознания.


home | my bookshelf | | Горизонты развития. Траппер |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 7
Средний рейтинг 4.0 из 5



Оцените эту книгу