Book: Королева изгоев



Королева изгоев

Лайон Спрэг де Камп

Королева изгоев

Посвящается Вилли Лей

© Соловьева Л. Я., перевод на русский язык, 2020

© Издание на русском языке, оформление. ООО «Издательство «Эксмо», 2020

Глава I

Община

Посланница поднялась со своего места в колеснице и громко щелкнула хлыстом. Уэг, чьи крупные лапы сжимали оглобли, вытянул длинную шею, что-то негодующе проворчал и стал еще быстрее переставлять свои мощные большие лапы. Членистоногие ползающие твари бросились врассыпную по мокрому песку пляжа и скатились с легким всплеском в воды Алого моря.

Как только животное слегка замедляло свой бег, Род из Элхама снова взмахивала хлыстом. Этот скот был старым обманщиком, пытавшимся сыграть на чувстве жалости своего наездника. Но они ехали не более получаса и только оставили позади холмы, поэтому Род (которая никогда не была склонна к сантиментам по отношению к бессловесным тварям) не чувствовала ни капли жалости к зверю. Ведь ее новости были намного важнее для Общины, чем жизнь какого-то животного или даже простого рабочего, кем была она.

Колесница накренилась и задребезжала при выезде с пляжа на дорогу, которая поднималась все выше к основанию Хинад Поинта. Род пристально посмотрела на разрушенные башни Хинама, вздымающиеся ввысь над зубчатыми стенами. В этих руинах, как утверждала одна из ее работников, Айрод, могли быть спрятаны древние сокровища. Интерес к подобным вещам характерен для бездельников, которые не знают, как убить время, и занимаются глупым пустозвонством. Впрочем, Айрод не очень-то сильно отличается от подобных типов, у нее тоже немало странностей.

Но она, Род, не испытывала ни малейшего интереса к развлечениям далеких предков. Ни один из их грубых обычаев, о которых упоминалось в Слове Айдиоса, не мог вызвать у нее ни малейшего интереса. Судьбой ей предначертана более важная миссия, чем сбор каких-то бесполезных знаний. Придет день, и она будет заседать в Совете, и тогда она разберется со всеми этими танцами и другими формами траты времени. Генерал Род? Министр иностранных дел Род? Учитывая ее деятельную натуру и моральное превосходство над остальными, для Род не было ничего невозможного.

Она вновь стегнула несчастное животное хлыстом, на этот раз по жесткой шкуре. Уэг вскрикнул от боли и припустил быстрее. Новости нужно как можно быстрее передать высшему чину в Элхаме; если же Совет не сможет всесторонне оценить ситуацию, обо всем придется доложить самой королеве.

Даже сквозь туман было видно, что солнце опустилось совсем низко, когда Род подъехала к стенам, окружающим Общину. Стражницы, хорошо знавшие Род, пропустили ее через ворота без всяких формальностей. Она приближалась ко множеству куполов, возвышающихся над величественным парком в сердце Общины.

Перед входом она крикнула: «Бранио!», натянула поводья и, соскочив на землю, направилась к порталу. Две рабочих стояли на страже по обе стороны входа. Их до блеска отполированные медные кирасы, пуговицы на юбках и украшенные гривой шлемы сверкали в лучах заходящего солнца. Стражницы крепко держали в руках копья, лица их не выражали ничего, кроме хладнокровного спокойствия.

Род знала их. Та, что слева, молодая Тайт, надежная, думающая по установленным правилам рабочая; другая же – мыслящая как-то туманно, все мечтающая о древностях Айрод.

За несколько минут до этого стражницы стояли на посту расслабившись. Тайт о чем-то болтала, а Айрод ела какой-то спелый фрукт, вполуха слушая коллегу, погруженная в свои мысли.

– …и ты думаешь, любой глупец понимает, что нельзя сейчас менять королев, когда воинственные Арсууни практически подходят к нашим воротам? Я знаю, что у Интар становится все меньше нового потомства, но что из этого? Их еще достаточно много, чтобы осуществить цели Общины. Но ведь если Совет уже начал что-то обдумывать…

Откусив очередной кусочек фрукта, Айрод сказала:

– Мы не знаем, произойдет ли смена королев.

– Интар не может отклонить такой вызов. Или ты думаешь, она убьет принцессу Эстир? Не похоже на это; она толстая и неповоротливая. А Эстир – ловка в движениях и при этом держит копье как солдат Тваарма. Конечно, есть такие, кто выступает в защиту Интар. Из-за конфликта с Арсууни нам, получается, нужна не молодая королева, которая бы во всем победила старую в королевской дуэли, а прежняя – ловкая и хитрая, которая…

В это время Айрод заметила Род, проглотила последний кусочек лакомства, выбросила огрызок в заросли кустарника и сказала:

– Внимание! Подъезжает колесница.

Тайт выпрямилась, приняв позу, полагающуюся стражнице. Но болтать при этом не прекратила:

– Это же Род. Она ездила в Тайдем, чтобы основать колонию в Глииде. Она всегда спешит выполнить ту или иную миссию. Все старается для Совета. Она получила задание от королевы Мэйюр в долине…

– Кончай болтать.

– Но она – одна из нас…

– Говорю же тебе – прекрати.

Тайт была младше, и волей-неволей ей пришлось замолчать. Тем временем колесница подъехала к ним и остановилась. Род встала во весь рост, и Айрод увидела, что на Род широкополая шляпа, зашнурованные ботинки и плащ, откинутый за спину по причине теплой погоды. На поясе из светлой кожи висел нож в ножнах. Копье, завернутое в чехол, Род оставила в колеснице.

В этот момент душу Айрод обуревали противоречивые чувства. Когда-то ей нравилась Род, она думала, что та разделяет ее интерес к утерянным древностям. Однако в ту пору обе они были очень молоды, позднее же Род потеряла интерес к подобным вещам. Он уступил место стремлению до конца быть верной идеалам Автини. Какое-то время Айрод почти ненавидела Род – и разочаровалась в юношеских привязанностях, но потом это чувство также притупилось, уступив место лишь сожалению об утраченных надеждах.

Род воскликнула напряженным голосом:

– Сестры, кто сейчас высший чин в Совете Элхама? Я должна видеть ее немедленно!

Тайт ответила:

– Великая Эунмар. Но что случилось в Нионде, Род? Неужели еще одна Община объявила нам войну?

– Эта информация не для вас. Говори быстро, где Великая Эунмар?

– Сейчас проверю по списку. Генерал вместе с разведчицами находится на границе с Тваармом. Интендант уехала в Тхидхен на восемь дней. Офицер-воспитатель больна. Иностранный офицер находится вместе с генералом; а королевский – на страже королевы… Да уж, в Совете сейчас нет ни одного свободного офицера!

– Но это невозможно! Закон предписывает, что хотя бы один человек должен быть на службе все время.

– Предполагалось, что на посту будет офицер-воспитатель, но у нее внезапно возникли судороги. Тем временем…

– Тогда я должна увидеть королеву!

– Что? – закричали Айрод и Тайт вместе.

– Мне нужно увидеть королеву Элхама, Интар, и немедленно!

– Ты что, сошла с ума? Она высиживает яйца! – возмутилась Айрод.

– Ну и что? У меня чрезвычайно важные новости! Подумаешь, одним яйцом больше или меньше…

– Это невозможно, если, конечно, ты не имеешь в виду, что нас атаковали солдаты королевы Омвир.

– Это еще более важные новости. Без преувеличения, мы теперь знаем все об Арсууни.

Тайт вопросительно посмотрела на Айрод. Та была старшей и, следовательно, имела право решающего голоса:

– Мы ведь не посмеем, Айрод? Устав это запрещает. Нас могут наказать.

Но Айрод сказала:

– Расскажи нам эту историю, Род, и я подумаю, как лучше поступить.

Род обмахнулась своей широкополой шляпой.

– Это глупо, глупо… Но все же я должна. Хм-м. Когда я вместе с посланницей королевы Мэйюр из Тайдема отправилась в Глиид, чтобы установить границы предполагаемой колонии, мы прибыли туда как раз в то время – как бы назвать его правильно? – когда там приземлился воздушный или небесный корабль, принесший со звезд живые существа, которые сами себя называют ЛЮДЬМИ.

Айрод и Тайт обменялись изумленными взглядами. Но уже через мгновение в них сквозил неподдельный ужас. Последняя сказала:

– Но это невозможно, дорогая Род! Давно доказано, что звезды излучают слишком много тепла, чтобы на них могла существовать жизнь. Или это новая версия одной из тех старинных легенд, которые собирает Айрод, – о божествах, приходящих на Землю?

Род огрызнулась в ответ:

– Уверяю тебя, я видела эти создания собственными глазами и даже разговаривала с ними. К тому же никто еще не обвинял меня во лжи. Создается впечатление, что вокруг многих звезд существуют миры, подобные нашему, и в этих мирах существует жизнь. Существует даже что-то вроде межгалактического правительства, названного Межпланетным Советом. Эти люди одни из самых высокоразвитых среди миров (по крайней мере, в области естествознания). Они отправили свой небесный корабль, чтобы исследовать нас, подобно тому, как мы посылаем галеру, чтобы осмотреть остров, находящийся в отдаленном районе Алого моря.

Род умолкла, чтобы перевести дыхание, и Тайт в это время сказала:

– Это точь-в-точь повторяет слова оракула Ледвида:

«Когда воды подымутся, звезды падут,

А на куполе бронзой цветы расцветут, —

Будет мудрым тот трутень, что будет искать новый дом».

В ответ Род сказала:

– Видимо, ты имеешь в виду, что, когда небесные корабли прилетят сюда, все наши трутни станут предателями. Что ж, это мы еще посмотрим!

– Но скажи, как выглядят эти люди? У них много ног или их туловища как желе?

– Они выглядят просто как люди, у каждого из них есть свои особенности.

– Какие же? – спросила Тайт.

– Они несколько ниже ростом, чем мы, кожа у них желтая, иногда коричневая, а не красная, как у нас; у них по пять пальцев на каждой руке, а ног – всего две; уши у них большие, сморщенные по краям; зрачки в глазах круглые, а не продольные, как у нас; волосы покрывают у них всю голову, а не свисают единственной прядью на спину. И – вот что еще важно. У них нет касты рабочих!

Айрод удивилась:

– Тогда кто же построил и укомплектовал их небесный корабль?

– Трутни и королевы. Компания по производству кораблей состоит в основном из трутней, но среди них есть две или три королевы. Когда я спросила, где их рабочие, они не сразу поняли мой вопрос, но спустя некоторое время один из них – тот, кто знает наш язык, уверил меня в том, что у них нет рабочих как таковых – все до единого лишь выполняют функции мужчин и женщин.

– Как это? – вскрикнула Айрод.

– И после этого ты называешь их цивилизованными? Ведь они размножаются как животные! – удивилась Тайт.

Род вздохнула:

– Я не буду обсуждать этот вопрос. Моя задача – убедить вас в том, что их прибытие дает огромные возможности Общине, пока только непонятно – хорошие или плохие. Поэтому вы должны немедленно провести меня к королеве!

– Если ты подождешь всего лишь час, яйца появятся на свет, королевский офицер рассортирует их и положит в инкубатор, – попыталась сгладить назревающий конфликт Тайт.

Но Айрод возразила:

– Думаю, вопрос все же требует немедленного решения. Пойдем к королеве…

– Но устав! Нас накажут, – запричитала Тайт.

– Беру всю ответственность на себя. А ты останься тут, Тайт, – сказала Айрод.

И она повела Род по коридорам к центральному куполу. В прихожей перед королевской спальней стояло еще несколько стражниц. Принцесса Эстир была совершеннолетней, поэтому нельзя было допустить ничьего внезапного вторжения перед официальной борьбой за право наследования. В прихожей сидел тучный, добродушного вида трутень. Как только он увидел Айрод, он прогремел:

– Привет, красотка!

– Как поживаешь, Антис? Ты сегодня дежуришь? – спросила Айрод.

Трутень в ответ лишь ухмыльнулся:

– Да-да. Ты же знаешь, она может поставить на дежурство и вне очереди, если захочет. А вот завтра предлагаю, ну, ты понимаешь, о чем я – если только смогу. Что скажешь?

– Я должна работать. Ничего не поделаешь.

– Грустно. Все работаешь и работаешь, никаких развлечений. Так можно и со скуки умереть, тебе не кажется? Дай мне знать, когда у тебя будет свободный денек.

Айрод почувствовала, что Род строго на нее смотрит. Как раз в это время открылась дверь в королевскую спальню, и она сказала стражнику:

– Стражница Айрод пришла с посланницей Род, чтобы встретиться с королевой.

– Но она в данный момент откладывает яйца. Я не могу…

– Это чрезвычайно важно. В ту же минуту, как яйцо появится на свет, доложите ей обо мне. Всю ответственность я возьму на себя.

Работник скрылся за дверью, но тут же вернулся и сказал:

– Яйцо только что появилось, и королева примет вас. Но она говорит, лучше бы ваши новости были очень важными.

Королева Интар с трудом умещалась в кресле. Рабочая с великим трудом усадила ее так, чтобы ей было удобно. Яйцо лежало в коробке с песком, где королевский офицер делала специальные пометки цветными карандашами.

Королева тяжело вздохнула:

– Итак? Только не говорите, что оторвали меня от откладывания яиц для того, чтобы доложить, будто старая Мэйюр не оставляет попыток бессмысленных притязаний на Глиид. Я порола рабочих и за меньшее.

Айрод смущенно сказала:

– Как много яиц, моя королева. Беру всю ответственность на себя, что оторвала вас от такого важного занятия. Умоляю, позвольте Род обо всем рассказать.

Род повторила свой рассказ, добавив больше подробностей. Королева Интар наклонилась к ней, когда та рассказывала о половых особенностях людей, и спросила:

– А могут эти саморождающиеся люди быть представителями среднего рода, кастой рабочих, соответствующей нашему среднему роду?

– Нет, по крайней мере, они говорят, что это невозможно. А требовать от них доказательств мы не можем.

– Тогда это несоответствие говорит о том, что у них количество мужчин значительно превосходит количество женщин?

– Нет. Количеством они практически равны, но, так как женщины меньше и слабее, они редко принимают участие в исследованиях, требующих большой энергии.

– Хороша же участь их женщин! А они такие же млекопитающие, как мы, или выкармливают своих детенышей как-то по-другому?

– Да, они млекопитающие; у самок хорошо развиты все железы – хотя и не так замечательно, как у вас, моя королева.

Айрод, слушая Род, подумала, что и ей следует иногда делать комплименты вышестоящему начальству. А королева тем временем спросила:

– А как они оплодотворяются?

– Я не имела возможности изучить их органы, но…

– Я не имею в виду это. Я спрашиваю о том, какому общественному кодексу они следуют. Или у них оплодотворение происходит так же, как и у животных, кто кого поймает?

– Наоборот. Ими управляет хорошо продуманный кодекс. В течение всего их долгого путешествия от звезды сюда ни один из мужчин…

– А что это за звезда?

– Она не видна отсюда, но сами они указывают на созвездие Хаусг. Астронавты называют свою звезду Сол или Солнце, а планету – Терра или Урт, в зависимости от языка, на котором идет разговор.

– Каковы их цели? – спросила королева.

– Люди говорят, что просто хотят изучить нашу планету и попытаться найти экспедицию, которая была выслана раньше и исчезла в Нионде. По крайней мере, они утверждают именно это.

– Я никогда ни о чем подобном не слышала. А ты сама-то веришь в их мирные цели?

Род пожала плечами.

– Трудно, конечно, без веских доказательств верить утверждениям живых существ не просто из другой общины или племени, но из другого мира. Возможно, они и говорят правду и не хотят причинить нам вред; но наверняка об этом знает лишь Ледвид. Что же касается лично меня, то я всегда отношусь с подозрением к личностям, которые утверждают, что ими движет лишь любовь к знаниям, невзирая на то, получат ли они сами от этого выгоду.

Сказав это, она пристально посмотрела на Айрод. Королева Интар продолжала упорствовать, задавая все новые вопросы:

– А что они думают о нас?

– Сначала мне показалось, что они немного нас боятся, так же, как и мы – их. Чуть позже, когда люди увидели, что у нас нет оружия, кроме копий, они стали достаточно дружелюбными. Но были удивлены нашим образом жизни и достижениями. Но мы тоже были немало изумлены, увидев их. Их переводчик, которого зовут Блос или Блок, сказал, что наша кастовая система напоминает ему маленькое летающее существо, которое они называют пчела. Этих существ приручили в родном для людей мире из-за их сладких выделений.

– Надеюсь, ты не дала им никакой информации, которая могла бы быть полезной врагу!

– Нет, нет, что вы, я была очень осторожна…

Наконец королева сказала:

– Я вижу здесь возможности как для хорошего, так и для плохого исхода. Некоторые предсказания указывают на зловещее развитие событий. Если бы мы могли каким-то образом использовать пришельцев против Арсууни… Если бы, например, мы могли взять одного из них в плен и держать его в заложниках, чтобы заставить других…

– Моя королева, хочу предупредить вас, что их развитие намного превосходит наше. Поэтому любая попытка применить к ним силу была бы чистым безумием.

– Мне нужны доказательства! Какое развитие, какая сила?

– Разве мы можем создать корабль, подобный тому, какой есть у них?

– Н-нет, но что из того? Как они могут причинить какой-нибудь вред с помощью своего волшебного корабля? Сбросить его на врагов? Если же это обычное судно, предназначенное для плавания, оно разобьется, как яйцо, если они попытаются что-то с ним сделать.



– Но у них есть другие возможности. Я видела собственными глазами, как один из них встал в атакующую позицию, прицелился с помощью маленькой полой металлической палки и – ба-бах! Зверь, в которого он выстрелил, упал, сраженный наповал, с огромной раной в туловище, в которую бы вам удалось просунуть голову.

– А они рассказывали тебе, как все это делается?

– Нет. Когда я спросила, они уклонились от ответа.

– Вот плуты! А какие еще дьявольские трюки они могут выделывать?

– Трудно сказать. Я слышала, у них есть приспособление, которое указывает, обманывает или говорит правду твой собеседник. Но, поймите, я узнала о них так много нового, что за один раз все это трудно переварить. Лучше я сделаю заметки по памяти, а потом напишу доклад для Совета.

– Хорошо.

Затем Интар повернулась к Айрод:

– Моя дорогая, ты поступила совершенно правильно, приведя Род и не погружаясь во все бумажные протоколы. Продолжай свой дозор. Возможно, у меня будут к тебе новые поручения, поэтому не покидай Элхам. А на обратном пути скажи дежурному трутню, что я не нуждаюсь в нем. У меня другие планы.

Когда Айрод проходила обратно через прихожую, она увидела там Антиса и передала ему сообщение королевы.

Услышав его, тот сначала нахмурился, но тут же оживился.

– Какая удача! В таком случае почему бы нам не поужинать вместе? Я не Антис из Элхама, если не добьюсь этого! Стражи Итиды смотрят за трутнями сегодня, и я не я, если не смогу их подкупить или обойти.

Айрод покраснела:

– Хорошо. Но, Антис, дорогой, прошу тебя, – не афишируй перед другими наши тайные развлечения.

– А я и не делаю этого.

– Но ты только что намекнул о них в присутствии Род.

– Этого глупого создания?

– Она не настолько глупа, чтобы не понять, о чем ты говоришь. Если она пожалуется в Совет, у нас могут быть неприятности. А она вполне может это сделать.

– И что же, они подумают, я собираюсь сделать с тобой? Что я МОГУ сделать, кроме как поужинать вместе и помочь тебе найти какие-нибудь древности? Никому и в голову не придет, что ты – функциональная самка!

Сказав это, он весело рассмеялся, обнажив ровный ряд голубых зубов.

Айрод обиженно засопела:

– Иногда мне кажется, что твое чувство юмора отвратительно.

Он лишь помахал ей на прощание рукой.

– Забудь эту глупость, дорогая. Увидимся в Хинаме после захода солнца.

Айрод вернулась на свой пост. Дежурить ей оставалось примерно час, и она стала поджидать сменщицу. Но вместо нее появилась Род с неожиданным сообщением:

– Королева Интар решила послать делегацию к небесному кораблю, чтобы установить более тесные отношения с людьми. В связи с отсутствием офицера по иностранным делам я – старшая по чину. Поэтому и возглавлю ее. На задание отправятся также Иинод, Авпанд, Вард и ты.

Лицо Айрод так и засветилось от радости. Ей было особенно приятно, что членом делегации будет Вард, потому что она очень хорошо относилась к Айрод.

– Какая удача! Спасибо, Род!

– Хм. Не стоит благодарить меня. Я бы никогда не выбрала тебя для такого дела, не знаю, почему королева поступила именно так. Этого бы никогда не было, если бы Совет действовал, как ему предписано. Но ты же знаешь королеву Интар. Должно быть, офицер по вопросам сельского хозяйства замолвила за тебя словечко, ведь всем известно, что ты – ее любимица.

Айрод выслушала эту тираду с изумлением, перешедшим в гнев. В ответ она вспылила:

– Что ты имеешь против меня? У меня есть опыт в подобных делах, и моя квалификация намного выше средней.

– Дело не в этом. А вот сказки о твоем братании с трутнем всем известны, то, как вы сбегаете на пикники, и Ледвид знает, что еще. Да он и сам практически подтвердил это сегодня.

– А тебе-то какое до всего этого дело?

– Ровным счетом никакого. Но ты ведь спросила меня, почему я не считаю тебя идеальным кандидатом для выполнения столь важной миссии. Вот я и ответила. Рабочие, которые связываются с трутнями, опускаются до их уровня. Они попусту тратят свое время и живут в свое удовольствие, когда вокруг полно работы. Они занимаются танцами, выращиванием цветов и тому подобной чепухой. Однако следующая чистка все расставит по своим местам!

Айрод, у которой были причины ненавидеть слово «чистка», придала лицу безразличное выражение и холодно сказала:

– Я предлагаю отложить обсуждение моей пригодности к выполнению столь ответственной миссии до ее окончания. Итак, когда мы выступаем?

– Завтра утром. И все должны быть в полном снаряжении.


Айрод наблюдала, как Антис пытается высечь огонь с помощью кремня. Наконец ему удалось разжечь небольшой костер. После этого он отошел на небольшое расстояние и встал против ветра, чтобы удостовериться, не сможет ли кто-нибудь посторонний учуять запах жарящегося здесь мяса. Это было мерилом их любви – ужинать вместе. Удовольствие, получаемое от совместной трапезы, перевешивало отвращение, которое они испытывали к диете друг друга.

Неожиданно из Алого моря выпрыгнула огромная летающая рыба и закружилась волчком, высматривая добычу. Поживившись какой-то мелкотой, выплеснутой на берег морскими волнами, она вновь подпрыгнула, и ее темный силуэт с громким всплеском опустился в окрашенные лучами заходящего солнца в пурпур во́ды. Влюбленных окружали руины Хинама, чьи завораживающие красотой разрушенные шпили и мозаики так и не смогли превзойти в своем творчестве современные умельцы Автини. Невдалеке поднималась величественная Мемориальная Колонна Хинама, воздвигнутая в честь какого-то забытого героя или победы над врагом. Хотя статуя, венчавшая ее, была изъедена до торса временем и непогодой, сама Колонна, воздвигнутая из добротного камня, сохранилась лучше, чем большинство старинных городских построек.

Антис, внимательно наблюдая за совершавшей полет рыбой, воскликнул:

– Это знак перемен!

– Каких?

– Когда рыба летает кругами, должно произойти что-то плохое.

– Глупости! Ты во всем видишь какие-то знаки, а перемены и так всегда встречаются.

Айрод задумалась, пока с отсутствующим видом жевала свой ужин, состоящий из сухого печенья и овощей. В свете гаснущего дня она с удивлением разглядывала свою добычу. Наконец она спросила:

– И все же, что это, как ты думаешь? Слишком хрупкое для оружия, но как украшение тоже не выглядит. Может быть, это жезл офицера?

Антис оторвался от ляжки какого-то животного, которую с удовольствием поедал.

– Это телх, инструмент, с помощью которого древние исполняли музыку.

– А как на нем следует играть?

– Нужно дуть в щелочку в самом конце трубки и перебирать пальцами, закрывая или оставляя открытыми щели. Помнишь картину на стене тронного зала?

Айрод подула в трубочку, но звуков не последовало.

Антис рассмеялся.

– Дело вот в чем. Ты дуешь не в трубочку, а как-то через нее.

Айрод сменила позу и тут же была вознаграждена… каким-то воем, донесшимся из телха.

– Дай-ка я попробую, – сказал Антис.

– Но у тебя сальные руки!

– Хорошо, после того, как закончу ужин. Кстати, а что это за книга валяется среди отбросов?

Айрод осторожно вытащила старинную книгу из кучи мусора. Ее страницы из тонкой древесной коры потрескались и рассыпа2лись прямо в руках. Чернила настолько поблекли от времени, что текст было невозможно прочитать в гаснущем свете дня. Но было видно, что над каждой строкой со словами тянется полоска аккуратных параллельных линий, усеянных маленькими черными точками.

– Да это же песенник! Какая удача! – закричал Антис.

– Надеюсь, эти маленькие черные точки говорят о том, какую дырочку нужно закрывать пальцами?

– Или какую из них оставлять открытой. Давай-ка попробуй.

Айрод начала дуть в отверстие телха и перебирать пальцами. Несмотря на ее неопытность, послышалась какая-то знакомая мелодия.

Антис обрадовался:

– Думаю, я знаю ее. Когда меня только приняли в трутни, я встречался со стариком по имени Баортус, которому позволили жить среди нескольких чистильщиков. И все потому, что он был очень опытен в таких делах. Он часто играл на телхе, похожем на этот. Думаю, мне следовало бы запомнить, как на нем играть, но я был занят своими новыми обязанностями, а после следующей чистки Баортус исчез. Я совершенно забыл эту историю. Только сейчас вспомнил, увидев инструмент.

Он вытер руки о сорняки и подошел поближе, заглядывая Айрод через плечо.

– Ну и ну! Если бы было светлее, мы могли бы прочитать слова и ноты, правда ведь? Дай-ка я разожгу посильнее костер.

Он отправился в близлежащий лесок, оставив Айрод ненадолго в одиночестве. Послышался треск отрываемых от деревьев сучьев, и вскоре он вернулся с целой охапкой ветвей, пригодных для растопки.

Когда огонь в костре разгорелся достаточно ярко, Антис довольно кивнул подруге:

– Ну-ка, давай с самого начала. Ты играй, а я буду петь. Беда прямо с этой устаревшей орфографией! – нахмурился он, увидев поблекшие от времени паукообразные буквы:

Любовь не мучает вечно.

Она снизошла на меня, как пламя.

Как лава горы Висгад,

Или как пламя, которое опаляет лес.

Когда любимая рядом,

Не думайте, что мой сон безмятежен;

Всю ночь меня терзают мучения,

И сжигает меня тайная любовь…

Их представление было затруднено тем, что каждая строчка или две не попадали в такт мелодии, и в конце концов оба расхохотались.

Когда Айрод немного успокоилась, то спросила:

– А что значит «влюбленная в парня говорит…»?

– Думаю, имеется в виду друг, какой-то член Общины.

– Я не могу себе представить, что кто-то из наших рабочих может потерять сон; даже ты, мой лучший друг.

Антис лишь пожал плечами в ответ.

– Спроси оракула Ледвида. У древних было немало забавных идей. Может быть, это из-за недостатка контроля за питанием.

Айрод стала размышлять вслух:

– Единственный раз, когда я видела Автини возбужденными, было тогда, когда иностранка Итход из Йема узнала, что ее Община уничтожена Арсууни. Она покончила жизнь самоубийством, несмотря на то что Совет отдал приказ о признании ее членом Элхама.

Конечно. Но, без сомнения, мы были бы расстроены, узнав об уничтожении Элхама. А такое вполне может быть, ты же знаешь.

– Давай все-таки не думать о таких страшных вещах заранее!

– Хорошо, дорогая. А теперь позволь мне взять инструмент и книгу.

– Конечно, но зачем? – спросила Айрод.

– Думаю, я смогу с их помощью развлечься с друзьями. Если ты как-нибудь услышишь странные звуки, то знай: это Кутанас и я учим их древнему искусству пения.

– Надеюсь, с этим не будет столько проблем, как со Словом Айдиоса!

– А кто научил меня петь об Айдиосе?

– Я. Но только для того, чтобы Слово не стерлось из нашей памяти окончательно. Не ожидала, что все это выльется в поэтическую оргию.

– Это так. Но нельзя же такие песни предать забвению. В конце концов, не так уж долго мне осталось любить их.

– Что ты имеешь в виду? – спросила она, отлично зная, что он имел в виду. И все-таки надеясь, что ошибается.

– В ближайшие дни будет Чистка, а я ведь один из самых старых трутней.

Она в отчаянии сжала его руку.

– О, Антис, это просто ужасно! Разве королева не жалуется?

– Не так уж сильно, насколько мне известно, да и я забочусь о ее здоровье. Но чистку уже откладывали несколько раз.

– Но ты не такой уж и старый! Ненамного старше меня и сможешь выполнять свой долг еще много лет.

– Я знаю, но Совет так не думает. Возможно, его члены боятся, что мы станем настоящими обманщиками, если нам позволят жить до старости.

– Но ты ведь не станешь таким?

– Я никогда не думал об этом. А если бы ты узнала, что я собираюсь сбежать и примкнуть к обманщикам, – ты как послушная рабочая вернула бы меня?

– Конечно. Это решение далось бы мне нелегко. Но, пожалуйста, не планируй ничего подобного! Держись как можно дольше, пока сил хватит. Ты не… Я…

Голос ее захлебнулся от рыданий.

– Не надо, Айрод! Ты причитаешь, как кто-то из древних с их «горячей любовью», – сказал Антис, обняв ее за плечи.

Айрод взяла себя в руки.

– Я просто глупая. Конечно, не одна из древних, а работник среднего рода и горжусь этим. Но жизнь будет абсолютно пуста без тебя.

– Спасибо, – он дружески сжал ее руку.

– Никто больше в Элхаме не разделяет мою любовь к древностям. Иногда я размышляю о том, что должен чувствовать какой-нибудь одинокий изгой, который бродит по окрестным лесам, смотрит на купола Общины и осознает, что никогда не сможет войти сюда вновь.

Антис вздохнул в сгущающейся темноте.

– Могу уверить тебя лишь в одном, дорогая: если я когда-нибудь и задумаю стать изгоем, то не посвящу в это никого, кто сможет разрушить мой план.

Она вздрогнула от холода.

– Б-р-р. Нам бы следовало взять с собой теплую одежду. Пойдем-ка домой.

Глава II

Небесный корабль

– Перед нами стоят две задачи – использовать этих людей и их знания против Тваарма и сделать так, чтобы они никоим образом не навредили нам, – сказала Род.

Ее колесница ехала рядом с повозкой Айрод по дороге, ведущей в Тайдем, которая тянулась вдоль берега Алого моря. Колесницы Иинод, Авпанд и Вард ехали следом, постукивая колесами по камням.

Род продолжала наставлять помощников:

– Старайтесь внимательно следить за всем, что говорят и делают люди. Рот же держите на замке. Мы ничего о них толком не знаем и не можем сразу разгадать все секреты. Всячески льстите им, вынуждайте хвастать своими достижениями, словом, делайте все, чтобы у пришельцев развязались языки. Но не приглашайте их к нам, не рассказывайте о том, где находится Элхам, и ни в коем случае не выдавайте наши политические секреты и способы ведения войны. Я это говорю прежде всего для тебя, Айрод, потому что знаю твою слабость. Они интересуются не только нами, но и нашей историей, поэтому и хотят, чтобы их сопроводили в Хинам – искать там древности. А добравшись туда, им будет совсем нетрудно подняться на одну из башен и увидеть купола Элхама.

– Я буду соблюдать осторожность, – сказала Айрод, едва сдерживая нервную дрожь. Род говорила ей об этом уже неоднократно. А ей так хотелось, чтобы новоявленная наставница оставила ее, наконец, в покое и она могла бы вернуться к своим благостным мечтам о древних временах.

– Тебе нужно добиться расположения Блока, который неплохо говорит по-автинийски и интересуется, так же, как и ты, различным философствованием. Если добросовестно справишься с этой задачей, то забудешь обо всем, в чем тебя так неразумно поддерживал трутень.

– Почему это? – спросила Айрод гораздо громче, чем сама того хотела. Она вовсе не собиралась позволять Род надсмехаться над ней!

– Не кричи. Тебе лучше приступить к делу сразу же, потому что он не захочет, чтобы мы быстрее возвращались домой.

– Ты имеешь в виду…

Род криво усмехнулась, посмотрев в сторону Айрод:

– А ты не знала? Сегодня утром, как раз перед тем, как мы выступили в путь, Совет собрал кворум и назначил дату следующей Чистки. Это сделано для того, чтобы убить трех старших трутней: Антиса, Кутанаса и Дайоса, чтобы освободить место для нового урожая. Это должно произойти в ближайшие восемь дней. Конечно, сделано все, чтобы они не смогли сбежать.

Айрод побледнела. Черт бы их побрал! Так вот почему Антис не попрощался с ней. Сначала она подумала, что он просто рассердился на нее; потом решила, что он, возможно, забыл о ее отъезде (хотя это совершенно на него не похоже); и, наконец, ей пришла в голову мысль, что он, возможно, пытался защитить ее, сведя до минимума их общение. А на самом деле в это самое время…

Задыхаясь от гнева, Айрод произнесла:

– Ты должна была рассказать мне об этом раньше.

– И ты бы не устроила истерику, не предприняла бы попытку задержать наш отъезд? Ну нет, я не так глупа, чтобы позволить тебе сделать это. Ты должна благодарить меня, что все вышло именно так.

– А почему для Чистки был выбран один из ближайших дней?

– Из-за пророчества, которое цитировала Тайт, – о том, что трутни будут искать новое убежище. В нем высказывалось опасение, что, если трутни услышат о нем, они массово дезертируют. В нем не указывается близкая дата; оно должно было сбыться спустя какое-то время. Но Антис ничего не потеряет; в Общине нет места для него после Чистки.

Айрод сникла, мысли ее в беспорядке теснились в голове. Она даже хотела повернуть колесницу и помчаться обратно в Элхам. Но выработанная годами дисциплина и беспредельная преданность Общине остановили ее. К тому же чего она сможет добиться, кроме того, что ее накажут?

Что же делать? Хотя Айрод и была опытной рабочей, она все же не воспринимала жизненные трагедии как нечто неизбежное. Должно же быть что-то, что может помочь…

Почему Род так злорадствует? Ведь у нее нет причин ненавидеть Айрод. Она не сделала ничего предосудительного, лишь оставалась сама собой. В этом-то, наверное, все и дело. Род, чисто внешне, высмеивает интерес Айрод к древнему искусству, а в душе завидует ей. Возможно и то, что Род – одна из тех, кто испытывает тягу к единообразию во всем, и ей претит индивидуальность Айрод, она словно бельмо на глазу, которое необходимо уничтожить.

Мысли Айрод все время текли в одном русле: как спасти Антиса? Ведь должен же быть какой-то выход! Нет, его не существует… И все-таки что-то должно быть, ей нужно лишь все хорошенько обдумать. А почему она так уверена, что выход есть, спрашивала она сама себя. Потому что выход должен быть, и все тут. В ее рассуждениях нет никакой логики; не может существовать что-то лишь потому, что ты страстно этого желаешь…



Она предавалась этим мыслям в течение долгих часов – пока они миновали место, где животные уничтожили несчастную королеву Руар, и Холмы Ланвэд. Здесь полузабытые легенды рассказывали о необычайном яйце – размером с купол королевского дворца. Никто не знал, кто из него должен был вылупиться. Когда они добрались до границы Тайдема, Айрод так и не пришла ни к какому заключению.

Здесь их остановили двое стражниц, на чьих доспехах виднелись символы королевы Мэйюр. Род назвала свое имя старшей из стражниц, Гоглед.

Та ответила на диалекте Тайдема:

– Я знаю тебя, Род. Мы встречались, когда ты приезжала сюда с колонией Глиид. Это инспекционная проверка или что-то другое? Когда выйдут первые колонисты?

– Нет, мы ищем небесный корабль. Что о нем известно в Тайдеме?

– Ничего. Королева Мэйюр чувствует, что общение с его обитателями, чьи обычаи так отличаются от наших, вполне может нарушить наше общественное устройство. Она даже всячески пытается пресечь любые разговоры по этому поводу – хотя сделать это, как известно, просто невозможно.

– А у вашего Совета разве нет своего мнения по этому вопросу?

– Теоретически есть, но, как показывает практика, Мэйюр всегда поступает так, как считает нужным сама. А как насчет вашей колонии?

– Да никакой колонии нет с тех пор, как началась война с Тваармом. Если же она и появится, нам потребуется каждый рабочий, который сможет держать в руках копье.

Гоглед сказала:

– У вас есть принцесса, которая скоро станет совершеннолетней. Вы собирались послать ее в Глиид, не так ли?

– Да, Эстир. Она вот-вот вступит в свои права.

– И если вы не пошлете ее с новой колонией, то начнется королевская свара, не так ли? И тогда, возможно, к вам пожалуют гости из Тайдема?

– Не знаю, тогда это будет забота Совета.

– А Арсууни уже выдвинули свои силы?

– Не вполне достаточные для сражения, насколько я знаю. Наш генерал сейчас на границе, он наблюдает за ними.

– Бедный Элхам! Мне бы хотелось, чтобы однажды Община Автини победила Общину Арсууни.

Род тяжело вздохнула.

– Мы постараемся сделать все, что от нас зависит. Но ведь у них целая каста хорошо обученных солдат! Нам потребуется не только удача, но и большое превосходство в силах, которого, как вы знаете, у нас нет.

– А сколько в вашем распоряжении взрослых рабочих?

– Около четырехсот пятидесяти. Их могло бы быть больше, но ведь вы же знаете о прошлогодней чуме…

Гоглед сказала:

– Как жаль, что наши и ваши рабочие не могут сражаться против Арсууни одновременно.

– Да. Но таково уж положение вещей. Им удается атаковать обе наши Общины одновременно.


На третий день днем, после того как Гоглед покинула их, пять рабочих Элхама достигли долины Глиида.

Иинод крикнула:

– Посмотрите!

Внизу, почти в самом центре долины, тускло поблескивая в солнечных лучах, возвышался огромный цилиндрический объект, который мог быть только космическим кораблем. Он стоял на основе, подобно Мемориальной Колонне Хинама, и заострялся у верхнего конца.

Даже Род, которая обычно сдерживала эмоции, на этот раз выглядела возбужденной. Она крикнула, щелкнув хлыстом:

– Поехали быстрее!

Пять повозок стали быстро спускаться по извивающейся дороге в долину. Вард сказала:

– Я так взволнована – никогда не была в Глииде! А что это за странная вершина, поднимающаяся среди утесов?

Айрод объяснила:

– Это Мыс Выживших.

– А что обозначает это название?

– Оно относится к последним выжившим две тысячи лет назад двуполым Автини.

– Ты имеешь в виду рационализацию диеты этого племени Королевой Данокор?

– Да, – сказала Айрод.

Иинод спросила:

– А что произошло с выжившими?

– Они находились в осаде более двух месяцев. Один источник утверждает, что, когда армия Данокор подошла к их обители, все двуполые уже умерли от голода; другие же источники утверждают, что они спрыгнули со скалы, чтобы встретить таким образом смерть.

– Как печально! – заметила Вард.

Род озлобленно бросила через плечо:

– Так им и надо! А нам следует забыть об этих ужасных диких временах. Была бы моя воля, я бы уничтожила все исторические записи. Если бы не было таких сентиментальных личностей, как Айрод, мы бы давным-давно покончили со всем этим хламом.

Трое младших рабочих благоразумно умолкли, как это обычно бывает, когда вспыхивает ссора среди старших по званию. Айрод тоже ничего не сказала, потому что мысли ее были полны грезами о выживших и трагической судьбе их соплеменников, размышлениями о предстоящей встрече с людьми и непреходящим волнением о возможной гибели Антиса.

Когда очертания космического корабля стали вырисовываться все отчетливее, Айрод поразил его огромный размер. В нем могла бы поместиться вся Община. Наверное, он был полым внутри, и там нет никаких волшебных машин, изобретенных людьми.

Предметы двигались вокруг основания космического корабля. И Айрод подумала, что находящимся внутри людям хорошо видна издалека вереница повозок. Во главе колонны ехала Род – прямо по дороге, ведущей к кораблю, который прибыл из открытого космоса. Значительная территория вокруг корабля была расчищена во время его приземления – многие деревья и кусты сгорели до корней.

Один из пришельцев стоял в том месте, где обгоревшая земля подступала к краю дороги. Айрод увидела это, когда Род спрыгнула со своей колесницы. Остальные последовали ее примеру. Айрод собрала поводья пяти животных, в то время как ее товарищи двинулись вперед.

Человек был примерно одного роста с Айрод и выглядел совсем как Автини, несмотря на то, что происходил из другого мира. Он был стройный, как рабочий или принцесса, а не плотный, подобно трутню, и не толстый, как королева. Он был покрыт каким-то веществом, которое, как сначала показалось Айрод, было странной, свободно свисавшей шкурой, но при ближайшем рассмотрении оказалось одеждой, скроенной и сшитой так причудливо, чтобы плотно облегать туловище. Ботинки его не очень отличались от тех, что носят Автини, только выше. Одно одеяние похоже на тунику с короткими рукавами. Другое же, по мнению Айрод, походило на тунику специально для ног или на юбку, состоящую из клиньев, которая прикрывала фигуру от талии до икр. Чуть ниже ноги были скрыты ботинками. Весь этот наряд удерживали многочисленные пуговицы и ремни. Айрод удивилась, как же человек мог облачаться в столь запутанное одеяние, а потом снимать его с себя.

Хотя Род говорила с людьми, имеющими «волосы по всей голове», у этого человека на макушке вообще не было волос. На этом месте у него виднелся лишь розовый череп с небольшой бахромой каштановых волос по бокам и сзади, а еще небольшой пушок над верхней губой. Голубизна его глаз испугала Айрод, ведь большинство глаз, которые она видела прежде, были желтыми.

На изгибе руки он держал какой-то предмет, похожий на большой телх, который она нашла в Хинаме: деревянная палка, из которой выглядывала темная металлическая палка или трубочка. Весь инструмент в длину напоминал руку человека и был усеян какими-то немыслимыми выпуклостями и выступами. Потом Айрод запомнила: это, должно быть, один из видов волшебного оружия людей. Она надеялась, что пришельца не схватят и не заставят выстрелить в нее, чтобы сделать в ее туловище дырку, в которую каждый желающий мог бы просунуть голову.

Губы их нового знакомого раздвинулись в стороны, обнажив красивые белые зубы. Род и Айрод тут же напомнили, что просили не пугаться, если она увидит подобное. Это вовсе не значило, что человек хотел ее укусить, он был просто чем-то доволен. Это означало терранское подобие улыбки, жители Автини в таком случае округляют рот в виде буквы О.

Человек сказал:

– Здравствуй, Род! Не ожидал, что ты вернешься так быстро. Только что здесь был другой рабочий, из города, который называется Ледвид. Вижу, ты привела целую компанию.

Он говорил по-автинийски медленно, с сильным акцентом и множеством ошибок. Айрод была несколько удивлена его выражением «привела компанию», ведь это было очевидно и без слов. Возможно, такое бессмысленное утверждение было чем-то вроде формальности, которых у людей было много. Так же, к примеру, как когда рабочий при встрече с королевой говорит: «Много яиц!»

– Это моя помощница, Айрод, – сказала в ответ Род и стала представлять остальных.

Человек улыбнулся:

– А я – Блоч, Винстон Блоч. Очень рад познакомиться с вами.

– Вы имеете в виду Винстон из Блока? Блок – это ваша Община? – спросила Вард.

– Нет, это мое – хм-мм – одно из моих имен.

– Вы хотите сказать, что у вас не одно имя?

– Да, на самом деле их три.

– Но зачем? – удивилась Вард.

– Это сейчас слишком сложно объяснить.

– Скажите, по крайней мере, как к вам обращаться.

– На Земле меня называют Доктор Блоч. Итак, чем могу быть полезен вам?

Род пояснила:

– Сейчас Айрод обо всем вам расскажет. Мы же разобьем поблизости лагерь, если вы не возражаете.

Блоч повел себя осмотрительно, не выразив неудовольствия. Обращаясь к Айрод, он сказал:

– Дорогая, возможно, вы – эм – захотите осмотреть корабль внутри?

– Спасибо. Я хотела бы увидеть его целиком, – сказала Айрод, не зная, как оценить ситуацию, но все же делая шаг вперед.

Блоч помотал головой и сказал:

– Боюсь, это невозможно. Мы готовим судно к возвращению домой, и вы вымажетесь в – хм – как же вы называете это? – грязь. Перепачкаете всю вашу очаровательную розовую кожу. Но вы проходите внутрь; мы сейчас выпьем с вами по чашечке кофе.

– Копхи? – произнесла Айрод незнакомое слово, следуя за ним к кораблю.

– Кофе, с буквой «ф». Вы сейчас сами увидите.

– Ваш корабль имеет название?

– Конечно, вы видите вон те буквы? Они читаются «Париж» – это название одной из наших – эм – Общин.

– Вы действительно функционирующий мужчина?

Блоч посмотрел на нее с удивлением.

– Конечно!

– И вы все же работаете?

– Безусловно. Наши мужчины совсем не похожи на ваших трутней, которые существуют лишь для одной цели. Хотя, должен сказать, есть среди нас и такие, которые бы сочли такой образ жизни завидным.

Затем он обернулся и крикнул кому-то на своем языке:

– Эй, опустите-ка подъемник!

Хотя Айрод и не поняла слов, ей вдруг захотелось убежать прочь. В голове мелькнула мысль, что эти чужаки, возможно, хотят взять ее в заложники или использовать в дальнейшем как какой-то образец для исследований, разрезав на части. Ее бы не удивил такой исход. Род и ее команда были в этот момент всего лишь на противоположной стороне поляны. Сняв с себя оружие и ослабив ремни, которые они обычно носили, чтобы всегда быть в боевой готовности, рабочие с беззаботным видом обустраивали лагерь. А сверху спустилось что-то, похожее на огромный ковш, подвешенный на цепи из серого металла. Без сомнения, Айрод послужит Общине, так рискнув собственной жизнью, ступив на территорию этих людей, но….

Блоч запрыгнул внутрь этого ковша и сказал:

– Ну же, запрыгивайте!

В голове Айрод промелькнула мысль: какая теперь разница, если Антис все равно будет мертв, когда она вернется домой? Она спокойно шагнула внутрь. Цепь начала подниматься.

Айрод оглянулась по сторонам, а затем в панике схватилась за край необычной машины. Ее сердце ушло в пятки. Она попыталась что-то сказать, но изо рта вырвалось лишь какое-то кваканье. Живот настолько вздулся, что ей казалось – он вот-вот лопнет. С еле слышным стоном она свернулась в клубок на полу ковша, закрыв глаза руками.

Никогда прежде ей не доводилось находиться так высоко в воздухе, не имея под собой ветви дерева или какой-то другой опоры, и это показалось ей ужаснее, чем что-либо, что ей приходилось переживать. По мере подъема шум мотора раздавался все громче и громче.

Вдруг откуда-то сбоку послышался голос Блоча:

– Не переживайте так. Цепь еще ни разу не рвалась… Вот и все.

Айрод стало стыдно, и она заставила себя встать. Вцепившись мертвой хваткой в поручни и не осмеливаясь посмотреть вниз, она вскарабкалась за Блочем на платформу, которая находилась как раз напротив висящего ковша.

Айрод оказалась внутри корабля и увидела, что он сделан из того же серого металла, что и подъемник. Она спросила у своего спутника:

– Из чего сделан ваш корабль, Дактарблак?

– Мы называем этот металл сталью или железом. Это обычный металл, который тверже меди и… как вы называете смесь металлов?

– Смесь? Мы не знаем металла тверже, чем бронза. У нас есть золото и серебро, но их используют нечасто, лишь в особых случаях.

Она молчала, пока они шли по коридору к небольшой кают-компании. В комнате было много людей, как мужчин, так и женщин. Айрод узнала женщин благодаря их меньшему росту и выпуклой груди. Все присутствующие были одеты.

Только сейчас она поняла, что Блоч достаточно высокого роста среди себе подобных, потому что остальные были значительно ниже. Цвет кожи у людей был разным – у некоторых она бледная, желто-розового оттенка, у других покрыта загаром – от бронзового оттенка до темно-коричневого. Она подумала, что, возможно, на корабле присутствуют представители разных рас. Но Айрод никак не могла понять, как они сосуществуют, не пытаясь истребить друг друга, как это принято среди народов, населяющих Нионд.

Блоч начал знакомить ее с присутствующими, начав со смуглого мужчины почти одного с ним роста, но значительно полнее, одежду которого украшали латунные пуговицы:

– Капитан Суббару; мисс Дюлак, мой ассистент; мистер О’Мара, наш фотограф…

Он продолжил знакомство, но все эти имена не задерживались в памяти Айрод: «Норден, Маркович, Яндала, Канг, Лобос, Коди…» Большинство из них, даже запомнив, она все равно не смогла бы произнести.

Наконец, все люди, кроме капитана Суббару, О’Мары, мисс Дюлак и Блоча покинули кают-компанию. Фотограф был ниже ростом и полнее, чем Блоч (хотя и не такой тучный, как Суббару), с волнистыми волосами и грубыми чертами лица. Суббару посмотрел на него и сказал:

– О’Мара!

Мужчина угрюмо посмотрел, как показалось Айрод, на присутствующих и вышел из помещения. Блоч и Дюлак посмотрели ему вслед, и Айрод почувствовала в их взгляде какое-то напряжение.

Суббару обратился к оставшимся в кают-компании:

– Давайте выпьем кофе с пирожными. Поверьте, дорогая Айрод, это не повредит вам. Ваша подруга Род попробовала наше угощенье, когда была здесь. Ничего плохого с ней не случилось. Если хотите, снимите свой шлем.

Блоч перевел эти слова, и между ними завязалось подобие беседы. Айрод с радостью сняла шлем, так как он сковывал ее движения.

Блоч тем временем обратился к Суббару:

– Капитан, когда я спросил предводителя местной Общины, как нам лучше вести разговор, она сказала, что об этом расскажет Айрод.

Суббару выдавил из себя подобие улыбки землян:

– Кажется, им что-то нужно от нас. Как неожиданно! Что ж, мадам Айрод, мы вас слушаем.

Айрод, сильно нервничая, стала рассказывать о войне, которую ее племя ведет с Арсууни. Насколько ей было известно, эти чужестранцы могли оказаться теми, кто всегда встает на более сильную сторону.

Стараясь делать паузы между фразами, чтобы Блочу было легче переводить, она сказала в самом конце своей речи:

– Поэтому, если вы разрушите Тваарм с помощью вашего волшебного оружия, мы будем вам бесконечно благодарны и обещаем постоянную поддержку во всех Общинах Нионда.

Присутствующие обменялись многозначительными взглядами. Айрод это показалось не очень хорошим знаком, поэтому она, поколебавшись, сказала:

– Мы можем заплатить вам. У нас есть большие запасы хлебных злаков и полотна, из которого мы шьем одежду. Можем также предложить золото и серебро, из которых производят королевские регалии и другие украшения.

Суббару и Блоч кратко о чем-то переговорили между собой, затем последний повернулся к Айрод. В его голосе явственно чувствовалась симпатия:

– Нам совсем не нужна такая плата, Айрод. Если бы мы могли, то сделали бы это для вас бесплатно. Конечно, если обстоятельства таковы, как вы их описываете. Поверьте, мы не хотим обидеть вас, но хотим заметить, что ваше зерно и золото не представляют для нас ценности, разве только в том случае, если бы мы оказались здесь из-за поломки корабля. Но истинная причина нашего отказа состоит все-таки в том, что нам строжайше запрещено вмешиваться в местные дела на какой бы то ни было планете, невзирая на наши собственные симпатии.

– Вы даже не можете помочь мирной Общине защититься от агрессии врагов?

– Да, мы не можем пойти на это. А почему Арсууни нападают на вас?

– Это их обычный способ обогатить собственное племя. Вместо того чтобы основывать и развивать собственные Общины, они захватывают наши и забирают в плен тех наших рабочих, которые выжили в боях.

– Что ж, такова ваша точка зрения. Я не сомневаюсь в правдивости вашего рассказа, но каждая сторона всегда защищает собственную позицию. Когда мы приземляемся на неизвестную планету, первые ее жители, которых мы обычно встречаем, непременно имеют заклятых врагов где-нибудь поблизости и просят нас помочь уничтожить их, выдвигая при этом множество аргументов в свою пользу. Если же мы идем на поводу, то в дальнейшем, как правило, понимаем, что причинили вред невиновным, по крайней мере, сообразно нашему пониманию о добре и зле, или стали врагами для примерно половины жителей данной планеты. Единственно верный путь избегать такого рода оплошностей – это политика невмешательства.

Айрод осторожно, маленькими глотками выпила кофе. Этот горький напиток не доставил ей удовольствия, но если он не отравил Род, то, возможно, не убьет и ее. Она должна была попытаться подвести космических пришельцев к тому, чтобы они взяли на себя какое-нибудь обязательство. Ставкой в этой игре была не только жизнь Общины. Айрод смутно надеялась, используя искусство дипломатии, освободить с их помощью Антиса.

Потупясь, она сказала:

– Тогда… почему бы вам не поделиться с нами частью волшебного оружия? Совсем немного… хотя бы какое-нибудь одно… и чаша весов может склониться на нашу сторону.

Услышав это, Суббару присвистнул.

Айрод не знала значения этого странного звука, но ей показалось, что он выражает недовольство.

– Я не прошу вас отдать его навсегда, а лишь взаймы. И не бойтесь, мы не будем использовать это оружие против вас.

Блоч возразил:

– Вы не понимаете, дорогая Айрод. Это межпланетный корабль, космическое имущество Терры. Покинув родную землю, он подчиняется законам Межпланетного Совета. Одно из его правил запрещает предоставление его – эм! – жителям развивающихся планет, не владеющим такими технологиями.

– Что означает слово «развивающиеся»?

– Так называют планеты, которые еще не достигли определенного уровня в развитии науки, права, этики и политики.

– А какова цель этого правила? – спросила Айрод.

– Это долгая история. Но суть ее состоит в том, что нельзя помогать вооружаться какому-нибудь воинственному племени, которое может однажды покинуть свою планету, вторгнуться на территорию чужой и создать большие проблемы.

– Но почему наш мир не считают цивилизованным? У нас богатейшая культура, собственная письменность, высокий уровень обработки металлов, прекрасные здания, наша общественная жизнь хорошо организована… Что же вам еще надо?

– Одно из первых требований – управление всей планетой единым правительством. Но у вас ведь этого нет?

– Великий Гвуур, нет, конечно! Но кто вообще придумал такое?

– И у вас не упразднена сама идея войн, ведь правда?

– Никто здесь и не думает от них избавляться. Ведь войны – естественная часть нашей жизни.

– Вот-вот. А почему бы вашей Общине не объединиться с кем-нибудь из соседей, например, с Тайдемом, и не разбить Арсууни прежде, чем они разрушат ваш мир?

– А теперь вы не понимаете ситуацию, Дактарблак. Одна Община никогда не сможет объединиться с другой, потому что генерал первой должен будет признать, что королева другой Общины имеет равную или бо́льшую власть, чем его собственная. И так как номинальное превосходство каждой королевы в ее Общине – главенствующий принцип нашего общества, этот вопрос не подлежит обсуждению.

– Что вы подразумеваете под номинальным превосходством? – спросил Блоч.

– Настоящее управление осуществляется Советом, избранным рабочими. Королева царствует, но не правит.

Блоч повернулся к Суббару:

– У них конституционная монархия.

Затем он обратился к Айрод:

– Простите, дорогая, но вот лучший совет, который мы можем вам дать. Если какое-то неразумное правило мешает вашему обществу, то оно тем самым наносит обществу большой вред. Итак, что у вас здесь интересного? Как эксперт по ксенологии…

– Как кто? – недоуменно спросила Айрод.

– Как исследователь миров, которые сильно отличаются от моего собственного. Меня интересует абсолютно все – геология, климат, растения, животные, люди, наука, история, искусство – практически все, что только можно себе представить. Мы уже собрали здесь хорошую коллекцию растений и животных. Почти все ваши наземные животные являются двуногими. У них почти нет шерсти, только небольшими клочками в нескольких местах. Вот как ваша прядка на макушке. На других континентах животные выглядят так же?

– Насколько мы знаем, да. А как иначе? Разве на других планетах как-то по-другому?

– Конечно. На нашей планете большинство животных передвигаются на четырех лапах, и они полностью покрыты шерстью. А на Вишну у животных шесть конечностей…

– Но почему? – спросила Айрод.

– На это есть разные причины. Например, траектория движения нашей планеты и распределение на ней суши и воды делает ее климат более разнообразным, чем у вас. Поэтому наши животные обросли шерстью, чтобы спастись от холода зимой. Но давайте вернемся к интересующему нас вопросу: есть здесь где-нибудь другие Общины, которые мы могли бы увидеть?

– Не думаю, что какая-нибудь Община примет вас, пока не узнает лучше. Если только вы не захватите ее силой. Но я надеюсь, вы не станете это делать.

– Значит, нам лучше улететь на другой континент, жители которого более сговорчивы? Ведь на предварительную разведку на каждом континенте нам отведено не так уж много времени.

– Автини нельзя назвать недружелюбными, но мы не можем рисковать, пока не узнаем вас получше.

Присутствующие молча посмотрели на нее, и Айрод продолжила:

– Есть еще нечто такое, что, уверена, заинтересует вас. Например, недалеко отсюда находится Точка Выживших и рядом с ней – древние развалины.

– Точка Выживших? – спросил Блоч.

Айрод рассказала им историю о последних двуполых Автини и в конце добавила:

– Развалины старинной крепости сохранились до наших дней, вы можете сами увидеть их.

– А до них трудно добраться? Ведь там, насколько нам известно, отвесные скалы…

– А вам и не нужно карабкаться по ним. Из долины туда ведет протоптанная когда-то тропинка, лишь кое-где поросшая сорняками.

– А что конкретно можно увидеть среди развалин? – спросил Блоч.

– Вы найдете там много древних реликвий. Форт был восстановлен более пятидесяти лет назад, когда там обосновалась группа беглецов-трутней.

Поразмыслив немного, Блоч сказал:

– Вообще-то это неплохая мысль. А вы не согласитесь пойти с нами туда завтра?

– С удовольствием. Когда конкретно вам будет удобно?

– Спустя пару часов после рассвета.

– Хорошо. Тогда пусть каждый возьмет что-нибудь поесть по своему вкусу, думаю, наша пища покажется вам несъедобной.


После того как Айрод покинула «Париж», Блоч спросил капитана Суббару:

– Ну и как вам наша маленькая краснокожая гостья?

Суббару задумчиво ответил:

– Эта лучше, чем та, что была в прошлый раз. Она вызывает чувство любопытства. Когда говоришь с ней, кажется, что общаешься с умным муравьем или пчелой в человечьем обличье.

– Но в действительности это не так. Вы не должны проводить подобные параллели. Они умны и вовсе не подвержены лишь инстинктам, как жители планеты Девятый Сириус. И у пчел к тому же не бывает Советов, избранных демократическим путем.

– Это правда. Если бы только ей добавить… А как я должен относиться к Айрод – как к «ней» или к «этому»?

– Думаю, что к «ней». В конце концов, вы называете новорожденную девочку «она», хотя в половом смысле она развита не лучше, чем Айрод.

Суббару сделал кругообразные движения руками у себя перед грудью и сказал:

– Если бы ее вот здесь можно было немного добавить и надеть ей парик из настоящих волос на голову, прикрыв им ее похожие на перья пряди, то она бы выглядела вполне привлекательной женщиной. Учитывая, конечно, что вам нравится розовая кожа и кошачьи глаза. Кстати, их племя действительно такое отсталое, как это кажется на первый взгляд? Мне кажется, у них нет железа, не говоря уже о каких-то машинах…

– Все это действительно забавно. Впрочем, я узнал, что две тысячи лет назад (по их летоисчислению) у них была высокоразвитая культура. Тогда же они ввели свою кастовую систему, основанную на разделении по половому признаку. С тех пор у них не просто стагнация, гораздо хуже – настоящий регресс.

– Возможно, у них материалистический взгляд на мир, как на западе на Земле, и из-за этого тормозится их духовное развитие?

– Может, хватит об этом? Наука у них тоже не развивается. Что касается религии, то ее практически нет, остались лишь ничего не значащие суеверия и проклятия. Они важны для предзнаменований и прорицаний, источником же истинной веры здесь являются Общины.

– Вы имеете в виду ульи, – заметил Суббару.

Род сказала Айрод:

– Возможно, я ошиблась, послав тебя к пришельцам решать наши дела. Фактически ты лишь уклонилась от работы по разбивке здесь лагеря.

Айрод гневно ответила:

– Я не смогла воспрепятствовать их отказу. Мои опасения подтвердились: они связаны указаниями своего правительства.

– В любом случае завтра я проведу более успешные переговоры. О чем вы договорились?

Айрод рассказала ей о предполагаемом походе к Мысу Выживших, добавив при этом:

– Надеюсь, ты позволишь мне сопровождать их. Если завтра вместо меня пойдет кто-то другой, они подумают, что мы поссорились. Кроме того, у меня с Дактарблаком гораздо больше общих интересов, чем у тебя.

– Я так не думаю…

Усилием воли Айрод перешла на льстивый тон:

– Дай мне хотя бы еще один день. Добираться туда всего два часа, и я хорошо знаю дорогу. А ты-то сама там была?

– Ты думаешь, я буду тратить время, данное мне Общиной, на бесполезные древние развалины? Хм! Иди туда сама, если уж так хочется, с этими глупыми людьми. Честно говоря, меня совершенно не привлекает это путешествие. Я лучше потрачу время и силы на обустройство лагеря, чтобы оправдать доверие Элхама.

В эту ночь Айрод не сомкнула глаз.

Глава III

Мыс Выживших

На следующее утро, когда Айрод направилась к «Парижу», Блоч уже ожидал ее около корабля. Рядом с ним стояла женщина по имени Дюлак и мужчина – О’Мара. У последнего на плече висел прямоугольный кожаный ящик. Блоч держал в руках волшебное оружие.

– Фотоаппарат, – ответил О’Мара на вопрос Айрод, что это такое. Но она так ничего и не поняла.

Блоч пояснил:

– Это волшебная машина, которая делает картинки с изображением увиденного. Мы берем его с собой во все экспедиции.

– А это что? Украшения? – Айрод кивнула на ряд медных скрепок, болтавшихся на ремне Блоча. К каждой из них было прикреплено несколько маленьких медных цилиндрических штуковин.

– Они предназначены для этого. – Блоч кивнул на трубочку из темного металла.

– Что ты там говоришь, Балди? Не наговаривай на меня при молодой леди, даже если я не понимаю ни слова на ее языке, – раздраженно сказал О’Мара.

Айрод, не понимавшая их разговор, вела своих спутников по дороге, по которой Автини вошли в долину. О’Мара издал ртом какой-то особый пронзительный звук, точно такой же, как Суббару днем раньше.

– Что это? – спросила Айрод.

– Мы называем это свистом, – пояснил Блоч и показал ей, как это делается. Она попыталась повторить, но у нее так ничего и не получилось.

Потерпев фиаско, она отказалась от этого занятия и сказала:

– Дактарблак, вы задавали много вопросов о наших половых кастах. Может быть, вы расскажете мне о том, как осуществляются половые отношения на Терре?

После того как Блоч дал ей полный отчет по этому вопросу, описав моногамные традиции, Айрод спросила:

– Ваши мужчины стали от этого счастливее, чем наши?

– Откуда я знаю? Мы ведь не можем измерять счастье счетчиком. К тому же я не очень хорошо знаком с вашими соплеменниками, чтобы судить об этом. Некоторые наши мужчины считают такие взаимоотношения с женщинами просто замечательными, другие же находят их чрезвычайно утомительными.

– Как же так?

– Возьмем, к примеру, Суббару. Он несчастлив, потому что его женщина отказалась продолжать находиться в гибернации, пока он участвует в исследовательском полете, который занимает много лет. И она оставила его ради другого мужчины. А сам он родом из страны под названием Индия, где к вопросу о верности супругов друг другу подходят очень серьезно.

– Но вы, должно быть, сильно стареете во время таких путешествий!

– Нет, такого не происходит из-за эффекта Лоренц-Фитцжеральда, который замедляет время, пока мы летаем в космосе почти со скоростью света. Поэтому тем, кто находится на борту корабля, кажется, что прошло совсем немного времени.

– Я что-то не понимаю.

– Откровенно говоря, я тоже. Но все происходит именно так. Конечно, все это тяжело для супругов путешественников, оставшихся дома. Поэтому они обычно принимают лекарства, с помощью которых погружаются в глубокий сон, во время которого они почти не стареют, пока их любимые отсутствуют.

– А как обстоит дело с вами? У вас есть такая подруга? И если есть, то она на корабле, вместе с вами, или осталась на Терре?

– Я одинок, у меня нет даже подруги. И я вполне удовлетворен таким положением вещей.

– Вы как беглец-трутень?

– Видимо, да, хотя я и не граблю людей, как это делают они, насколько мне известно.

– А что насчет Дюлак? – спросила Айрод, оглядываясь на Барб Дюлак, которая с серьезным видом шагала за О’Мара. Ноги у Айрод и Блоча были длиннее, чем у их компаньонов, и это позволяло им идти быстрее.

– Она несчастлива в личной жизни.

– Почему?

– Она и… мужчина, который идет рядом с ней… они… как сказать на вашем «по уши влюблены»?

Прошло несколько минут, прежде чем был найден синоним. Наконец Айрод воскликнула:

– Я знаю, что вы имеете в виду! Мы понимаем это как преданность Общине, но в древности это понятие использовалось для выражения нежных чувств к себе подобному. О таких переживаниях поется в некоторых старых песнях, рассказывается в стихах… Но объясните, при чем тут уши? Какое отношение имеют уши к этому чувству?

Когда Блочу удалось объяснить ей, что это просто фигура речи, она задала следующий вопрос:

– Скажите, а все ли ваши мужчины подвержены таким чувствам?

– Некоторые да, но не все. Культура моего народа, например, отводит существенную роль этим чувствам, тогда как соплеменники Суббару относятся к этому вопросу гораздо проще.

– Но вы же сказали, что это сделало его несчастливым в личной жизни…

– Мне кажется, его в большей степени волнует уязвленное самолюбие, чем потеря любви.

– А что произошло с теми двумя?

– Они… у них есть договоренность быть все время… вместе, как я уже вам говорил.

– Это что-то вроде того, как трутня посвящают во взрослую жизнь, и он дает обет служить королеве?

– Да. Они обручились, так мы говорим, но вскоре Барб поняла, что ее нареченный совсем не такой, как она думала. Таких, как он, мы называем мужланами…

– Муж-лан… как это понять? Вы имеете в виду, он мужчина? Но разве она не знала заранее, что он мужчина?

– Мужлан – это такой тип мужчин. Он настоящий тиран, с ужасным характером, а ей это, конечно, не нравится. Она бы не запала на него…

– Она выпала? Выпала из окна или откуда-то еще из-за него? Это же ужасно!

– Нет-нет, я имею в виду, она не захотела бы заводить с ним отношения, если бы не находилась с ним так долго, если бы не совместный полет на корабле. Но она все-таки разорвала помолвку, и он до сих пор в бешенстве. Он и сегодня пошел с нами лишь для того, чтобы позлить ее.

– Он несчастлив, поэтому хочет, чтобы и остальным было плохо?

– Что-то вроде этого.

– У нас тоже встречаются рабочие, похожие на него, – сказала Айрод, подумав о Род.

Блоч, помолчав, добавил:

– К тому же он страшно ревнует Барб ко мне. Дело в том, что она все время работает со мной, помогает делать образцы, обрабатывает записи.

– Почему? Разве вы влюблены в нее?

Блоч удивленно посмотрел на Айрод, а затем перевел взгляд на следовавшую за ними пару.

– Я… что? Нет, конечно же, нет. Но он-то думает, что дело именно в этом.

Айрод показалось, что его протест прозвучал как-то слишком уж резко, поэтому она не была убеждена в искренности Блоча и спросила его:

– Может, вы все-таки влюблены, Дактарблак, но не хотите признаться в этом, потому что боитесь гнева этого сильного мужчины?

– Это просто смешно, юная леди. Давайте лучше поговорим о чем-нибудь другом.

– Давайте, если хотите. Хотя, боюсь, я так и не смогу понять ваших таинственных мужчин. Любовь в вашем понимании не такая уж и ценная, раз она всех делает несчастными… А вот мы и пришли.

Она повела своих спутников по тропинке, которая ответвлялась от дороги, проложенной в долине. Блоч спросил:

– Айрод, вы когда-нибудь слышали о других космических кораблях, кроме «Парижа», которые бы здесь приземлялись?

– Нет. Существуют, правда, древние мифы о богах, пришедших с небес, но никто в них не верит.

– Это было сравнительно недавно, всего лишь несколько лет назад. Совместная Осиринско-Тотианская экспедиция…

– Что за экспедиция?

– Она была укомплектована людьми с планет Осирис и Тот, которые находятся в Просуонской системе. Просуон – вторая по яркости звезда отсюда.

– Вы имеете в виду Хоолед?

– Да, если вы так ее называете. Осирийцы внешне похожи на животных, которые впряжены в ваши колесницы, только целиком покрыты чешуей, а Тотианцы небольшого роста, нам по пояс, и покрыты волосами. Их корабль, судя по присланным отчетам и фотографиям, приземлился на ваш континент. Через несколько дней после прибытия они послали на разведку группу пилотов, на которую напали. Когда единственный оставшийся в живых вернулся на корабль…

– А кто на них напал? – спросила Айрод.

– Судя по донесению, Автини; возможно, это была шайка трутней, о которых вы рассказывали. Во всяком случае, выживший пилот рассказал жуткую историю о том, что капитан-осириец, которого звали Фафашен, запаниковал и приказал команде тут же вернуться в их систему. Осирийцы, конечно, слишком импульсивны и эмоциональны для космических исследований.

– Я ни о чем подобном не слышала; но, видимо, это случилось очень давно и далеко отсюда. Дело в том, что одна Община не знает, что происходит на территории другой. Людей, которые интересуются делами всего населения, подобно мне, считают странными.

– Я слышал об этом, – сказал Блоч.

Тропинка теперь извивалась вверх по склону. Зная, что ее ждет в пути, Айрод надела только ботинки и ремень через плечо, на котором висели ее сумка с обедом и бронзовый топор. Когда она начала срубать растения, которые мешали им пройти по тропе, Блоч сказал:

– Позвольте-ка мне!

С этими словами он достал какой-то механизм, который Айрод никогда прежде не видела: предмет, похожий на нож, но в несколько раз больше. Один его конец был прямой, а другой – изогнутый. Причем лезвие на одну треть шире, чем рукоятка. Единственный взмах этим инструментом, и на земле остался лежать довольно большой ряд сорняков.

Айрод собралась уже выразить восхищение, но сдержалась. Она тут же поняла, что эта вещица могла великолепно служить оружием, непонятно только, почему никто из Автини не придумал такую же. Возможно, Блоч подарит ей это сокровище, нужно только не подавать виду, что она такого никогда не видела, иначе он опять начнет говорить о законах, запрещающих им показывать пришельцам незнакомые приспособления.

– А как вы называете это? – спросила она как бы невзначай.

– Мачете.

– Мачелх, – повторила она, бессознательно дав слову автинийское окончание, характерное для обозначения инструментов.

– А как вы называете подобные вещи?

Айрод решила, что в данной ситуации уместнее всего будет слово «нож».

– Валх… А вы используете его как оружие?

Блоч помолчал, обдумывая ответ.

– Наверное, кто-то и использует, хотя оно несколько тяжеловато для этой цели. Много веков назад наши предки сражались с помощью подобных орудий. Их называли мечами. Клинок у них был острый и сужался к концу. Сейчас же, если бы началась война, мы бы использовали оружие… Хотя войн у нас больше не бывает. А чем пользуетесь вы в подобных случаях?

Айрод слукавила:

– Подобные ножи есть в некоторых наших Общинах, хотя Автини и предпочитают копья… Можно мне подержать ваш?

– Только будьте с ним осторожны, – предупредил Блоч.

Айрод с опаской взяла в руки мачете. Ей понадобилось несколько неуклюжих взмахов, чтобы понять, как им пользоваться. Но тут же она самодовольно улыбнулась, представив, как целится в кого-нибудь из тваармских Арсууни. Шух!..

Но как раз в этот момент к ним подошел О’Мара вместе с Барб Дюлак, который поторопил своих спутников.

– Пойдемте же. Сейчас покажу вам, как нужно расчищать дорогу.

С этими словами он ринулся в заросли, размахивая мачете направо и налево. Листья и ветки деревьев тут же посыпались в разные стороны.

Потом путники стали расчищать дорогу по очереди, все, кроме Барб Дюлак, которая для этого была слишком мала ростом. Вскоре рубашки их потемнели от пота. Оба мужчины стянули их с себя, чтобы легче было дышать. Айрод смотрела на них словно зачарованная и затем спросила:

– Доктор Блоч, как же это получается? Вы утверждаете, что вы – действующий мужчина, а на самом деле у вас и у О’Мары грудь как у рабочих Автини. У вас она даже лучше развита, чем у нас.

– А у ваших трутней разве нет груди?

– Нет. Вы уверены, что вы – действительно мужчины?

Блоч рассмеялся резким земным смехом:

– По крайней мере, я всегда был уверен в этом.

Но Айрод все никак не могла успокоиться:

– А почему маленькая Барб не сняла рубашку? Я хочу посмотреть, как она выглядит раздетой.

– Но это – против наших правил.

По просьбе Барб Дюлак Блоч перевел на родной язык последнюю часть этого разговора. Айрод никак не могла понять, почему Барб покраснела, а О’Мара громко рассмеялся.

– У этих язычников совершенно нет стыда. Не обращай внимания, Балди, давай работать, – сказал фотограф, вытирая тыльной стороной ладони пот со лба.

Хотя Айрод и не поняла все из сказанного, ей показалось, что Блочу не понравилось, как к нему обратился О’Мара. С мрачной улыбкой на лице он молча продолжал расчищать дорогу в зарослях.

Айрод обернулась к Барб Дюлак, чтобы поговорить с ней. Конечно, трудно общаться, когда знаешь лишь несколько слов из родного языка собеседника, но всегда можно помочь себе жестами и какими-нибудь характерными звуками. В данном же случае процесс общения был затруднен еще и тем, что английский – не родной язык Барб. Она приехала из места под названием Гельвеция или, как говорили остальные, из Швейцарии.

Айрод сказала:

– В наших местах тоже встречаются языковые несоответствия. Арсууни, например, называют себя Аршуул. Дело в том, что в их языке и в нашем – разные окончания слов, к тому же у нас нет звука «ш». Поэтому мы и называем их Арсууни.

Но тут наступила очередь Айрод расчищать путникам дорогу, и ей стало не до разговоров. Наконец они поднялись на вершину холма, откуда хорошо была видна вся долина. Какое-то время тропинка вилась почти по отвесному склону, где росло лишь несколько пучков сорняков. Хотя тропинка и была проложена когда-то вполне удачно, время и ненастная погода сделали ее труднопроходимой. Каждый шаг давался путешественникам с трудом, и они с опаской переставляли ноги, когда наступали на какой-нибудь мелкий камешек и он летел вниз.

Наконец Айрод кивнула куда-то в сторону:

– А вот и развалины.

– До них еще нужно добраться, – сказал О’Мара, вытирая рубашкой пот со лба.

Через полчаса они подошли совсем близко к древней крепости. Блоч показал на мощную каменную кладку, каждый блок которой весил не менее нескольких тонн, и спросил:

– Интересно, каким образом строители доставили сюда эти камни?

Айрод пожала плечами.

– Не знаю, возможно, они скатывали их как-то с утеса. Древние вообще умели делать много такого, что нам теперь не повторить.

– А когда мы будем есть? – спросил вдруг О’Мара.

– В любое время, когда захотите, – отозвался Блоч.

Все тут же, как по команде, достали съестные припасы. Айрод, прожевав печенье, стала расспрашивать своих спутников, чем питаются люди.

– Вы хотите сказать, что ваши мужчины едят растительную пищу, а женщины мясо?

Блоч кивнул:

– Да, и наоборот. А почему бы вам самой не съесть кусочек мяса?

– Это невозможно! И не только потому, что противоречит нашим законам. Представьте себе: рабочий всю жизнь питался только растительной пищей и вдруг съедает кусок мяса. Он тут же отравится и умрет в мучениях. Хотя тысячи лет назад, еще до реформ, наши племена еще и употребляли такую пищу, в наши дни это считается дикостью.

О’Мара достал тем временем бутылку с какой-то желто-коричневой жидкостью, откупорил ее и отхлебнул часть содержимого.

– Где вы это взяли? – спросил Блоч.

О’Мара усмехнулся в ответ.

– Позаимствовал у доктора Марковича, когда он не видел. Глотните-ка!

Он протянул бутылку Блочу, который нерешительно взял ее в руки и отхлебнул немного из горлышка.

Барб Дюлак с интересом наблюдала за происходящим.

– Это виски? Дайте и мне немного, пожалуйста!

О’Мара с хитрым видом усмехнулся.

– А как насчет нашей гостьи? Уж с этой традицией она должна познакомиться?

Но Блоч предостерег ее:

– Будьте осторожны. Только маленький глоточек. Вам может стать нехорошо.

Айрод откинула голову назад, как это делали остальные. Она не привыкла пить из такого сосуда, и жидкость тут же заполнила весь рот. Ей показалось, что она проглотила целое ведро раскаленного угля, и тут же закашлялась. Буквально через секунду половина выпитой жидкости оказалась на земле.

– Меня… отравили… – еле слышно прошептала она между приступами сотрясавшего ее кашля.

– Это вряд ли. – Блоч стал испуганно похлопывать ее по спине. Когда, наконец, Айрод немного пришла в себя, он сказал:

– А теперь давайте пробираться к развалинам.

О’Мара недовольно заметил:

– Вот сами и пробирайтесь, Балди, если хотите. А мне нужно немного вздремнуть. В любом случае фотографии получатся не такие красивые, пока солнце так высоко.

– Я бы тоже хотела немного отдохнуть, – сказала Барб Дюлак.

– А как вы считаете, Айрод? – спросил Блоч.

Та в ответ зевнула.

– Вы не против, если я тоже немного вздремну? У меня глаза сами собой закрываются.

– Только не говорите, что глоток виски уже возымел на вас такое действие!

– Я так не думаю, просто плохо спала прошлой ночью.

– Это из-за кофе. Ну что ж, вздремните, а потом я вас подниму.

О’Мара в очередной раз зевнул и приспособил свой рюкзак как подушку. Барб Дюлак спросила его:

– Джон, а вы не сгорите на солнце, если будете спать полураздетым?

– Здесь не так уж много ультрафиолетовых лучей, чтобы по-настоящему сгореть.

Айрод попросила перевести, а затем спросила:

– Ваше солнце очень отличается от нашего?

Барб Дюлак пояснила:

– Да, очень сильно. Оно выглядит примерно в два раза больше и в четыре раза ярче. Нам кажется, что ваше солнце выглядит как большой апельсин – это один из наших фруктов – на небе.

– А как вы называете наше солнце?

– Лаланд 21185. Это номер в звездном каталоге.

Айрод хотела спросить, что это за звездный каталог, как вдруг увидела, что Барб свернулась калачиком и закрыла глаза. Привыкшая к самым неприхотливым условиям для сна, Айрод растянулась на разбитом тротуаре форта, положив под голову камень вместо подушки.

Через некоторое время ее разбудили голоса попутчиков. Она попыталась опять уснуть, но звук какого-то громкого шлепка вернул ее к реальности. Впечатление было такое, словно кто-то рукой сильно ударил по обнаженной плоти.

Айрод открыла глаза и увидела Барб Дюлак, которая то спотыкалась и падала, то поднималась. Красные полосы на ее щеке ясно свидетельствовали о том, что только что раздавшийся шлепок был звонкой пощечиной. Барб закричала от страха, когда О’Мара зарычал, наступая на нее:

– Сейчас я покажу тебе, как насмехаться над честным человеком!

Он двинулся к ней какой-то неуверенной, шаткой походкой. Айрод, заставив себя подняться, увидела вдруг пустую бутылку, лежавшую на камнях.

Этот конфликт застал Айрод врасплох. Она была уверена – случившееся непозволительно. Но как представитель другого рода не считала возможным для себя вмешиваться в происходящее. Как раз в этот момент из-за стены показался Блоч. Он направился к О’Маре, пытаясь его успокоить:

– Что здесь происходит? Стой, ты не можешь…

Тот закричал в ответ:

– Это все твоих рук дело! Никакой лысый болван не сможет увести мою девушку!

Блоч застыл в нерешительности. Он явно испугался и был обескуражен. Барб что-то сказала ему, но Айрод не поняла ее слов. Видимо, они как-то приободрили Блоча, потому что он весь напрягся и решительно двинулся к О’Маре.

Хрясь! Огромный кулак О’Мары со всего размаху врезался в лицо Блоча. Голова его тут же откинулась назад, и он рухнул на камни.

О’Мара усмехнулся:

– А сейчас вставай и сражайся как подобает мужчине, иначе я…

Блоч поднялся. Сначала его движения были медленными и неловкими, но уже через несколько мгновений к нему вернулась уверенность. Айрод, с ужасом наблюдавшая за происходящим, никак не могла понять, почему никто из них не попытался взять ружье или мачете, которые были сложены возле стены. Такой метод разрешения конфликтов был совершенно неприемлем для Общин Автини, где насилие (кроме как во время войны, королевской битвы и Чистки) было неизвестно.

С глухим рычанием О’Мара наклонил голову и бросился в атаку. Блоч напрягся и выставил перед собой сжатые в кулаки руки. Затем он стремительно наклонился в сторону, выставив при этом ногу прямо на нападающего. О’Мара споткнулся, и его отбросило к невысокому парапету, который сохранился возле крепости со стороны утесов.

Айрод увидела, как в воздухе мелькнули ботинки О’Мары, и затем он исчез из виду.

Послышался крик, а потом звук ударившегося о выступ скалы тела. Тело ударилось о скалу несколько раз, и было слышно, как камни посыпались вниз.

– Боже мой! – прошептала Барб Дюлак.

Трое путешественников поспешили к парапету и посмотрели вниз. Прошло несколько томительных секунд, и Айрод, увидев какое-то пятно, сказала:

– Посмотрите-ка, а это не он повис на ветках дерева?

Остальные посмотрели туда, куда она показывала рукой. Блоч достал какой-то маленький черный предмет со сверкающими окулярами и посмотрел в него.

– Да, это он. Ему уже не поможешь.

Он протянул подзорную трубу Айрод. Она с изумлением посмотрела в окуляр и тут же вернула диковинку Блочу.

– Да, я уверена, он мертв, – сказала она.

Помолчав, Айрод растерянно произнесла:

– Мне страшно. Я не могу понять ваших обычаев. Почему О’Мара спрыгнул со скалы – из-за любви к Барб или это дань какому-то церемониалу?

Она умолкла, заметив, что собеседники не обращают на нее никакого внимания. Они о чем-то говорили на своем языке, а Барб Дюлак издавала какие-то сдавленные оборванные звуки, а по ее щекам текли слезы. Айрод поняла, что у терранцев это символизирует горе. Но как же так? Ведь эта женщина не любила О’Мару, он оскорблял ее. Отчего же такое проявление чувств? Возможно, конечно, О’Мара был настолько значим для Терранской Общины, что его смерть подвергала риску само ее существование?..

Она уловила слова, которые уже понимала – «ужасно» и «любовь». Вдруг Блоч и Барб обнялись, прильнули губами друг к другу, и при этом Дюлак заплакала еще горше.

Наконец Блоч обернулся к Айрод:

– Вы видели, что случилось, не так ли?

– Да, хотя я все еще не совсем понимаю, что же произошло. О’Мара покончил с собой?

– Нет. Он пытался убить меня или что-то в этом роде. Но когда я толкнул его, он случайно упал и перелетел через парапет. У нас же, если кто-то убивает другого ради собственных целей…

– Это примерно то же, как когда мы убиваем лишних трутней или ненужных рабочих для пользы Общины?

– Нет. Это похоже на то, если рабочий Автини убил другого просто потому, что не любил его, или потому, что другой рабочий имел что-то…

– Но такого у нас просто не может быть! – воскликнула Айрод.

– Ваши грубые трутни бросаются иногда на рабочих, чтобы украсть у них еду или что-нибудь из вещей, разве не так?

– Но это совсем другое. Рабочий никогда не бросится на своего товарища из той же Общины, если только у него не будет приказа Совета.

– У нас все несколько по-другому. Подобное действие называется «убийством», и за него наказывают смертной казнью или длительным тюремным заключением.

– Под «длительным тюремным заключением» вы подразумеваете, что виновного морят голодом до смерти? Но это странно…

– Нет, его кормят, дают кров, но все это происходит в, мягко говоря, стесненных обстоятельствах.

– Тогда в чем же состоит наказание? Некоторые наши ленивые работники ничего бы лучшего и не пожелали…

Блоч нервно пригладил остатки волос.

– Давайте не будем отходить от темы. Просто позвольте мне объяснить ситуацию. Если я вернусь на корабль и расскажу товарищам, как все случилось в действительности, некоторые из них решат, что я убил О’Мару из-за нашего с ним соперничества, связанного с Барб. Я, конечно, не считаю себя виновным… Ведь Барб может свидетельствовать, что это была самооборона. Но все же случившееся сильно повредит моей репутации на Терре…

– Если ваши законы могут оправдать смерть, то почему кто-то может обвинять вас?

– Во всяком случае, моя карьера может быть поставлена под сомнение. Поэтому Барб и я не будем упоминать о происшедшей стычке. Мы просто скажем, что он выпил слишком много виски и хотел покрасоваться перед нами, пройдясь по парапету, но в итоге упал на скалы.

– То есть вы хотите обмануть вашу собственную Общину?

– Не совсем так; мы просто расскажем часть правды. Ведь, в конце концов, он действительно много выпил и сорвался с парапета.

– Странное все-таки племя – люди. А что вы хотите от меня?

– Просто не опровергать наш рассказ. Не говорите ничего о нашей драке.

Айрод задумалась.

– Разве это будет правильно?

– Мы думаем, что да. Не вижу ничего хорошего в дознании, а возможно, и в судебном разбирательстве. Ведь мы лишь защищали себя.

– Ну что ж, я ничего не скажу. Но, поскольку я уже проснулась, давайте расскажу вам об этих развалинах.

– Нет, нет, сейчас не до этого! Нам нужно вернуться обратно, доложить о гибели О’Мары и попытаться достать его тело.

– Зачем? Ведь его одежда, инструменты – все пришло в негодность.

– У нас такой обычай, – сказал Блоч, собирая свои пожитки.

– А вы едите тела своих мертвых? Или варите из них мыло, как мы?

Барб Дюлак испуганно вскрикнула, а Блоч сказал:

– У нас это не принято; мы хороним умерших с должными почестями.

Айрод вздохнула:

– Что за люди!.. Давайте я помогу вам собрать вещи.

Блоч протянул Айрод фотоаппарат О’Мары, его сумку и мачете и повел своих спутниц к кораблю. Они пошли по тропинке, на этот раз гораздо быстрее, потому что мешавшие им раньше заросли были уже расчищены.

На обратном пути с вещами О’Мары в руках, которые доставляли ей немало хлопот, Айрод все думала о том, в какое же неприятное положение попали ее компаньоны. Хотя она и была настроена к ним вполне дружелюбно, как, например, к какому-нибудь ручному животному, сердце ее принадлежало прежде всего родной Общине. Поэтому она без колебаний использует создавшуюся ситуацию в свою пользу, если представится такой случай.

Она вспомнила забытый эпос «Слово об Айдиосе», в последней части которого рассказывалось, как трутень Айдиос использовал в собственных интересах знание о любовной связи королевы Винир с трутнем Сантиусом. В конце концов он заставил королеву украсть для него Сокровище Инимдхада. Это было в те стародревние времена, когда рабочие высиживали яйца, а королевы имели единственного трутня, которого звали королем и который осмеливался диктовать королеве, с кем она могла иметь интимную связь.

Имея дело с представителями примитивной общественной организации, подобными людям или собственным далеким предкам, можно выторговать у них все, что угодно, с помощью угроз или иначе дискредитировать их. Могла ли она заставить Блоча помочь Элхаму в борьбе с Тваармом, угрожая ему рассказать о случившемся Суббару? Сейчас Айрод казалось, что она знает, как решить проблему, возникшую перед ее Общиной. Она уже представляла, как Блоч косит ряды ненавистных Арсууни с помощью своего волшебного оружия.

Но тут же радужное видение исчезло. Блоч вовсе не был главным человеком в своей Общине. Она не могла использовать свои знания, чтобы подчинить себе весь состав «Парижа» и помочь тем самым Элхаму. Ведь их командиром был Суббару, над которым она не имела никакой власти.

Она может попробовать заставить Блоча одного вернуться в Элхам, чтобы сражаться на стороне Автини. Но это тоже вряд ли сработает. Являясь членом хорошо организованной Общины, Айрод понимала, что Блоч вряд ли так поступит.

Не давала ей покоя еще одна мысль.

– Бардиляк!

– Да? – откликнулась Барб Дюлак.

– Нет ли в вашем космическом корабле одной из тех машин, с помощью которых можно определить, когда человек обманывает?

– Да, есть. Никто не хочет, чтобы на нем испытывали эту машину. Но если человек отказывается, сослуживцы становятся очень подозрительными.

Итак, Суббару вовсе не надо будет искать доказательства неблаговидного поведения. Нужно только возбудить его подозрительность, и истинная причина смерти О’Мары выплывет наружу.

Значит, она может заставить Блоча выдать некоторые технические секреты, которые дадут Автини преимущества перед врагом. Если, например, он одолжит ей на некоторое время свое оружие… Сомнительная уловка! Ведь оружие – сложный механизм, и если не уметь им правильно пользоваться, то оно может сделать дырку в стрелке, а не в мишени. Если говорить честно, Айрод просто боялась его. Кроме того, к нему надо иметь маленькие медные штучки, без которых оно не принесет пользы.

Но есть ведь и кое-что попроще – мачете, ножны которого то и дело хлопали ее по бедрам при ходьбе. С этим оружием любой разберется.

Потом вдруг она вспомнила продолжение «Слова об Айдиосе». Когда торжествующий Айдиос отвернулся от королевы, разглядывая сокровище, Винир вонзила в его спину нож и убила его. Позже она объяснила, что Айдиос пытался овладеть ею без ее согласия. В современной общине такая ситуация была немыслима, но в древности такое, по всей видимости, бывало часто, и насилие считалось серьезным преступлением.

Отсюда следует вывод: если ты пытаешься заставить представителя какой-то примитивной общественной организации сделать что-нибудь для тебя, угрожая в случае неподчинения раскрыть его секрет, прими меры предосторожности, чтобы тебя самого не заставили навечно умолкнуть.

Однако раз в «Слове» есть подобное предупреждение, то в нем говорится и о том, как найти выход. Древний текст повествует о том, что Айдиос написал донесение о взаимоотношениях королевы Винир с Сантиусом и оставил его своему другу Гунесу, попросив передать его королю Аитлесу, официальному королевскому трутню, если с Айдиосом что-нибудь случится. Поэтому, когда королева убила Айдиоса, Гунес сразу же передал донесение королю. В конце древнего «Слова» рассказывается о том, как придворные короля Аитлеса держали королеву Винир и ее возлюбленного, перекинув через оконные проемы. Король в это время отрубал им головы, которые спустя несколько мгновений с шумом упали в ров.

Хотя благодаря своим занятиям Айрод и мыслила более широко, чем кто-либо из рабочих Автини, даже она не могла представить себе без содрогания казнь королевы ее трутнем. Нет ничего удивительного в том, что все Общины Автини запретили «Слово об Айдиосе»!

Однако сможет ли помочь ей какой-нибудь тщательно разработанный план?

Путники уже почти дошли до центра долины Глиид. Тропинка стала шире, и Блоч с Барб Дюлак пошли рядом, держась за руки. Казалось, они не обращали никакого внимания на Айрод.

Сначала Айрод раздражало, что ее игнорируют. Но потом она стала размышлять, как обернуть их увлеченность друг другом в свою пользу. Она сильнее стиснула мачете в руке. Возможно, рассказав товарищам о произошедшем и организовав поиски тела О’Мары, они так никогда и не вспомнят о нем.

Вслух Айрод сказала:

– Дактарблак, если вы хотите, я отправлюсь в наш лагерь и попрошу начальника назначить кого-нибудь из наших помочь вам доставить труп к кораблю.

– Это было бы прекрасно. Спасибо, Айрод, – как-то рассеянно отозвался Блоч и вновь обратил свое внимание к Барб.

Айрод тут же побежала к главной дороге, прижимая к себе вещи О’Мары.

Глава IV

Вертолет

В лагере Автини оказалась единственная рабочая – Вард. Айрод спросила ее:

– А где Род?

Вард кивнула в сторону космического корабля:

– Она там, все ходит, пытается найти что-нибудь полезное. Что с тобой там происходило? Иинод волновалась, что тебя там уже сожрали…

– Сходи, дорогая, за Род, пожалуйста, – попросила Айрод.

Вард послушно пошла. Айрод подошла к своей колеснице, взобралась на нее и откинула покрывало на сиденье, которое еще служило и сундуком, в котором она хранила свой плащ и другие вещи. Завернула мачете в плащ и положила в свой тайник, затем опустила сиденье, поправила покрывало, а сверху положила фотоаппарат и другие вещи.

В эту же минуту раздался недовольный голос Род:

– Ну что? Будут они сражаться на нашей стороне?

От неожиданности Айрод даже подпрыгнула; она не ожидала, что Род подкрадется так беззвучно. А та поправила кирасу и юбку (хотя до сих пор носила тунику, доходившую до бедер) таким образом, что спокойно могла подойти совсем близко, не производя никакого шума. Сейчас было самое время, пока не пришел Блоч, показать ей мачете и объяснить, что его необходимо отлить в бронзе, чтобы в дальнейшем использовать в битве с врагом.

Айрод сказала:

– Не совсем так, но у меня есть…

– Что ты имеешь в виду, говоря «не совсем так»? Будут они сражаться на нашей стороне или нет?

– Нет, но…

– Опять у тебя ничего не получилось! Мне бы следовало подумать, прежде чем дать тебе шанс попробовать. Еще один день прошел попусту, и Арсууни вот-вот выступят на нас! Думаю, ты совершенно забыла о нашей миссии и, все время находясь с пришельцами, обсуждала с ними разные глупости о древностях, любуясь Мысом Выживших! Но ведь это же все чушь, бессмыслица… Во всяком случае, я не допущу, чтобы это повторилось опять. Завтра тебе целый день придется охранять лагерь, пока я займусь Блочем.

С этими словами Род повернулась и ушла. Айрод от отчаяния стала кусать губы. Ей в голову просочились мысли о физическом насилии. Конечно, не сомневалась она, навеянные увиденной безнаказанной жестокостью.

В отчаянии она закричала:

– Род!

– Ну что еще?

– Я пыталась рассказать тебе, как один из них упал со скалы и разбился. Они хотят принести обратно его тело. Ты можешь расположить их к себе, если организуешь помощь.

Род сердито обернулась:

– Пусть люди следуют своим глупым законам, а я буду следовать своим.

– Тогда я пойду…

– Нет, не пойдешь! Ты почистишь территорию, где находятся наши животные, и принесешь им свежего корма. Иди и работай!

Айрод протянула ей вещи О’Мары – все, кроме спрятанного ею мачете.

– Тогда тебе лучше вернуть все это людям. Вещи принадлежали погибшему, и его товарищи будут искать их.

– Хм. Дай-ка мне взглянуть на них.

Род взяла все вещи и, отойдя в сторонку, стала рассматривать их с разных сторон. Потом направилась к космическому кораблю, и заходящее солнце золотило медь на ее шлеме.

Теперь, подумала Айрод, даже если люди и начнут искать пропавшее мачете, то установить, кто за это в ответе, будет очень трудно, ведь оно пройдет через столько рук.

Айрод достала лопату и отправилась наводить порядок в лагере. Теперь уж никакие муки ада, описанные в древних стихах, не заставят ее показать Род мачете. Она будет прятать его до тех пор, пока не найдет ему наилучшего для себя применения.

Размышления ее прервал голос юной Вард:

– Айрод, дорогая! Не расстраивайся ты так из-за грубости Род. Я уверена, ты сделала все, что от тебя зависело, просто она сейчас в ужаснейшем настроении. У нее тоже был тяжелый день.

– А что случилось?

– Сегодня утром она решила встретиться с начальником пришельцев. Облачилась в доспехи, хотя день обещал был жарким, да люди и не придают такого уж значения церемониям. Мы попробовали образумить Род, но она прикрикнула, чтобы мы заткнулись; она, мол, знает, как должны проходить встречи лидеров – люди не одобряют наготу во время официальных встреч.

Потом она направилась к кораблю и попыталась заставить первого встреченного ею человека отвести ее к Суб… ну, ты знаешь, такой толстый, загорелый, их предводитель. Человек не понял, что она ему сказала, и Род подумала, что она просто должна говорить громче. Вскоре они перешли на крик. Шум привлек внимание начальника, он спустился из корабля в ковше и спросил, что случилось. Когда он подошел ближе, Род попыталась говорить с ним таким же образом, но – безуспешно. Тогда он с помощью знаков и нескольких автинийских слов, которые знал, дал понять, что занят и она не может войти в корабль, потому что там делают уборку или что-то в этом роде. После этого начальник пришельцев вернулся к себе.

Какое-то время Род ходила вокруг и наблюдала за людьми. Некоторые из них чистили корабль, покрывали его краской в тех местах, где она облупилась. Все это ей было понятно. Но другие делали что-то такое, что объяснить себе Род не могла. Некоторые из них наваливались на большое волшебное приспособление, из середины которого выглядывали три лепестка, похожих на какой-то зрелый плод. Когда она спросила, что это значит, один из них сказал что-то по-своему и захлопал в ладоши, изображая, как ей показалось, бег жеребца. В конце концов Род решила, что люди таким образом занимаются любовью.

Несколько человек тем временем принесли какое-то большое круглое сияющее приспособление, примерно два фута в диаметре. Когда один из них подбросил его в воздух, то оно взлетело прямо на небо. Другой же в это время рассматривал его сквозь некий волшебный прибор. Другие стали выдергивать сорняки или переворачивать камни, чтобы поймать ползающих под ними насекомых. Род считает, это глупое занятие для взрослых людей, но Авпанд думает, что им, возможно, не хватает пищи.

Один из пришельцев – тот, у которого почти черная кожа и закрученные спиралью волосы, – сидел на корточках перед какой-то коробкой и туда-сюда крутил маленькие ручки, приделанные к ней. Он не обратил никакого внимания на Род, даже когда она заговорила с ним. Когда он не ответил и на третье обращение, Род уколола его в ягодицы копьем. Он подпрыгнул с возмущенным воплем и что-то закричал по-своему. Он явно не хотел, чтобы его беспокоили. После этого Род отказалась от попытки понять этого неразумного парня. Для себя же она сделала вывод, что терране, должно быть, погрузили в этот корабль всех своих ненормальных людей и отправили его куда подальше, чтобы избавиться от них.

– И все-таки ей не следовало вымещать на мне зло, – сказала Айрод, продолжая выполнять свою работу. Она попыталась издать звук, который Блоч называл свистом, но у нее ничего не получилось.

Вард ответила:

– Ты, конечно, права, дорогая. Давай я помогу тебе. И все-таки это очень интересно, правда? Совсем как в этом стихотворении:

Когда боги снисходят с небес,

Будут зерна посеяны в землю…

Мы могли бы назвать этих небесных пришельцев богами, а их волшебные знания – зернами. Если бы только людей можно было уговорить посеять их!

Айрод заметила:

– Ты всегда цитируешь нечто подобное. Насколько я помню, одно из стихотворений начинается так:

«Когда Королева Изгоев наденет корону,

Сотканную из света» – это полная бессмыслица.

Что еще за Королева Изгоев?

Это абсолютно несопоставимые понятия.

– Не знаю, не знаю. Может, эта маленькая терранская женщина является таковой, ведь, по-видимому, у нее нет собственного гарема, состоящего из трутней.

Вдруг какой-то шум, раздавшийся со стороны «Парижа», привлек их внимание. Оказалось, это вернулись Блоч и Барб Дюлак. Послышалась терранская речь, было видно, как на борт корабля что-то погрузили. Все это время шлем Род возвышался над толпой людей. Потом от нее отделилась небольшая группа, направившаяся по дороге к Мысу Выживших.

Айрод закончила уборку и помогала своим младшим товарищам приготовить ужин. Вскоре к ним присоединилась Род. За едой все помалкивали. Айрод была уверена, что члены их небольшого отряда сочувствуют ей, но не хотят показывать это Род, чтобы не вызвать ее гнев. Вард же выказывала ей свое расположение тем, что села рядом и услужливо передавала все блюда, прежде чем Айрод успевала попросить об этом.

Когда они мыли посуду, группа, отправившаяся за телом О’Мары, вернулась вместе с ним. Трое младших рабочих бросили работу и побежали посмотреть на происходящее.

Род попыталась загладить свою вину:

– Прости, что я так грубо говорила с тобой. Ты этого не заслужила, просто я дала волю эмоциям. Однако я по-прежнему считаю, будет лучше всего, если я займусь Блочем завтра.

– Да ничего, – сказала Айрод, хотя в душе она еще не до конца успокоилась. Чувство долга заставило Род признать свою ошибку, и это хорошо. Но все же поступать так, как она часто позволяет себе, не стоит.

Род между тем продолжила:

– Я не хочу быть излишне строгой с тобой, ведь порой ты проявляешь качества, присущие настоящему рабочему. И если будешь брать пример с меня, то сможешь подняться в Общине так же высоко, как и я.

– Спасибо, но я все же пойду своим путем, даже если он и бесперспективный.

Айрод вымыла последнее блюдо и ушла. Она знала, что, отвергая предложение Род, приобретает в ее лице непримиримого врага. Но она не могла заставить себя раболепствовать перед той, которую так не любила, хотя Род именно так и поступила бы на ее месте.


Айрод не смыкая глаз лежала под своей сетью и сквозь ее петли смотрела на звезды. Мысли ее блуждали по несколько необычному пути: если это все, чего она заслужит в Общине, то зачем ради нее рисковать головой? Почему бы не использовать свою власть, чтобы освободить Антиса? Конечно, потом она сделает все, что сможет, ради Элхама, но сначала нужно постараться ради Антиса. Даже если придется пойти в какой-то момент против Общины, что ж, пусть…

Итак, что мог Блоч сделать для Антиса? Он не мог полететь на «Париже» до Элхама – ведь для этого нужно использовать знания других членов команды. Если же они поедут на ее колеснице, это займет не меньше пяти дней, и они потеряют драгоценное время. И потом, даже добравшись туда, что он реально сможет сделать? Ведь Блоч не такой сильный, как она, и не сможет перепрыгнуть через стену Общины или повалить мощные ворота. Возможно, он смог бы разрушить их с помощью своего оружия. Но вдруг при этом погибнет кто-нибудь из жителей Элхама? Этого она не могла себе представить.

К тому же Блоч производил на нее впечатление существа в некотором роде робкого – мудрого и миролюбивого, но он и близко не стоял с Айдиосом. Ее первое впечатление о терранах как о могущественных существах, презирающих физическую боль и слабость характера, в отличие от остальных, в том числе и самой Айрод, сильно поколебалось после похода к Точке Выживших. Ведь, несмотря на развитие собственной науки, они были похожи на богов даже меньше, чем Автини!

Почти бессознательно она еще раз сморщила губы, чтобы засвистеть. К огромному удивлению Айрод, раздался именно тот звук, который она и собиралась издать. Она повторила попытку, прежде чем окончательно убедилась, что научилась свистеть.

Тогда Айрод стала экспериментировать. Двигая язык назад и вперед, как учил ее Блоч, она обнаружила, что может менять высоту звука. Она попыталась воспроизвести одну из знакомых мелодий – «Песнь о Гелиаде», которую нашла в одном из манускриптов с маленькими черными точками. Создатель песни, может быть, и не узнал бы свое произведение в исполнении Айрод, но сама она результатом своих усилий осталась довольна.

– Что это за смешной звук? – послышался сонный голос Авпанд.

– Это ползет какое-то насекомое. Давай-ка спать, – отозвалась Род.

На следующее утро Айрод хорошенько прибрала в лагере и лишь после этого направилась к своей колеснице. Из ящика, в котором хранилось мачете, она достала дощечку для письма, сделанную из коры дерева, и написала на ней краткий отчет о смерти Джона О’Мары. Потом оторвала и свернула верхний лист, разыскала Вард, которая восхищенно охала, разглядывая вещи терран. Некоторые из них были частями каких-то устройств, они блестели и сверкали.

Айрод, оглядевшись по сторонам, шепнула:

– Идем-ка со мной. Вард, дорогая, ты умеешь хранить секреты?

– Ради тебя? Конечно!

– Даже от Род?

Вард нервно огляделась по сторонам, но Род нигде не было видно, она явно беседовала где-то с Блочем.

– Особенно от нее. Хотя она – наш начальник, я не очень-то люблю ее!

– А сможешь сохранить секрет от Совета?

У Вард от изумления расширились зрачки.

– О-о, это, должно быть, что-то ужасное. Но для тебя – смогу.

– Даже от королевы?

Вард колебалась.

– Н-н… да, смогу. Я никого из них не люблю так, как тебя. Я люблю тебя почти так же сильно, как Общину.

Айрод протянула ей свернутый лист.

– Вот что ты должна сделать: спрячь это сообщение, только не читая его, в свою колесницу. Если со мной что-нибудь случится, например, я умру или меня возьмут в плен, передай его лично в руки капитану Суббару. Конечно, если космический корабль будет все еще здесь или я не попрошу тебя отдать обратно записку. Только никому не говори ни слова об этом!

– Я понимаю, дорогая, – ответила Вард.

Айрод поспешно пошла прочь. Спустя несколько минут она подошла к кораблю и увидела, что несколько человек заняты машиной с «лепестками», которая удивила Род. Барб Дюлак стояла тут же, попеременно глядя то на машину, то на какую-то вещицу на ее пальце.

– Можно мне посмотреть, что это? – спросила Айрод.

Барб протянула ей свою левую руку. Только сейчас Айрод осознала, что у людей на руке на один палец больше, чем у Автини. На среднем пальце Барб сверкал гранями драгоценный камень, подобный тому, какие делали в древности. Он был прикреплен к тонкому кольцу из серого металла.

– Его подарил мне Винстон, – сказала Барб.

– Что?

Сначала им было трудно понять друг друга, но потом Айрод уловила смысл сказанного и воскликнула:

– Это очень мило с его стороны, не так ли?

– Больше, чем просто мило! Это значит, что мы дали друг другу обет пожениться!

– Ты имеешь в виду принятый у терран брачный контракт?

Барб вздохнула.

– Да. Мой бедный возлюбленный взял его с собой еще на Земле, но не решался сказать о нем, потому что боялся Джона О’Мару. Он – робкий старик, но я люблю его, пусть у него и нет волос.

– Это очень мило.

– Ты даже не представляешь! Очень жаль, что твои соплеменники не понимают любовь так, как понимаем ее мы.

– Благодарю покорно. Но если ваша любовь заставляет людей сбрасывать друг друга с утесов, то я предпочитаю нашу. Кстати, а когда ты будешь оплодотворена? Я бы хотела знать, как у вас это делается.

Из горла Барб вырвался какой-то странный звук, как будто ей стало трудно дышать. Потом она закашлялась и стала почти такой же пунцовой, как Автини. Айрод, не ожидавшая от нее такой реакции, подумала, что Барб что-то попало в горло.

Но Барб выпрямилась и сказала:

– Посмотри! Кенг почти готов к полету!

– К полету?

– На вертолете.

– Вер… вертол… я все хотела спросить тебя, для чего он предназначен?

– Для того чтобы летать.

– Что делать?

– Летать по воздуху. – Барб сделала вращательные движения руками.

– Теперь я понимаю, почему Род решила, что он связан с занятиями любовью… Скажи, а все ваши люди умеют управлять им?

– Нет. Кенг никого и близко не подпускает к штурвалу. Вертолетом управляет только он сам и Винстон.

Невысокий черноволосый человек с плоским желтым лицом забрался в машину, и люди, только что работавшие возле нее, словно испарились.

Айрод удивленно спросила:

– Дактарблак летает на нем?

– Да, он хороший пилот.

– Он, должно быть, все-таки храбрый.

– В некотором роде. Полеты, высота и дикие звери не волнуют его, но любой человек, который кричит на него, заставляет Блоча съеживаться. Поэтому мне придется быть ему опорой, когда это необходимо.

– У бедняги проблемы с опорным аппаратом? Но он ведь такой активный, совсем не выглядит калекой…

Пока Барб объясняла Айрод ситуацию, вертолет издал звук, похожий на кашель, и потом зажужжал. Лепестки его завертелись все быстрее и быстрее, пока не подняли клубы пыли прямо в лицо наблюдателям. Айрод и Барб отскочили в сторону, чтобы не наглотаться пыли. Они наблюдали за происходящим, пока Кенг не урегулировал работу мотора и не смог преодолеть языковый барьер. Айрод решила, что, хотя грамматика и лексика у терран достаточно простые, она не сможет точно воспроизвести их произношение, потому что ее органы речи значительно отличаются от человеческих. Она спросила у Барб:

– Как вы называете наш мир?

– Мы назвали его Ормазд. А две планеты этой системы, на которых отсутствует жизнь, Митра и Ариман – в честь древних терранских богов.

– А почему вы не позаимствовали наше название?

– А какое оно у вас? – спросила Барб.

– Мы называем этот мир Нионд.

– Это значит «земля» или «почва»?

– Да! А как вы поняли?

– Да ведь это обычная практика. Это название принято у всех Общин?

– Нет. Арсууни называют его Свеик.

– Ну вот, лучше мы сами выберем имя, понятное нам, чем будем пытаться подстроиться под все здешние названия.

Шум лопастей все нарастал. Наконец, вертолет поднялся в воздух. Кенг завис в воздухе на пару мгновений, затем взмыл ввысь, пока не стал лишь точкой вдали.

Айрод спросила:

– Как быстро оно летает?

Барб пожала плечами.

– Примерно двести километров в час. Не знаю, как это будет в вашем измерении, но где-то в десять или двадцать раз быстрее, чем вы можете бегать.

– А может она перевезти больше одного пассажира? – Айрод попыталась прикинуть, сколько времени займет поездка до Элхама.

– Помещение внутри вертолета рассчитано на трех пассажиров, но поднять в воздух он может и большее количество.

– А как вы думаете, я смогла бы полететь на нем?

Барб посмотрела на свою собеседницу в изумлении.

– А вы бы сами-то не побоялись?

– Если он может перевозить людей, то сможет перевезти и меня. К тому же хочется испытать удачу? Так можно попробовать?

– Я спрошу. Начальство не разрешает Кенгу брать нас в увеселительные поездки из-за ограниченного запаса топлива. Но вы ведь местный житель, и это особый случай. А вот и Лобос, один из руководителей; сейчас спрошу у него.

Айрод наблюдала, бесстрастная внешне, но взволнованная в душе, как ее хрупкая подруга-человек разговаривает с невысоким темноволосым мужчиной. Потом они оба направились к Суббару, который, так же как и она, наблюдал за ними.

Через несколько минут Барб сказала ей:

– Они не против, если Кенг посчитает, что это безопасно для вас.

Маленькая точка вдали стала увеличиваться, пока не превратилась в вертолет. Наконец он приземлился. Когда мотор умолк, Барб подбежала к машине и заговорила с пилотом; потом подозвала Айрод.

Плоское лицо доброжелательно улыбалось сквозь открытую дверь. Айрод вскарабкалась внутрь и села там, где ей показал пилот. Она вертела в руках ремень безопасности, пока Кенг застегивал его на ней.

И вот они взлетели. Айрод, видя, как земля остается далеко внизу, так сжала руки, что у нее побледнели суставы. Ее охватил такой же ужас, как и тогда, когда она взбиралась на борт корабля. Но, сжав челюсти, решила держаться и не посрамить свое племя в глазах этих страшных пришельцев.

– Вам нравится? – спросил Кенг.

Айрод заставила себя открыть глаза и посмотреть сквозь прозрачное покрытие машины. Мало-помалу страх, сжимавший сердце, стал отпускать. Она поймала себя на том, что рассматривает сверкающий нос «Парижа», и весь космический корабль кажется сейчас не больше булавки. Страх куда-то ушел, уступив место мысли о том, что, учитывая непредсказуемость терран, Кенг вполне мог выбросить ее из машины. Но она тут же отбросила эту идею. Если бы они действительно хотели убить ее, то сделали бы это гораздо проще. Она растянула губы в улыбке – не так, как делала это раньше, а подобно терранам. Самой Айрод такая ухмылка напоминала оскал хищного зверька, собирающегося укусить свою жертву.

– Мне… мне нравится, – сказала она.

Земля теперь казалась рельефной картой, а люди – едва заметными точками. Ее страх полностью испарился. Где-то вдали спокойно дымила гора Висгад.

Она спросила по-английски, неуверенно подбирая слова:

– А вы могли бы опуститься… ниже… сбросить… веревку… чтобы сюда могли взобраться люди?

– Конечно. Эта машина может перевозить одновременно три, даже четыре человека. Она очень выносливая. Сделана «Воугтом», а это чертовски хорошая фирма.

Мало-помалу план спасения Антиса стал приобретать более четкие очертания.


Айрод целый день потратила на изучение английской азбуки, которую Блоч передал ей через Барб. Род вернулась как раз перед ужином. Настроение у нее было еще хуже, чем прежде, и она ни с кем не захотела разговаривать. Солнце уже садилось, когда Айрод выскользнула из лагеря и стремительно направилась к «Парижу».

Блоч расхаживал вокруг космического корабля, зажав в зубах какой-то необычный предмет. Он напоминал небольшую ложку с глубокой выемкой в форме ковша. Из этой выемки поднимались клубы дыма.

Айрод сказала:

– Привет, Дактарблак! Вы потом выдыхаете огонь, как огромный червь Игог в «Слове о Мантесе»?

– Нет.

Он объяснил, что такое табак и для чего он.

– Вы поссорились с Род? Она в таком гневе, что даже для нее это чересчур.

– Это не совсем так. Мы с ней – как бы это сказать поточнее? – плохо понимаем друг друга. Мы испытывали те же трудности, когда она была здесь в прошлый раз.

– А что случилось сегодня?

– Началось все с того, что она говорила слишком быстро, чтобы ее можно было понять. А когда я попросил ее высказываться помедленнее, она восприняла это как оскорбление. Потом предложила мне сделку: если я вмешаюсь в вашу глупую войну, она попытается помочь нам организовать посещение ее Общины, если, конечно, на это даст согласие Совет. Вы что, говорили ей, что я высказывал такое пожелание?

– Нет, – ответила Айрод.

– Создается впечатление, что она думает именно так. Когда я попытался объяснить, почему не могу этого сделать, она стала поучать меня, размахивая перед лицом копьем. Пришлось вежливо объяснить ей, что у меня и так есть работа, которую необходимо выполнить. Но когда я попытался получить интересующую меня информацию у самой Род, она не захотела общаться. Сегодня был действительно трудный день.

– Мне говорили, вы можете управлять летающей машиной.

– Это правда.

– И то, что машина может поднять с земли несколько человек с помощью веревки.

– Да. На дне специального отсека лежит сложенная веревочная лестница. Ее используют во время спасательных работ. В случае необходимости нужно просто нажать на рычаг, и она выпадет наружу.

– Вам не поздоровится, если капитан Суббару услышит доподлинную историю о смерти О’Мары, не так ли?

– Ш-ш-ш! Я думал, вы обещали не говорить об этом.

– Мы и не будем, если вы сделаете то, что я попрошу.

– Это что, шантаж?

– Да, если вы это так называете. Я вовсе не хочу поступать так, но мне необходимо спасти друга – Антиса.

– А кто это? Судя по имени – трутень.

Айрод рассказала ему об Антисе и в конце добавила:

– Только не вздумайте обманывать меня. Я написала отчет обо всем случившемся. Если со мной что-нибудь случится, его тут же передадут Суббару.

– Разрази меня гром! А я-то думал, что вы, ормаздиане, слишком примитивны и невинны, чтобы мыслить под таким углом зрения! Вы действительно на такое способны?

– Да, конечно.

Блоч попытался выдвинуть свои аргументы. Он взывал ко всем чувствам Айрод – чести, дружбы и так далее. Но это ее не тронуло. Каждый раз, когда ей казалось, что она готова сдаться, она вспоминала об Антисе, которого будут разделывать как рыбу во время следующей Чистки.

Наконец Блоч с горечью сказал:

– Можно подумать, у вас с этим Антисом любовь.

– Что за отвратительная мысль?! Любовь между рабочими и другими существами, живущими в Общине, не имеет ничего общего с плотскими утехами.

– Что же вы конкретно от меня хотите?

– Вы дежурите сегодня ночью?

– Дежурю, но только до полуночи, – сказал он.

– Тогда я хочу, чтобы вы отвезли меня на летающей машине в Элхам и похитили пленных трутней с помощью этой веревочной лестницы. Если аппарат летает так быстро, как об этом говорят, то мы сможем вернуться сюда как раз к полуночи.

– Но как вы все это себе представляете? Каким образом я смогу доставить их сюда, если они находятся в подземелье?

– Да нет же! Тюремная камера, в которой держат пленников, находится в куполе королевского дворца. И к ней ведет специальный проход для стражников.

– А как же оттуда можно попасть в темницу?

– Там есть небольшое окошко с решеткой, через которое можно, согнувшись, попасть в камеру. Я бывала там довольно часто и знаю, как все устроить.

– Ну что ж, тогда можно попробовать. Но вы, надеюсь, не думаете, что я буду перегрызать решетку зубами?

– У вас, людей, есть волшебные устройства, которые разрезают металл, словно воду. Сегодня я видела, как ваши товарищи пользовались ими.

– Похоже, вы предусмотрели буквально все. Но как мы сможем проникнуть во дворец ночью? В темноте очень сложно ориентироваться.

– Нам нужно добраться вдоль берега Алого моря до Знака Хинада. Я хорошо знаю побережье.

– А как насчет стражников?

– Предоставьте это дело мне. Через час они будут спать, к тому же стемнеет. Встретимся здесь, но вы должны взять с собой одно из ваших волшебных режущих устройств. А пока – до свидания, Дактарблак.

– Черт бы вас побрал, Айрод, – пробормотал он ей в спину.

Глава V

Купол дворца

Вертолет парил над Знаком Хинада. Айрод указала на территорию, несколько удаленную от моря. Там, подобно сложенным в кучку яйцам, виднелись среди полей и лесов бледные купола Элхама.

– Нам надо туда, – сказала она.

– Вы прекрасно видите ночью. Я ничего не могу различить. Видимо, все дело в ваших необычных зрачках, – сказал Блоч.

Он направил машину туда, куда указала Айрод. Через несколько минут она рассмотрела стену, окружающую Общину. Она походила на ободок колеса, в центре которого возвышалось несколько куполов.

Под руководством Айрод Блоч повел машину вниз, к куполам. Она указала:

– Вон тот, в центре, и есть купол королевы. Видите круг рядом с его верхушкой? Это и есть дорожка для стражников. Вон то темное пятно над кругом – окно темницы, в которой содержат трутней. Видите его?

– Да.

– Тогда опустите вашу лестницу, я спущусь по ней.

– Высовывайте наружу ноги и аккуратно спускайтесь по ступенькам. Следите внимательно, когда можно будет спрыгнуть – ночь сегодня ветреная.

Блоч дернул рычаг. Внизу послышался какой-то механический звук, перекрывший шум мотора и свист лопастей, и тут же открылась дверь люка, в который попали ноги Айрод. Наклонившись вперед, она через это отверстие могла видеть космос и в потоках воздуха различила две или три ступеньки болтающейся веревочной лестницы.

Вознеся молитву к Гвууру, Айрод осторожно нащупала одной ногой лестницу, потом то же самое сделала другой. Наконец она ухватилась руками за верхний край лестницы и стала потихоньку спускаться. Прежде чем осознала это, она уже находилась под вертолетом, сжимая что было силы свою ненадежную опору. Плащ то и дело закручивался вокруг ее туловища, когда вертолет раскачивало порывами ветра.

Страх упасть камнем вниз буквально парализовал Айрод, и она едва смогла заставить себя посмотреть вниз и опуститься ниже хотя бы на ступеньку. Когда же взяла себя в руки, то увидела, что машина быстро приближается к вершине королевского купола, как раз под таким углом, что нижний конец лестницы вот-вот коснется прохода для стражников.

Айрод быстро спустилась по оставшимся до нижнего края ступеням лестницы. Сквозь шум мотора она услышала мелодию, которую кто-то наигрывал на телхе, и голос:

– Эй, там! Кто вы?

Стражник стоял в нескольких шагах от Айрод. Она приготовилась к бою, выставив вперед копье и слегка откинув назад голову, на которой красовался шлем. Хотя ночь была темная и при свете звезд невозможно узнать противника в лицо, Айрод не сомневалась, что на лице стражника застыло выражение недоумения. Прошли какие-то секунды, показавшиеся ей вечностью, и паривший в воздухе вертолет доставил Айрод к месту назначения. Она спрыгнула с лестницы и, согнувшись, приземлилась. Рука тут же метнулась к шее, чтобы развязать шнурок, удерживавший на плечах плащ.

Ведь этот плащ был ее единственным оружием. Айрод не хотела, чтобы Блоч знал, что она завладела мачете О’Мары. Не собиралась она прибавлять к своим проступкам против Общины еще и убийство. Поэтому она собиралась использовать технику румдрек. Когда на тебя нападают с копьем, ты оборачиваешь его плащом, вырываешь из рук противника, отбрасываешь плащ – и оружие в твоем распоряжении.

– Кто идет? – голос стражника перекрывал шум ветра.

Айрод молча вскочила на ноги, сжимая в руке плащ, но острие копья уже взлетело над ее головой и было готово вонзиться в нее. Она попыталась закрутить плащ на кончик оружия и раскрутить его, чтобы вырвать из рук противника. Ей не хватало сил для решающего рывка, который позволил бы ей завладеть копьем, она пыталась дотянуться свободной рукой до рукояти…

Но этот стражник был вовсе не новичок и к тому же один из самых крупных рабочих всей Общины в Элхаме. Айрод со страхом увидела, что плащ выскользнул у нее из рук, когда противник потянул на себя копье. Еще рывок – и плащ отлетел в сторону, уносимый порывом ветра. Враг вновь двинулся на нее, его доспехи переливались и блестели в лунном свете, он замахнулся для очередного удара. В этот раз он не промахнется.

Теоретически даже проворный рабочий в такой ситуации имел мало шансов захватить рукоятку копья и вырвать его у нападающего. Айрод, не обремененная ничем, кроме волшебного режущего приспособления, прикрепленного сбоку, имела крайне скудные шансы. В действительности она осознавала, что удача покинула ее. Если схватить копье слишком рано, то можно лишиться пальцев, а если слишком поздно, то острие копья уже окажется в твоем теле.

По крайней мере, пронзила ее мысль, когда ты мертв, уже ничто не может причинить тебе вред. Миссия ее, видимо, провалилась. А раз Антис умрет, вряд ли ее в жизни будет теперь что-либо волновать. Содрогнувшись от этой мысли, она закрыла глаза и стремительно бросилась на копье.

Но ничто не пронзило ее внутренности. Когда она открыла глаза, то увидела, что стражник с грохотом отбросил копье в сторону и бросился бежать. Его явно испугал усилившийся шум мотора вертолета.

Должно быть, Гвуур услышал ее молитвы! Блоч, да будет благословлена его инопланетная душа, делал круги вокруг собора и вот, наконец, опустил машину так низко, что почти коснулся охранявших его бойцов.

Клац! Щит стражника ударился о камни. При этом разбилась одна из декоративных бронзовых пряжек, которые обычно используют при верховой езде. Стражник уже летел вниз по лестнице, прочь с башни.

– Быстрее! – позвал Блоч из открытого окна своей винтокрылой машины.

Айрод помчалась по лестнице. Казалось, ее босые ноги не издают ни звука – все потонуло в шуме мотора и грохоте, который издавал несущийся по лестнице стражник. Тем временем она нащупала режущий инструмент, прикрепленный на поясе.

Еще несколько ловких прыжков – и Айрод оказалась перед окном камеры, в которой томится трутень.

– Антис! – нежно окликнула она его.

В ответ тут же послышался хорошо знакомый голос:

– Ради всех святых Дхииса, неужели это ты, Айрод? Что происходит на Нионде и как ты попала сюда? Я думал, ты в Глииде?

– Сейчас нет времени все объяснять. Ты и твои товарищи готовы бежать отсюда?

– Мы бы с радостью… но как?

– Предоставь это мне. Сделайте шаг назад!

Айрод нащупала кнопку, с помощью которой можно высвободить режущий инструмент. Нажала на нее, и тут же на самом кончике показалась тоненькая полоска света. Она прикоснулась к решетке, и тут же посыпался целый сноп искр, так легко инструмент прошел сквозь толстую бронзовую решетку.

Блоч предупреждал ее не направлять луч света на себя, чтобы ее тоже не разрезало на части. Он называл этот инструмент электронным ножом. Впрочем, название Айрод ничего не говорило.

Внизу она услышала голос стражника, поднявшего тревогу. Вжик! Это поддалась другая решетка, а потом и третья. Тогда Айрод направила инструмент к нижним концам решетки. Вжик! Вжик! Вжик! Еще две решетки со стуком упали через окно на пол камеры. Вслед за ними провалилась и третья, и тут же раздался крик трутня:

– Ой, мой палец, как больно!

Айрод вложила инструмент в футляр и спросила:

– Теперь сможете вылезти наружу?

Антис отозвался:

– Не знаю. Один из нас должен поддерживать другого, чтобы мы смогли подняться.

Наконец, после нескольких вздохов голова и плечи Антиса показались в оконном проеме.

– Дай-ка мне руку, дорогая, – сказал он.

Айрод потянула его что было силы, и, наконец, он выбрался наружу. Едва Антис выпрямился во весь рост, как в окне показался Кутанас, которому нужно было тоже помочь.

Внизу, во дворе, послышался звон оружия и голос стражника, взволнованно рассказывавшего о только что произошедшем своим невидимым отсюда товарищам. В любую минуту они могут показаться на лестнице и броситься на беглецов.

Кутанас и Антис нырнули обратно в темноту камеры, схватили за запястья Дуоса и стали тянуть его вверх. Но когда половина его туловища уже показалась в окне, он вдруг застрял.

– Концы прутьев впиваются мне в тело и не отпускают! – прошептал он жалобно.

– Может, оставим его тут? – спросила Айрод, которую не очень-то заботило, что будет дальше с Дуосом. Ведь Антис, наконец, был спасен.

Но ее друг рассердился:

– Нет! Мы, трутни, должны всегда держаться вместе. Упрись ногами, Кутанас, и давай тянуть его!

Кутанас вздохнул:

– Говорил же я ему не есть так много. Готов?

Они потянули еще раз, и Дуос выскользнул из окна, словно зуб, который вырвали из десны.

Он тут же жалобно заныл, потирая ушибленные места.

– Ой! Ой! Я не смогу сидеть несколько дней.

Вдруг внизу послышался шум, который ни с чем нельзя было спутать, – это поднимались по лестнице вооруженные рабочие. И тут же раздался голос офицера:

– Поднимайтесь по одному и держите копья наготове…

– Дактарблак! – громко закричала Айрод в темноту.

– Я здесь, – отозвался он, направляя вертолет прямо к окну.

Дуос попятился, как только машина приблизилась к ним, и собрался бежать прочь. Антис воскликнул:

– Именем Тивиноса, что это за штука?

– Не сейчас! Я буду сейчас подниматься по веревочной лестнице, которая висит вон там, и вы делайте то же самое. Я заберусь внутрь, а вы оставайтесь на лестнице, пока машина не перенесет вас через стену и не опустит где-нибудь на землю.

– Я боюсь! – запричитал Дуос.

– Тогда оставайся здесь, и пусть тебя прихлопнут, – огрызнулась Айрод. Она поймала ускользающую лестницу с третьей попытки и стала подниматься по ней.

Кучка стражников приближалась к тому месту, откуда собирались бежать пленники. Айрод было хорошо видно, как они поднимаются по ступеням, с пиками наготове. Прямо под ней карабкался по веревочным ступеням Антис, а под ним и двое остальных. Наконец она добралась до машины, слишком взволнованная, чтобы испытывать страх, и проскользнула в раскачивающуюся кабину.

– Вперед! – скомандовала она Блочу.

Блоч заработал рычагами, и машина стала резко набирать высоту. Стражники издали дружный возглас изумления, когда оказались на месте, откуда Дуоса только что подняла какая-то неведомая сила. Двое попытались метнуть в него копья, но он был уже слишком высоко. Копья свалились на камни и с треском покатились в разные стороны.

Как только Айрод уселась на место, Антис заглянул в люк вертолета:

– И что теперь?

Она ответила:

– Мы высадим вас на поле, за стеной. Когда доберетесь до леса к северу от поля, это будет уже полпути к Холмам Ланвэд. Наблюдайте за дорогой, ведущей из Тайдема. Когда я вернусь из Глиида, встречу вас у Хинама. Я издам такой вот звук…

И она стала насвистывать мелодию из «Слова о Гелиаде».

– Как ты это делаешь? – спросил он.

– Я научу тебя, когда будет свободное время. А сейчас смотри-ка, мы перелетаем через стену; приготовься прыгать.

Антис сказал что-то Кутанасу, который висел на несколько ступенек ниже, когда вертолет приблизился к полю. Айрод подумала, что сельскохозяйственный офицер будет в бешенстве, когда обнаружит, что спелое зерно на скошенной полосе практически полностью вытоптано.

В это время Дуос спрыгнул, но как-то неудачно – так, что Кутанас упал на него, и они оба покатились прямо в грязь. Антис приземлился на ноги и, выпрямившись, закричал:

– До свидания, дорогая!

Он быстро побежал в лес, к северу от поля, крикнув товарищам, чтобы они следовали за ним.

Айрод повернулась к Блочу:

– А сейчас… Отвезите меня домой… О, прутха!

– Что это такое?

– Я оставила плащ на куполе… Стражники обязательно найдут его.

– На нем написано ваше имя?

– Нет. Но я обязательно узнала бы его – по дырам, которые когда-то заштопала. Но когда я вернусь в лагерь без плаща, а на месте спасения трутней обнаружат бесхозную одежду, обязательно найдется кто-то, кто сопоставит эти факты. Но все же нам не следует возвращаться за ним, не стоит так испытывать свою удачу.

– Тогда скажите окружающим, что вы передали его Барб в обмен на одну из милых женских безделушек. Я попрошу ее, чтобы она дала вам.


Род спросила:

– Мне кажется, прошлой ночью я слышала, как летающая машина людей поднялась в небо, а спустя некоторое время прилетела обратно. Ты знаешь что-нибудь об этом, Айрод?

– Ничего, лидер, – спокойно ответила Айрод, укладывая печенье в коробку.

– Мне это не нравится. Вы все в течение дня находитесь на территории лагеря; и я не хочу, чтобы вас вовлекали в дела этих опасных и безнравственных существ.

Айрод и остальные молча обменялись взглядами. Род же стянула ремнем юбку, просунула голову в шлем, подняла копье и направилась прямиком к «Парижу».

Тем временем к остававшимся в лагере направлялась Барб Дюлак. В вытянутой руке она держала золотистого цвета коробочку. Подойдя достаточно близко, она сказала громко – так, чтобы услышали все:

– А это вам, дорогая Айрод. Большое спасибо за чудесный плащ.

– Что происходит? – спросила Вард.

Барб улыбнулась в ответ:

– Просто мы с Айрод обмениваемся подарками – вещами, сделанными в наших прекрасных мирах.

Иинод спросила в изумлении:

– И такую маленькую вещицу вы даете за плащ? А для чего она нужна?

– Терранские женщины используют ее, чтобы стать более привлекательными, – ответила Барб.

– Но как? – настаивала Авпанд.

Барб открыла маленькую коробочку.

– Прежде всего, здесь есть… как вы называете зеркало?

Пока выяснялось значение этого слова, Автини столпились вокруг диковинки, чтобы каждая из них могла получше рассмотреть свое изображение. Айрод, хотя и была знакома с зеркалами из полированной меди, которыми пользовалась королева, готовясь к встречам со своими трутнями, все же изумилась точности изображения в небольшом овале, помещавшемся рядом с прессованной пудрой. Все это походило на то, словно смотришь в крошечное окошечко в другой мир.

Вытащив из кармана маленький пушистый диск, Барб сказала:

– Еще есть вот это. Это диск для пудры. У нас считается, что лоснящийся нос выглядит ужасно. Замри, Айрод.

Барб легонько дотронулась пушистым диском до носа Айрод. Та невольно вдохнула пудру и тут же чихнула.

Барб улыбнулась.

– А теперь помада. Растяни губы вот так… Тебе бы подошел более темный тон, потому что кожа у вас почти такая же красная, как эта помада.

Барб чуть отступила назад, чтобы получше рассмотреть свое творение. Три подруги посмотрели на Айрод и как-то радостно вскрикнули.

Барб прищурилась и спросила:

– Что это за звук? Он похож на то, как ухает сова.

Юные Автини объяснили, что таким образом они смеются. И стали настаивать на том, чтобы Барб последовала их примеру. Вард спросила:

– А зачем нужно так раскрашивать лица? Вы таким образом готовитесь к какой-то церемонии?

– Можно сказать и так. Но прежде всего это способ поймать в свои сети мужчину, – пояснила Барб.

– Вы имеете в виду те случаи, когда мы сгоняем лишних трутней, чтобы убить их во время Чистки?

– Нет, это намного более приятная церемония.

Как только остальные отошли в сторонку, чтобы продолжить свои дела, Барб шепнула Айрод:

– Винстон рассказал мне о вашем путешествии прошлой ночью. Это ужасно с твоей стороны, Айрод.

– Я знаю, но что я могла сделать? Он все еще сердится на меня?

– Сначала он действительно сердился – из-за того, что ты заставила его рисковать жизнью ради того, что совсем его не касается. Но я думаю, что поступила бы точно так же, окажись он в тюрьме. И думаю, в его душе еще есть место для романтики, и он бы пошел на это даже без шантажа. Я сказала ему, что он – бесхарактерный старый дурак без собственного мнения, которого ничего не волнует, кроме научных штучек и хорошего отношения начальников в правительственном департаменте, на который он работает. Поэтому сейчас он несколько смягчился и отошел.

– А что такое «романтика» и «мнение», о которых вы говорите? Это имеет какое-нибудь отношение к пониманию любви на Терре?

– Очень большое. Эти понятия трудно объяснить, но… вы умеете читать по-английски?

– Немного. Я знаю, как произносятся буквы, и даже могу перевести некоторые простые фразы.

– Хорошо, что англичане реформировали свою орфографию не так давно. Раньше она была настолько запутанной, что вы бы с трудом одолели ее. Я дам вам терранскую книгу, которую взяла с собой на Ормазд, и вы многое поймете.

– Вы слишком добры! – растрогалась Айрод.

– Да нет, ничего особенного, и я ее уже прочитала. К тому же коллеги не любят, когда кто-нибудь берет с собой на корабль книги – из-за лишнего веса. Здесь библиотека состоит из маленьких карточек – фотографий, на которых изображен текст. Его можно прочитать с помощью специальной машины, которая увеличивает изображение. Но я люблю читать в постели, а держать подобную машину у себя на коленях как-то неудобно. Поэтому я и взяла с собой настоящую книгу.

– А что написано в этой книге?

– В ней нет никакой научной информации, но, прочитав ее, вы поймете, какой смысл мы вкладываем в понятия «романтика» и «сантименты».

– А как она называется?

– «Девушка из Лимберлоста». Ее написал американский писатель Портер. Впервые она была напечатана более ста лет назад, но по некоторым причинам недавно переиздана. И я нашла один из экземпляров в книжном магазине в Женеве. Это самая трогательная история, которую я когда-либо читала. Думаю, она вам понравится.


Через некоторое время в лагерь вернулась Род и, взглянув на подчиненных, закричала:

– Что, именем Эунмар, вы сделали со своими лицами?

Когда Вард, запинаясь, стала объяснять, Род прервала ее:

– Достаточно! Немедленно смойте эту грязь! Вижу, вас нельзя ни на секунду оставить рядом с людьми, иначе они заразят вас своими отсталыми обычаями. Мы сейчас же возвращаемся в Элхам.

Но Айрод крикнула в ответ:

– Что? Мы ведь не закончили с ними… или они с нами…

– Нет, мы закончили все дела с ними. Сегодня утром я опять говорила с ними и окончательно поняла, что пришельцы непреклонны в своем решении не оказывать нам никакой помощи.

– Но они хотят узнать что-нибудь о нашем мире…

– А с какой целью? Чтобы легче было завоевать нас? Ты всегда была до глупости доверчивой, Айрод. В любом случае они могут узнать что-нибудь и от другой Общины. Нам же необходимо возвращаться домой, чтобы помочь своим в войне с Тваармом. Снимайтесь с лагеря и пакуйте снаряжение, чтобы поскорее отправиться в путь.

Айрод начала складывать вещи и запрягать животных. Меньше чем через час все члены небольшой группы выстроились в шеренгу.

– Готовы? – рявкнула Род.

Она щелкнула хлыстом, и все двинулись в путь. Животные потянули оглобли своими узловатыми лапами. Когда они выехали на дорогу, идущую вдоль долины Глиида, Айрод повернула повозку направо, в сторону «Парижа», вместо того, чтобы ехать налево, к Тайдему.

Род тут же на нее закричала:

– Не туда! Ты ошиблась поворотом, Айрод!

Айрод откликнулась:

– Нет, не ошиблась, просто я собираюсь поговорить с одним из пришельцев. Вы поезжайте, я скоро догоню вас.

Род продолжала кричать:

– Сейчас же вернись обратно! Не смей делать ничего подобного!

Но Айрод, словно не слыша этих криков, продолжала ехать направо.

Спустя четверть часа она уже догнала хвост процессии, теша себя мыслью, что терранская книга надежно спрятана на дне сундука в повозке вместе с мачете О’Мары. Род, возглавлявшая ряд повозок, смотрела строго вперед, делая вид, что не заметила появления Айрод.

Когда дорога стала шире, Вард подъехала к Айрод и мягко сказала ей:

– Ты знаешь, дорогая моя, я не думаю, что она заставила нас уехать отсюда из-за плохого отношения к нам со стороны пришельцев. Мы многое могли бы сделать в течение еще нескольких дней.

– Тогда почему же мы уезжаем?

– Она наделала глупостей, противопоставив себя им, и теперь не может признать свои ошибки. И она не может больше позволить тебе представлять нас, потому что, если ты преуспеешь в этом, это будет лично твоя заслуга.

Айрод сказала:

– Видишь ли, меня всегда учили ставить на первое место интересы Общины и лишь потом думать о собственной славе. Род раньше была такой же, не хуже остальных наших рабочих, пока ее не стали снедать амбиции.

– Неужели это правда? Говорят, на следующих выборах она собирается выставлять свою кандидатуру на должность офицера по иностранным делам. Почему бы тебе не выступить против нее и не выставить свою кандидатуру? Мы все проголосуем за тебя.

– О пресвятой Гвуур, такая мысль никогда не приходила мне в голову! Ты хочешь, чтобы я суетилась из-за всей этой чепухи, вникала в каждую деталь? Но это совершенно не подходит для такого неисправимого мечтателя, как я.


Небольшой отряд возвращался в Элхам под проливным дождем, который шел, не переставая, весь день. Айрод, отправив животное в конюшню Общины, прошла в свое жилище. В комнате отдыха она увидела некоторых из своих друзей и спросила, не началось ли вторжение тваармских войск, которое все они ожидали со дня на день.

Тайт, отдыхавшая после ночного дежурства, сказала:

– Пока нет. Но тут творилось такое, что взбудоражило всех ничуть не меньше.

– И что же случилось?

– Ты разве не слышала об исчезновении осужденных трутней? Хотя, конечно, ты была далеко от Элхама. Ночью какая-то огромная черная летающая тварь опустилась на королевский купол, вырвала решетки на окне камеры, выхватила оттуда узников и улетела с ними. Стражники рассказывали, как бросились на этого монстра с копьями, но он с легкостью разбросал их по лестнице, оттолкнув своими конечностями.

Айрод обратила внимание на то, что в рассказе стражников не говорилось о том, что противниками были люди. Без сомнения, бедняги не признались в том, что сбежали оттуда.

Тайт продолжила свой рассказ:

– Но самое интересное состоит в том, что на куполе мы нашли плащ кого-то из Автини. Стражники, которые бросились туда, как только чудище улетело, клянутся все, как один, что никто из них не был одет в плащ. У трутней в камере тоже не было одежды. Это прямо чудеса какие-то!

Сердце Айрод тревожно забилось. А Тайт сказала:

– Все это похоже на старые легенды, в которых рассказывается о том, что боги Тивинос и Дхиис спустились на Нионд, чтобы восстановить здесь справедливость. В связи с этим некоторые работники поговаривают о возрождении древней религии.

– Но все это звучит очень странно. А что по этому поводу говорит Совет?

– Нас призывают не быть глупцами. И вот еще что: Совет отложил Королевское состязание на пять дней.

– Правда?

– Да. Я ставлю три к одному на Эстир, если ты согласна заключить пари. Эиуд пытается добыть поручение в Ледвид, чтобы попросить оракула предсказать результат этой дуэли. Грувад перечитывает все хитросплетения пророчеств, чтобы найти того, кто подойдет под предсказания, а Ютид просиживает все свое свободное время на куполе, наблюдая за летающими существами и пытаясь найти в этом какое-то предзнаменование.

– И как только Интар терпит все это?

– Королева просто в бешенстве. Она считает это заговором, чтобы избавиться от нее. И говорит, что если ее плодородие ухудшилось, то это лишь из-за того, что трутни, которых ей поставляет Совет, плохо справляются со своими обязанностями.

У Айрод все похолодело внутри. Она была уверена, что сможет как-то извлечь выгоду для себя из обладания мачете и предстоящим вступлением на престол Эстир. Только не знала, как этого добиться. Ей придется действовать быстро, потому что, как только Род узнает о таинственном плаще, она вспомнит о полете вертолета той ночью, когда исчезли трутни, и тут же сделает соответствующие выводы.

Тайт спросила:

– Может, поиграем в юинтак?

– Нет, спасибо. Терране одолжили мне одну любопытную книгу, и я сгораю от нетерпения поскорее прочитать ее.

Айрод извинилась и пошла в свою комнату за книгой. Ей не надо было появляться на работе до следующего утра, поэтому она удобно устроилась в комнате отдыха, чтобы почитать в свое удовольствие. Айрод даже отказалась от предложений друзей попрактиковаться в танцах, которые они собирались танцевать на предстоящей Королевской Конференции.

Но чтение давалось ей с трудом, несмотря на ее способности к лингвистике, о которых было хорошо известно в Общине. Все-таки ее английский был не так хорош, как она думала. Хотя значение некоторых незнакомых слов она могла понять из контекста или почерпнуть из словаря, который дал ей Блоч, другие, подобные, например, слову «ситец», ставили ее в тупик. Но все-таки основная нить повествования «Девушки из Лимберлоста» ей была в целом ясна, несмотря на странность терранской культуры и обычаев.

Она целиком была поглощена приключениями Элноры Комсток, когда вдруг совсем рядом послышался чей-то голос:

– Айрод, дорогая!

Она оторвала взгляд от книги и увидела, что рядом с ней стоит офицер, отвечающий за сельское хозяйство.

– У меня для тебя плохие новости, – сказал он.

Сердце Айрод екнуло от страха. Неужели доказана ее вина в деле исчезновения трутней? Она застыла, как парализованная.

Офицер тем временем продолжал:

– Род, как только вернулась, предоставила начальству отчет. Ты же знаешь, какая она. Род сильно сгустила краски, рассказывая о трудностях, с которыми она здесь столкнулась, сделав акцент на холодном и недоброжелательном отношении к ней людей, некомпетентности и нарушении субординации со стороны младших по званию – в особенности некой Айрод. В общем, она потребовала, чтобы тебя понизили в должности.

– Конечно, все мы знаем, что Род просто снедают амбиции и она стремится занять пост офицера, отвечающего за связи с пришельцами. Она старается скрыть свои неудачи, чтобы получить поддержку от людей. По крайней мере, я-то это знаю точно, хотя мне пока не удалось убедить остальных членов Совета. Создается впечатление, у нее есть высокопоставленные друзья, которые считают, будто она изматывает себя работой на благо Общины. В итоге они послушали ее и снизили твой рейтинг на пять баллов. Мне так жаль, дорогая!

Айрод вздохнула с облегчением. Итак, это было все, в чем ее обвиняли! В обычной ситуации она пришла бы в бешенство от такого несправедливого обращения, но сейчас слова офицера принесли ей облегчение.

– Бывали времена и похуже. Тебе же большое спасибо за то, что предупредил, – сказала она.

Устав от чтения, она вернулась к себе в комнату, чтобы обдумать дальнейший план действий. Айрод хотелось повидать Антиса и показать ему мачете, спрятанный под соломенным тюфяком. Она принесла его в камеру, завернув предварительно в сеть. Конечно, можно было бы завернуть его таким же образом, но тогда кто-нибудь обязательно увидит Айрод и заподозрит неладное – зачем это ей проводить ночь за пределами общины? Вот что ей сейчас крайне необходимо – новый плащ.

Она заполнила требование на получение нового плаща со склада, оставив пустой лишь графу, где должна быть подпись, взяла кусочек коры и косметику, которую Барб Дюлак подарила ей, и направилась в королевские апартаменты. Поскольку время для откладывания еще не настало, она вошла туда без труда. С поклоном она протянула королеве пудру и объяснила, как ею пользоваться.

– Это мне? Спасибо, дорогая Айрод. Знаешь, ты ведь единственная из той группы, что была в Глииде, кто догадался привезти мне подарок, – проникновенно сказала Интар.

– Ну что вы, моя королева, какие пустяки. Правда, из-за этого у меня произошло небольшое недоразумение. Мне пришлось продать плащ, чтобы добыть для вас косметику. Не будете ли вы любезны подписать разрешение на выдачу мне нового?

Королева Интар с готовностью расписалась на бланке и тут же вернула его Айрод:

– Конечно, дорогая. Конечно, я не должна иметь своего мнения в подобных вопросах, но мне кажется, это несправедливо, что на Совете хвалили Род и решили наказать тебя.


Айрод отправилась с требованием на склад и сразу же получила там новый плащ. Взяв в столовой еду с собой, она направилась пешком в Хинам. Завернутый в плащ мачете она держала под мышкой.

Добравшись до той части развалин, где они так часто отдыхали с Антисом, она уселась поудобнее, чтобы поужинать. Раскладывая перед собой еду, она стала насвистывать «Песнь Глиида».

– А-а, вот ты где, красавица! – послышался веселый голос, и из проема в разрушенной стене показался улыбающийся Антис.

Айрод испуганно вскрикнула и вскочила на ноги. Но уже в следующее мгновение они с Антисом сжали друг друга в объятиях. Лишь немного успокоившись, Айрод заметила, что Антис похудел и как-то осунулся, а глаза его словно запали. И еще она отметила, что одет и обут он, как рабочий Автини.

– Где ты все это раздобыл? – спросила она.

– Не задавай мне вопросов, и мне не придется тебе врать. У тебя случайно нет с собой немного мяса?..

– Нет. Я думала о том, чтобы взять с собой несколько кусков. Но посуди сам: если бы я попросила его в столовой, меня бы обязательно спросили, зачем оно мне.

Антис сказал упавшим голосом:

– Я так и думал… Много бы я дал сейчас за сочный кусок мяса!

– Ты что, так ничего и не ел после побега?

– Практически ничего. Видимо, ты забыла, что оставила нас в поле – обнаженными, буквально в чем родились. Впрочем, я-то ладно, мои ноги ко всему привыкли. А вот Дуосу и Кутанасу пришлось действительно нелегко.

– А разве вы не могли смастерить лук и стрелы, чтобы поохотиться и добыть себе мяса?

– А с помощью чего? Ведь для этого нужны инструменты. Я отправил Кутанаса в лес, чтобы он принес молодое деревце, из которого с помощью заостренного камня мы могли бы сделать копье. Но, похоже, мы скорее умрем, чем он сделает это. Мы пытались проникнуть за ограду и стащить один из саженцев, но безуспешно: территория слишком хорошо охраняется. Вчера я, правда, поймал какую-то мелкую зверушку голыми руками, но каждому из нас досталось лишь по крохотному кусочку мяса.

Айрод, покачав головой, протянула другу свой нож:

– Эх вы, бедняги! Возьмите, так вы хоть сможете вырезать копье и лук.

Он посмотрел голодными глазами на печенье и овощи, которые ела Айрод:

– Спасибо. Хотя, к сожалению, здесь неудачное место для охоты. Рабочие Элхама и Тайдема давно уничтожили практически всю дичь. Для таких изгоев, как мы, остались лишь ползающие гады. Впрочем, я бы даже попробовал съесть то, что жуешь ты. Останавливает лишь страх умереть в конвульсиях.

– Может, ты хочешь вернуться в Общину?

– Если бы знать, что нас не проткнут копьями во время следующей Чистки, то почему бы и нет. Но, боюсь, нас казнят как изгоев. Однако жизнь на грани одичания нас тоже не устраивает. Я очень скучаю по привычной пище, о тебе, обо всем том, чем обычно жил.

Айрод сморщилась, желая показать, что не разделяет его настроения. Затем сказала:

– Я хочу тебе кое-что показать. И у меня есть план, который, возможно, тебя устроит.

Она развернула плащ и достала мачете, вынув его из ножен. Антис с изумлением рассматривал оружие. Затем взял его в руки и, начиная понимать ее план, поднял его и стал рассекать мачете воздух.

– Это уже кое-что! Скажи, ты достала его у людей?

Айрод рассказала другу об О’Маре и его мачете:

– Люди называют это оружие матселх. Но у тебя его быть не должно!

– Но почему? Я знаю одного изгоя в Холмах Ланвэд, который научился кузнечному делу. Он мог бы сделать точно такое…

– Мы найдем ему лучшее применение. Ты знаешь, что через пять дней состоится Королевское состязание?

– Нет. Но какое отношение к этому имеет мачете?

– Я могу отдать его Эстир, сказав, что с его помощью она добьется победы. А она, в благодарность за это, использует свое влияние на Совет и добьется для вас троих отмены уничтожения во время Чистки. И полного помилования, когда взойдет на престол.

– Хмм, может, ты и права. Неплохая мысль. Но насколько хорошо ты знаешь Эстир?

– Не так уж и хорошо. Я встречалась с ней лишь несколько раз. Говорят, у нее взрывной характер.

– А почему ты так уверена в ее честности?

– Принцесса не будет лгать!

– Надеюсь. Но мне все же очень хочется иметь это оружие. Когда держишь его в руках, чувствуешь себя менее уязвимым перед лицом капризной фортуны.

– Поверь, от него не так уж много пользы на охоте. Что тебе действительно нужно, так это добротный лук и копье. Я постараюсь стащить их для тебя у кого-нибудь.

Глава VI

Королевское состязание

Покои принцессы Элхама Эстир были окружены стражниками – чтобы королева не совершила внезапного нападения. Но с помощью одного из офицеров Айрод все же удалось добиться у нее аудиенции.

Поклонившись, Айрод сказала:

– Желаю вам множества яиц, принцесса… Скажите искренне, как вы оцениваете свои шансы?

Эстир явно готовилась к состязаниям. Она привстала на цыпочки и делала движения, словно пыталась метнуть копье. Она была стройной и подвижной, как любой рабочий, но ее грудь уже была полностью сформирована.

– Не знаю. Хотя и думаю, что сейчас они лучше, чем когда-либо. Конечно, в бою необходима удача, но я нахожусь в прекрасной форме, и предзнаменования говорят о том, что все сложится прекрасно, – сказала она лениво, как-то растягивая слова, как обычно говорят Арсууни.

– Мне кажется, я могла бы гарантировать вам победу.

Эстир пристально посмотрела на Айрод, и ее узкие зрачки расширились от удивления.

– Правда?

– Возможно.

– Но ты ведь хочешь получить что-то взамен, не так ли?

– Да, – призналась Айрод.

– Так говори же.

– Вы знаете трех трутней, которые исчезли?

– Кто же их не знает? А что с ними?

– Они бы хотели вернуться в Общину.

– Неужели? Ну что ж, если их не смущает одна маленькая деталь – быть проткнутыми копьями, мы были бы рады их возвращению.

– Но видите ли, принцесса, как раз в этом все дело. Они хотят получить прощение и чтобы их избавили от Чистки.

– А ты-то откуда это знаешь? Признайся, браталась с ними? Но ведь это серьезный проступок с твоей стороны.

Айрод в ответ усмехнулась:

– Не задавайте мне вопросов, и я не буду вам лгать. Просто примите к сведению, что они хотят именно этого.

– Итак?

– Если вы поможете им, я добьюсь того, чтобы вы победили на дуэли.

Эстир выглядела озадаченной.

– Ты просишь невозможное, с таким же успехом ты могла бы попросить сокровища Инимдхада! Ведь моя помощь беглецам может всерьез покачнуть всю нашу систему. Если ты задумаешься о том, как много трутней-младенцев мы вынуждены убивать, чтобы упорядочить численность населения, то поймешь: они должны быть благодарны уже за то, что им вообще позволили жить так долго.

– Безусловно, это неправильно с их стороны, желать жить так долго, но таковы их требования…

– А почему ты вообще так хлопочешь о них? Любой верный рабочий проследил бы за тем, чтобы их поймали и уничтожили.

– Принцесса, я не собираюсь больше обсуждать этот вопрос. Если вы хотите выиграть битву, пообещайте выполнить мою просьбу. В противном случае я пойду к королеве.

Эстир задумалась.

– Ну что ж, будь по-твоему. Покажи мне свой трюк, научи как-то по-особенному молиться Гвууру или… что там еще? Если я одержу победу на дуэли, то обещаю простить трутней и освободить их от будущих Чисток. Но неужели ты действительно хочешь, чтобы им разрешили жить, несмотря на то что они слишком стары, чтобы хорошо выполнять свои обязанности?

– Да.

– Хорошо. Вся эта история может мне в дальнейшем дорого обойтись, но у меня сейчас нет выбора.

Айрод тут же развернула плащ, достала мачете и объяснила, как им пользоваться.

Желтоватые глаза Эстир заблестели от возбуждения.

– Это как раз то, что надо! Буду держать кинжал в правой руке для отражения ударов копьем противника, а потом сделаю им выпад…

Айрод кивнула:

– Да, именно так им и нужно пользоваться, хотя мачете немного тяжеловат для этой цели.

– Жаль, конечно, что у меня нет времени попрактиковаться, но бедная старая Интар никогда не видела ничего подобного! Я обязательно напишу указ о прощении этих трутней, как только Интар умрет. И тут же договорюсь обо всем с Советом. Скажи своим трутням, чтобы обязательно пришли на дуэль. К ним никто не посмеет приставать, я уж об этом позабочусь!

– Благодарю вас, принцесса.

Айрод вернулась в свою келью и продолжила прерванное ранее чтение.


В день дуэли Айрод помогала устанавливать сиденья для зрителей возле места поединка. Другие работники с охотой занимались ограждением и другим оборудованием. Ведь день Королевского состязания был для них своего рода праздником.

Один из стражников крикнул:

– Айрод!

– Да?

– Двое из исчезнувших трутней находятся сейчас у главных ворот. Они утверждают, что получили прощение. Им необходим документ, чтобы пройти сюда.

Айрод отбросила стулья, чтобы найти офицера, который снабдил ее необходимым пропуском. Она поспешила к главным воротам. Еще издали она разглядела ожидавших ее Антиса и Кутанаса, облаченных в украденные у каких-то рабочих плащи. Она провела их мимо насторожившихся стражников, которые с угрозой подняли свои копья.

– А где Дуос? – спросила Айрод.

Антис ответил:

– Он не пошел с нами, потому что не верит Эстир. Если честно, то я тоже ей не доверяю. Но мне не хочется, чтобы она считала, что я ее боюсь.

– А как ты себя чувствуешь, дорогой?

– Не так уж и плохо. Мы убили какого-то дикого зверя и устроили настоящий пир.

– Да, выглядишь ты неплохо, – сказала Айрод.

Он рассмеялся и хлопнул себя по брюху, которое значительно уменьшилось после побега.

– Неплохо – почти прекрасно. Такая жизнь вынуждает похудеть, не так ли? Я не думаю, что это понравится королеве – кто бы ни стал королевой сегодня ночью. Лично меня предстоящая дуэль очень волнует; я еще не вылупился из яйца, когда Интар убила королеву Плигаур. Что будет, если Интар победит и на этот раз?

– В любом случае ее правление продлится лишь до захода солнца.

– Иначе мы подожжем лес и устроим пожар.

Они подошли к площадке, где вскоре должно было начаться состязание. Большинство рабочих Элхама уже собрались там. Остальные направлялись сюда из строений Общины и окрестных полей. Группа рабочих, которую возглавляла Гоглед, прибыла сюда из Тайдема. Они были вознаграждены за отвагу и усердие в боях. Смотрители старались сдержать напор толпы с четырех сторон. В одном месте целая группа рабочих сидела на земле на корточках, кто-то сидел, а кто-то стоял. Избранная группа исполняла некий военный танец.

Кутанас нарушил молчание:

– Я никогда еще не видел настоящую дуэль. Хотелось бы, чтобы эти вояки прекратили танцевать и размахивать копьями. Ведь хочется увидеть зрелище, ради которого все здесь собрались. Противники будут сражаться в доспехах или нет?

Айрод покачала головой:

– Нет. В соответствии с существующими правилами они должны сражаться обнаженными, без щитов или каких-нибудь других защитных средств. Цель – быстрое достижение победы, причем победитель не должен быть покалечен. Участники схватки могут использовать любое оружие, кроме такого, которое необходимо метать. Иногда они держат копье обеими руками, а иногда – копье в одной руке, а топорик или кинжал – в другой.

Наконец танцоры закончили выступление и покинули арену. Двое рабочих под руководством офицера выкатили на нее вал, чтобы лучше утрамбовать песок.

Один из смотрителей сказал:

– Айрод, эти трутни, что пришли с тобой, должны сесть в специально отведенном для них месте.

Айрод помахала перед носом смотрителя документом, добытым у принцессы.

– Да-да, они – именно те, кто сбежал. Но, как видите, у них есть охранная грамота. Она дает им право на статус посетителей, поэтому, уверена, они могут остаться со мной.

– Посмотри-ка, – перебивая ее, кивнул в сторону Антис.

Ропот толпы предвосхитил появление Интар и Эстир с противоположных концов арены. Каждую сопровождали помощники. Попытки Интар вступить в борьбу оказались не слишком успешными. Эстир же двигалась легко и грациозно – как зверь, крадущийся за добычей.

Кутанас сказал:

– Все, безусловно, делают ставки на Эстир. Но старая королева владеет несколькими трюками, о которых ее соперница никогда и не слыхивала.

– Ты, как видно, неплохо осведомлен, – удивился Антис.

Иностранный офицер (которая в отсутствие генерала была старшим членом Совета) стала зачитывать традиционную прокламацию, в которой объяснялась причина дуэли и говорилось о степени подготовки бойцов. Все это говорилось таким монотонным голосом, что практически все рабочие стали проявлять беспокойство и нервно ерзать.

– …итак, на благо Элхама, вы вступите в эту священную борьбу не на жизнь, а на смерть, и пусть победит в ней лучшая королева! Начинайте!

Интар с трудом сдвинулась с места, ее заплывшее жиром туловище никак не хотело подчиняться хозяйке. Эстир же, напротив, легко бросилась ей навстречу. Королева обеими руками держала обычное копье, которым часто пользуются стражники; у принцессы в одной руке был зажат кинжал, а в другой она держала мачете О’Мары. В толпе послышались изумленные возгласы при виде невиданного ранее оружия. Айрод услышала обрывки фраз:

– Что это? Это несправедливо… Совет должен был запретить…

– Почему мы не используем это оружие на войне?

– Я не хочу больше ставить на Интар!..

Вард, обращаясь к Айрод, сказала:

– Мне кажется, нет, я уверена в том, что победит Интар. Вспомни слова оракула из Ледвида:

«Когда самка с изогнутым когтем

Растерзает вождя,

Она наступит ей на голову с воинственным кличем

Или упадет замертво сама».

– Ты вспоминала это же самое высказывание в прошлом году, когда нас настиг мор, – напомнила ей Айрод.

Королева тем временем собралась с силами, обхватив широко раскинутыми руками древко копья, и ринулась на приблизившуюся к ней Эстир. Принцесса стремительно отскочила в сторону и выставила вперед мачете. Интар парировала удар копьем – раздался лязг металла.

Обе – королева и принцесса – осторожно кружили, раз за разом делая короткие выпады или бросаясь в ложные атаки. Королева Интар делала выпады, затем быстро отбрасывала копье в сторону и пыталась утолщенным его концом стукнуть Эстир по лодыжкам, чтобы сбить ее с ног. Эстир перепрыгнула через древко и обрушила удар на голову Интар. Королева успела выставить перед собой древко копья, и сталь мачете вонзилась в дерево.

– Я думаю, Эстир действует так медленно, чтобы истощить Интар перед заключительной атакой, – сказал Антис.

Противники вновь стали кружиться, то и дело бросаясь друг на друга в ложные атаки. Но затем вдруг последовал целый шквал ударов и выпадов.

– А-а-а! – проревела толпа.

Эстир не сумела быстро увернуться от обрушившегося на нее удара, и наконечник копья поранил ей плечо. Поскольку задета была ее правая рука, в которой был кинжал, это, казалось бы, не особо ослабило ее, хотя кровь медленно, по капельке, стала стекать с ее пальцев.

Вперед, назад, отражение удара, бросок, выпад. Так они продолжали до бесконечности. Интар вдруг бросалась вперед и делала выпады с неожиданной для нее ловкостью. Эстир парировала ударами мачете и делала выпады кинжалом. Его острие укололо Интар в левую грудь. Оттуда тоже заструилась кровь.

Вард сказала Айрод:

– Дорогая, я так уверена в победе Интар, что ставлю годовой запас одежды на нее. Я обращалась с особой молитвой к Эунмару, – ты ведь знаешь, что я верю в старых богов? Если ты будешь усердна в своих молитвах, то тоже сможешь поверить в них.

После непродолжительной передышки Интар вновь бросилась в атаку, пытаясь нанести Эстир точные быстрые удары. Принцесса парировала один из них с помощью кинжала прямо перед своим лицом. Тогда Интар попыталась сделать новый выпад копьем, только ниже. Острие вонзилось Эстир в бедро – не очень глубоко, задев его по касательной, но небольшая рана все-таки открылась.

Интар приготовилась к следующему удару копьем, но Эстир выхватила кинжал и отбросила с его помощью древко копья в сторону. Затем подтянула его к себе и перерубила копье, которое королева держала в правой руке, мачете. Сталь вонзилась прямо в мякоть.

Закричав от боли, королева ослабила хватку. Она отступила назад, пытаясь унять кровь, струившуюся на песок, и ухватилась за древко здоровой рукой. Эстир выждала несколько секунд и вновь бросилась в атаку. Интар зашаталась и упала на землю.

Эстир, прыгнув вперед, нанесла своему врагу мощный удар мачете. Сталь глубоко вошла в левое плечо Интар. Ее левая рука тут же безвольно повисла. Эстир выхватила копье из ее руки и отбросила его в сторону.

Интар в последний раз посмотрела на принцессу, склонившуюся над ней, закрыла глаза и склонила голову. Тут же в воздухе просвистело мачете и прошло сквозь толстую шею королевы. Из раны хлынула кровь, и агонизирующее тело забилось в конвульсиях.

Эстир направилась к столу, за которым сидел офицер, и, отбросив ногой в сторону мертвую голову королевы, закричала:

– Я, Эстир из Элхама, будучи плодородной самкой чистокровных элхамских кровей, убив в честном поединке мою предшественницу Интар, провозглашаю себя, в соответствии с законами и обычаями здешних мест, королевой Элхама!

Офицер закричала ей в ответ:

– Слава новой королеве Элхама!

Все работники и трутни бросились на колени с криками:

– Да здравствует королева! Хвала Эстир! Долгой тебе жизни и множества яиц!

Вард повернулась к Айрод:

– Разве она – не самое прекрасное из пророчеств, которое сбылось? Я даже готова простить ей то, что проиграла пари.

Айрод вынуждена была признать, что, несмотря на кровь, которая струилась из ран, Эстир представляла собой величественное зрелище. Как жаль, подумалось ей, что нет больше художников, как в былые времена, которые могли бы изобразить новую королеву в виде Высшей Справедливости.

А Вард между тем продолжила:

– Давай попытаемся, дорогая, попасть в свиту королевы на следующей Конференции. Там будут танцы, и в этот раз они обещают быть незабываемыми.

Но прежде чем Айрод успела ответить (шум понемногу стал стихать), Эстир выкрикнула:

– В самом начале моего правления я беру обратно свое обещание сохранять безопасность трутней Антиса и Кутанаса. Убейте их, стражники, и арестуйте за измену рабочую Айрод!

Айрод смотрела остановившимся взглядом на новую королеву, офицера, своих друзей-трутней, которые выглядели совершенно ошеломленными. Наконец, крикнула в ответ:

– Но, королева, вы же обещали…

– Я ничего не обещала! Стражники, выполняйте мои команды!

Как только стражники направились к ним с копьями наперевес, Антис и Кутанас подскочили. Каждый из них выхватил из-под полы плаща мачете. Они были почти точными копиями того оружия, что досталось Эстир. Только чуть более грубой работы и сделаны из красно-коричневой бронзы, а не из серой стали.

– А ну, назад! – проревел Антис, рассекая воздух своим мачете.

Невооруженные работники так и бросились врассыпную. Антис выхватил третий мачете из-за пояса, который носил под плащом, и рукоятью вперед протянул Айрод.

– На-ка, держи!

– Но…

– Держи, говорят тебе!

Обычай не позволял ей подчиняться приказаниям трутня, но сейчас было не до строгого соблюдения правил. Айрод вовремя схватила мачете – ей тут же удалось отразить удар брошенного в нее копья.

– Пробираемся к главным воротам! – закричал друзьям Антис, грозно размахивая своим оружием.

Одним из ударов он сбил шлем с головы стражницы; другим – разрубил рукоять чьего-то копья; еще одним – отрубил кому-то руку, и из раны тут же хлынула кровь. Не отставал от него и Кутанас – одним из мощных ударов он сразил стражницу, и у той тут же вывалились кишки на песок.

Айрод отразила несколько атак и слышала, как металл ее клинка лязгнул, скрестившись с оружием противников. Наконец, в какой-то момент путь к свободе оказался для беглецов открытым. Антис схватил Айрод за руку и бросился вместе с ней к воротам – прямо через клумбы, засаженные цветами. Вслед им неслись пронзительные крики королевы Эстир, перекрывавшие шум толпы.

– Открывайте немедленно! У нас чрезвычайные полномочия! – проревел стражникам Антис, как только беглецы приблизились к воротам.

Что бы ни подумали стоявшие у ворот стражницы, они в изумлении молча взирали на то, как беглецы сорвали с ворот замок и распахнули их настежь. Затем одна из них, словно опомнившись, сказала:

– Немедленно возвращайтесь обратно! Тут явно что-то не так. Почему за вами гонятся?

– А ты спроси у них сама! – выкрикнул Антис, выскакивая из ворот вместе с Айрод.

Они побежали к полю – тому самому, где Айрод подбирала трутней, свесившись с вертолета. За ними была пущена погоня. Но звук ее постепенно стихал, потому что никто из безоружных рабочих не хотел бежать впереди стражников. А те, в свою очередь, не могли бежать, сгибаясь под тяжестью щитов и кирас, так же быстро, как почти невооруженные рабочие Автини.

Беглецы проскочили через поле и углубились в лес. Теперь, подумала Айрод, у сельскохозяйственного офицера появится повод не на шутку рассердиться – ведь на пути их следования появился вытоптанный прокос; какой стыд перед лучшим другом в Совете! Но с тех пор, как в силу сложившихся обстоятельств она становилась все более твердым противником Общины, Айрод гнала прочь от себя подобные мысли.

Антис уводил ее все дальше по тропинкам в глубь леса.

– Эти старые тропинки запутают кого угодно. Теперь мы, право, можем отдохнуть. У них уйдет целая вечность, чтобы найти нас в этом лабиринте, – сказал он.

Немного отдышавшись, Айрод спросила:

– А где Кутанас?

– Он мертв. Разве ты не видела, как стражники схватили его?

– Нет. Я была слишком занята борьбой, чтобы смотреть по сторонам.

– Он был весь исколот копьями. Очень жаль. Он был намного лучше, чем толстый глупый Дуос, который всегда чем-то недоволен и боится даже своей собственной тени.

– Да уж, толстый дурак остался жив, а отличный парень Кутанас лежит мертвый. Фу! Мне ужасно от мысли, что мне пришлось пойти против моих напарников. Возможно, я тоже убила одного из них. А Эстир! Хороша же она – настоящая предательница. Если нельзя доверять своей собственной королеве, то кому же вообще можно верить?

– Можно верить себе. Выше нос! Такова жизнь, ничего не поделаешь.

– Да, а где вы взяли матселхи?

– Один старый кузнец сделал их по моему описанию. Да я рассказывал тебе о нем, его зовут Умвис. Мы стащили в Хинаме статую Дхииса, чтобы добыть металл для оружия.

– Не может быть! – закричала Айрод.

– Еще как может! А что тут такого?

– Но ведь эта статуя – бесценная реликвия…

– Может, ты и права, но, не имея бронзы, мы бы все погибли. У нас нечем было заплатить Умвису за работу, поэтому вместо денег мы отдали ему оставшуюся бронзу. Он работал над кинжалами день и ночь – с тех пор, как я увидел тебя в Хинаме. Ты достаточно отдохнула, чтобы идти дальше?

– Думаю, да.

– Тогда нам пора отправляться на свидание с Дуосом.

Он вел ее все дальше в чащобу. Спустя некоторое время Айрод перестала ориентироваться, ведь она не охотилась в этих местах уже несколько лет и не знала прилегающих к Общине лесов и полей. Наконец они оказались на вершине небольшого холма, и Антис, оглядевшись по сторонам, крикнул:

– Прутха! Этот негодяй убежал с луком и стрелами, которые я сделал!

– Как же так! Что же нам теперь делать?

– Пойдем туда, где прячется Умвис, не знаю, какие еще есть варианты. Если у него осталось немного еды, мы сможем поужинать.

Они вновь двинулись в путь. Но идти становилось все труднее – по мере того, как путники взбирались на Ланвэдские холмы. Айрод уже пошатывалась от усталости, как Антис вдруг приложил руки ко рту и издал какой-то специфический зов. Когда в ответ послышался похожий крик, он повел Айрод в совершенно непроходимую чащу.

Антис раздвинул в стороны ветви кустарников, и перед их взорами предстал туннель, который вел прямо вглубь холма. Через несколько метров он делал крутой поворот. Айрод с удивлением обнаружила, что может выпрямиться, и они оказались в просторном, ярко освещенном помещении. Деревянные подпорки поддерживали потолок, выложенный из срубленных топором досок. Помещение имело несколько выходов, расходящихся лучами в разные стороны.

Их встретил старый морщинистый трутень. Когда его взгляд остановился на Айрод, он охнул, поднял копье и нацелил его на нее.

Острие было направлено прямо ей в грудь, но Антис не растерялся – в ту же секунду он сбил копье мачете. Острие с грохотом вонзилось в потолок.

– Что это с тобой, старый дурень? – проревел Антис.

Умвис жалобно ответил с присущим ему северным акцентом:

– Я думал, ты предал меня рабочим. Все они против меня, а я – против каждого из них.

– Айрод больше не рабочий, она, как и мы с тобой, изгой. А теперь извинись за то, что пытался убить ее!

Умвис угрюмо отозвался в ответ:

– Я никогда не слышал о том, что рабочие бывают изгоями. Но если ты так утверждаешь, надеюсь, это правда. Но имей в виду, Антис, это будет на твоей совести, если она приведет всю Общину Элхама на нашу голову! Ну да ладно. Что же вы от меня хотите, а? Купить что-нибудь еще кроме оружия?

– Нет. Я хочу знать, что случилось с Дуосом. Он не встретил нас, как обещал, и мне кажется, он просто сбежал.

– Он вполне мог это сделать. Дуос спрашивал меня о шайках изгоев, которые промышляют на севере.

– Тогда мы опять влипли… А ты пустишь нас переночевать?

– Вы можете спать прямо здесь, и у меня найдется для вас немного мяса. Но если твоя подруга хочет привычной для нее еды, то извини, у меня ее нет. На склоне холма растет несколько деревьев, там она сможет найти съедобные зерна.

Айрод тут же отправилась на поиски пропитания. Но это оказалось практически бесполезной тратой времени. Лишь к вечеру она собрала немного орехов, чтобы хоть как-то утолить голод. К этому времени Умвис стал относиться к ней менее враждебно. Обратился как-то даже дружелюбно:

– А ты, девчушка, и не похожа даже на рабочую. Наоборот, выглядишь очень милой.

Не зная, как воспринимать его слова, Айрод лишь молча жевала собранный ею корм.

Умвис, тоже что-то прожевав, сказал:

– Если бы я оказался в вашем положении, то отправился бы на север, в Ледвид, и попросил бы совета у Оракула.

– Что? Вы рассуждаете, как моя суеверная подруга Вард. Все советы, которые я когда-либо слышала от Ледвида, можно истолковывать десятками разных способов.

– Нет, кроме глупых стихов, Оракул предлагает иногда и ценные советы. Ничего таинственного, только логические выводы из тех новостей, что приносят ему жрецы. Это лучшее, что я могу придумать. Ты ведь не можешь здесь больше жить – тебе не хватит еды. А если попробуете проникнуть в Общину, то вы, двое, не сможете противостоять нескольким сотням врагов. Они просто убьют вас.

Антис спросил:

– А почему бы нам не вступить в одну из банд изгоев, которые промышляют на севере?

– Ты-то сможешь, а вот ее убьют сразу же, как только увидят. Таково уж отношение этих бандитов к рабочим. Сначала они их убивают и лишь потом о чем-то спрашивают.

– Но это неразумно, – сказала Айрод.

– Так-то оно так, но они уверены, что их тоже несправедливо использовали. Сейчас шайка Витиаса растет так быстро, что может даже атаковать хорошо укрепленную Общину, как это делают Арсууни. У меня очень много заказов на наконечники копий от Витиаса. Мне работы хватит на полгода вперед.

Айрод спросила:

– Если эти бандиты помогают Арсууни разрушать все Общины Автини, то что же будет с бедными трутнями? Ведь так может исчезнуть целая народность.

– Ты бы лучше спросила об этом у Витиаса. А еще лучше – у Оракула. Потому что Витиас убьет тебя прежде, чем ты успеешь задать вопрос. Если же Оракул не придумает ничего лучше, чтобы помочь тебе, ты можешь поступить к нему на службу.

– На службу к Оракулу? – уточнила Айрод.

– Ну да. Он берет к себе осиротевших или оставшихся без покровительства рабочих, таких, как ты.

– Я слышала об этом. Даже видела так называемых жриц. Но что в таком случае будет с Антисом?

– Откуда я знаю? Не думаю, что Оракул нанимает и трутней. Ему надо будет стать членом одной из банд.

– Но мы не хотим расставаться! – воскликнул Антис.

Услышав это, Умвис пожал плечами:

– Это ваше дело, вот сами и разбирайтесь. Возможно, он и сможет иногда убегать из шайки, чтобы повидаться с тобой, а? Только я никак не пойму, откуда у вас эта непонятная привязанность друг к другу.

– Значит, идем в Ледвид, – сказал Антис.

Умвис задумчиво продолжил:

– Айрод нужен какой-нибудь плащ. Если ты, Антис, можешь спать и на холоде, то она без теплой одежды замерзнет. И тебе нужно собрать для нее кое-какие овощи. Некоторые из растений имеют съедобные корни, можно также использовать ягоды, еще что-то. Но я ведь раньше не имел дела с рабочими, поэтому не знаю, что именно ей годится.


На следующий день Антис сказал:

– Мы добудем для тебя плащ таким же образом, как я добыл для себя. Пошли.

Они отправились обратно в Элхам. Спустя несколько часов Антис, когда они приблизились к возделанному полю, сделал предостерегающий жест.

– Посмотри вон туда, – прошептал он.

Там, куда он указывал, небольшая группа рабочих косила в поле какую-то сельскохозяйственную культуру – именно в том поле, через которое они бежали лишь сутки назад. Было ясно, что ответственный за него офицер не хотела, чтобы здесь в дальнейшем вытаптывали урожай.

С одной стороны поля стояла стражница, охранявшая одежду, еду, питье и другие припасы. Она была вооружена копьем, щитом, а на голове красовался шлем. Но туловище никак не было защищено, потому что такая работа не считалась рискованной.

– Что мы будем делать? – спросила Айрод.

– Ждать.

– Сколько времени?

– Целый день, если понадобится. Для того чтобы завладеть всем этим добром, нужно запастись терпением.

Они молча залегли в кустах у подножия холма и стали ждать удобного момента. Так прошло несколько часов. Наконец, стражница зевнула во весь рот и уселась на землю, прислонившись спиной к дереву.

Антис усмехнулся.

– Все дело в скуке. А теперь смотри внимательно!

В течение следующего часа они только и занимались тем, что наблюдали за стражницей.

Та пожевала от нечего делать травинку, зевнула еще несколько раз и стала рассматривать какое-то насекомое, ползущее по камню.

– Сейчас уснет, – прокомментировал Антис.

Стражница растянулась на траве и стянула с головы шлем. С той стороны, где лежала в укрытии Айрод, она выглядела как раздвоенный розовый овощ с ореховой скорлупой, покрывавшей один конец.

Антис приподнялся и, крадучись, стал пробираться по тропинке к краю поля. По пути он приподнял высохшую ветку – такую же длинную, как и он сам. Затем он с необычайной осторожностью прополз между деревьев. Когда они подползли достаточно близко, чтобы Айрод могла разглядеть сквозь зелень листвы красную кожу стражницы, Антис поднял руку, призывая свою подругу остановиться. Он пробрался за большое дерево и вышел из-за него с большой палкой, неся ее как копье, словно приготовившись к нападению. Подкравшись поближе к стражнице, он поддел палкой воротник одного из лежавших перед ней плащей.

Стражница зашевелилась и что-то прошептала во сне.

Антис похолодел от испуга, но потом вновь принялся за дело. Он приподнял плащ с помощью кончика ветки, который послужил крючком. Затем прислонил ветку к дереву, свернул плащ и подмигнул Айрод.

Она оглянулась вокруг в поисках путей к отступлению, но тут что-то зацепило ее взгляд. Что-то странное висело на дереве.

Сделав Антису предостерегающий жест, Айрод осторожно двинулась между стволами деревьев. То, что ее напугало, оказалось большим мешком, который висел на ветке как на крюке. Она осторожно опустила его на землю. Внутри оказалась мука и пластина древесной коры с какой-то надписью, нацарапанной на ней.

Айрод вернулась к тому месту, где оставила Антиса, с мешком в руках. Вместе они осторожно двинулись в путь, стараясь уйти не замеченными неприятелем. Когда они были уже на безопасном расстоянии, по ту сторону холма, Антис спросил:

– А что это?

Айрод сунула руку в мешок и вытащила оттуда древесную кору. На ней виднелась надпись:

«От того, кто остается, – тому, кто ушел:

Здесь, дорогая, ты найдешь то, что может пригодиться тебе в суровые дни, когда ты будешь испытывать трудности в поисках подходящей еды среди изгоев-мясоедов. Помни о том, кто любит тебя и восхищается тобою. Я все равно думаю, из тебя получился бы замечательный офицер по иностранным делам. И, независимо от того, существуют еще старые боги или нет, я молюсь им, чтобы они оберегали тебя. Если же ты упадешь духом, помни о том, что сказал старый Оракул Ледвида о двухголовой королеве, которая скачет верхом на голубой лошади».


Прочитав это, Айрод воскликнула:

– Вард! Моя малышка!

Хотя послание это и не было подписано, она без труда догадалась, кто его написал. Горло ее сжало спазмами, и она всхлипнула.

Антис, пытаясь успокоить ее, сказал:

– Как однажды сказал Оракул, нет большей удачи, чем добрый друг. Но нам нужно отправляться в путь.

Взявшись за руки, они направились к логову Умвиса, чтобы потом отправиться в Глиид, а Айрод насвистывала по пути «Песнь о Гелиаде».

Глава VII

Трутни-изгои

Когда спустя пять дней они подкрались к «Парижу», Антис выказал усиливающееся беспокойство. С еле сдерживаемым страхом спросил:

– А ты уверена, что эти чудища не съедят нас, а воздушный корабль не рухнет и не раздавит нас? Он выглядит каким-то неустойчивым.

Айрод ответила успокаивающе:

– Уверена совершенно. А что случилось с моим героем, который с легкостью скрылся от погони, посланной из Элхама, и отбился от крадущегося к нам гада одной лишь дубинкой? Кто показал чудеса храбрости? Неужели мужество покинуло тебя?

– Я хорошо знаю рабочих Автини и всяких других местных тварей. Но лишь глупец будет ввязываться в те опасности, о которых не имеет ни малейшего понятия, – парировал Антис недовольным тоном.

Пока он говорил, Айрод обдумывала следующую насмешку. Но потом решила ничего не говорить, чтобы не ссориться с другом. Конечно же, он проявил достаточно мужества и силы характера во время их пешего перехода в Глиид – этого вполне хватило бы на трех обычных трутней. К тому же она сама во многом зависела от Антиса, а не наоборот, чего следовало бы ожидать обычному Автини.

Наконец они подошли к площадке, на которой стоял «Париж». Айрод была весьма удивлена, увидев ряд колесниц, стоявших в том самом месте, где когда-то располагалась группа, руководимая Род. Рядышком стояло на привязи целое стадо животных для колесницы. За ними присматривал какой-то человек.

Айрод и следовавший за ней в нерешительности Антис подошли к пастуху. Она спросила по-английски:

– Скажите, пожалуйста, где можно найти Доктора Блоча?

Ей мешал автинийский акцент, который подразумевал шепелявость, и фраза была больше похожа на «Шкажите, пожашуйса, кде мошно найси Дактарблака». Фразу пришлось повторить несколько раз, иначе ничего понять было невозможно.

– Он вон там, с другой стороны корабля, – объяснил незнакомец.

Айрод и Антис обошли корабль и нашли, наконец, Блоча, Барб Дюлак и еще одного человека, которые выполняли на земле какую-то работу. Оказалось, они распластали на земле какое-то мертвое животное и потрошили его на части. Шкуру они сняли еще раньше, вывернули ее наизнанку, и теперь незнакомец совершал над ней какой-то обряд.

Блоч тем временем отделял от скелета мускулы и различные органы. Он прерывал свою работу буквально через каждые несколько секунд, чтобы дать указания Барб или попросить ее сделать набросок, а иногда и снимок останков. Иногда он бросал какой-нибудь орган в кувшин с бесцветной, но неприятно пахнувшей жидкостью. Их товарищ был весь вымазан в крови убитого животного, и от него ужасно воняло.

Айрод некоторое время наблюдала за всем этим священнодействием. Наконец, Блоч оглянулся и сказал, увидев ее:

– Привет. Ты – Айрод из Элхама, не так ли?

Айрод была немного удивлена тем, что он запомнил ее. В ответ кивнула:

– Конечно. А это – Антис, он тоже из Элхама.

– Извините, что не могу пожать вам руки, – сказал Блоч, отряхивая окровавленные пальцы.

– Что он имеет в виду? – спросил Антис.

Чувствовалось, что в автинийском языке Блоч преуспел:

– Это форма приветствия, принятая у нас. А что этот трутень делает так далеко от своего дома? А, я знаю! Он – один из тех, кого мы вызволили из темницы. А что произошло после этого?

Антис с достоинством ответил:

– Я у вас в долгу. В любое время просите сделать что-нибудь взамен.

Айрод, рассказав о том, что случилось после похищения трутней, сказала:

– Мы направляемся в Ледвид к Оракулу. А вы не собирались туда пойти? Мне кажется, это могло бы вас заинтересовать.

– Какое совпадение! Лишь вчера рабочая из Йема, которую зовут Джед, пришла сюда, чтобы сообщить нам, что Оракул приглашает нас к себе.

Айрод сказала:

– Она – одна из жриц Оракула. Йем был разрушен Арсууни, и она – одна из немногих, кто остался в живых из местной Общины. Так вы собираетесь туда?

– Да. Мы не добились доступа ни в одну Общину, и мы не можем больше оставаться здесь…

– Но почему? И куда вы решили направиться?

– «Париж» способен остановиться на каждом континенте вашей планеты, мы рассчитываем на десять или двенадцать остановок. Как я уже говорил, Барб хотелось бы – как это лучше сказать по-вашему – «отправиться в свадебное путешествие»?

После некоторых объяснений Айрод поняла:

– Теперь вы ее официальный трутень! Мне хотелось бы кое о чем спросить вас в связи с этим…

Но Блоч возразил:

– Только не сейчас, пожалуйста. Когда она привыкнет к такой жизни, думаю, мы оба получим удовольствие от этого путешествия. Единственная трудность состоит в том, что мы не сможем взять с собой достаточное количество людей, чтобы до конца быть уверенными в собственной безопасности. Поэтому то, что вы оказались здесь, просто замечательно. Надеюсь, вы согласитесь составить нам компанию, ведь, уверен, вам больше по душе ехать, нежели идти пешком?

Айрод улыбнулась:

– Конечно. А эта Джед из Йема тоже здесь, в Глииде, и собирается отправиться в это путешествие?

– Да. Она где-то здесь поблизости.

– А кто-нибудь еще из Автини приходил к вам на корабль после того, как мы уехали?

– Приходили несколько ваших соотечественников. Они прибыли из Квима просить нас быть арбитрами в споре с представителями соседней Общины. Но мы отправили их обратно.

– Отправили их обратно? Вы имеете в виду «выгнали»? Но почему?

– Нет. Я имею в виду, что мы отказали им в просьбе. Приходили и другие – видимо, из любопытства, чтобы посмотреть, что здесь происходит. Потом здесь появилось какое-то огромное чудище – один из арсуулов – вы называете их Арсууни, не так ли? Так вот, он передал нам предупреждение королевы Омферс из Тваара (мне кажется, это ваша Омвур из Тваарма), что если мы будем вмешиваться в их планы завоевания близлежащих земель, то они заколют нас своими копьями.

Блоча, казалось, эта угроза развеселила, и это удивило Айрод, ведь она испытывала страх перед Арсууни. Но потом она вспомнила, что все-таки люди обладают неизмеримо большими возможностями! Если бы она только могла натравить Арсууни на терран…

Вслух же она лишь спросила:

– А как вы собираетесь добираться до Ледвида?

– Так же, как и вы туда ехали – в колесницах. Разве вы их не видели? Мы купили их в Тайдеме.

– Но зачем вам добираться таким образом, если вы можете долететь туда всего за несколько часов?

– По двум причинам. Во-первых, мы не знаем, есть ли в Ледвиде подходящее место для посадки вертолета, и, во-вторых, мы сможем изучить вашу планету намного лучше, если будем ехать по поверхности, а не лететь над ней. К тому же, если мы отправимся в путешествие в повозках, то сможем по дороге познакомиться с обитателями планеты. Если же они увидят нас летящими на вертолете, то в страхе спрячутся и не выйдут из своих укрытий, пока мы не улетим. Мы уже проходили все это на других планетах.

– А что, если вы столкнетесь с какой-то серьезной опасностью или трудностями?

– Мы постоянно будем держать связь с «Парижем». Если возникнет такая необходимость, Кенг сможет прилететь и спасти нас.

Айрод спросила:

– А как вы сможете поддерживать связь с кораблем, если будете находиться за шестнадцать борби от него?

Блоч улыбнулся.

– Это наш секрет. Кстати, а ты не знаешь, кто или что такое Оракул? Джед не говорит нам.

– Нет, точно не знаю. Это живое существо, но я не уверена, это королева, рабочая или трутень. Даже не знаю, это – Автини или Арсууни. Оракул никогда не показывает свое лицо тем, кто к нему приходит. Так когда же мы отправимся в путь?

– Завтра утром, раз вы уже здесь. А Антис сумеет управлять повозкой?

Айрод обменялась взглядами с Антисом, и он после этого сказал:

– Я не очень-то хорошо владею этим искусством, потому что трутней обычно этому не обучают. Но кое-чему меня научила Айрод. Если вы не боитесь мне довериться, я не прочь попробовать.

На следующее утро, еще до рассвета, они запрягли пять повозок.

Джед из Йема прибыла еще накануне вечером, с целым мешком только что собранной травы, которую особенно любили животные. Они чувствовали, что Джед их балует, поэтому отвечали ей обожанием и готовностью выполнить любую ее команду. Она была тощей пожилой немногословной работницей с морщинистым лицом. Цвет ее волос колебался от алого до бледно-розового.

Дорога вела вниз, к выходу из долины, делая зигзаги среди огромных валунов, разбросанных возле ущелья, с северной его стороны. День выдался спокойный, без происшествий. Ближе к заходу солнца они сделали привал. Блоч, вытащив из кармана какую-то маленькую плоскую коробочку и покрутив кнопки, что-то сказал прямо в нее.

Айрод спросила его:

– Что, во имя Нионда, вы делаете?

– Связываюсь с «Парижем».

– Неужели с помощью этого маленького приспособления действительно можно связаться с воздушным судном?

– Конечно. Хочешь сама поприветствовать Суббару?

Айрод с недоверием посмотрела на маленькую коробочку и еле слышно произнесла:

– Привет, капитан Суббару.

– Как поживаете, мадам Айрод? – послышался в ответ гнусавый голос Суббару.

Айрод поспешно протянула коробочку Блочу. После того как они поели и он раскурил свою трубку, Айрод сказала Барб:

– Дорогая Бардиляк, я бы хотела задать несколько вопросов относительно вас и Дактарблака. Сначала…

Услышав первый вопрос, Блоч протестующе замахал руками.

– Эй! Это же как один из вопросов Кинси.

– Что такое кхинси?

– Это человек, который придумал определенный тип вопросов много лет назад. Нельзя задавать такие вопросы всем подряд, это противоречит нашим правилам.

– Тогда скажите, откуда вы знаете…

– Вы можете задавать мне их лично, потом.

Но тут заговорила Барб:

– Не подумай, что хочу сменить тему, но все же: что стало с книгой, которую я тебе дала, Айрод?

– Я прочитала больше половины, прежде чем сбежала из Общины. Это одна из веских причин для меня вернуться в Общину.

– И до какого же места ты дошла?

– До того, где две дамы, Элнора и Эдит, жаждут, чтобы трутень Филипп оплодотворил каждую из них. По крайней мере, мне кажется, что именно это хотел сказать автор. Хотя я в этом и не совсем уверена. Дело в том, что терранцы не говорят о размножении прямо, а используют тонкие намеки.

– Я могу рассказать тебе, что было дальше, – начала Барб, но Айрод прервала ее:

– Пожалуйста, не надо! Я надеюсь когда-нибудь вернуть книгу.

Блоч поинтересовался, о какой книге шла речь. А когда узнал, взорвался от негодования:

– Боже мой! Вместо того чтобы предложить ей Толстого, Бальзака, Хемингуэя или кого-нибудь еще из сотни великолепных романистов, ты предлагаешь ей прочитать худшее из терранской литературы – просто какой-то сентиментальный хлам!

Барб возмутилась:

– Вовсе нет! Ты судишь по себе и совершенно не считаешься со вкусами других людей.

– А что такое «хлам»? – спросила Айрод.

Но на нее никто уже не обращал внимания. Барб, разволновавшись, заговорила по-французски. Когда же Блоч тоже заговорил на этом языке, Айрод перестала что-либо понимать. Ее спутники размахивали руками и что-то гневно кричали друг другу. Но в конце концов стали извиняться и бросились обниматься и целоваться, делая странные для Айрод прикосновения губами друг к другу. Они вновь заговорили по-английски, и в какой-то момент Айрод уловила слово «любовь».

Тогда она обратилась к ним обоим:

– Похоже, любовь, как вы ее понимаете, играет большую роль в книге, которую дала мне Барб. Насколько я понимаю, люди гораздо больше ценят любовь друг к другу, чем любовь к своей Общине. Но если это действительно так, то как же ваши Общины могут нормально существовать?

Блоч, попыхивая трубкой, изрек:

– А во многих из них не так уж все и хорошо. Но зато нам не скучно.

Его мысль продолжила Барб:

– Но ты не подумай, мы все-таки любим свои Общины. Кроме Винстона, я люблю мой родной город Женеву и свою страну – Гельвецию…

Блоч пояснил:

– Но это не совсем одно и то же. Есть лингвистические нюансы. В родном языке Барб, например, слово «любовь» относится ко всему. В английском же это слово употребляется для обозначения такого чувства, которое мы испытываем с Барб друг к другу. Но у нас есть и слово «нравиться» – оно отражает более спокойные эмоции…

Но тут Барб прервала его:

– Только не говори мне, что тебе лишь нравится твоя страна, и особенно место, где родился и вырос! Я не раз слышала от тебя восторженные отзывы о Соединенных Штатах Америки, в особенности о Пенсильвании.

Блоч, попыхивая трубкой, признался:

– Что ж, верно. В нашем языке есть не менее шести слов, которые выражают разнообразные оттенки любви. Есть любовь к супругу, к родителям и детям, к близким друзьям и родственникам, к тому месту, где живешь, к делу, которому служишь, и так далее.

Барб возразила:

– Только не пытайся убедить меня, дорогой Винстон, что тебе просто нравится твоя работа! Я часто думаю, что ты любишь ее гораздо больше, чем меня.

– Но это совершенно разные понятия! Айрод, для тебя, я думаю, любовь к твоей Общине – превыше всего?!

– Да, обычно это так.

Блоч сказал:

– Когда-то на нашей планете существовала секта, которую называли коммунистической. Входящие в нее люди верили, что чувство к своей Общине должно быть превыше всего. Но их коллективистская любовь подразумевала такую фанатичную ненависть ко всем инакомыслящим и непреклонное стремление навязать свою систему всему миру, что нам пришлось свергнуть их. Однако, я думаю, твой случай особый из-за отчуждения от родной Общины.

Айрод кивнула:

– Да. Мне неловко признаться, но я действительно не знаю, кого люблю больше – Общину или Антиса.

И тут подал голос ее друг:

– Мне же все совершенно ясно: я люблю Айрод больше всего на свете и проклинаю Общину! Только покинув ее, я почувствовал себя свободным. До этого я был просто животным, которым понукали все, кому не лень!

Айрод посмотрела на него с благодарностью:

– Спасибо тебе, Антис. Но я не думаю, что мы когда-нибудь будем любить друг друга так, как это понимают люди. Ведь они подразумевают не только чувства, но и сексуальную связь.

– А в вашем случае это невозможно? – спросила Барб.

– Конечно, я ведь среднего рода. Но даже если я никогда не вернусь в Элхам, я это переживу, ведь я буду любить Антиса и, возможно, разные древности.

Блоч кивнул в знак согласия:

– Думаю, ты любишь всякие антикварности, как я люблю свою работу.

Он обратился к Антису:

– А ты никогда не испытывал чувства любви к своей Королеве, когда?..

– Когда был на ней? Но ведь для меня это только работа! Хотя не могу сказать, что старая Интар мне совсем не нравилась, она вовсе не была плохой. Когда она… – Трутень передумал и оборвал свою мысль. – Жаль, конечно, что между мной и Айрод не может быть интимных отношений. Но чем больше я слушаю вас, людей, тем больше думаю о том, что наша с ней любовь и без этого всегда будет прекрасной.

– Это ты так думаешь, я бы сказала совсем по-другому. Но ведь вы другого вида, не знаю, как у вас все устроено.

Барб задумалась о том, что ее спутники никогда не смогут пережить всю ту гамму возвышенных чувств, которую испытывают влюбленные друг в друга люди. Повернувшись к Джед, она сказала:

– Ты все время молчишь. Сама-то любишь кого-нибудь или что-нибудь?

Бросив осуждающий взгляд в сторону Айрод, она сказала:

– Как любая нормальная рабочая, я любила мою Общину. Когда же ее разрушили, у меня ничего не осталось. Действительно ничего. Единственные, кого я сейчас люблю, это животные; поэтому собираю для них корм и храню его в Ледвиде.

– А какие чувства ты испытываешь к жрицам, которые трудятся вместе с тобой? – спросила Айрод.

Джед лишь пожала плечами:

– Они собрались из многих Общин, но сами по себе не образуют отдельную Общину. Многие из них мне действительно нравятся, но чувства к ним несопоставимы с тем чувством, которое я испытывала к своей Общине. Здесь примерно та же разница, что между словами «любить» и «нравиться», о которой нам рассказывал сегодня Дактарблак.

Блоч между тем спросил ее:

– А как насчет самого или самой – Оракула? Он, она или оно вызывает чувство любви?

– Нам непозволительно обсуждать Оракула. Однако могу сказать, что это – не мужчина и не женщина в обычном понимании. И позвольте дать всем вам совет: любите как можно больше явлений и людей. Тогда вы не будете такими опустошенными, когда потеряете одного из них. Меня всегда успокаивает это мудрое изречение:

Когда последнее солнце садится,

          и звезды становятся холодными,

И одноглазая Королева высиживает

                                   последнее яйцо,

Тогда вместо старой жизни, которая уходит,

На Нионде появляется новая.

Блоч с сомнением покачал головой:

– Но это слабое утешение. Как и многие стихи Оракула, это полно неясных намеков и ни о чем особенном не говорит. Впрочем, кто я такой, чтобы портить тебе настроение?

Когда Айрод и Антис расстелили надувные матрасы и, взявшись за руки, чтобы согреться, легли спать, Блоч подошел к ним и сказал тихонько сам себе:

– Может быть, вы, словно дети, и не можете познать ту любовь, которая присуща взрослым людям. Но, судя по всему, вам и так хорошо вместе.

За три дня путешествия не произошло ничего необычного. Лишь дождь немного его разнообразил. Айрод, не чувствуя себя больше связанной обязательствами перед Общиной, многое поведала Блочу об истории и культуре Автини. Барб внимательно ее слушала и стенографировала.

Блоч сказал задумчиво:

– Мне бы хотелось побывать в этом разрушенном городе – Хинаме. Как ты думаешь, жители Элхама попытаются схватить нас, если мы отправимся туда?

Айрод успокоила его:

– Они знают о том, что у вас есть оружие. Возможно, им и не понравится этот визит, но не думаю, что они предпримут какие-нибудь решительные действия.

– Тогда давайте отправимся туда. Стойте-ка, а что это впереди?

«Это» было грудой бревен и камней высотой по пояс взрослому человеку, которая перегораживала дорогу. Айрод заметила блеск меди и тут же крикнула:

– Это бандиты! Доставайте оружие, Дактарблак!

Блоч крикнул «Тпру-у-у!» животному, которое тут же послушно остановилось. Нервно оглянулся вокруг, приложил к плечу приклад ружья и сказал:

– Как вы думаете – ух! – может, нам развернуть колесницы и бежать?

Антис, стремительно достав мачете, мрачно сказал:

– Слишком поздно. Обернитесь назад!

Толпа трутней-автини бежала прямо к ним откуда-то сзади. Один из них остановился, прицелившись из лука. В толпе виднелись два-три щита и шлема, одна кираса. Но у остальных разбойников были только копья, а у одного – лук.

Антис ободряюще улыбнулся Айрод и со свистом рассек своим оружием воздух.

– Если Дактарблак убьет тех, кто вооружен, мы сможем забрать их оружие…

Джед из Йема громко выкрикнула:

– Жрица Оракула Ледвида! Я требую неприкосновенности…

Вжжик! – просвистела стрела, выпущенная лучником. Джед и Антис тут же умолкли.

– Они и впереди! – воскликнула Джед.

Впереди на дороге действительно показалась еще одна толпа бандитов.

Айрод, тоже выхватив клинок, крикнула:

– Давай-ка сюда, Антис! Нам надо держаться вместе. Пусть люди сами разберутся с этими бандитами! Как только они подойдут ближе…

Крак! Перепонки в ушах у Айрод чуть не лопнули от шума выстрела, который сделала Барб. Маленькая храбрая женщина бросилась прямо к бандитам, нацелив дуло в их гущу. Предводитель трутней после ее выстрела закачался и рухнул бездыханным на дорогу.

Так-так-так-так! – одну за другой выплевывало пули ружье Блоча, эхом повторяя выстрелы пистолета. Затем оба орудия выстрелили вместе. Одно из животных в страхе перевернуло колесницу, в которую было впряжено. Весь этот шум заставил Айрод содрогнуться, и она в ужасе закрыла глаза. Хотя она и была опытным солдатом в своей Общине, выстрелы поразили ее не меньше, чем первый полет на вертолете.

Так-так-так! Крак!

Когда Айрод вновь открыла глаза, то увидела, что бандиты, находившиеся у них в тылу, бросились в лес в поисках спасенья. Но двое или трое из них остались лежать на дороге. Те, что были впереди, тоже бросились врассыпную. Трое лежали неподвижно. Последний из беглецов пытался вскарабкаться на груду бревен и камней и, уже оказавшись наверху, оглянулся. Блоч поднял ружье, прицелился, и вот уже трутень взлетел в воздух, а затем шлепнулся на дорогу по ту сторону баррикады.

Испуганные животные, казалось, вот-вот понесутся, и Джед всячески пыталась успокоить их разговорами. Айрод помотала головой из стороны в сторону, чтобы унять звон в ушах.

Антис с печалью в голосе сказал:

– Какая короткая схватка! У меня не было шанса показать, на что я способен.

Джед повернулась к своим спутникам:

– Злодеи! Я могу понять желание бандитов атаковать вас, но нападение на жрицу Оракула – неслыханное дело. Это, должно быть, банда Витиаса; он – единственный из главарей бандитов, кто способен отважиться на такую жестокость.

– Ты ранен, дорогой? – спросила Барб у мужа.

Лицо Блоча было все в поту, словно после утомительного бега. Но он, приводя в порядок ружье, спокойно сказал:

– Нет-нет, просто немного переволновался. Сейчас все пройдет. Может, такое случилось и с командой с корабля Осириан.

Антис, осмотрев место недавней схватки и мертвых врагов, воскликнул:

– Великий Эунмар! Волшебное оружие истребило их. Кое у кого не осталось даже головы.

Блоч скомандовал:

– Давайте-ка приведем в порядок колесницу и расчистим дорогу от всякого хлама.

Антис сорвал шлем с одного из мертвецов и надел его себе на голову.

– Подождите, дайте разобраться с доспехами. Этот шлем мне немного великоват, но если надевать с подкладкой, то подойдет. Вещь хорошая, узнаю работу Умвиса. Жаль, что Бардиляк продырявила латы, но я их подправлю камнем, а потом отдам починить кузнецу.

Айрод сказала:

– Зачем тебе все эти тяжелые вещи? Ведь терранское оружие с легкостью может их продырявить.

– Но, возможно, терранцы не всегда будут рядом с нами. Примерь-ка этот шлем. А теперь посмотри сюда: ну чем я не воин из древнего эпоса?

Антис, облаченный в кирасу и шлем, с гордостью наступил на копье одного из мертвых трутней. Айрод подумала, что он действительно выглядит впечатляюще. А Барб как-то странно засопела и закрыла рот руками.

– Что случилось? – спросил Антис.

– Мне в нос попал пух. Ты выглядишь очень впечатляюще, Антис; но под кирасой у тебя будет что-нибудь, что сможет защитить в бою?

Антис мрачно спросил:

– Вы имеете в виду специальную юбку для боя? Но никто из наших недавних врагов не носил такое обмундирование. Впрочем, я попытаюсь достать ее при случае.

Он помог Блочу поднять перевернутую колесницу и убрать с дороги баррикаду. Айрод была изумлена, увидев, с какой легкостью он поднял бревна и отшвырнул их в сторону.

– Какой же ты стал сильный! – сказала она восхищенно.

– Жизнь сделала меня таким. – Усмехнувшись, Антис поднял камень, который, как показалось Айрод, не смогли бы поднять и две рабочих вместе. Затем резко толкнул его на высоту груди – так, что напряглись мощные мускулы, и с силой швырнул в лесную чащу.

– Не красуйся, иначе поранишься, – усмехнулся Блоч.

Антис обернулся, чтобы ответить ему какой-то резкостью, но в этот момент раздался свист, и в каких-нибудь нескольких дюймах от лица Барб пролетела стрела.

Выхватив пистолет, она крикнула:

– Они опять атакуют нас! Айрод, ты не видела, откуда ее выпустили?

Барб тыкала дулом пистолета то туда, то сюда, но из леса не раздалось больше ни звука.

Айрод покачала головой:

– Нет, не видела. Дактарблак, идите-ка сюда и прикройте нас ружьем. А я помогу Антису.

– Но это – не женская работа, – пробормотал Блоч.

Барб резко оборвала его.

– Делай, что она говорит! У нее больше здравого смысла, чем у тебя!

– Хорошо… хорошо. – Блоч выглядел взволнованным. Он залез на колесницу и начал с помощью ружья разбирать хлам – сначала с одной стороны, потом с другой. Айрод вздохнула и тоже принялась оттаскивать в сторону бревна.

Вжи-и-и-к! – прозвенела в воздухе стрела и с силой вонзилась в грудь Блоча.

Блоч зашатался, почти выпав из повозки, но все же сумел выстрелить в сторону леса, откуда была пущена стрела. Антис и Айрод к этому времени уже оттащили от дороги последнее бревно. Они обернулись на крик Барб. Она тут же выстрелила несколько раз наугад из пистолета и бросилась к Блочу, чтобы поддержать его.

Айрод бросилась за ней. Блоч все еще стоял в повозке и, казалось, пытался высвободиться из объятий Барб, хотя стрела все еще торчала у него в груди.

– Я же тебе говорю, со мной все в порядке! Возвращайся в свою повозку и отстань от меня!

– Ты жив? Тебя сильно ранило? – сквозь слезы спрашивала Барб.

– Да у меня нет ни единой царапины! Мы поедем вперед или повернем обратно? Я бы вернулся обратно…

Барб покачала головой:

– И это когда мы уже проделали три четверти пути? У тебя помутился рассудок, дорогой. Конечно же, мы поедем вперед!

– Ладно, едем куда угодно, только побыстрее! Эй вы, двое, а ну-ка, забирайтесь в свои повозки!

Айрод и Антис тут же вскочили в повозки и схватились за хлысты. Животные, уставшие от долгого ожидания и возбужденные стрельбой, понеслись вскачь. Повозки, раскачиваясь из стороны в сторону, неслись за ними, переезжая мертвых трутней. Теперь они уже не страшны. Правда, Айрод показалось, что со стороны леса свистят стрелы. Но даже если это было и так, то их преследователи опоздали.

Джед подала голос из последней повозки:

– Давайте-ка поторапливаться. Витиас очень настойчивый. Он может броситься за нами в погоню.

Айрод обернулась к Блочу:

– Как вы себя чувствуете? Люди неуязвимы или вы носите под одеждой кольчугу?

Блоч вытащил из груди стрелу и бросил ее на дорогу.

– Она вонзилась прямо в этот проклятый радиопередатчик. Если он сломался, то последствия могут быть очень серьезными… Я не знал, что Автини обучены стрельбе из лука.

Айрод пояснила:

– Обычно мы пользуемся ими только на охоте, потому что стрелы не пробивают броню. Трутни увидели, что мы не защищены ею, вот и направили против нас свои охотничьи луки.

Барб с сомнением в голосе сказала:

– Мне кажется, настоящая терранская стрела легко пробьет медную броню, по крайней мере, если будет выпущена с близкого расстояния.

Блоч возразил:

– Возможно, на этом континенте нет хороших сортов дерева.

Айрод погрузилась в грезы. В них она видела свои переговоры с представителями Общины Квейма, специализирующейся на морской торговле, о получении ценных пород дерева, прибывших с другого континента, которое может принести пользу Элхаму.

Но потом она вспомнила, что война с Арсууни закончится задолго до того, как Айрод смогла бы получить пользу от подобной сделки. Кроме того, она была изгнана из Элхама, а не находилась в положении «сироты», подобно Джед. Мысль об отрыве от Общины привела ее в удрученное состояние. Если кто-то другой на ее месте мог найти для успокоения супругу или супруга, то она, из-за того, что была среднего рода, не могла довольствоваться даже этим…

Путники миновали перекресток, откуда дорога сворачивала к Квейму, и показался дымящийся вдали конус горы Висгад. Над головой проплывали едва видимые после заката солнца облака. Животные, тащившие повозки, пыхтели и пошатывались от усталости. Блоч стал настаивать на том, что им необходимо разбить лагерь в стороне от дороги, чтобы как следует отдохнуть. Пришлось кружить среди кустов и деревьев, пока не нашли удобную поляну на каменистом склоне холма. Оттуда хорошо просматривались окрестности, самих же путешественников невозможно было увидеть с дороги.

Блоч достал из нагрудного кармана радиоприемник и, заглянув внутрь, стал исследовать, направив на него свет какого-то терранского приспособления (маленького цилиндра, светящегося на конце). Затем со злостью отбросил его в сторону и сказал:

– Теперь от него никакого проку. Впрочем, кое в чем это нам поможет. Потому что если Суббару не получит от меня вечером сообщения, он пошлет Кенга искать нас. Но он не сможет найти нас на дороге… Эй, Антис! Прекрати музицировать!

Антис, с увлечением игравший на телхе, тут же умолк.

Блоч, повернувшись к Джед, спросил, насколько, по ее мнению, путники могут чувствовать себя в безопасности на этой поляне.

– Не очень-то я уверена. Ведь до горы Висгад совсем недалеко, и если наши враги отправятся в нашу сторону вечером, то к утру они будут здесь, – сказала она.

– Тогда нам следует покинуть это место еще до наступления утра. Как далеко отсюда Ледвид?

– Если мы выедем отсюда на рассвете и будем ехать не мешкая, то доберемся туда к полуночи.

– Насколько суров этот Витиас, он станет атаковать Оракула?

Джед колебалась, прежде чем ответить. Наконец она сказала:

– Если бы вы спросили меня об этом вчера, я бы сказала, что сама эта мысль – абсурдна. Все наше окружение трепещет перед Оракулом, по крайней мере, уважает его за практические достижения. Работники всех Общин, даже те, кто находится в состоянии войны друг с другом, мирно встречаются перед ним. Это касается даже Арсууни. Они обмениваются новостями и угощают чем-нибудь вкусным своих соседей. Теперь, однако, Витиас (если это действительно он) не остановился перед моим иммунитетом. И я не уверена, что он остановится перед чем-то в дальнейшем.

Блоч сказал, привязав какую-то трубку к ружью:

– В любом случае мы усилим охрану нашего лагеря. Барб и я будем по очереди дежурить вместе с одним из вас, Автини.

Айрод спросила:

– А что это вы привязали к ружью?

– Эта вещь позволит нам ночью видеть так же хорошо, как и днем. А теперь помоги-ка мне сложить вещи, и мы приляжем отдохнуть.


Айрод дежурила вместе с Барб. Та сказала ей с печалью в голосе:

– Здесь такие темные ночи! Не думаю, что смогла бы жить на Ормазде, ведь здесь нет луны.

Здесь действительно было темно ночью, отметила про себя Айрод. Но она никогда не видела луны, поэтому не могла сравнить свой собственный мир ночью с каким-нибудь другим. Кругом не было слышно ни звука, кроме храпа Винстона Блоча и чириканья и гуденья насекомых.

Айрод шагала туда-сюда, поворачивая голову в разные стороны и давая возможность своим маленьким круглым ушкам уловить едва слышный звук. В какой-то миг она могла поклясться Гвууром, что услышала слабый шум – лязганье металла.

Барб испуганно спросила:

– Айрод, что это?

– Тихо. Кто-то идет сюда.

– Давай разбудим остальных… – едва успела сказать Барб, как кто-то крикнул:

– Да здравствует Витиас!

Вслед за этим со всех сторон послышались крики:

– Да здравствует Витиас! Да здравствует Витиас! – Из кустарников, окружавших поляну, показались крупные фигуры незнакомцев.

Барб остановилась на полпути к тому месту, где лежал Блоч, и прицелилась из ружья. Айрод тут же выхватила из-под полы мачете.

– Они наступают на нас со всех сторон! – выкрикнула Айрод, увидев своими расширенными зрачками массу наступавших на лагерь врагов.

Так-так-так-так! – загремело ружье. В наступившей после грохота тишине Айрод услышала какие-то странные звуки и обернулась на них. К лагерю пробирались трое трутней-изгоев, держа копья наперевес. Айрод тут же выступила вперед, приготовившись броситься в атаку. Хотя силы были явно неравные, и ее жизнь могла оборваться в ту же минуту.

Крак! – раздался выстрел из пистолета – оттуда, где лежал Блоч. Потом еще один. Блоч уже вскочил на ноги, выхватил ружье из рук Барб и выстрелил из него. Айрод увидела, как наступавшие отпрянули в сторону леса. Кто-то из них упал, некоторые бросились наутек.

Блоч зарядил ружье обоймой патронов, затем посмотрел в прицел, поводил ружьем туда-сюда.

– Они быстро поняли, что я могу взять их под прицел. Не видно никого, кроме трупов.

Вокруг лагеря шум стал более явственным. Враги окружали путешественников, даже не пытаясь скрыть свое присутствие. Тут и там были слышны обрывки разговоров, кто-то стонал от боли.

Антис и Джед приготовились к схватке, держа наготове оружие. Но в темноте они то и дело спотыкались о сложенные в кучу вещи.

– Не думаю, что они попытаются повторить атаку, – сказал Блоч.

Но Джед возразила со вздохом:

– Витиас очень упрямый. Эти вояки боятся его гораздо больше, чем вашего волшебного оружия.

– Так-то оно так, но сможет ли он заставить их броситься в атаку, если они сами не захотят этого?.. Что это?

Что-то явно случилось у подножия холма, только Айрод не могла понять, что именно. Слышны были удары, какой-то звон, шаги.

Джед испуганно закричала:

– Они запрягают наших животных! Уедут с ними на повозках!

Блоч чертыхнулся и растерянно спросил:

– Боже! Что же нам делать?

Антис затачивал свой клинок с помощью точильного камня. Подумав, он посоветовал:

– Вы можете выстрелить в то место, где находится упряжь. Возможно, это остановит их.

– Но так я могу убить животных! А без них нам будет так же плохо, как если бы эти бандиты увели их.

– Тогда вы можете отправиться вниз с ружьем и атаковать их с близкого расстояния.

– Да? Я не могу… ведь я плохо вижу в темноте, а этих бандитов, видимо, сотни…

– Так вы боитесь? Хорошо, тогда я пойду к ним – с одним лишь мачете! Я покажу…

– Они уезжают! – закричала Джед.

Послышался свист хлыстов, крики, стук колес отъезжавших повозок.

Блоч взревел от гнева:

– Слишком поздно. Вот теперь мы в настоящей ловушке! Ведь наша амуниция и еда были в этих повозках.

– И моя мука, – с горечью сказала Айрод.

– И мои записи, – добавила Барб.

Вдруг Блоча осенило:

– Джед, ты ведь говоришь на их диалекте. Спроси, чего они хотят.

Джед встала во весь рост и закричала:

– Витиас из Хавардема!

Ей пришлось прокричать это несколько раз. Наконец, в ответ послышался голос главаря:

– Я слушаю.

– Чего ты хочешь от нас?

– Мы хотим получить у терранцев волшебное оружие. Если они нам его отдадут, мы вас отпустим с миром.

Когда эти слова были переведены, Блоч спросил:

– Можно ли доверять этому Витиасу?

– Думаю, нет. Ведь он непочтительно обращается со жрицей Оракула.

Блоч колебался, нервно сжимая суставы пальцев. Наконец сказал:

– Ответь ему отказом. Я не смогу смотреть в глаза Суббару, если позволю этим бандитам украсть наши ружья.

Джед отказала Витиасу. В темноте началось какое-то движение, и затем послышался свист выпущенной из лука стрелы.

Блоч крикнул своим товарищам:

– Быстро прячьтесь среди вещей!

Послышался свист еще нескольких стрел; одна из них со звоном ударилась о поклажу путников.

– Вы не можете рассмотреть никого из них в ваш волшебный окуляр? – спросил Антис.

Блоч, который пытался сделать именно это, воскликнул:

– Не так хорошо, чтобы без промаха выстрелить. Лучников плохо видно, они находятся за гребнем холма.

Айрод сказала:

– В этом случае они, возможно, и не попадут в нас.

– Может, и так. Но все же пригнись.

Антис спросил:

– А почему бы вам не выползти отсюда и не атаковать их? Если вы появитесь с этим оружием в их рядах, то сможете убить бандитов.

– Даже не знаю… А сколько их, Джед?

– Если здесь собралась вся банда, то их более двухсот, – сказала жрица.

Стрелы продолжали падать совсем рядом с путниками.

Блоч сказал:

– С тех пор как они захватили наши повозки, у меня осталось где-то от восьмидесяти до ста патронов для винтовки плюс двадцать или тридцать для пистолета Барб. Мы можем потратить их за считаные минуты, поэтому нужно считать каждый выстрел. А ведь в действительности патронов нам нужно намного больше.

Айрод показалось, что Блоч оправдывается перед товарищами за то, что боится подойти ближе к бандитам. Антис между тем продолжал настаивать:

– Если вы убьете нескольких, остальные обратятся в бегство. Я пойду с вами и возьму свой мачете…

Джед пронзительно вскрикнула и стала задыхаться. Айрод, прикрыв спину щитом, подползла к жрице и увидела, что у нее между ребрами торчит стрела. Джед прошептала:

– Если бы мне только довелось еще раз испытать настоящую любовь…

Ее голова поникла. Айрод сказала:

– Она мертва, бедняжка. Дактарблак, я согласна с Антисом – нет никакого смысла оставаться здесь до конца ночи под дождем из стрел.

– Что же ты предлагаешь? – спросил Блоч.

– Я сомневаюсь, что они окружили нас плотным кольцом. Если мы возьмем с собой лишь то, что нам действительно нужно, и спокойно попытаемся выйти из окружения, бандиты, возможно, даже не заметят этого.

– Даже не знаю, – засомневался Блоч.

– Она говорит дело, – подала голос Барб.

– Мне ненавистна мысль, что нам придется бежать, – начал было Антис, но Барб прервала его:

– Мы можем уйти с дороги и пойти совсем не в ту сторону, как ожидают бандиты. Сделаем большой круг и вернемся на дорогу, но на несколько километров севернее этого места. Это будет совсем недалеко от Ледвида.

Стрелы продолжали падать совсем близко.

После некоторого раздумья Блоч сказал:

– Хорошо. Давайте каждый возьмет с собой то, что действительно необходимо. Мы с Барб пойдем с ружьями впереди, а вы, двое Автини, понесете наши припасы…

Антис возразил:

– Так дело не пойдет. Если вы вдруг выстрелите, враги поймут, что случилось. Лучше вы несите вещи; мы с Айрод пойдем впереди, и… – он сделал рубящий жест рукой, словно не принимал никаких возражений.

Айрод нащупала в темноте часть своего имущества. Единственная потеря, о которой она сожалела, это была мука. Ведь без нее ей, возможно, придется голодать. Айрод сложила свои пожитки в плащ и связала концы в тугой узел, как это делал Антис.

Блоч спросил:

– Ну как, все готовы? Тогда идем, только тихо!

Низко пригибаясь к земле, путники двинулись гуськом прочь от дороги, оставив за спиной баррикаду из сваленных в кучу вещей.

Глава VIII

Маточное молоко

Антис вел своих спутников вперед. В одной руке он держал перед собой щит, в другой мачете. Айрод шла за ним, глядя вперед из-за его плеча. У них за спиной на территорию опустевшего лагеря продолжали падать стрелы. Вокруг стрекотали в ночной тиши насекомые. Было слышно, как вдали о чем-то говорят и передвигаются бандиты.

Путники уходили все дальше от дороги, поднимаясь на холм. Айрод слышала тяжелое дыхание терранцев у себя за спиной; принимая во внимание их поклажу, это было неудивительно.

Антис повернул голову в сторону и тихонько шикнул на них. Айрод пригнулась ниже к земле и стала двигаться более осторожно. Пальцами она еще крепче обхватила рукоятку кинжала.

Прямо перед ними послышался чей-то голос:

– Кто здесь?..

В темноте показалась чья-то фигура. Антис наклонился вперед и сделал выпад. Айрод прыгнула к нему, стараясь оказаться рядом, и тоже нанесла удар по противнику. Она почувствовала, как металл вошел в невидимую мишень.

Противник, еле видимый в темноте, зашатался. Когда к ним подбежал Блоч с ружьем наготове, нападавший был уже мертв.

– Пойдемте, – пробормотал Антис.

Они прошли через вершину холма и спустились с другой его стороны. У подножия густо росли деревья, поэтому путникам пришлось двигаться медленно и осторожно, чтобы не запутаться в корневищах.

Блоч спросил:

– Антис, ты уверен, что мы идем в нужном направлении? Откуда ты знаешь, что мы не ходим кругами?

– Я не уверен. Но я стараюсь идти так, чтобы звуки врагов оставались у нас за спиной.

Блоч проворчал:

– А давайте мы выйдем на открытое пространство, где я смогу хоть немного разглядеть тебя, я буду стоять рядом с девушками и посмотрю, уходишь ты в сторону или нет.

Они испробовали такой способ, но ничего понятнее не стало, слишком темно.

Путники двинулись дальше, но без особой надежды на успех. Со всех сторон их обступала кромешная тьма, и различить в ней хоть что-нибудь можно было не дальше, чем на несколько метров. Спустя некоторое время у них появился новый план. Блоч вел наблюдение за окружающей местностью через подзорную трубу, в то время как остальные продвигались вперед, следуя его инструкциям. А потом наоборот, они стояли, ждали и говорили ему, куда двигаться.

Когда заросли становились особенно непроходимыми, Айрод или Антис шли впереди группы и прокладывали путь с помощью мачете, а остальные находились рядом. Вскоре Айрод поняла, что бронзовое лезвие было совсем не так эффективно, как стальное. Через пару часов от него было не больше проку, чем если бы она била по кустам дубинкой.

Они все еще устало пробирались вперед, когда вдруг над верхушками деревьев стало светать. Айрод не могла припомнить, чтобы она когда-то раньше так сильно уставала; задачи, которые ставились перед ней Общиной, иногда бывали сложными, но все было настолько хорошо организовано, что рабочих никогда не доводили до изнеможения.

На рассвете они вышли, наконец, из зарослей и увидели, как у подножия холма, прямо на берегу реки, поднимаются голые скалы. Путники стали карабкаться вверх, минуя их, пока не добрались до вершины холма. Там они почувствовали, что еле волокут ноги, и сели отдохнуть.

Блоч спросил:

– Есть ли у нас что-нибудь перекусить?

Антис развязал узлы плаща.

– У нас тут осталось три нераспечатанных коробки, которые были в повозках. Я взял их с собой. Думаю, в них маслянистое мясо, которое вы употребляете в пищу. – Он протянул товарищам три жестяные коробки с рыбными консервами.

Барб спросила:

– А как же бедная Айрод?

Блоч пожал плечами.

– Если она хочет попробовать нашу рыбу, милости просим. Если нет, то… А в этих лесах есть какая-нибудь пища, подходящая для нее?

Он открыл одну из коробок.

Антис сказал:

– Здесь не так-то легко выжить. Если бы у меня было ваше ружье и я знал, как им пользоваться, я бы подстрелил какого-нибудь зверя. Но для нее… я не знаю, что здесь может подойти.

– Я уже пыталась что-нибудь найти. Некоторые съедобные ягоды и зерна, которые есть недалеко от Элхама, думаю, вряд ли можно найти здесь, далеко на севере. Но я не хочу никакой рыбы, спасибо. Если мы вернемся обратно на дорогу, думаю, я смогу продержаться, пока доберемся до Ледвида, – отозвалась Айрод.

– Если только мы сможем найти дорогу. А ну-ка, Винстон, достань карту и компас, – сказала Барб.

Блоч достал из рюкзака карту и развернул ее, потом начал искать компас. Он перерыл весь рюкзак, потом карманы, но так ничего и не нашел. Лицо у него стало озабоченным, и он прошептал:

– Но ведь он у меня был…

Антис спросил:

– Вы ищете ту маленькую круглую светящуюся вещицу, с помощью которой ночью рассматривали карту? Вы положили ее на землю; возможно, там ее и забыли.

Блоч опять перевернул все вверх дном, затем воскликнул:

– Да как же так! Барб, почему же ты не напомнила мне взять его с собой? Ведь это твоя обязанность – следить за тем, чтобы я не терял вещи…

– А вот и нет! В прошлый раз, когда я напомнила тебе о чем-то подобном, ты просто накричал на меня!

Барб повернулась к Айрод и с обидой в голосе сказала:

– Что за странная черта у терранских мужчин! Когда они делают что-нибудь глупое, то всегда обвиняют в этом своих жен!

Блоч хмыкнул в ответ:

– Ну вот теперь мы точно оказались в затруднительном положении. Если бы светило солнце, я бы смог по часам определить, где север. Если бы у нас было радио, я бы узнал, на каком расстоянии мы находимся от «Парижа». Но при сложившихся обстоятельствах я совершенно не представляю, куда нам идти.

Айрод уточнила:

– Но ведь у вас есть карта, не так ли?

Он протянул ее своим товарищам:

– Да, но вы только посмотрите на нее! Это карта, которая показывает путь из Глиида в Ледвид, и составлена она на основе фотографий, которые сделал Кенг с воздуха. Все, что на ней изображено, это дороги, ручьи и пара Общин; остальное же – только лес. На ней нет никаких указаний, которые могли бы помочь узнать, где мы находимся. Все, что я могу сказать, – мы где-то к востоку от главной дороги.

Антис осторожно спросил:

– Как вы думаете, если мы найдем какой-нибудь ручей, может, нам пойти вниз по течению?

– Смотрите! – сказала вдруг резко Барб.

Через долину, простиравшуюся перед ними, на вершине расположенного напротив холма показались какие-то фигуры. Они то появлялись, то исчезали из виду среди густой растительности. Хотя они и были слишком далеко, чтобы определить, кто это, Айрод увидела, что они несут копья.

Антис предложил:

– Давайте побежим навстречу!

Но Блоч возразил:

– Нет! Нам надо сидеть совершенно тихо. Если мы не будем двигаться, возможно, они и не заметят нас.

Путники так и сидели в укрытии, застыв от страха, пока первая группа трутней не исчезла из вида, а вторая не показалась на гребне холма.

Барб сказала:

– Думаю, первая группа дойдет до нас прежде, чем последние спустятся с холма.

Айрод вскрикнула:

– Мне кажется, они видят нас!

Среди приближающихся трутней началась суета. Они что-то кричали и размахивали руками. Некоторые из них бросились бежать.

Блоч взревел от негодования:

– Немедленно уходим! Прекрати рубить кусты, Антис; ведь по образовавшейся тропе им будет легче преследовать нас!

Они тут же вскочили на ноги и бросились наутек в лес.

– Интересно… как они… нашли нас… на этот раз? – тяжело дыша, проговорила Барб.

Антис пояснил:

– Они много охотятся… исследуют землю, ищут следы. А ведь мы… вырубили много… кустов.

Айрод пыталась отдышаться, чувствуя, что ослабла от голода. Они бежали, когда это позволяла местность, местами, когда растительность становилась гуще, переходили на быстрый шаг. Так они шли и шли, не обращая особого внимания на то, в каком направлении движутся. Иногда их маленькую группу вел Блоч, иногда Антис. Все делалось для того, чтобы увеличить расстояние между ними и шайкой разбойников.

Айрод сбросила с себя шлем с пряжкой (которые сняла с мертвого трутня за день до этого), вызвав этим негодование Антиса. Во время своего недолгого пребывания с Умвисом он стал настоящим знатоком вооружения и возмущался, когда с ним приходилось расставаться.

Наконец, Барб сказала:

– Должно быть, я… давайте остановимся на минутку.

Они остановились, чтобы отдышаться. И тут же услышали приближающийся шум погони. Пришлось немедленно отправляться дальше.

– Джед была права: этот негодяй Витиас охотится за нашими ружьями, – с горечью сказал Блоч.

– Естественно, он может править целой планетой, имея их, – согласился с ним Антис.

– Но без боеприпасов он ничего сделать не сможет. Впрочем, он может этого и не знать… Ты можешь идти, Барб?

Они опять двинулись в путь. Для Айрод их бегство превратилось в настоящий кошмар. Они бежали, шли, перелезали через какие-то бревна и скалы, спотыкались, падали, опять поднимались, спотыкались… так они шли целый день и большую часть ночи.

На следующий день, к полудню, вышли, наконец, к ручью. Блоч сказал:

– Если мы перейдем его вброд, то сможем оторваться от погони.

Какое-то время они шлепали по воде, но вдруг заметили, что ручей стал поворачивать в том направлении, откуда они пришли. Блоч, шедший впереди, обернулся к своим товарищам и сказал:

– Думаю, нам надо опять углубиться в лес… Ох!

Его ноги вдруг увязли в ручье по колено, и он тут же стал проваливаться все глубже. Блоч быстро сбросил с себя рюкзак и швырнул его на берег.

– Здесь зыбучие пески! Дайте мне кто-нибудь шест! Барб, возьми ружье!

Айрод была так измучена, что смогла лишь остановиться и с изумлением наблюдать, как Антис, спотыкаясь, вышел на берег и начал искать молодое деревце, чтобы сделать из него шест. Но оказалось, что все деревья здесь были старыми и большими. Пока Антис продолжал свои поиски, Барб опустилась на колени и поползла по песку к тому месту, где находился Блоч, увязший уже по пояс.

– Хватайся за него! – сказала она, протягивая Блочу свой жакет и удерживая его за один из рукавов. Пара неудачных попыток, и, наконец, Блоч ухватился за него.

Айрод наклонилась вслед за ней и схватила Барб за лодыжки, чтобы та не увязла вместе с Блочем. Мало-помалу, сжав жакет, а потом и руку Барб, он стал потихоньку подбираться к берегу. К тому времени, когда Антис показался на берегу с шестом, Блоч уже был в безопасности. А через несколько секунд он сидел на скале и выковыривал грязь из ушей. Барб же целовала его и уверяла, что он совершенно замечательный.

Айрод, хотя и прислушивалась поминутно, звуков погони не слышала. Блоч сказал:

– Похоже, нам удалось скрыться от преследователей. Если найдем еще какой-нибудь водоем, то искупаемся немного, прежде чем скрыться в лесу.

Путешественники вновь двинулись в путь, избегая зыбучих песков, и вскоре подошли к другому водоему, где смыли с себя грязь. Айрод заметила, что любопытный запрет терранцев обнажаться, казалось, был временно отменен или, возможно, он не касался супругов. Один из терранцев стоял на страже, когда другой мылся. Айрод уставилась на них с искренним интересом, отмечая сходство и различие между мужчиной-человеком и Автини и размышляя над тем, какое все это имеет значение. Поскольку сходство перевешивало отличия, она подумала, что биологическая основа у этих двух видов все же одна и та же.

Спустя некоторое время они опять вошли в лес. Когда стемнело, было решено, что они все же смогли оторваться от преследователей. Единственной проблемой было то, что они и сами сбились с пути, причем еще в большей степени, чем раньше.

Блоч с тоской сказал:

– Если бы выглянуло солнце… мы бы могли двинуться на север, потом на запад и так вышли бы на дорогу через пару дней… О-о-о, опять дождь!

Вверху опять послышался стук дождевых капель о листья деревьев. Блоч спросил:

– Как долго может идти здесь дождь?

В ответ Антис лишь пожал плечами.

– Возможно, час, а может быть, три или четыре дня.

Блоч с тоской в голосе сказал:

– С нами произошло уже все, что могло. Не хватало теперь, чтобы какой-нибудь ваш ноаг попытался сожрать нас…

Антис возмутился:

– Не надо говорить такое! Иначе и впрямь это может случиться! Кроме того, в этих северных лесах ноаги гораздо крупнее, чем те, что обитают неподалеку от Элхама.

– Во всяком случае, нам надо собраться и сделать укрытие. Айрод, может, ты соберешь несколько шестов, – сказал Блоч.

Айрод попыталась подняться на ноги, но, к собственному ужасу, не смогла этого сделать.

– Я не могу встать. Я слишком слаба, – еле слышно сказала она.

– Неудивительно, ведь ты проделала весь этот путь с пустым желудком, – сказала Барб.

– Одолжи-ка мне свой мачете, – сказал Блоч и ушел куда-то с Антисом. Айрод слышала, что они, спотыкаясь и переругиваясь, пробирались через заросли, но были слишком далеко, чтобы понять, сумеют добыть укрытие от дождя или нет.

– Все это очень серьезно, малышка. Даже если дождь прекратится, нам потребуется два или три дня, чтобы вернуться к дороге. И как же ты сможешь обойтись без еды? – с участием спросила Барб.

– Я… я думаю, что справлюсь. Мне станет получше, когда я отдохну, – пролепетала Айрод.

Постепенно им удалось соорудить укрытие. Хотя сквозь зелень просочилось очень много воды и Айрод казалось, что оно защищает не лучше, чем солома, все же так было лучше, чем совсем без укрытия. Блоч, Барб и Антис поделили между собой оставшуюся рыбу. Они не хотели, чтобы неприятель увидел свет, поэтому разожгли совсем небольшой костер – чтобы хоть как-то согреться в эту сырую и ужасную ночь. Антис достал что-то из сохранившихся доспехов и стал приводить свою добычу в порядок. Блоч с удивлением воскликнул:

– Ты что же, прихватил эту рухлядь, когда мы спасались от преследования?

Антис насмешливо откликнулся:

– Дактарблак, я ведь не возражал, когда вы тащили свою трубку во рту и сорную траву, чтобы ее разжигать.

Блоч покосился на свою только что раскуренную трубку и решил сменить тему разговора.


Дождь шел еще день и ночь, а потом еще день и ночь. Но потом подул ветерок, разогнал тучи, и дождь прекратился. Как только появился первый солнечный луч, Блоч выскочил из укрытия, проделал что-то со своими часами и лезвием ножа и радостно воскликнул:

– Вон там север! Идемте!

Айрод почувствовала, что двухдневный отдых придал ей сил и она может идти дальше – по крайней мере, какое-то время. Но идти стало труднее. Блоч теперь знал, в каком направлении им нужно двигаться, и твердо настаивал на том, чтобы они не отклонялись от намеченного курса. Даже если уставшим путникам приходилось перебираться через крутые холмы и топкие болота, где было полным-полно кусающихся и жалящих насекомых. Да уж, раньше идти было легче. Но они двигались вперед целый день, потом сделали привал, а после этого шли весь следующий день.

Утром путешественники выбрались из болота и прямо перед собой увидели высокий холм. Обогнув выступ, они обнаружили скалу, в которой оказалась пещера. Небольшая, но достаточно вместительная для того, чтобы в ней расположился их маленький отряд. По общему согласию они забрались внутрь, чтобы отдохнуть. Антис, как обычно, воспользовался паузой для того, чтобы наточить мачете – свой и Айрод, а Блоч стал исследовать с помощью бинокля небо в поисках Кенга.

Блоч, заросший к этому времени желто-коричневой щетиной, сказал:

– В этом месте было бы гораздо удобнее провести те два дождливых дня, но я думаю… Что это?

Из леса вышло какое-то животное: двуногое травоядное, только необычно большого размера. Оно спокойно отламывало передними лапами ветки от деревьев и поедало листья.

Антис воскликнул:

– Это дикое животное! Быстро убейте его!

– Оно может быть опасно для нас? – прошептала Барб.

– Нет, но я сильно проголодался.

Ба-бах! Айрод так и подпрыгнула от страха. Когда звон у нее в ушах утих, она увидела, что бедное животное упало на землю, дрыгая лапами. Блоч бросился к нему по склону холма. Когда он приблизился к своей жертве, та уже затихла.

– Ужин! – позвал он остальных.

Остальные трое двинулись к тому месту, где лежало убитое животное. Блоч сказал:

– Мне бы хотелось, конечно, сохранить его как образец, но я боюсь…

Барб иронично отозвалась:

– Ты так же носишься со своими образцами, как Антис с доспехами.

– Ты можешь разделать его, Антис? – спросил Блоч.

– С удовольствием. Я научился этому у Умвиса. Но мы сэкономим время, если вы дадите мне нож из терранского металла. Айрод!

– Да?

– Как изобразить охотничий танец, чтобы привлечь к себе удачу?

– Нужно нанизать голову убитого животного на столб и прокружиться вокруг него обнаженным восемь раз по часовой стрелке, задом наперед. Если упадешь или увидишь дерево кхал, то все будет испорчено и нужно начинать сначала.

– Вокруг не видно ни одного дерева кхал. Снимай-ка башмаки и давай попробуем, – сказал, оглядываясь по сторонам, Антис.

Он начал пилить шею убитого животного, а Айрод стала развязывать ботинки. Она почувствовала, что на это ушли все ее силы. Сама перспектива протанцевать восемь раз вокруг чего-нибудь пугала ее, да Айрод не очень-то и верила, что этот ритуал им поможет. С другой стороны, она не хотела обидеть Антиса.

Блоч тем временем расстелил на выступе холма какую-то тряпку и разобрал ружье, разложив по порядку его на части, чтобы как следует почистить и смазать каждую деталь. Барб отправилась за водой, использовав шлем Антиса как ведро.

– Готово! – закричал Антис, нанизав голову несчастного животного на шест, который выстрогал из дерева. Кровь жертвы стала стекать на землю.

Блоч заметил:

– Мне кажется, твой волшебный ритуал – какая-то чепуха. Предположим, это помогает привлечь удачу охотника. Но чтобы это сработало, нужна голова убитого животного, а значит, удача уже оказалась на нашей стороне, – задумчиво изрек Блоч.

– Вы ничего в этом не понимаете, Дактарблак. Этот ритуал всегда нам помогает. Ты готова, дорогая?

Айрод медленно поднялась с земли:

– Я так устала, Антис…

– Это займет у тебя всего лишь минуту. Давай же, встань с той стороны, а я встану здесь. Готова?

Он начал хлопать в ладоши и прыгать назад. Айрод, пошатываясь, старалась делать то же самое. Пройдя три круга, она споткнулась и опустилась на землю.

Антис закричал с нескрываемым раздражением:

– Айрод! Нам теперь придется начать все сначала. Старайся быть внимательной, смотри через плечо. Ты же храбрый работник!

Они сделали уже почти шесть кругов, как вдруг прозвучало два пистолетных выстрела. Прибежала Барб, а за ней спешил ноаг – настоящее чудище. Его длинная шея была изогнута, пасть широко разинута, когтистые лапы пытались схватить беглянку, а длинный хвост был выгнут, словно труба.

– Бежим! – кричала Барб, устремившись к товарищам.

Блоч, находившийся на вершине холма, вскочил на ноги, сжимая в руках ствол сейчас бесполезного ружья.

– Давай сюда! Мы задержим его! – закричал он.

Из последних сил Айрод заставила себя вскарабкаться на холм. Антис несся впереди, но, увидев, что ее шатает, схватил Айрод за руку и потащил за собой.

Отчаянный крик Барб заставил Айрод оглянуться назад. Женщина уже почти достигла подножия холма, как вдруг споткнулась и упала навзничь. Пистолет, который она до этого сжимала в руке, отлетел в сторону. А разъяренный ноаг несся прямо на нее огромными скачками.

Мимо Айрод промчалось что-то коричневое. Это был Блоч, который размахивал над головой мачете, оставленным Антисом на холме, и выкрикивал какой-то воинственный терранский клич.

Ноаг, который уже наклонился, чтобы схватить Барб, взглянул на него и испуганно отпрянул в сторону, потому что неизвестный враг мчался прямо на него. Мачете просвистело в воздухе; ноаг взревел от боли, когда сталь отсекла у него два когтя и вонзилась в клыкастую морду. Антис, видевший, что произошло, подхватил с земли мачете Айрод и выступил на поле битвы. Но прежде, чем он успел приблизиться к разъяренному зверю, тот, весь окровавленный, попытался обратиться в бегство. Блоч успел метким ударом отсечь часть его хвоста. Зверь все же сбежал, и постепенно его завывание было слышно все тише и тише, пока не смолкло окончательно.

Блоч и Барб бросились друг к другу, обнялись и стали приговаривать что-то нежное по-террански. Антис, наблюдая за ними, сказал Айрод:

– Я недооценил Дактарблака, думал, мужество покинуло его. А ведь он показал себя таким храбрым и сообразительным, ведь так?

Айрод и сама замечала, что во время конфликтов с трутнями Блоч действовал как-то неуверенно, был робок. Она сказала:

– Должно быть, так выражается их терранская любовь. Помнишь, что произошло, когда он попал в зыбучие пески? Перед лицом опасности любовь заставляет их рисковать ради друг друга, совершать те поступки, на которые они бы не отважились ради кого-то другого.

Когда Блоч, Барб и Антис досыта наелись мяса убитого зверя, Блоч обратился к своим товарищам:

– Как вы думаете, нам лучше отдохнуть в пещере и набраться сил или идти дальше прямо сейчас, чтобы пройти как можно больше перед наступлением темноты?

Антис был за то, чтобы пуститься в путь незамедлительно, Барб – за то, чтобы немного отдохнуть. Тогда спросили у Айрод, что думает она.

– Для меня нет никакой разницы, какое вы примете решение. Ведь я в любом случае не могу идти дальше.

– Но почему? – спросил Блоч.

Барб сказала, покачав головой:

– Бедняжка ослабла от голода, поэтому она и не может идти дальше. Вы только посмотрите на ее ребра. Она ведь ничего не ела целых шесть дней, только и лазила по горам в этой ужасной стране.

Айрод прошептала:

– Мне стыдно признаться, но это правда. Вы можете идти, куда хотите, я не в обиде.

– Какая чушь! Неужели ты думаешь, мы оставим тебя здесь умирать в одиночестве? – возмутилась Барб.

– Но вам-то зачем умирать вместе со мной? Идите…

– Я ни за что не оставлю тебя, дорогая. Ты – все, что я люблю в жизни, – сказал Антис.

– Если ты меня действительно любишь, спаси себя. Я действительно не могу идти дальше, пойми это.

– Но мы можем нести тебя, – возразил Антис.

– Нет, в данных условиях это невозможно. Возможно, я умру прежде, чем вы доберетесь до дороги, зачем же вам обременять себя? Думайте обо мне как об умершей, будто меня убил ноаг. И пусть наше расставание будет как можно более безболезненным…

Антис покачал головой:

– Даже если бы я знал, что ты действительно умрешь, я бы остался с тобой до конца.

– Но ведь тогда бандиты схватят тебя! Не будь таким безрассудным. Я покончу с собой прежде, чем позволю тебе сделать это.

– Мы проследим, чтобы у тебя не было ничего острого.

– Есть и другие способы. Да и какой во всем этом смысл? Вы ведь не беспокоились так о бедной Джед…

– Это совсем разные вещи. Она уже была мертва… К тому же мы никогда не испытывали к ней тех чувств, что испытываем к тебе. Ты словно одна из нас – одна из наших терранцев, я имею в виду, – пояснила Барб.

А Блоч добавил:

– Я думаю, мы хороним Айрод слишком рано. Все, что ей необходимо, это хорошо поесть.

– И где же мне найти еду? – спросила, едва выговаривая слова, Айрод.

Блоч кивнул на останки убитого животного.

– Но вы же знаете, я не могу есть мясо. Для меня это отрава, – прошептала Айрод.

– А ты когда-нибудь его пробовала? – спросил Блоч.

– Нет.

– А ты знаешь кого-нибудь из рабочих Автини, кто его ел?

– Нет. Но их не было бы уже в живых, если бы попробовали…

– Если ты думаешь, что все равно умрешь, то почему бы не попробовать? В худшем случае оно убьет тебя несколько быстрее, а в лучшем – даст силы идти дальше.

– Но ведь смерть от него будет мучительной!

– Давай заключим соглашение. Ты съешь кусок мяса, и если я увижу, что ты умираешь в конвульсиях, тут же выстрелю в тебя из пистолета. Ты ничего не почувствуешь и умрешь мгновенно.

Поскольку Айрод сомневалась, обдумывая его предложение, Блоч продолжил:

– Давай, соглашайся, что ты теряешь? Любой исход лучше, чем ждать, пока один из этих Бармаглотов сожрет тебя…

– Кто-кто?

– Бармаглот – это чудовище из терранского фольклора. Мне показалось, ноаг немного похож на него… Так как насчет мяса?

Антис подал голос:

– Я, право, не знаю. Я за то, чтобы она поела мяса, но… не могу стоять и смотреть, как вы будете ее хладнокровно убивать.

Айрод отозвалась слабым голосом:

– Нет, Антис, он прав. Приготовь мне кусочек, я попробую.

Через несколько минут Айрод взяла кусок мяса, подула на пальцы, потому что оно обожгло их, и с осторожностью приблизила ко рту.

– Давай же, это отличный кусок, – сказал, подбадривая ее, Блоч.

Айрод открыла рот, но тут мужество покинуло ее, и она опять его закрыла. Потом она собралась с силами, глубоко вздохнула, закрыла глаза и вонзилась зубами в мясо.

Потом она попыталась срыгнуть, но рвоты не последовало. Тогда Айрод сжала челюсти что было силы и заставила себя жевать.

Сначала ей показалось, что она попробовала нечто отвратительное. Чуть позже она уже не была уверена, нравится ей эта еда или нет. По вкусу она очень отличалась от всего того, что Айрод ела раньше. Она проглотила первый кусок и стала ждать, что будет дальше.

– Вот умница! Ничего не болит? – сказал Блоч.

– Нет, но, может быть, боль еще просто не началась… А оно не такое плохое, как я думала.

Все молча наблюдали за ней, пока она не закончила жевать.

– Вы знаете, я могла бы съесть еще кусочек. Не могу сказать, что мне нравится мясо, но я голодна, и если уж умирать, то лучше на полный желудок, – сказала Айрод.

– Подожди немного. После долгого голодания слишком много есть не следует. Вот это действительно может тебе навредить. К тому же уже поздно, и нам надо остаться здесь переночевать, – сказал Блоч.

Они расположились, насколько могли, удобно и разделали до конца тушу убитого животного. Антис, кивнув на его голову, на которой все еще сохранился ужасный оскал, сказал:

– А ведь мы так и не закончили наш танец. Айрод?..

Айрод прервала его тираду:

– Дорогой мой, даже если бы этот танец спас все наше племя от полного уничтожения, я не смогла бы сделать ни шагу. Если ты действительно должен танцевать, попроси терранцев составить тебе компанию.

– Хорошо. Как насчет этого, Барб?

– О чем ты?

Антис объяснил ей, что значит танец, приносящий удачу. Сначала Барб рассмеялась, приведя этим Антиса в замешательство. Но потом сказала:

– Хорошо, я попробую… впрочем, не знаю…

Она вопросительно посмотрела на Блоча, и он сказал:

– Попробуй, дорогая. Ведь это часть нашей работы – принимать участие здесь в разного рода ормаздианских событиях, когда возникает такая возможность. Тем более сомневаюсь, что Антис знает, что такое вуайеризм.

– Что такое что?

– Человек, который очень любит внимательно за чем-то наблюдать. Давайте же, танцуйте, у вас получится не хуже, чем у меня, это уж точно.

Барб сделала два круга в танце, приносящем удачу. Несколько раз она споткнулась и упала в ходе танца, что немного развеселило уставшую Айрод, и она стала чувствовать себя лучше.

Когда солнце садилось, они снова поели. Айрод, в любой миг ожидавшая наказания за то, что съела недозволенную пищу, сказала:

– Пока видимых причин для волнения нет. Но со мной обязательно что-нибудь произойдет, и я буду корчиться от боли.

Блоч с сомнением покачал головой:

– Мне кажется, что-то не так с вашей системой запретов. Может, съешь еще немного мяса?

– Во имя Гвуура – да!


На следующее утро они уложили все оставшееся мясо на длинный шест, который Блоч и Антис приспособили у себя на плечах. Компания спустилась с холма в лес. Айрод шла впереди. Физически она чувствовала себя намного лучше, чем раньше, но душа ее находилась в смятении. Неужели все рабочие могли безнаказанно есть мясо? Но тогда почему на Нионде с самого начала установилось правило или верование, что этого делать нельзя?

Она обдумывала все это, как вдруг чей-то крик и звук падения тела заставили ее обернуться. Она увидела, что Барб лежит на песке, схватившись за лодыжку. Лицо у нее побелело от боли.

– Я растянула сухожилие, – сказала она.

Блоч тут же поспешил к ней и помог снять ботинок. Он стал ощупывать лодыжку, пока Барб не вскрикнула: «Ой!»

Блоч удрученно вздохнул:

– Предполагаю, нам придется остаться здесь по меньшей мере еще на день, сейчас она не может идти. Когда же мы отправимся в путь, опять непременно случится какая-нибудь неприятность. Или Антис поранится своим мечете, или я отрублю себе большой палец на ноге. И все это ваш танец, приносящий удачу.

Антис обиженно протянул:

– Не стоит так говорить. Кто знает, что могло бы случиться, если бы не было танца? Барб, возможно, сломала бы ногу, а так она просто повредила ее.

– Просто повредила ее! – с возмущением процедила та сквозь стиснутые зубы.

Блоч не на шутку рассердился:

– Это безответственное рассуждение, мой друг. Возьми-ка ее лучше под руку.

Они помогли Барб вернуться к выступу скалы и удобно усадили ее на нем. Чтобы провести время с пользой, Блоч стал вновь расспрашивать Айрод о ее родном мире. Барб делала в блокноте записи, но спустя какое-то время у нее кончилась бумага. Тогда Антис сорвал с дерева кору, запаса которой как писчего материала ей хватило на несколько дней. Айрод, возобновив регулярное питание, на глазах становилась все сильнее и сильнее.

Но повреждение лодыжки у Барб оказалось гораздо серьезнее, чем все подумали сначала. Она распухла и стала почти в два раза толще, чем раньше. Кое-где появились зеленые и фиолетовые пятна. Блоч, подумав, сказал:

– Нам придется пробыть здесь не меньше недели, так что мне нужно поохотиться. Наши запасы мяса скоро протухнут.

И они отправились с Антисом на охоту.


Через шесть дней Айрод, сидя на выступе скалы, наблюдала, как Барб очень осторожно пробовала ступить на больную ногу. Их спутники опять были на охоте. Айрод очень нуждалась в дружеском совете, но не знала, как заговорить с Барб о волновавшем ее вопросе. Кадровый офицер Элхама, которая обычно разбирала личные вопросы, была сейчас очень далеко. Кроме того, Айрод очень волновало, что некоторые ее видения приняли очень странные формы – такие странные, что ей было неловко воспринять их. Например, это было видение о мемориальной колонне в руинах Хинама, которая вела себя не так, как обычная колонна. Также это было любопытное чувство гнева, который охватывал ее, когда Антис безыскусно хвалился, как замечательно он выполнял функции трутня королевы Интар. Наконец, с ней произошли некоторые другие изменения, в которые трудно было поверить.

Барб тем временем сказала:

– Думаю, если я сегодня немного потренирую ногу, то завтра смогу идти или, по крайней мере, через день.

Айрод внимательно посмотрела на ее лодыжку:

– Опухоль почти спала. И если уж говорить об опухоли…

– Да, дорогая?

– Мне трудно говорить об этом, но ты ведь женщина и, я думаю, поймешь меня.

– Пойму – что?

– С тех пор, как я стала есть мясо, у меня появились очень странные ощущения.

– Какие ощущения?

– Ну… например, у меня появляется тяжесть в груди. Когда я смотрю на нее, то чувствую, что грудь становится больше, как у самок, которые вынашивают детенышей. Или это мне только кажется?

Барб окинула Айрод пристальным взглядом.

– Нет-нет. Ты определенно увеличилась в размерах.

– И у меня появилось чувство, что другие мои органы тоже становятся больше.

Барб попросила:

– А ну-ка повернись. Я, конечно, не могу видеть, что творится у тебя внутри, но твои бедра явно стали шире.

– Но что же мне делать?

– Что ты имеешь в виду? Ты ведь хорошо себя чувствуешь, не так ли?

– Но я не могу превратиться в обычную самку, которая вынашивает детенышей!

– Почему? – спросила Барб.

– Но это неслыханно! Я ведь тогда стану настоящим монстром!

– Ну, раз ты все равно обратишься в монстра, почему бы тебе просто не отдохнуть и не насладиться изменениями в себе?

– Должно быть, это все из-за мяса. Но если я перестану его есть, то умру!

– И это будет совсем не весело, ведь правда? Поэтому продолжай в том же духе, наш дорогой маленький монстр. Мы будем любить тебя в любом обличье.

Когда Блоч и Антис вернулись в пещеру с добычей, которую удалось подстрелить, Барб рассказала им новость.

Блоч сказал:

– Да будет благословенна душа моя! Это – лучшее, что мне довелось услышать за последнее время!

Антис улыбнулся:

– Ты знаешь, дорогая, я тоже заметил, что с тобой что-то происходит. А какова причина этих изменений, Дактарблак?

Блоч раскурил трубку, прежде чем ответить.

– Вы ничего не знаете о гормонах. Но они существуют в крови, заставляют вас расти и развиваться в разных направлениях. По крайней мере, я думаю, они у вас есть, как и у нас, ведь вы очень похожи на нас.

Например, одна группа гормонов контролирует развитие сексуальных характеристик, и, по-видимому, среди Автини железы, которые выделяют эти гормоны, требуют для своего функционирования мяса. Поэтому рабочие отдают мясо трутням и королевам, чтобы те хорошо воспроизводили новых рабочих, а остальных его лишают. Это похоже на то, как пчелы на Терре кормят личинок специальной пищей, которая называется «маточным молочком», чтобы те стали настоящими королевами.

Антис спросил:

– Это значит, что трутень, которого кормили растительной пищей, тоже станет рабочим среднего рода?

– Не знаю, – сказал Блоч.

– А вы не помните посетителя из Квиема, который рассказывал нам об Общине Арсууни, в которой отдается предпочтение рабам Автини среднего рода – самцам, а не обычным среднего рода – самкам? Может быть, они просто растят детей-трутней на диете без мяса, – сказала Барб.

– Может, так оно и есть, – согласился с ней Блоч.

Антис спросил:

– А трутни и королевы могут быть выращены полностью на мясной диете? Или они питаются животной и растительной пищей?

– Вы можете удостовериться в этом, попробовав растительную пищу, но я не гарантирую результатов. Мое мнение такое: принимая во внимание чрезвычайно высокую способность ваших королев откладывать яйца, они стали очень сексуально развитыми в результате не смешанной ни с чем мясной диеты. О самцах же мне трудно что-либо говорить.

Айрод простонала:

– Но что теперь будет со мной?

Блоч выпустил из трубки кольцо дыма и сказал:

– Моя дорогая, не думаю, что ты станешь хуже, чем сейчас. Но ты можешь приобрести новый опыт и насладиться им.

– Тогда на Нионде для меня не найдется места. А капитан Суббару сможет взять Антиса и меня в свою команду?

– Нет. Это противоречит нашей политике – увозить обитателей планет из их миров. Но вы разберетесь, я уверен. Забавно. Однажды я читал о юной леди по имени Алиса, которая стала королевой, перепрыгнув через ручей; но я никогда не слышал о том, что кто-то мог стать королевой, поедая мясо три раза в день!

Глава IX

Оракул

Вновь путники расположились отдохнуть у небольшого ручья и съели порцию мяса, которую заготовили в дорогу еще в пещере. Блоч сказал:

– Мне кажется странным, как здесь может промышлять такая большая банда, как у Витиаса. На этой территории охотиться довольно трудно: зверья мало, и прокормить всех не так-то просто.

Антис пояснил:

– Я слышал, что к северо-западу от Ледвида у Витиаса есть собственные земли, на которых он выращивает все, что необходимо для его банды.

– Для того чтобы снабжать мясом всю шайку, необходимо иметь действительно большое хозяйство. Интересно, возможно, они действительно придерживаются смешанной диеты, несмотря на все ваши запреты?

– Почему вы так думаете?

– Потому что можно получить намного больше калорий, используя непосредственно овощи, чем скармливая их животным, а потом употребляя в пищу самих животных…

Айрод, заканчивая трапезу, едва прислушивалась к разговору, который ушел в сторону обсуждения тонкостей терминов. Ее больше беспокоили собственные проблемы.

Ее, например, совершенно не устраивало изменение собственного размера. Теперь, когда она бегала, ее тело тряслось. Она явно поправилась, особенно в бедрах, и это делало Айрод менее подвижной. Сначала ей казалось, что все это – просто отложение жира, но потом она поняла, что и кости становятся шире. Туловище рабочей Автини среднего рода изначально создано разумно и функционально, с минимумом каких-либо выступов; но все эти новшества никак не радуют…

К тому же она заметила странное к себе отношение Антиса. С одной стороны, он теперь рассматривал ее с явным любопытством, когда, как ему казалось, Айрод этого не видит. Несколько раз она перехватывала его взгляд, и он тут же отводил глаза в сторону, словно рассматривал что-то другое. С другой стороны, он проявлял странное упрямство, отказываясь теперь спать с ней рядом. В свое оправдание невнятно бормотал, что так ему теперь трудно уснуть.

Что же так беспокоило его на Нионде? Айрод же, со своей стороны, любила его больше, чем прежде, и хотела как можно чаще быть рядом с ним. Она чувствовала, что в душе у нее зреет чувство нежности к нему – совсем как у женщин в «Девушке из Лимберлоста» по отношению к их трутням.

Все это было поистине удивительно. И почему произошло именно с ней? Когда-то, в стародавние времена, насколько она знала по старым источникам, обычно обвиняли ревнивых или капризных богов за чье-то несчастье, но ведь никто не верит всерьез в богов уже сотни лет. Теперь считается, что это просто дело удачи и случая. Но простой случай был недостаточной заменой богам, когда хотелось выплеснуть свой гнев на кого-то или что-то за тяжелые моменты жизни…

Ее размышления прервал Блоч:

– Эй, Айрод! Ложись-ка спать! Ты должна дежурить лишь третьей, пока у тебя есть время.

Айрод встряхнулась, приходя в себя:

– Антис?..

Антис нахмурился. Кивнув куда-то в сторону, он дал понять, что не хочет лечь рядом:

– Если ты не возражаешь…

– Но почему? Мне будет холодно и одиноко. Ты за что-то рассердился на меня? Но что я сделала?

Антис замялся в нерешительности, но потом у него вырвалось:

– Совсем наоборот… Дорогая моя Айрод, ты забыла, что ты теперь – королева.

– Пока еще нет!

– Ну, хорошо, тогда принцесса. Функциональная самка. Фактически нам бы следовало называть тебя «Айрор», просто мы привыкли к твоему старому имени.

– Ну и что? Ты любишь меня теперь меньше из-за этого?

– Вовсе нет. Но я ведь функциональный самец, ты же знаешь. И если я не буду действовать, как мне предписано…

– Но почему ты не можешь этого сделать? – спросила она невинно.

– Ты имеешь в виду… ты имеешь в виду… с тобой?

– Конечно, глупыш. Ты так много хвастал о себе и об обрюзгшей старой Интар. Неужели я менее привлекательна, чем она?

– Дорогая моя, тут не может быть никакого сравнения. Но… понимаешь ли, тогда я действовал по приказу. А тут я даже не знаю, как взять инициативу в свои руки. Не представляю, что и делать. Если бы ты была всего лишь старой королевой, я бы… Но ты – Айрод, на которую я всегда смотрел как на одну из наших богинь. К тому же ты намного умнее, чем я…

– Но в самом деле я не…

– Не спорь со мной! – неожиданно взревел он.

Айрод была удивлена его неистовством и тем, что ею теперь легче управлять, чем раньше (опять эта диета, будь она неладна!)

Антис, строго глядя на нее, продолжал:

– Это значит, что ты собираешься создать гарем из трутней, как это делают другие королевы?

– Не знаю. Как-то не думала об этом. Впрочем, полагаю, что да. А у тебя есть какие-то возражения?

– Конечно, есть! Я первым увидел тебя такой, какой ты стала, поэтому и не хочу делить мою королеву с дюжиной других. Если я замечу, что кто-то из трутней смотрит на тебя, я поступлю с ним так же, как король Аитлес с Айдиосом в известном Слове!

– Неужели ты действительно думаешь, что сможешь в одиночку удовлетворить все нужды функциональной самки? Ведь обычно эту обязанность делят между собой двадцать или шестнадцать трутней.

– Конечно. Я могу позаботиться… и не только о тебе одной, но о двух или трех функциональных самках одновременно. Если бы здесь была парочка еще…

– Мне это нравится! Ты хочешь, чтобы у меня не было других трутней, а за собой оставляешь право оплодотворять любую королеву, которая упадет в твои объятия.

– А ты думаешь, я не смогу?..

– Не знаю, сможешь или нет, но это сделает меня такой же несчастной, как тебя – мои вольности с другими трутнями.

Антис некоторое время смотрел на огонь, пожевывая какой-то стебелек, потом сказал:

– Думаю, нам надо прийти к какому-то соглашению, подобному тому, которое мы, трутни, заключаем, когда достигаем совершеннолетия. Терранцы, например, выработали систему правил «мужчина плюс женщина», основываясь на собственном большом опыте. И, надо сказать, она работает на их благо. Судя по тому, что ты мне говоришь, наши далекие предки тоже имели подобную систему, еще до реформ Данокор. Но она канула в прошлое и совершенно забыта, поэтому нам надо начать практически с самого начала. Думаю, мы можем обратиться за советом к нашим терранским друзьям.

– Я сама хотела предложить что-нибудь в этом роде! О, Дактарблак, послушайте!

– Да?

Антис и Айрод, перебивая друг друга, стали рассказывать, в каком затруднительном положении они оказались.

Блоч в растерянности запустил пальцы в свою давно не бритую щетину.

– Да снизойдет благословение на мою душу! Только не говорите мне, что вы двое полюбили друг друга и испытываете теперь такую же любовь, что и мы, терранцы!

Антис, потупившись, сказал:

– Похоже, что дело обстоит именно так – по крайней мере, насколько мы можем судить. Лично я будто весь горю.

Блоч покачал головой:

– Это чувство настигло и вас… Если бы миссис Портер могла только знать о революционном эффекте своего сентиментального горения на культуру планеты за восемь световых лет от нее и около трех веков после ее эпохи…

– Но что же нам делать? – умоляюще спросила Айрод.

– Конечно, вы… как это… да откуда же я знаю? А что вам хочется делать?

Айрод сказала:

– Мы хотим быть похожими на вас и Барб.

– Тогда что же вам мешает? Я думаю, вы знаете механизм…

Антис прервал его:

– Дактарблак, вы не понимаете. Ведь по вашим терранским понятиям супружество – не просто животный акт, это настоящая традиция. У нас нет такой целостной системы на Нионде, но мы хотели бы ее иметь. Если мы начнем жить по-новому, то мы хотим сделать это правильно. Поэтому мы и хотим выбрать лучшую модель, которую знаем, – вашу.

– Ваше доверие к терранским порядкам растрогало меня, дорогие друзья, и я надеюсь, что оправдаю ваше доверие. По-видимому, вы хотите, чтобы я разработал некий план, свод правил супружества для всего вашего племени: но эта задача может устрашить даже самых смелых. Вы осознаете, что принадлежите к совершенно другому виду, чем мы? Ваша культура очень отличается от нашей. Таким образом, система, подходящая нам, может совершенно не подходить вам.

Айрод заметила:

– Но мы должны с чего-то начать. Если будут ошибки, мы попытаемся их исправить.

– Может быть, лучше подождать несколько дней, пока не спросим совета у Оракула? Тогда вы более ясно сможете представить свою дальнейшую судьбу…

В разговор вмешалась Барб:

– Прекрати увиливать, дорогой Винстон. Ты ведь не воспринимаешь этого старого Оракула всерьез. Кроме того, через несколько дней мы все можем умереть.

– Я только хочу быть уверенным, что они понимают…

– Ils y ont murement reflechi. Хватит разговоров, пожени их.

Блоч вздохнул:

– По-видимому, я выбран мировым судьей на планете Ормазд. Может быть, юридически это незаконно, дерзко, но вас трое против меня одного. Антис, чем вы, Автини, клянетесь, когда обязуетесь говорить только правду?

– Кто-то клянется своей Общиной, но у нас ее нет…

Айрод прервала его:

– Подожди-ка. Существует старая форма клятвы, которую сейчас уже не используют. Она обращена к Дхиису, Тивиносу, Эунмару, Гвууру и остальным богам. Ее использовали еще несколько лет назад в некоторых консервативных Общинах, несмотря даже на то, что те, кто давал эту клятву, не верили больше в богов.

Блоч обрадовался:

– Тогда мы ее и используем. Сейчас на Терре составляется исключительное соглашение сроком на всю жизнь, хотя в некоторых случаях делается постановление…

Антис перебил его:

– Мы хотим, чтобы это соглашение было на всю жизнь! Ведь правда, моя прелесть?

Айрод кивнула:

– Да-да. Хотя мне кажется, можно сделать некое постановление. На случай, если способность трутня к деторождению ухудшится.

Блоч возразил:

– Послушай-ка. Я пытаюсь создать для вас цельную систему супружества. Но будь я проклят, если мне еще придется формулировать и положение о разводе. Обдумывайте его сами. Барб, ты помнишь что-нибудь из того обряда, с помощью которого Суббару связал нас навеки?

Айрод умолкла, но в душе у нее остались некоторые сомнения.

Спустя некоторое время, когда были обсуждены все формулировки, Блоч сказал:

– Повторяйте за мной: я, Антис из Элхама, действующий самец, беру тебя, Айрод из Элхама, действующую самку, в жены на веки вечные, чтобы заботиться…


Айрод сказала Барб:

– Как любопытно: я всегда доминировала в нашей паре, но почему-то теперь все решения принимает Антис. Конечно, я знаю больше о жизни, чем он, а то, что знает он, я тоже знаю. Поэтому мы с ним играем в своеобразную игру. Я делаю намек – очень осторожно, чтобы это не выглядело, будто я им командую, – он ворчит и говорит, что подумает над моим предложением. На следующий день он кричит: «Дорогая, у меня замечательная идея!» – и повторяет то, что я сказала, слово в слово. Разве это не забавно?

Барб улыбнулась в ответ:

– Мне это не кажется таким забавным, как тебе. А в целом тебе нравится наша брачная система?

Айрод сделала несколько шагов, словно исполняла танец:

– Конечно, нравится! Она просто замечательная! Я даже подумываю о гареме из трутней. Пока еще слишком рано говорить о способности Антиса к зачатию, но я уверена, что ни один из самцов не сможет дать мне такого наслаждения, как он.

– Винстон бы сказал, что это ненаучная позиция, но иногда лучше отойти от науки.

Айрод с улыбкой продолжила:

– Конечно, сейчас, когда я лучше узнаю Антиса, то понимаю, что у него наряду с достоинствами есть и недостатки. Он своевольный, раздражительный, иногда неделикатный и часто напыщенный, когда речь идет о его благородстве. Но он честный, храбрый и веселый, поэтому я по-прежнему очень люблю его.

– О, все они имеют недостатки. Мой муж, например, очень умен, но бывает слаб и порой пребывает в состоянии депрессии, когда он не годится ни на секс, ни на что другое.

– Правда? Я как-то не замечала.

– А ты и не могла бы заметить. Мужчины стараются спрятать свое плохое настроение от всех, кроме жен. Но если мы будем ждать своего идеального мужчину, мы окажемся в глубокой… Ой, что это?

Они вышли на дорогу, ведущую в Ледвид, на день позже, чем ожидали. И вот теперь двигались по ней на север уже несколько часов. Каждый из путников перекинул через плечо палку, к концу которой был прикреплен нехитрый скарб. И хотя дорога была ухабистой, Айрод шагать по ней было легче, чем карабкаться по бесконечным тропкам, которые пересекались тут и там. Холмы становились все круче, а растительности на них было меньше; сейчас дорога вела в огромное ущелье, которое Айрод знала как Ущелье Хведа. Ледвид, должно быть, уже недалеко.

Причиной крика Барб был труп, точнее скелет, лежавший у дороги. Чуть дальше лежал другой, потом она увидела еще несколько, разбросанных среди кустов и валунов. Они были разбросаны на довольно большой территории, и хищные животные уже почти до костей обглодали их останки, поэтому зловония почти не было. Лишь кое-где на костях висели лохмотья кожи и одежды.

Блоч позвал Айрод:

– Иди сюда, помоги опознать их!

Он расхаживал среди скал, где в беспорядке среди костей лежали кирасы и шлемы, уже потускневшие, но еще не до конца съеденные ржавчиной.

Айрод подошла к нему и, увидев скелеты, стала внимательно рассматривать их:

– Дайте-ка я посмотрю на зубы. Это явно рабочая Автини. По эмблеме на шлеме видно, что она была из Квиема… Все здесь, несомненно, рабочие из северных Общин. А нет, посмотрите, трутень, и тоже Автини. Сначала мне показалось, что все это – результат резни с Арсууни, но если внимательно изучить останки и оружие, то можно сделать вывод: это была атака на рабочих из нескольких Общин со стороны шайки трутней-изгоев Автини. Возможно, это была та самая шайка Витиаса. Весть об этом кровопролитии еще не достигла Элхама, когда я покинула его, но новости у нас порой передаются медленно.

Блоч покачал головой:

– Ваше общество очень замкнутое. Я бы хотел взять несколько трупов с собой; скелеты Автини нам могут пригодиться в будущем.

– Но ты же не собираешься их коллекционировать?! – закричала Барб.

– Нет-нет, хотя я был бы не прочь, если бы у нас был транспорт. Я только возьму с собой один череп, чтобы как следует изучить его по дороге.

Перепрыгнув по камням, он снова оказался на дороге. На ладони у Блоча раскачивался овальный белый череп, лишь чудом не свалившийся на землю. Путешествие продолжилось.

Айрод спросила:

– А что, во имя богов, вы собираетесь делать со всеми этими старыми костями?

– Попытаюсь понять, как на Нионде появилась жизнь и как она дальше развивалась, – пояснил Блоч.

– Как она… что?

– Развивалась, – и Блоч стал рассказывать о процессе эволюции.

– Святой Гвуур, но это совсем не то, что я учила! Нам объясняли, что мир вылупился из яйца.

Блоч хмыкнул:

– Можешь думать, как тебе нравится. Только скажи, ты знаешь какое-нибудь место, где кости находят в скале или на земле?

– Да, в Тайдеме есть утес, разрушенный ветром и непогодой, возле которого разбросано довольно много таких костей. Вы бы хотели увидеть их?

– Да, конечно. Нам нужны такие кости, мы их называем «ископаемыми», для того, чтобы исследовать, как племя млекопитающих, которые появляются из яйца, путем эволюции превращается в особей, очень похожих на нас.

Барб заметила:

– Это вовсе не так уж и странно; нечто подобное случилось с Кришной, и у нас на Земле есть утконосы, например… Мне кажется, по этой дороге очень мало ездят и ходят. Где-то час назад мимо нас проехала какая-то телега, и больше мы никого не встретили.

– Это все из-за банды Витиаса. Когда он промышляет в этих местах, рабочие всех Общин стараются оставаться дома, – пояснил Антис.

Путники тем временем подходили к Ущелью Хведа. Блоч нервно посмотрел на мрачно возвышавшиеся скалы и сказал:

– Отличное место для того, чтобы сбрасывать камни на находящихся внизу людей… А что это за шум? Похоже, звонят в колокола.

Айрод тоже прислушалась:

– Да, это колокола, колокола Ледвида. Они свисают с ветвей деревьев в священной роще и звенят при порывах ветра. А Оракул толкует, что обозначают эти звуки.

Блоч стал декламировать терранское стихотворение:

Безгласно слово в Додоне, к которому

                                             люди шли,

Где в дубравах – ветра, и благовест

                                  в каждом провале,

И безгласна скала за ручьем, поющим

                                                  вдали,

И эхо молчит теперь там, где древние

                                          боги лгали[1].

Перед путниками открылся вид на Ущелье Хведа. Прямо перед ними возвышался Холм Ледвида, увенчанный прекрасной священной рощей необъятных размеров. Прямо перед рощей вилась тропинка, которая вела к храму из полупрозрачного голубого камня – массивного и грациозного одновременно.

Блоч воскликнул восторженным голосом:

– Да будет благословенна моя душа! Кто бы ни построил это чудо, он отлично знал свое дело. Мне жаль, что наш фотоаппарат остался у Витиаса.

Айрод пояснила:

– Такие храмы строили наши предки. Возможно, если мы с Антисом сумеем организовать людей для такой жизни, какой жили они раньше, мы сможем создать нечто подобное.

Они начали взбираться по тропинке и пошли прямо на колокольный звон. Склон был такой крутой, что путники вскоре запыхались. Айрод с негодованием подумала о своих новых формах и значительно увеличившемся весе; но потом вспомнила, что без всего этого они с Антисом никогда бы не были вместе. Это стоило того, чтобы тащить на себе эти женские формы.

Они прошли через ворота в стене и обогнули вершину холма. Перед храмом стояла одна-единственная стражница Автини – в наряде, который Айрод никогда не видела раньше, даже на королеве. Ее кираса и шлем, казалось, были из золота, и последний поддерживал ободок из украшений с большим сверкающим камнем впереди. Его грани поблескивали так же чарующе, как на обручальном кольце Барб.

Блоч обратился к стражнице:

– Добрый день, сестра. Мне хотелось бы узнать…

Но стражница прервала его:

– Вас ждут. Гарнед! Немедленно проведи этих двух посетителей из другого племени к Оракулу. А вы, двое Автини, должны, как принято, передать свой вопрос в обычной форме.

– Но они пришли со мной… – начал Блоч.

– Простите, но я лишь выполняю приказ. Гарнед позаботится о вас.

Другая стражница, выступившая из тени внутри храма, увела куда-то Блоча и Барб. Айрод, почувствовав себя потерянной, опустилась на ступени. Антис, прислонившись к колонне, заиграл на телхе мелодию старинной терранской песни, которой их научил Блоч. Она начиналась так:

«Да будет всем известно о славе моего господина…»

– Антис, а что это за «обычная форма», в которой мы можем задавать вопросы, – спросила Айрод.

Но вместо него ответила стражница:

– Я могу объяснить. Напиши свой вопрос на этой дощечке, обозначив свое имя и Общину, и пошли его вместе со своим пожертвованием.

– Пожертвованием?

– Конечно. Уж не думаете ли вы, что такая система живет за счет себя самой?

Айрод растерянно посмотрела на Антиса:

– У меня нет ничего, что можно было бы пожертвовать, дорогой…

– И у меня тоже…

– А как насчет вашего красивого оружия?

Айрод обернулась к стражнице:

– Вам подойдет его шлем?

– Да, конечно, – кивнула та в ответ.

Но тут возмутился Антис:

– Эй! Я не отдам мое оружие! Возможно, нам еще придется сражаться, и оно мне понадобится.

– Но как же мы сможем тогда передать по назначению наш вопрос?

– А этого вовсе и не надо делать. Мы не хуже Оракула знаем, что для нас действительно хорошо.

Стражница сказала, обращаясь к Айрод:

– Есть и другой способ: написать сообщение о вашей Общине. Если вы напишете несколько тысяч слов обо всем, что там недавно произошло, и еще обо всех других новостях, Властитель может принять это вместо пожертвования. Вы не сочтите меня слишком назойливой, но вы ведь королева, не так ли?

– Можно и так сказать.

– Да, такого я еще никогда не видела за все годы моей службы здесь! Вы бежали из вашей Общины, разрушенной Арсууни?

– Нет. Просто я бывшая рабочая.

– Но это невозможно! Или стоит сказать, что это чудо? Можно мне познакомиться с вами, королева? Я – Усталвед из Тайдема.

– А я Айрод из Элхама… или была ею. А это – Антис из Элхама.

– А как вы стали действующей самкой? И кто эти незнакомцы из Глиида – боги, вернувшиеся на Нионд? И где, наконец, Джед?

Айрод стала рассказывать о смерти Джед, но в это время на дороге показалась повозка, в которой сидела другая жрица. Животное с трудом тащило повозку к задней части храма. Но уже через несколько мгновений жрица показалась из-за угла здания. И тут же закричала:

– Усталвед! Доложи хозяину немедленно: Витиас движется на Ледвид! Он ищет двух незнакомцев, которые принадлежат к другому племени!

Усталвед ответила:

– Должно быть, это те, которые только что сюда прибыли. Именно за ними и посылали Джед. Гарнед!..

Тут же появилась другая стражница. Когда вновь прибывшая жрица повторила свое сообщение, Гарнед сказала:

– Хозяин приглашает двух Автини тоже войти в храм.

Усталвед изумилась:

– Один сюрприз за другим! Он ведь никогда не позволяет посетителям увидеть свое лицо. Но раз так – идите, идите.

Гарнед повела Айрод и Антиса сначала в переднюю, а потом в храм, где по бокам возвышались золотые статуи, изображавшие старых богов, а в середине находился алтарь. Оттуда она повела их через занавешенный главный вход в дальний конец храма. Как только они приблизилась к занавесу, нос Айрод уловил знакомый запах табака, который обычно курил Блоч.

В помещении было нестерпимо душно. Блоч сидел на диванной подушке на полу, прислонившись спиной к стене, но, услышав звук шагов, тут же поднялся на ноги. Барб же осталась сидеть на подушке, как и третий обитатель залы.

Это был коротышка, который, если бы поднялся во весь рост, оказался бы не выше пояса обычного человека. Он весь был покрыт седой шерстью и постоянно крутил из стороны в сторону своими четырнадцатью пальцами – по семь на каждой лапе. Айрод подумала бы, что это просто какой-то зверек, если бы не знала, что это, должно быть, Оракул.

Оракул, как оказалось, прекрасно знавший автинийский язык, сказал тонким писклявым голосом:

– Входите и устраивайтесь поудобней, Айрод и Антис. Вас стоило пустить с самого начала, если бы я знал, в чем тут дело. Что такое, Луид?

Жрица, которая только что прибыла сюда в повозке, стала рассказывать.

Когда она закончила, Оракул сказал:

– Клянусь Дхиисом, все очень непросто! Я дал себе обещание смотреть на мир другими глазами, но все так запутано… Я нахожу понимание почти со всеми бандами трутней, но этот Витиас просто несносен.

Он быстро дал двум жрицам распоряжения подготовить храм к обороне и оповестить о надвигающейся опасности всех жриц, обитавших по соседству. Во время всей этой суматохи Блоч выглядел так, будто был на взводе, и, наконец, закричал:

– Гилдак, старик, не лучше ли нам бежать? Через несколько часов мы могли бы затеряться среди этих холмов…

– А если они нас выследят? В этой стороне Тваара у нас, по крайней мере, есть защита. К тому же я слишком стар и тучен, чтобы спускаться с этих холмов. Здесь у нас крепкие стены и вполне достаточно запасов, чтобы выдержать долгую осаду; волнует меня лишь то, что я, возможно, не смогу собрать на территории крепости больше чем двадцать или тридцать моих сестер. Остальные выполняют свою миссию. Но я думаю, ваши ружья помогут уравновесить наши силы с противником.

Блоч пояснил:

– У нас осталось около семидесяти патронов, считая те, которые можно использовать для пистолета.

Оракул в раздумье повертел множеством своих пальцев:

– Мне бы хотелось, чтобы их было больше. Но если вы будете четко целить перед каждым выстрелом, нам удастся их задержать.

В разговор вмешался Антис:

– А почему бы нам не взять повозки, не поехать в Глиид и не стрелять по дороге в толпу этих изгоев?

Блоч, побледнев, закричал:

– Нет! Они заблокируют дорогу, устроят засаду в Ущелье Хведа и сбросят нас со скал…

Гилдак согласно кивнул головой:

– Боюсь, мой терранский коллега прав. Необходимо учитывать мой возраст и дряхлость. Хотя, если бы условия были более подходящие, я бы попробовал.

– Извините… – вмешалась Айрод.

– Вы, конечно, меня не знаете. Меня зовут Гилдак, я прибыл сюда с планеты Тот, которая находится в системе Просуон. Я только что начал рассказывать этим терранцам, как стал Оракулом. Когда группа пришельцев с моего корабля была задержана на дороге бандитами, я умудрился ускользнуть от них. Когда я прибыл сюда, я увидел это здание, где очень много жителей. Чтобы уйти от преследователей, я хорошенько спрятал повозку и затаился на пару дней. Практически голодал, но не вышел из укрытия, пока не разобрался, что к чему. Потом подошел к стражнику и потребовал, чтобы меня проводили к Верховному жрецу, который находился внутри храма. Я понимал, что это был единственный шанс спастись. Они могли принести меня в жертву какому-нибудь богу или сделать бога из меня.

Блоч не удержался от комментария:

– Тотианцы – худшие игроки в Галактике, любят рисковать понапрасну.

– Благодарю вас. Когда все это произошло, Оракулом был среднего рода мужчина по имени Энрой, которого Арсууни из Денупа украли еще ребенком, посадили на вегетарианскую диету и сделали из него раба. Он сбежал от них в Ледвид, стал помощником прежнего Оракула и занял ее место, когда та умерла.

Что касается меня… я ведь не говорил по-автинийски. Стражники приняли меня за какого-то питомца, и все, чего я смог добиться, это лишь похлопываний по голове. Я вернулся к своей повозке. В ней хранились средства для подачи сигналов, словом, пиротехника. Я забрался на ней на холм, поставил повозку как раз перед храмом и выстрелил. Грохот и разноцветные огни так напугали стражников, что они разбежались кто куда. Вскоре я уже был в храме и говорил на языке жестов с самим Энроем. Буквально сразу я стал его помощником и вскоре – наследником. Я заставил Оракула заниматься делом. Я сделал из жриц лучших шпионов, которых вы когда-либо видели, и придумал целую систему пророчеств. Перемешал их и писал, где только можно. Да вы и сами все это видели!

Блоч, который все время оглядывался по сторонам, пробормотал:

– Значит, мы… не…

– Нет-нет. Я сделал уже все, что можно. Разве что прилетит ваш вертолет, это бы могло нас спасти.

Блоч сказал удрученно:

– Я уже не надеюсь на встречу с Кенгом. Я пытался связаться с ним каждый день, но все безуспешно. Может быть, он потерпел аварию, или они оставили нас, или улетели без нас.

– Винстон! Что за бредовая идея! – закричала Барб.

Гилдак попытался его успокоить:

– Не переживайте. Даже если это и так, вы сможете стать Оракулом после моей смерти. Вас ведь двое, и вы в любом случае не будете чувствовать себя такими одинокими, как я когда-то. Признаться, я бы очень хотел вновь увидеть серые моря Тота. Здешняя скучная погода очень меня утомляет.

– Ты бы видела его планету! Там никогда не прекращается ураган. Вот почему у него так много пальцев, чтобы не унесло куда-нибудь порывами ветра, – сказал Блоч Айрод.

Айрод повернулась к Оракулу:

– Простите меня, Гилдак. А вы – «он» или «она»?

– И то, и другое.

– Это значит, вы – рабочий среднего рода?

– Нет, я действующий самец и самка в одно и то же время. Но мы, тотианцы, не млекопитающие, хотя и живородящие. Блоч рассказал мне о метаморфозе, происшедшей с вами. Энрой в свое время тоже стал есть мясо. Но это было слишком поздно и ничего хорошего ему не принесло. Он так никогда и не развился, бедняга.

– А правда, что Витиас кормит своих бандитов смешанной пищей?

Гилдак хрустнул сразу несколькими пальцами.

– Я долго держал это в секрете, но это правда. Он вынашивает план завоевания всей планеты. Но теперь, когда он знает о ружьях Блоча, уверен, он считает, что сможет сделать это еще быстрее… В этой связи у меня есть предложение. Вместо того чтобы сидеть здесь и ждать осады Витиаса, почему бы нам самим не перейти в наступление?

– Но как? – с интересом спросил Антис.

– Если мы оставим здесь Айрод и правильно воспользуемся некоторыми из предсказаний, мы сможем увести банду Витиаса от вожака. Затем вы сможете пройти через земли Автини, сбросив королев с трона и основав там двуполые Общины…

Айрод запротестовала:

– Но я не хочу быть завоевателем! Хочу лишь обосноваться где-нибудь с Антисом, высиживать яйца и собирать древности. Если кто-нибудь хочет добровольно присоединиться к нам…

Гилдак сказал:

– У вас нет выбора. Это единственный путь победить Витиаса. Кроме того, ваше племя вновь сможет пойти по пути прогресса.

– Это так, но…

– Вся эта суета в вопросе секса кажется мне просто глупой. Ведь я – цельный индивид, а не просто полсущества, как вы, однополые создания. Но я все же стараюсь помочь вам. Давайте-ка посмотрим, какое изречение будет наилучшим…

Тотианец поднялся на ноги и, переваливаясь, побрел к каким-то выдвижным ящикам. Выдвинул один из них и начал шарить внутри, напевая что-то про себя.

Вот одно подходящее:

Королева едет в яркой колеснице

Вместе с Принцессой среди своих стрел,

А солдаты арсууни бегут от них в криках,

Остались они не у дел.

– Что это все значит? – спросила Айрод, заглядывая через плечо Гилдака.

– Да ничего это не значит! Впрочем, для каждого это значит то, что именно он хочет услышать. Несколько лет назад я рассказал это посланникам из Йема, когда арсууни атаковали их Общину.

– Но Йем был разрушен!

– Конечно, был; но мне казалось, нет ничего плохого в том, чтобы приободрить бедняг, которые боролись за свою жизнь.

– Разве они остались «не у дел»?

– Просто это рифмуется со словом «стрел». А вот еще стихотворение:

Когда Королева Изгоев наденет корону,

Сотканную из света,

Золотой Трон опрокинут будет;

Когда боги спустятся с высоты неба,

Семя посеют люди.

– Посуди сама. Ты – королева изгоев; золотой трон – это существующая система секс-касты с ее чересчур озабоченными сексуальными вопросами королевами и среднего рода рабочими; Блоч и другие терранцы – боги, а люди – это наши друзья-пришельцы. Как видите, я как будто сочинил все это специально для нашей ситуации. Конечно, пару раз я применял это к другим событиям, но никто и не вспомнит этого.

Айрод спросила:

– А как насчет короны из света?

– Хм, корона из света, корона из света. Гарнед! Позови одну из сестер помочь тебе вытащить Сундук Номер Четыре из подвала!

– Значит, все это выдумки? И нет никаких пророческих знаний? Оракул не впадает на самом деле в мистический транс и не объясняет звучание колоколов?

– Конечно, все это фальшивка! Поскольку я решил покинуть это место, у меня нет причин обманывать вас. Чем скорее ты и Антис научитесь полагаться на себя, а не на всякие там «предсказания», тем лучше будет для вас. О, спасибо вам, сестры. Итак, посмотрим…

Гилдак открыл сундук, в котором лежали обломки каких-то предметов.

– Это сигнальные ракеты. Надеюсь, они не очень испортились за прошедшие годы.

Глава X

Храмовая роща

Ближе к вечеру, стоя на портике храма и глядя на юг, Айрод увидела клубы пыли, поднимающиеся возле Ущелья Хведа. Приготовления к обороне шли вовсю. Возле храма точили наконечники копий, ковали оружие, что-то пилили. Весь этот шум смешивался с привычным звоном колоколов Ледвида.

Несколько жриц сваливали в кучу бревна на склоне холма, как раз над воротами. Сзади в землю воткнули пару шестов. Если их передвинуть, бревна скатятся вниз в огромную кучу с внутренней стороны ворот, что, несомненно, послужит хорошей защитой при обороне. Другие жрицы собирали стрелы и копья, а также плетеные покрывала, которые при случае могли бы защитить обороняющихся от стрел противника. В двадцатый раз Айрод проверила лезвие мачете – его прекрасно наточили – и прекрасную броню, которую выделили ей в Храме. Айрод могла стать незаменимым воином.

Но все же нельзя было закрывать глаза на то, что Гилдак мог собрать вокруг себя только восемнадцать жриц, две-три из которых были слишком стары, чтобы принести реальную пользу при обороне Храма. Если добавить к ним вновь прибывших, то защитников получалось не больше двадцати. Вне всякого сомнения, выстрелы терранских ружей охладят пыл первых атакующих и заставят дрогнуть остальных. Но что делать, если Витиас бросит в атаку все свои силы, невзирая на потери…

Айрод казалось, что из трех возможных вариантов развития событий – бегство, прорыв с помощью оружия сквозь ряды наступающих и оборона – они выбрали наихудший. Почему она не сумела привести веские доводы против этого плана? Она так погрузилась в свои чувства к Антису, что обрела привычку слепо следовать за ним.

Шайка Витиаса была теперь хорошо видна. Все больше бандитов выходило на дорогу из ущелья. Когда они подошли ближе к Храму, Айрод смогла разглядеть несколько повозок во главе колонны. Не было никакого сомнения: это были те, кто несколькими днями раньше напал на отряд Блоча.

Трутни подходили все ближе и ближе, затем рассредоточились вокруг основания Холма Ледвида – словно струйка воды, встретившая на своем пути препятствие. Когда они приблизились, Айрод смогла разглядеть среди них тех самых животных, которых угнали при нападении. В Храме тем временем раздался звук трубы, и Айрод заняла свое место возле ворот.

Трутень, облаченный в доспехи, направился по тропинке к воротам и, откинув назад голову, прокричал:

– Оракул!

– Да? – пропищал Гилдак, перегнув через ворота голову, обернутую шалью.

– Ты действительно Оракул Ледвида? – спросил герольд с глазами навыкате.

– Конечно. А ты разве не помнишь пророчество:

Как негодяи к Храму Ледвида придут,

И нечестиво захотят его разграбить,

Их расшвыряет, будто бы пылинки на ветру,

Оракул, невысокий и мохнатый.

Герольд насмешливо произнес:

– Нет, я не помню ничего подобного. Давай лучше поговорим о деле: наш вожак требует, чтобы ты передал ему людей с воздушного корабля, которые нашли у тебя убежище. Вместе с их волшебным оружием.

– Каких людей?

– Нет смысла лгать, Оракул. Рабочая из Квейма видела их сегодня утром на дороге и рассказала нам о том, куда они шли, прежде чем мы убили ее; разведчик, которого мы оставили возле Ущелья Хведа, рассказал о точно так же выглядящих путниках, которые прошли через Ущелье около полудня и вошли на территорию Храма. Поэтому выдай их нам или у тебя будут крупные неприятности.

– Но как я могу сделать то, что ты просишь?

– Что ты имеешь в виду?

– Эти люди обладают силой, подобной богам. Они могут взорвать тебя с помощью света и поразить громом так же легко, как просто посмотреть.

– Мы знаем это.

– Так как же я могу заставить их выйти к вам, даже если и пожелаю этого?

– Это твоя проблема, – ответил герольд.

– Тогда вам придется ловить их самим. Я ничего не могу сделать.

– Что ж, тебе и твоим помощникам придется покинуть территорию Храма, мы войдем туда и найдем этих небесных пришельцев.

Айрод показалось, это были худшие минуты ее жизни; Гилдаку было бы так просто выдать их, чтобы получить взамен собственную безопасность.

Но тотианец сказал:

– Нет. Это священное место не будет осквернено вооруженным вторжением.

– Тогда ты и твои помощники умрете, я предупреждаю тебя.

– Подожди-ка, герольд. Если Витиас согласится на переговоры, у меня будет встречное предложение, – сказал Гилдак.

– Никаких предложений! Наш вожак знает, насколько ты умен, и не хочет вступать с тобой в переговоры. Или ты отдаешь нам беглецов, или погибнешь, прежде чем мы доберемся до них.

– Мы не станем повиноваться вам. Ваш вожак увидит, что попытка завладеть этим местом с помощью толпы бандитов будет похожа на то, как младенец пытается раскусить орех своими беззубыми деснами.

Герольд ушел. Защитники Храма попытались собраться с силами.

Красный диск солнца опустился за гребень горы. Айрод поняла, что надеяться на помощь тех, кто находится на «Париже», бесполезно. Блоч объяснил ей, что терранцы никогда не сажают вертолет в незнакомом месте ночью.

Хотя в банде Витиаса было более двухсот трутней, им пришлось вытянуться в тонкую линию, чтобы окружить Холм Ледвида. Под звуки трубы они начали штурм. Некоторые бросились бежать, но офицеры вернули их обратно. Когда бандиты подошли ближе к Храму и круг сжался, линия стала более плотной, хотя у основания Холма расстояние между каждым из них было равно длине нескольких рук. Они поднимались все выше: сначала шли, потом некоторые стали ползти, потому что склон становился все круче.

Со стороны Храма раздался звук трубы. Жрицы перебросили с помощью шестов через стену огромные камни, которые покатились вниз.

– Айрод, бросай камни! – раздался рядом чей-то голос.

Айрод собралась с силами и швырнула через стену камень размером с ее голову. Он покатился вниз по склону и перекинулся через голову приближающегося трутня. Буквально тут же она швырнула другой камень. Удар! Камень сбил трутня с ног. Тело его безвольно покатилось вниз по склону, и остальные трутни остановились, чтобы увидеть, что будет дальше. Линия наступающих рассыпалась в беспорядке. Следующий камень попал еще в одного трутня, и он тоже покатился вниз. Офицеры командовали двигаться вперед, но подчинились лишь некоторые.

Прямо перед Айрод небольшая группа бандитов карабкалась по склону Холма. Она прицелилась и швырнула в них камень. Они увидели его на расстоянии длины двух копий и попытались отступить. Но камень ударил прямо в середину этой группы; несколько тел взлетело от удара в воздух, кто-то покатился вниз, а кто-то пустился наутек. В итоге один трутень остался неподвижно лежать на склоне, другой медленно полз вниз, а остальные побежали к подножию.

Труба трутней возвестила отбой. Оставшиеся в живых огромными прыжками спускались со склона Холма.

– Как успехи, Айрод? – спросил подошедший к ней Блоч. Он бродил то тут, то там с ружьем под мышкой.

– Мы выиграли?

– Черта с два! Они вернутся обратно. Лишь бы эти бандиты подошли поближе, чтобы был смысл стрелять. Ружье становится практически бесполезным, когда темнеет, несмотря на оптический прицел. Мне бы ваше зрение, которое не подводит даже ночью.

– Стена вокруг Храма не кажется мне хорошей защитой.

Блоч покачал головой.

– Почти по всему периметру она невысокая, лишь по грудь высотой; они могут помочь друг другу перелезть через нее. Гилдак говорит, что строители никогда не думали возводить стену вокруг Храма в целях защиты, а лишь затем, чтобы на территорию не забегали дикие животные, а домашние не убегали отсюда.

Вновь раздался звук трубы, на этот раз затем, чтобы собрать бандитов вместе. Они сбились в плотную черную массу на равнине внизу, и до слуха Айрод, стоявшей на посту, доносились выкрики командиров.

Две сотни бандитов выстроились в форме прямоугольника и после очередного сигнала двинулись вверх по склону Холма прямо к воротам. Те, которые шли в задних рядах, подняли над головами щиты, и вся эта живая масса выглядела как какой-то чешуйчатый ползучий гад.

Айрод закричала:

– Дактарблак, принесите-ка ваше ружье! А остальные тащите сюда побольше камней!

Чудовищная толпа тащилась по склону, тем медленнее, чем круче он становился. Внутри же ограды то и дело сердито ворчали жрицы, постоянно таскавшие к воротам тяжелые камни.

Потом они опять стали бросать камни в бандитов, некоторые ударялись о щиты. Несколько трутней упали, но остальные сомкнули ряды и продолжили наступление. Несколько жриц стали метать стрелы в движущуюся массу. Огромный камень, который метнул кто-то из оборонявшихся, угодил в одну из передних шеренг и заставил ее рассыпаться, но остальные трутни помогли пострадавшим подняться, и все, кто мог стоять на ногах, продолжили наступление.

В это время послышался крик Айрод:

– Дактарблак! Они подходят к стене!

Она швырнула последний камень и схватилась за мачете. Затем раздался оглушительный треск ружья – банг-банг-банг, – которое выплевывало в сумерки ярко-оранжевые снопы огня. Темная масса трутней остановилась, затем рассыпалась на кучки, и бандиты тут же бросились наутек. Блоч, вставив полную обойму патронов в ружье, сказал:

– Я могу убить двух-трех одним выстрелом, когда они сбиваются в кучи. Скольких я уже положил?

– Убитых больше двадцати, но я не знаю, сколько сразили именно вы… а где Антис? – спросила Айрод.

– Он с другой стороны ущелья. Очень удивлюсь, если Витиас отважится бросить своих вояк еще в одну атаку. – Блоч набил табаком и закурил трубку.

Бандиты стали совещаться, что делать дальше. Оборонявшимся были слышны их голоса, что-то громко обсуждавшие. Прошло довольно много времени, и среди наступавших опять началось движение. Они рассеялись вокруг Холма, как перед первой атакой. Но на этот раз они встали не в одну линию, а сформировали дюжину или даже больше маленьких групп. После условленного сигнала они принялись штурмовать склон Холма почти с такими же громкими криками, как и в первый раз.

Блоч с удивлением воскликнул:

– Ну и нервы у этих парней! Рискнули все же вернуться после явного поражения. Немногие терранцы способны на такое.

– Возможно, они боятся не столько вас, сколько Витиаса, – пробормотала Айрод, поднимая камень для очередного броска.

В гаснущем свете дня трудно было определить, насколько точен был удар. В это время откуда-то по периметру раздался крик:

– Дактарблак! Дактарблак! Быстрее идите сюда!

Айрод мельком увидела, как лысая голова Блоча качнулась при звуке ее голоса; но буквально через несколько секунд грянул выстрел. Потом послышалось с другого конца стены:

– Дактарблак! Скорее сюда!

Слева от Айрод раздался лязг и клацанье оружия. Она окинула взглядом стену и увидела темные фигуры, сбившиеся в кучу. Тут же схватила мачете и бросилась к ним. Но прежде, чем подбежала к дерущимся, услышала высокий голос Барб:

– Остановитесь же вы, глупцы!

Дерущиеся расступились, и маленькая терранская фигурка выступила перед ними. Прозвучало несколько пистолетных выстрелов, и бандиты, которые уже оказались на территории Храма, тут же в страхе попадали на землю.

Вдруг одна из жриц крикнула Айрод:

– Берегись!

Та обернулась и увидела голову трутня, поднимающуюся из-за стены как раз у нее за спиной. Айрод что было силы ударила его по шее тыльной стороной руки. Голова неприятеля тут же исчезла из виду, следом рухнуло и обмякшее тело. Где-то по ту сторону ограды раздался выстрел из ружья, и среди огромных деревьев, уже на территории Храма, показался трутень, сражавшийся со жрицами. Айрод бросилась к ним, но когда подбежала, враг уже был повержен.

Затем все звуки борьбы утихли, лишь слышались чьи-то шаги. Показались запыхавшиеся Блоч и Антис. Первый держал в руке ружье, а второй вытирал выступившую из раны на щеке кровь. Блоч сказал:

– Надеюсь, это последний. У нас трое или четверо пострадавших, остались еще патроны для ружья и пистолета. У нас даже осталось небольшое количество камней.

Нападавшие снова стали собираться на равнине вокруг Храма. Антис сказал:

– Витиас, должно быть, потерял пятую часть своей банды. Он не сможет повторить такие атаки еще несколько раз.

Блоч мрачно ответил:

– Достаточно будет и одной. И почему меня всегда тянет к каким-то исследованиям? Мне следовало бы оставаться дома и быть профессором.

Внизу же шумели трутни, что-то друг другу доказывая. Раненые пробирались к тому месту, где собралась остальная масса. Некоторые из нападавших зажгли факелы.

Наконец один из бандитов повел толпу к воротам, подняв факел высоко над головой. Айрод узнала герольда, и в этот же миг он закричал:

– Оракул!

– Ну что, достаточно сражения? – завизжал из-за стены Гилдак.

– Мы вовсе не намерены сдаваться, если ты это имеешь в виду. Хотя вы пока и не сломлены, мы сможем уморить вас голодом.

– На это вам понадобится много времени.

– Мы можем подождать, но ведь у нас и у вас есть и другие дела. Однако наш вожак предлагает вам провести переговоры, чтобы выслушать ваши предложения. Интересно, что же такое вы предлагаете, что может заинтересовать его больше, чем люди с их волшебным оружием.

Тотианец ответил:

– Что ж, хорошо. С нашей стороны в переговорах буду участвовать я сам, небесные пришельцы и те двое, что пришли с ними. Витиас может взять с собой не больше четырех офицеров. Только все они должны быть безоружны и стоять на расстоянии длины двух копий от нас. Мы же выйдем из ворот.

– Нас не интересуют Автини, они не должны участвовать в переговорах.

– Нет, наше предложение имеет к ним непосредственное отношение.

– Ну что ж, возьмите их с собой. Но вы все должны быть безоружны; в особенности земляне – пусть не берут свое волшебное оружие.

Гилдак кивнул:

– Мы согласны. И поскольку наше предложение в целом касается всей банды, то будет совершенно справедливо, если они все услышат сами. Пусть встанут на склоне Холма с факелами, но только не ближе, чем на длину трех копий от Витиаса…

После непродолжительной дискуссии о том, каким должно быть расстояние между переговаривающимися сторонами, обсуждения условий, исключающих предательство, герольд кивнул на прощание и ушел. Гилдак повернулся к Айрод:

– А ну-ка, быстро снимай оружие и тунику и надевай плащ!

Когда трутни собрались на склоне Холма с горящими факелами, а обороняющиеся отодвинули бревна от внутренней стороны ворот, Айрод покинула территорию Храма вместе со своими товарищами – Гилдаком, Блочем, Барб и Антисом. Одетая в плащ, она сомневалась, правильно ли поступила, оставив мачете за воротами, и то и дело оглядывалась, чтобы проверить, по-прежнему ли они открыты. Антис тоже был безоружен, Блоч и Барб подняли руки, чтобы всем было видно: у них нет оружия. Барб даже кобуру пистолета оставила на территории Храма.

Две жрицы вышли из ворот с зажженными масляными лампами, чтобы осветить путь переговорщикам. Айрод посмотрела на множество горящих факелов внизу. Небольшая группа трутней, завернутых в плащи, поднималась на Холм. Возглавлял ее огромный трутень с всклокоченной гривой, свисающей над парой свирепых глаз.

Гилдак, стоявший сзади Антиса, сказал:

– Спроси, который из них Витиас.

Было решено, что переговоры будет вести Антис, потому что у него самый громкий голос.

Великан с всклокоченной гривой произнес:

– Я – Витиас. Говорите.

По крайней мере, подумала Айрод, хорошо, что трутни умеют пользоваться только луками и копьями. Их не так-то легко спрятать под плащами.

Гилдак говорил что-то Антису, фраза за фразой, и тот отрывисто повторял за ним каждое слово. Его резкая манера говорить выглядела несколько своеобразно, хотя Айрод она показалась впечатляющей благодаря паузам, которые делал Антис.

Начали они свою речь таким образом:

– Витиас, офицеры и представители банды Витиаса! Вы думаете, что хотите получить волшебное оружие людей, пришедших с небес, чтобы завоевать весь мир, не так ли?

– Да! – тут же отозвался Витиас, и ему эхом ответило несколько приближенных.

– Но это не то, что вы хотите получить в действительности. Вы, возможно, думаете, что у вас хорошая жизнь; вам хватает еды и выпивки, игр, украшений и разных приятных волнений. Но кое-чего вам все-таки не хватает. Вы понимаете, о чем я говорю?

– Да! – проревели в ответ трутни.

Витиас спросил:

– Что вы собираетесь делать? Обеспечить каждого из нас королевой или у вас появилась какая-то другая фантастическая идея?

– Вовсе не фантастическая, дорогой Витиас. Если вы последуете нашему совету, то каждый из вас сможет иметь не толстую старую королеву, которая командует вами и которую вы вынуждены делить с шестнадцатью другими трутнями, а собственную самку – красивую и близкую по духу. Подумайте только, каждый из вас будет иметь свою собственную подругу! Вы сможете любить ее и жить с ней всю жизнь, как это делали древние. Которая будет высиживать яйца, и из них вылупятся дети – ваши дети. И вы сможете воспитывать их, как захотите. Что вы обо всем этом думаете?

В рядах трутней началось волнение. Наконец, Витиас сказал:

– Любопытная история! Может, после всего этого вы еще предложите нам сокровище Инимдхада. Только где ваши доказательства?

– У нас есть доказательства. Айрод, покажи их.

Айрод выступила вперед, сбросила плащ и предстала перед толпой обнаженная в свете факелов.

Антис – Гилдак продолжили:

– Вот, смотрите! Прекрасная действующая самка, она среднего рода, как и все рабочие. Мы можем превращать рабочих в действующих самок!

Из толпы выступил какой-то трутень.

– Как мы можем быть уверены, что она действительно превратилась в самку? Может быть, она просто какая-то беглая принцесса?

– Есть здесь какой-нибудь трутень из Элхама?

– Да, – раздался в ответ чей-то голос.

Антис тут же взревел:

– Дуос, негодник! Ты ведь знал Айрод из Элхама, которая вызволила тебя из темницы, или – нет?

– Да-да…

– Тогда выйди вперед и подтверди, что это именно она.

Дуос нерешительно выбрался из толпы, посмотрел на Айрод и сказал:

– Да, это она. Только подождите минутку, мне надо удостовериться, что все это к ней не приклеено…

– Это уж слишком! Ты… – возмущенно выдохнула Айрод.

– Да, она превратилась в действующую самку. Это правда, братья.

Витиас с сомнением покачал головой:

– Но как мы можем быть уверенными в том, что рабочие согласятся с подобными изменениями?

– Но ведь Айрод согласилась. Она связана теперь с Антисом неким контрактом, ведь так, Айрод?

– Да. И мне это очень нравится.

Антис и Гилдак продолжили:

– Конечно, должны произойти некоторые изменения. Если вы согласитесь с нашим предложением, то должны будете признать наше лидерство; и самое главное – прекратить убивать рабочих. Вы должны помнить: каждый работник – потенциальная самка! Убийства до добра не доведут. Вы должны…

Витиас закричал:

– Бред! Я никому не позволю отобрать у меня бразды правления! Вы просто хотите вырвать у меня из рук землян, а нас оставить ни с чем.

– Но мы еще не закончили, подождите!

Антис и Гилдак стали расписывать прелести семейной жизни и затем сказали:

– Но прежде всего мы призываем вас присоединиться к нам потому, что эта революция была предсказана много лет назад божественным предвидением никогда не ошибающегося Оракула Ледвида. Мой божественный предшественник Энрой, да будет священной его память, дал когда-то следующее обещание:

Когда Королева Изгоев наденет

                             корону из света,

Золотой Трон опрокинут будет;

Когда боги спустятся с высоты неба,

Семя посеют люди.

Объяснить эти слова можно следующим образом: Королева Изгоев – это, вне всякого сомнения, Айрод. Золотой Трон – существующая ныне кастовая система с ее королевами. Люди – это боги, спустившиеся с небес. Что же касается короны из света…

Гилдак крикнул через плечо:

– Дайте свет!

Из-за крепостной стены послышался слабый шум, а затем раздался чей-то шепот:

– Первая никак не загорается!

– Тогда попробуйте вторую!

Пауза затянулась, и в толпе раздался недовольный ропот.

– Что касается короны из света… – повторил Антис.

Наконец, она появилась: шипение, вспышка, громкий треск, что-то летит высоко в небе; опять треск, хлопанье, и какая-то комета проносится над головами присутствующих в сгущающихся сумерках. Затем высоко в небе появилась вторая комета, разбрасывая вокруг себя множество зеленых искр, и все завершилось яркой вспышкой и небывалым грохотом, заставившим всех вздрогнуть.

Антис закричал:

– Вот она – корона из света! Прочь так называемые реформы королевы Данокор! Назад, к прекрасным обычаям Золотого Века! Давайте же свергнем Золотой Трон, как предрекал Оракул!

Невиданный ранее фейерверк вызвал крики изумления и волнение у трутней. Один из них закричал:

– Это – огнедышащий Игог!

Когда раздался последний взрыв, многие трутни бросились бежать куда глаза глядят. Гилдак закричал:

– Музыку, быстро!

Антис приложил к губам телх, а Айрод вместе с Блочем и Барб запела терранскую песню о славе богов, спустившихся с небес.

Толпа немного успокоилась. Те, кто бросились бежать, вернулись. Один из трутней крикнул:

– Я знаю тебя, Антис! Ты не трутень, а бог Дхиис, который вернулся на Нионд. Я узнал тебя по древнему инструменту, на котором ты играешь!

Гилдак и Антис спросили собравшихся:

– Так кто же из вас – с нами? Кто хочет пойти по тому пути, который мы предлагаем?

Айрод, несколько оглушенная недавним пиротехническим представлением, увидела обращенные к ней лица изгоев и услышала гул голосов. Вдруг один из трутней поднял руку и закричал:

– Я с вами!

– И я!

– И я!..

– Да здравствует королева Айрод!

Со всех сторон стали подниматься руки. Витиас, видя, что власть уходит от него, закричал:

– Это все подстроено! Трусливо, предательски, подло! Вы призываете к переговорам, а вместо этого произносите лживые речи, поете песни – и все для того, чтобы настроить моих товарищей против меня!

– Вовсе нет; мы и тебя приглашаем вместе с нами…

– Я остановлю ваш поток лжи о том, что каждому работнику достанется королева!

Витиас сбросил с себя плащ. Оказалось, в руке у него зажато копье, обрубленное на половину длины, чтобы его легче было спрятать. Рука с копьем метнулась назад, потом вперед, и оно стремительно просвистело в сторону холма.

Айрод, вскрикнув от неожиданности, попыталась выхватить мачете. Но его на привычном месте не оказалось. Краем глаза она увидела, что Барб сунула руку за вырез своей рубашки.

Но в этот миг копье вонзилось Гилдаку в грудь и проткнуло его насквозь. Из раны тотианца хлынула зеленая кровь. В руке Барб сверкнула сталь пистолета. Гилдак упал навзничь, содрогаясь в конвульсиях. Грянул пистолетный выстрел, выплеснув из дула сноп пламени: один, затем другой.

Витиас, зашатавшись, отступил назад, а потом медленно согнулся и рухнул на землю.

Пока Айрод собиралась с силами, чтобы добраться до ворот, Барб, направив пистолет в толпу изгоев, громко крикнула:

– Эй, вы, стойте на месте! Вы все видели, что случилось с этим предателем. Успокойтесь и хорошенько все обдумайте. Ваш вожак мертв, а наше предложение остается в силе. Присоединяйтесь к нам и забудьте о своих прошлых несчастьях. Как предсказывает Оракул, вскоре должны произойти большие изменения. Вы повинуетесь им или предпочтете быть уничтоженными? Если вам нужно время, чтобы все обдумать…

Один из изгоев тут же подал голос:

– Лично я уже все обдумал. Я – с вами.

Его поддержал товарищ:

– И я тоже. Витиас собирался идти до конца, лишь бы добиться своего. Он бы повел нас всех на смерть ради своих амбиций.

Почти все согласились присоединиться к пришельцам. Лишь несколько изгоев молча вышли из толпы и покинули собравшихся. Айрод услышала, как Барб тихонько сказала Блочу:

– Держи меня, Винстон. Мне кажется, я сейчас упаду в обморок. Ведь это были мои последние пули.

– Барб, дорогая, не стоило брать оружие. Мы обещали…

– Что за глупость! Ведь у него было копье, правда?

Айрод склонилась нал Гилдаком. Тотианец посмотрел на нее затуманенным взором и еле слышно прошептал:

– Айрод!

– Да? Что я могу сделать для вас?

– Ничего; я умираю. Мне очень хотелось вновь увидеть серые моря, но – не повезло. Напоследок мне хочется дать тебе один совет…

– Какой?

– Если вам удастся разрушить существующую Общину, возродите старую религию.

– Но зачем? Я не верю в нее и, мне кажется, вы тоже.

– Без существующих сейчас Общин… Автини будет нужен… эмоциональный выход… чтобы занять подобающее им место. И объединяющая вас сила… чтобы вы могли сражаться с Арсууни… и…

Голос тотианца угас, и глаза его закрылись. Гилдак был мертв.

Глава ХI

Битва

На следующее утро с неба спустился на вертолете Кенг. Увидев товарищей, он сказал:

– Прошлой ночью я совершал тренировочный полет и увидел какие-то вспышки.

Он начал объяснять на ломаном английском, что с ним произошел несчастный случай. Загорелся один из механизмов машины, хотя перед вылетом он все проверил, и запасов топлива должно было хватить на несколько дней. Затем вмешалась плохая погода, и когда он, наконец, приземлился, чтобы разыскать их отряд (отсутствие радиосигналов вызвало переполох на борту «Парижа»), то не смог обнаружить никаких следов на дороге, ведущей в Ледвид. Поэтому на их поиски уже отправилась хорошо вооруженная группа людей.

Блоч повернулся к Антису и Айрод:

– Что ж, для нас это – окончание путешествия. А вот для вас – лишь начало. Что вы собираетесь делать дальше?

Айрод с изумлением посмотрела на Антиса, который ответил ей таким же взглядом. Этот вопрос явно выбил ее из колеи, и она в растерянности размышляла, что же ей в действительности делать дальше. Как и предсказывал Гилдак, им теперь с Антисом предстояло научиться отвечать за себя, независимо от того, насколько неожиданным и опасным будет их путь.

Она сказала:

– Я думаю, мы где-нибудь встретимся с одним из отрядов трутней и уговорим их присоединиться к нам. А потом попытаемся одержать победу над соседними Общинами, устранив их целиком или переманивая отдельных рабочих.

Блоч предложил:

– Вам следует написать им послания, обернуть вокруг стрел и пустить их через стены.

– Великолепно! А затем мы… Кто это приближается к нам?

По дороге, идущей от Горы Хведа, ехала, поднимая клубы пыли, повозка. Когда она подъехала ближе, Айрод увидела, что ею правит жрица Оракула. Возница, увидев рассеявшихся по равнине трутней, натянула поводья и стала разворачивать повозку в обратную сторону.

Айрод, пытаясь ее успокоить, закричала что-то успокаивающим тоном и бросилась к повозке. Возница заколебалась и попыталась разъяснить ситуацию, задав вопрос:

– Где наш хозяин?

– Он мертв. Витиас убил его, а потом лишил жизни себя.

– О, великая Эунмар! А кого же он выбрал преемником?

– Никого, на это просто не хватило времени. А вы… присоединитесь к нам?

– Если это для меня безопасно… Ведь трутни Витиаса убивают нас, как только увидят.

– Такого больше не будет. Посмотрите. Здесь вы можете увидеть несколько знакомых вам жриц, и никто им не причиняет вреда.

Жрица боязливо приблизилась к Айрод и сказала:

– У меня важные новости для хозяина. Но поскольку он мертв, я даже не знаю, кому передать их.

– Расскажите все мне, в этом нет ничего плохого. Здесь мы находимся в безопасности…

– Но эти новости не будут интересны для вас, королева. Арсууни из Тваарма выдвинули большие силы против жителей Элхама и сейчас пытаются завоевать их территорию.

– Что? О, Антис!

– Да, дорогая!

Антис был потрясен услышанным. Но тут же лицо его приобрело суровое выражение.

– А что они вообще когда-нибудь делали, кроме того, чтобы убивать нас или пытаться выгнать с нашей же территории? Пусть Арсууни займутся ими!

– Антис, подумай! Нам и самим придется столкнуться с Арсууни. Если мы не разобьем их, они просто истребят нас рано или поздно. Наша единственная надежда – объединить все Общины в одну и, выработав новую систему правления, разбить Общины Арсууни одну за другой. И начать это объединение лучше всего с нашей. Но в таком случае мы не потеряем свою силу, и другие могут сказать: «Они заботятся только о себе, как же мы можем им верить?»

Антис протянул в ответ:

– Хм-м… Я подумаю об этом…

Айрод, зная, что на следующий день он может выдать ее предложение как собственную идею, сказала:

– Только не сейчас. Время слишком дорого.

– А что ты предлагаешь?

– Отправиться в Элхам и предложить его жителям следующее: если они хотят выжить, то должны объединиться с трутнями для борьбы с Арсууни.

– Но они убьют тебя прежде, чем ты откроешь рот.

Айрод в ответ гордо выпятила грудь:

– Ты забываешь, что я сейчас королева! На действующую самку ни при каких обстоятельствах не может наброситься никто из рабочих, разве только другая действующая самка. Когда королева Руар сошла с ума и стала убивать рабочих Элхама, они, даже не имея принцессы, которую можно было бы направить против нее, не причинили ей никакого вреда. Они лишь поймали ее (кстати, при этом некоторые из них погибли), аккуратно вывели за крепостные стены и отпустили на все четыре стороны.

– А что случилось с ней в дальнейшем?

– Через некоторое время ее останки были найдены наполовину съеденными. То ли дикие звери разорвали ее на части, то ли она умерла от голода – этого так никто и не узнал.

– Звучит обнадеживающе, но все-таки тебе не следует туда идти.

– Почему же?

– Мне потребуется несколько дней, чтобы организовать отряд. И тебе нет никакого смысла отправляться в Элхам до этого времени. Арсууни могут убить тебя. Когда ты войдешь в их ворота, я хочу быть рядом с тобой, вместе с моими трутнями.

Ничто не могло поколебать мнение Антиса, хотя в конце концов он и произнес со смущенной улыбкой:

– Честно говоря, мои доводы носят не совсем тактический характер.

– В чем же тогда дело?

– Если тебе так уж хочется знать, то скажу: я не перенесу долгого расставания с тобой, понятно?

– Но Антис! Нельзя же свои собственные чувства ставить выше, чем будущее нашего племени…

– Только не смейся над чувствами! Ведь именно из-за них ты выкрала меня из темницы и ввязалась во всю эту историю!

Когда они обо всем рассказали Блочу, тот сказал:

– Не удивляйтесь, если увидите меня над вами в вертолете, особенно если начнется сражение. Суббару точно отложит полет на неделю ради съемки такого события.

– Так вы нам не поможете?

– Нет. Извините, я уже все объяснял. Ты готова, Барб?

Барб поцеловала Айрод, пожала руку Антису (которого, казалось, удивил этот жест) и залезла в вертолет. Они улыбнулись на прощание, помахали руками, и машина взлетела.

Один из трутней, опершись на свое копье, воскликнул:

– Они – настоящие божества! Я расскажу своим потомкам, если, конечно, они у меня будут, как я видел людей своими собственными глазами.

Спустя примерно две недели Айрод и ее сподвижники подъехали к Элхаму. Хотя она и пообещала Антису не отрываться далеко вперед от его отряда, все же не могла отказать себе в удовольствии ехать быстрее по мере приближения к Общине. Она была почти уверена, что та уже разрушена Арсууни. Но, когда они миновали «Париж» у Глиида, друзья заверили ее, что ничего не слышали о подобной катастрофе.

Блоч сказал ей украдкой:

– Я не должен этого говорить, ведь это может вмешаться в ход событий, но пролетая вчера мимо, по пути в Хинам, я не увидел никаких врагов.

Айрод продолжила путь, держа в голове мысль об обещанной моральной поддержке терран. Конечно, все это очень хорошо, но все же она предпочла бы иметь ружье – так надежнее.

Пока она ехала, предводитель эскорта, бывший офицер Витиаса по имени Трегарос, все время болтал о битвах, в которых он участвовал:

– …Королева, вы видите вон ту скалу? Однажды, когда Витиас послал нас в эти места наводить порядок, жители Тайдема устроили нам засаду. Но я вовремя распознал их замысел. Ведь недаром Витиас учил меня. Да, он был тираном, старик Витиас, но сильным и умным солдатом. К тому же я помню пророчество:

Когда животное, предназначенное

                   для добычи, лежит, отдыхая,

И прыгает резво, распахнув свои

                         золотистого цвета глаза,

Захватчик ждет, притаившись, часа,

          когда тот умрет,

И он сможет наброситься на его подругу.

Поэтому, увидев ту скалу, я спросил себя, а не стала ли она хорошим местом для засады? Я предложил товарищам замедлить шаг и хорошенько осмотреться вокруг. В верхней части дороги есть место, откуда на нас было легко напасть. Но мы вовремя оценили обстановку и не позволили врагам сделать это.

Айрод пыталась вслушиваться в его болтовню, но то и дело ловила себя на том, что все ее мысли направлены лишь на воссоединение с Антисом. Она знала также, чего он захочет прежде всего.

У границы с Элхамом навстречу им вышли стражники королевы Мэйюр и королевы Эстир. Одна из тех, кто охранял Тайдем, сказала:

– Нам был отдан приказ пропустить вас, хотя мы и не понимаем зачем. Проходите же…

Айрод легко могла объяснить причину этого приказа. Антис выдвинул ультиматум правительству королевы Мэйюр. Он собирался провести войска по всей территории Тайдема. И если власти не будут чинить им препятствий, он обещал удержать трутней от разрушений и причинения вреда местным жителям. Стражницы по другую сторону границы были еще в большем замешательстве, когда Айрод сказала:

– Я – королева Айрод, прибыла в Элхам с официальным визитом. А эти трутни – моя свита.

– Вы – та самая Айрод, которая была рабочей в Элхаме?

– Да, это так.

– Великий Эунмар! Я не узнала вас… с этими выпуклостями!

– Я рада, что теперь узнаете. А как живет Община под управлением Эстир?

Элхалмцы неуверенно переглянулись. Они явно были не уверены в том, стоит ли обсуждать такие деликатные вопросы с посторонними. Одна из жительниц Тайдема сказала:

– Они переживают ужасное время. Эстир оказалась даже более жестокой и властной, чем наша королева Мэйюр. Несколько дней назад в Тайдеме прошло Королевское совещание. И вместо того чтобы скромно вести себя, как подобает новой королеве, попытаться узнать побольше о своих обязанностях у старейшин, Эстир начала рассказывать им о том, как необходимо править подданными, словно они не занимались именно этим в течение многих лет. Она даже оскорбила королеву Хавардема, и, будьте уверены, Эстир быстренько вычеркнули из списка приглашаемых на различные встречи, проходящие там.

Одна из стражниц-элхамцев подала голос:

– Ты же все равно все узнаешь, Айрод, поэтому да, она права. Жизнь с Эстир полна испытаний. А многие из нас сочувствуют тебе, твоему изгнанию. Мы, конечно, не считаем, что вашей вины тут не было, но ведь Эстир предала вас. А королева должна делать честь своей Общине.

Другая стражница добавила:

– Все это не важно, Арсууни могут напасть на нас в любой день. Это правда, что вы называете себя королевой?

– Да, это так.

– Но как… Королевой чего?

– Короля Антиса, да будет вам известно.

– Но разве такое возможно? Антис был трутнем в Элхаме, которому удалось избежать Чистки. Впрочем, может быть, это просто другое название одного и того же понятия, а «король» – устаревший термин…

– У меня нет времени на объяснения, сестры. Я думаю, вам лучше просто пропустить нас. И не пугайтесь, когда вслед за нами увидите целую армию трутней.

Превосходящие числом стражницы, все еще сомневаясь в правильности своих действий, все же пропустили Айрод и ее спутников. Те миновали Ланвэдские холмы, проехали вдоль берега Алого моря, мимо мыса Хинад и, поднявшись по дороге, добрались, наконец, до самого Элхама. Айрод ощутила ком в горле, когда среди деревьев показались хорошо ей знакомые стены и купола. Ей очень хотелось, чтобы в этот миг рядом с ней был Антис; какие бы у него ни были недостатки, в недостатке мужества ему не откажешь. Она сказала Трегаросу:

– Подождите здесь, только так, чтобы вас не было видно со стороны ворот. В случае каких-нибудь неприятностей постарайтесь связаться с Антисом.

Сама же она поехала по направлению к городским воротам. А через некоторое время увидела бегущих к ней двух стражниц. Тревога их улеглась лишь тогда, когда работники поняли, что это не Арсууни, а единственная представительница Автини, ехавшая в повозке.

У главных ворот Айрод услышала то же, что и на границе, разговор имел такой же результат. Пока одна из стражниц побежала доложить о ее приезде офицерам, остальные провели Айрод внутрь крепостных стен.

Когда она подъехала к главному входу в Общину, там уже собрались работники со всех ее частей. Толпа взволнованно загудела при виде Айрод. На ступенях сгрудились офицеры Совета, вокруг шеи каждого из них красовались знаки отличия. Из толпы послышался грубый голос Род:

– Это предательница Айрод! Я всегда знала, что она бесславно закончит свои дни!

Да, Род совершенно не изменилась. Айрод подняла руку и заговорила:

– Приветствую вас, рабочие Элхама. Знайте же, что сейчас я – королева Айрод, кого вы недавно знали как рабочую Айрод, супруга короля Антиса, еще недавно бывшего трутнем Антисом. Мы управляем, но не куском земли, а целой армией преданных сердцем и выносливых трутней, бывших когда-то разбойниками…

– А почему они не остались разбойниками по сей день? – спросил генерал.

– Потому что мы предложили им новый путь в жизни. Для того чтобы вам все стало ясно, я расскажу собственную историю…

Айрод поведала о том, как она стала питаться мясом. По мере ее рассказа в толпе началось волнение, и вдруг из толпы вырвалась королева Эстир, держа в руке стальное мачете, которое Айрод украла у терранцев. При этом она крикнула:

– Что это? Еще одна королева в моей Общине? Она не проживет и десяти секунд…

Один из офицеров попыталась ее успокоить:

– Пожалуйста, королева, дайте ей закончить. Все это очень важно.

Айрод подвела итог своей истории, не забыв рассказать и о своем соединении с Антисом. Но в этом месте офицер прервала ее:

– А что, собственно, вы предлагаете?

– Во-первых, объединиться элхамцам и моей армии против Арсууни. Кстати, мы можем снабдить вас мачете, которые пригодятся в ближайшем бою.

Услышав это, Эстир крикнула:

– Никогда! Я постановила, что матселх – королевское оружие, и никто им не может пользоваться, кроме королев!

Высказал свою точку зрения и генерал:

– Я не думаю, что нам вообще понадобятся эти заостренные штуковины. Мы успешно используем вместо них копья, причем с незапамятных времен. А это оружие выглядит как-то совсем уж нецивилизованно. А теперь, прошу вас, продолжайте свой рассказ.

– Объединившись, мы можем победить Арсууни. Те же из вас, кто вступит в наши ряды, станут действующими самками и смогут соединиться брачными узами с нашими трутнями.

Ее перебила офицер, отвечающая за сельскохозяйственные работы:

– Королева Айрод, а что будет, если…

Но тут пронзительно закричала Эстир:

– Королева Айрод? Ты – просто Айрод, сбежавшая рабочая! Одна из тех, кто освободил осужденных трутней из темницы!

– Да, как я объяснила, когда…

– Ты имеешь в виду, что не только посмела вторгнуться в мою Общину без позволения; ты хочешь также соблазнить моих рабочих своим чудовищным, немыслимым, неестественным предложением! Разрушить основы моего общества! Если бы каждая рабочая становилась королевой, то какое бы между ними было отличие? Стражницы, убейте это отвратительное чудовище сейчас же!

Как только несколько стражниц (среди которых Айрод узнала свою старую подругу Вард) подняли копья, Айрод закричала:

– Подождите! В конце концов, я – королева, и никто из вас не смеет поднять на меня руку!

Стражницы отпрянули, обменявшись растерянными взглядами. В это время в главные ворота влетела еще одна повозка. Возница спрыгнула на землю прежде, чем та остановилась, и подбежала к собравшимся.

– Королева Эстир…

– Тихо! Я занята.

– Но…

– Я сказала молчать! Отойди отсюда! Стражницы, почему вы еще не убили эту непристойную пародию на королеву? Вы слышите меня, почему?

Одна из них отозвалась неуверенным тоном:

– Да, королева, но она ведь – действующая самка. А основной закон гласит…

– Тогда я сама покажу вам, как это делается! – зловещим голосом крикнула Эстир, схватив мачете и бросившись к повозке.

Айрод не рассчитывала, что у них с Эстир состоится дуэль, она даже забыла про это оригинальное мачете, пока не увидела его на бедре у Эстир. Надевать на себя броню у нее не было времени. Спрыгнув с повозки, она подумала лишь о том, что Антис будет в ярости от того, что она пошла на такой риск. На самом деле она не боялась Эстир, потому что многодневные скитания, необходимость все время быть начеку и не расслабляться закалили ее.

Клац! Клац! – звенели клинки, в то время как Эстир кидалась то вверх, то вперед, то назад. Айрод парировала удары и сама делала выпады, но Эстир с легкостью все отбивала и снова наступала с молниеносной скоростью. Айрод с ужасом вспомнила, какой фанатичкой была Эстир, еще будучи принцессой. Должно быть, она и сейчас находится в наилучшей форме.

Они кружили, двигались вперед, отступали, прыгали, парировали удары друг друга, снова отступали и бросались в ложные атаки. Айрод понимала, что сталь клинка ее противницы была намного лучше и в то же время намного легче и острее, чем у нее. Ее собственный клинок был изогнут, с зазубринами, хоть пилу из него делай, в то время как у Эстир он был практически без повреждений.

Айрод попыталась вспомнить кое-что из того, что Блоч рассказывал ей о мечах; о том, как терранцы использовали их для ударов… И вот по-новому сжала рукоятку меча, приготовившись для выпада в выдвинутое вперед колено Эстир.

Но Эстир ударила со всего размаха по клинку Айрод. Мачете выскользнуло из задрожавшей руки Айрод и упало на зеленый дерн в нескольких шагах от нее.

– Ну, что теперь?! – крикнула Эстир, занимая удобную позицию.

Айрод понимала, что ей конец. Если она обратится в бегство или потянется за мачете, Эстир может вонзить свой клинок ей в спину, прежде чем она сделает пару шагов.

Эстир выступила вперед, размахивая мачете, и приготовилась для следующего выпада. Айрод отступила назад, наглядно представив собственную голову, подпрыгивающую по земле, как это было в случае с бедной королевой Интар. Клинок взметнулся ввысь, как только Эстир подпрыгнула. Вспышка солнечного света на стали клинка притянула к себе взгляд Айрод. Бедный Антис…

Раздался громкий стук, и вдруг окровавленный бронзовый наконечник выскочил на расстояние вытянутой ладони из-под правой груди Эстир. Вместо того чтобы завершить свой бросок на Айрод, Эстир упала вперед на ладони и колени с торчащим у нее из спины древком копья. Руки ее ослабели, и она рухнула на песок. Изо рта у нее текла кровь.

Айрод стала пристально вглядываться в толпу, чтобы понять, кто же метнул копье. Все стоявшие поблизости рабочие пятились с криками ужаса от той, кто была облачена в кирасу стражницы, но стояла без копья в руках. Несмотря на шлем, Айрод узнала Вард.

Она воскликнула:

– Вард! Ты спасла мне жизнь!

Из толпы доносились выкрики:

– Она убила Королеву! Она убила королеву! Схватите ее! Сожгите ее! Разорвите ее на куски!

Но Айрод прикрикнула на возмущавшихся:

– Вы не сделаете ничего подобного! Отпустите ее, вы слышите?

Вард произнесла дрожащим голосом:

– Я знаю, что это было неправильно, Айрод, дорогая, но я все еще люблю тебя больше, чем кого бы то ни было, и не могла спокойно смотреть, как бы она убила тебя. Ох! Теперь, я думаю, мне следует убить себя тоже.

– Чепуха! Ведь теперь я – королева Элхама.

Но тут запротестовала генерал:

– Нет! Вы не победили Эстир в честной борьбе!

– Но во мне течет кровь элхамцев, и даже если дуэль прошла не совсем по правилам… Что это?

Возница, которая только что подъехала в повозке, пыталась привлечь внимание Айрод. Она сказала:

– Королева Айрод! Сюда приближаются Арсууни. Они окружили остатки наших разведчиц и всех их убили. Лишь мне одной удалось сбежать от них!

– Великий Гвуур! – воскликнула, оглядываясь вокруг, Айрод.

Целая толпа рабочих бежала к ним с полей через главные ворота крепости. Она обратилась к генералу:

– Давайте обсудим будущее Элхама позже; думаю, вам следует готовиться к сражению.

Пока сотни рабочих бегали в разные стороны, получая приказы от генерала, Айрод достала доспехи, доставшиеся ей в Ледвиде, спустилась к воротам и забралась на одну из башен. Она нигде не могла разглядеть Трегароса и его помощников и не знала, стоило ли ей пытаться соединиться с ними. С другой стороны, он, должно быть, уже отправился на поиски армии Антиса, и ее побег из Общины в такой момент бросит тень на ее репутацию и ослабит боевой дух Общины.

Неожиданный шум заставил ее обернуться, и она увидела вертолет, паривший над дорогой, которая пролегала через огромный фруктовый сад на юго-востоке. Там, несомненно, находился Блоч со своей фотографирующей машиной. Но что это за пыль, поднимающаяся из глубины сада? Солнце сверкнуло на меди, и Айрод поняла, что это Блоч пытается помочь ей, зависая прямо над наступавшими Арсууни.

Айрод бросилась к главному входу, выхватив из ножен стальное мачете. Она рассказала генералу о приближении врага и спросила:

– Где я могу наточить оружие? Оно не…

– Но вы не можете сражаться! Вы ведь королева!

– Всего лишь минуту назад вы говорили, что я не могу быть королевой Элхама!

– Вы – все еще функционирующая самка, и рабочие настаивают, чтобы были соблюдены приличия. Поэтому отправляйтесь в королевские покои и ожидайте там окончания битвы.

– Что за нелепость! – Айрод отошла в сторону, чтобы найти точильный камень. Увидев подходящий, она стала ждать своей очереди, пока стоявшие впереди рабочие точили свои копья.

Нараставший по ту сторону крепостной стены шум привлек ее внимание. Вооруженные рабочие бегали то туда, то сюда, а у них над головами возвышались концы прислоненных с обратной стороны стены десятков лестниц. Арсууни не теряли времени даром, и приступили к штурму. Буквально через минуту на вершине стены показались солдаты Арсууни, которые карабкались друг за другом, прокладывая себе дорогу для атаки. Рабочие, успевшие наточить оружие, бросились им наперерез, стараясь занять удобные места для обороны.

Арсууни перешли на следующую ступень кастовой системы, которую ввела королева Данокор. Когда-то давно Арсууни принадлежали к другому племени, того же вида, что и Автини, и мало чем отличались от них. Однако с помощью диеты они нашли возможность производить не только касту среднего рода женщин-рабочих, но также и подкасту среднего рода женщин-солдат, пораженных формой гигантизма. Будучи на голову выше обычных рабочих, они пугали Автини своими огромными узловатыми лапами и мощными челюстями, что делало их похожими на монстров. В иерархии, принятой у Арсууни, королева находилась на самой вершине власти; несколько ниже были солдаты (которые на самом деле правили в Общине), а еще ниже – рабочие. А фундаментом всей системы был солидный слой рабов-автини, которые выполняли большую часть рутинной работы.

Поспешно наточив клинок, Айрод побежала вслед за рабочими к той части крепостной стены, которую особо яростно атаковали захватчики. Когда она добежала до этого места, одна из защитниц упала, пронзенная насквозь копьем одной из Арсууни. Автини была уже мертва, когда упала на землю вместе с зазвеневшим при этом оружием. Айрод перемахнула через несколько ступеней, оказалась у верхнего края стены и перегнулась через парапет.

Арсууни предусмотрительно привезли с собой множество огромных телег, которые были завалены лестницами, предназначенными для штурма, и теперь устанавливали эти лестницы у крепостной стены. Защитникам-автини удалось отбросить нескольких из наступавших. Некоторые из Арсууни, которые упали вместе со своими лестницами, корчились от боли, лежа на земле. Из-за своих габаритов подняться им было намного труднее, чем Автини.

Неподалеку от них метался то туда, то сюда какой-то великан, облаченный в блестящие доспехи, и поминутно отдавал приказания; это, видимо, была генерал Омвем из Тваарма. А в небе по-прежнему слышался шум кружащего над полем битвы вертолета.

Пора бы появиться Антису с его трутнями и подойти к Арсууни с тыла. Но его нигде не было видно; даже предательского облачка пыли невозможно было разглядеть на дороге, ведущей из Хинама.

– Сюда! Сюда! – послышались голоса справа от Айрод, и Автини вновь бросились в атаку. К стене тут же приставили массу лестниц, и по ним стали подниматься великаны, выкрикивавшие: «Кюннеф! Кюннеф!»

Айрод ухватилась за лестницу, на которую, как ей показалось, никто из врагов не обращал внимания, и попыталась оттолкнуть ее от стены; но тут же инстинктивно отпрянула обратно, потому что огромное копье просвистело мимо ее лица. Прежде, чем она опять попыталась дотянуться до лестницы, над парапетом стены появились голова и плечи одной из Арсууни.

Великанша с огромными оскаленными челюстями ухватилась за рукоятку ее копья и тут же попыталась заколоть им Айрод. Она увернулась от удара, отбив его с помощью щита, и попробовала нанести удар в лицо Арсууни краем этого же щита. Противница тут же подняла свой щит, и в следующее мгновение оба щита с грохотом столкнулись, повинуясь воле сражавшихся. Ощутив огромную силу врага, Айрод показалось, будто она сражается с огромной бронзовой статуей.

В следующее мгновение, когда щиты разъединились и она увидела ухмылку на ненавистном лице, тут же метнула мачете прямо в глаза своему врагу. Оружие рассекло кожу и кость, а затем вышло наружу, и голова великанши откинулась назад. Айрод еще и еще раз ударила по ненавистному лицу; и Арсууни исчезла, только послышался страшный грохот, когда ее облаченное в латы тело ударилось о землю.

Вдруг рядом с ней кто-то закричал:

– Сюда, королева! Вы разве не слышите сигнал об отступлении?

Айрод была слишком занята борьбой, чтобы поспешить на зов трубы. Только сейчас она заметила, что Автини повсюду спрыгивают со стены и стремглав бегут к плацу, расположенному перед главным порталом. Арсууни же прорвали сопротивление и забрались на стену. Генерал приказала отступать, чтобы воины не оказались отрезанными друг от друга в маленьких группах, ведь так их легче уничтожить.

Айрод сбежала по ступеням вниз вместе с остальными защитниками, а у них за спиной Арсууни перепрыгивали через стену с криками «Кюннеф!».

Генерал, увидев приближающуюся Айрод, крикнула:

– Я ведь просила вас не принимать участие в сражении! Разве вы не знаете, что даже королевы обязаны подчиняться мне во время войны? Бегите в середину площади. Вы сейчас все равно ничего не сможете сделать своим ножом, но вы нужны нам как символ.

– Это я ничего не могу? – запротестовала было Айрод, размахивая окровавленным клинком, но генерал схватила ее за плечи, встряхнула и подтолкнула туда, где она должна была стоять. Сама же она выстраивала бойцов Автини, вооруженных копьями и щитами, квадратом, чтобы образовать из них живую изгородь, сквозь которую не могли бы прорваться Арсууни. Одновременно с этим множество работников тащили из своих домов мебель и различную утварь, чтобы соорудить баррикады вокруг площади.

– Мы все еще превосходим их численностью, – услышала Айрод слова генерала. Но Айрод знала, что одна Арсууни стоит двух Автини – хотя бы из-за своих габаритов.

Айрод попыталась рассмотреть что-нибудь за рядами собравшихся здесь рабочих, вглядываясь вдаль между их головами, облаченными в шлемы. Генерал Омвем из Тваарма вальяжно пробралась внутрь стен и теперь вела своих солдат в последнюю в этом бою атаку. Они двигались в форме клина.

Раздался звук трубы Арсууни. Клин со всего маху ударил в живую цепь защитников, раздалось лязганье оружия о щиты, звон ударяемых друг о друга копий. Айрод увидела, как возглавлявшая этот клин солдат попыталась вскарабкаться на баррикаду, упала, но тут же была поднята дюжиной штыков, а потом перевалилась через двух Автини. Те кинулись к поверженной противнице, стали топтать ее ногами, колоть лезвиями ножей. Квадрат, образованный защитниками, быстро потерял свою форму и превратился в неуправляемую массу, которая стремительно окружила смятый клин. Те, кто находились в задних рядах, пытались прорваться через тела убитых, раненых и сцепленных копьями, чтобы добить своих врагов.

Огромный рост Арсууни давал им несомненное преимущество. Позади Айрод Арсууни проткнула своим копьем генерала Автини. Айрод совершенно затерялась в толпе, ее толкали со всех сторон – чьи-то локти то и дело ударяли ее в лицо, тяжелые ботинки отдавили ей ноги. Одна из Арсууни перегнулась через нее, размахивая сломанным древком от копья, словно дубиной. Айрод отразила один из ударов своим щитом, но ей показалось, что удар был такой мощи, что это сломало ей руку.

Через некоторое время натиск наступавших ослабел, но шум почему-то стал громче. Когда Айрод смогла, наконец, рассмотреть, что же творится вокруг, толпа вооруженных трутней бросилась со стороны стены, чтобы зажать бойцов Арсууни с тыла. Прежде чем она успела прийти в себя, трутни атаковали врага. Передняя шеренга наступавших была полностью вооружена мачете; они бросились под выставленные навстречу им копья и стали наносить колющие удары по ногам великанш ровно в том месте, где виднелась тонкая полоса голой плоти между защитным килтом и поножью. Бум! Бум! Бум! Арсууни падали на землю, как подрубленные деревья. Рухнула и генерал Омвем, когда на нее набросились сразу четверо трутней.

Оставшиеся без вождя, окруженные со всех сторон, Арсууни попытались разорвать сомкнувшуюся вокруг них живую цепь. Но в ту же секунду, как кто-то делал шаг от своих товарищей, воину наносили удар по ногам, и он падал. Бум! Бум!

И вот, наконец, не осталось ни одной великанши, которая смогла бы устоять на ногах; примерно две сотни лежали поверженными на плацу. Автини обходили площадь и перерезали горло тем из них, кто еще двигался.

Когда Айрод перерезала очередной Арсууни горло, вдруг пара чьих-то окровавленных рук схватила ее сзади. Антис поднял ее высоко в воздух – так, что у Айрод перехватило дыхание, а затем, что было силы, шлепнул ее. Но получить такой шлепок именно от него было здорово!

Он закричал:

– Я же говорил тебе не уходить так далеко вперед! Мы так бежали, что чуть не остались без ног, пытаясь догнать тебя, да и то чуть не опоздали. Но нам трижды повезло, и за это следует благодарить Гвуура. Сначала мы повстречали еще одну банду изгоев-трутней, и они присоединились к нам. Потом, когда мы добрались до Ланвэдских холмов, то нашли там старого Умвиса, который ковал оружие с того самого момента, как мы покинули его. К этому времени у него уже было около сотни единиц. Я купил у него почти все, вооружил своих бойцов, и тогда у меня появилась надежда. И, наконец, Арсууни любезно оставили у стены свои лестницы, поэтому мы быстро поднялись по ним, а затем спустились сюда. Что у вас произошло?

Айрод, подсчитав жертвы перед главным сражением, поняла, что сейчас в живых осталось меньше половины рабочих Элхама. Род, например, погибла, яростно отбиваясь от наступавших врагов; та же участь постигла Тайт, Иинод и многих других ее знакомых. Только два офицера – королевский и отвечающий за земельные вопросы – остались живы. И все же потери трутней можно было считать незначительными по сравнению с потерями Арсууни. Те были вырезаны практически до последнего.

Айрод рассказала Антису обо всем, что случилось, добавив:

– Теперь, когда Эстир и наиболее консервативных офицеров здесь больше нет, я надеюсь, Автини примут нашу программу спаривания их с трутнями.

– Это для них же лучше! Услышав обо всех прелестях брачной жизни, каждый из этих изгоев будет сгорать от нетерпения, прежде чем выберет себе жену и начнет откармливать ее мясом. Кстати говоря….

Антис посмотрел на Айрод пронизывающим взглядом, значение которого ей было хорошо известно. Но как раз в этот момент приземлился вертолет, вызвавший огромное любопытство у Автини, которые никогда раньше не видели ничего подобного. Из открывшегося люка вышел Блоч.

– Поздравляю с победой! – сказал он.

– А вы не заслуживаете благодарности, – угрюмо отозвался Антис.

Айрод перебила его, взмахнув мачете:

– Не забывай об этом, Антис.

Блоч воскликнул:

– У вас никогда не было ничего подобного прежде, чем мы появились здесь? И вы скопировали оружие с нашего?

– Да.

– Боже мой, кажется, у меня проблемы! Вы не говорили мне…

– Да, действительно, я кое-что скрыла от вас – но лишь для того, чтобы спасти своих соплеменников. Давайте ничего не будем говорить остальным терранцам, и, возможно, они ничего об этом не узнают.

Блоч с сомнением покачал головой.

– Надеюсь, что не узнают. Но я хорошо помню, как навредили мечи испанских конкистадоров бедным туземцам… Впрочем, вы об этом ничего не знаете. Можно я сделаю несколько фотографий и заберу парочку убитых Арсууни? Они будут бесценны в качестве образцов.

– Как вам угодно… О, вот и Вард!

Вард держала на перевязи раненую руку. Королевский офицер сказала Айрод:

– Соплеменники не позволят Вард жить вместе с ними, даже если и примут ваш план. Они в ужасе от того, что причинен вред королеве.

Вард взглянула на присутствующих.

– Я все поняла. С тех пор как у Айрод есть Антис, она не нуждается больше во мне. Поэтому мне не остается ничего другого…

Она подняла копье, установив его горизонтально – так, чтобы наконечник касался груди, и стремглав бросилась к главному входу.

– Остановите ее! – закричала Айрод.

Антис, очнувшись от секундного замешательства, бросился вслед за Вард, схватил в охапку и с силой вырвал у нее копье.

И тут же гневно прорычал:

– Маленькая дурочка! Ведь твоя Община и так понесла большие потери!

Айрод же сказала:

– Тебе нет никакого смысла лишать себя жизни, дорогая Вард. У меня для тебя есть программа получше.

– Что? Ты предлагаешь мне стать действующей самкой, как ты сама, и подчиняться ужасным объятиям какого-нибудь чудовищного трутня? Нет уж, спасибо.

– А как ты отнесешься к тому, чтобы стать новым Оракулом Ледвида?

– Я – Оракулом?

– Да. Ведь прежний Оракул умер, не оставив наследника, поэтому его пост может занять первый же, кто пожелает этого. Я думаю, тебя устроит это место.

Вард была обескуражена.

– Я подумаю об этом… Извини меня за растерянность, дорогая. Я все еще люблю тебя, но все так запутанно.

Трегарос сказал:

– Королева Айрод, вам следует немедленно организовать атаку на Тваарм. Там совсем немного солдат, и они никак не ожидают нападения, к тому же рабы-автини не будут помогать им. Как вы смотрите на стремительный марш и нападение ночью, а? Мы можем воспользоваться их же лестницами…

Предложение, по-видимому, было правильное, подумала Айрод, но она увидела столько крови и трупов – этого было более чем достаточно на один день. К тому же она не хотела, чтобы в этом участвовал Антис, ведь он храбрый до безрассудства и его легко могли убить. Поэтому она сказала королевскому офицеру лишь следующее:

– Оставшиеся в живых члены Совета примут мою программу?

– Королева, мы так озадачены, даже не знаю, что и сказать на это. Позвольте мне поговорить с офицером, отвечающим за земельные вопросы.

Тут же к Айрод подошли еще два офицера. Королевский офицер сказала:

– Королева Айрод, мы принимаем ваш план и согласны реализовать программу смешанной диеты – но только в том случае, если вы пообещаете не лишать нас ни одной из предусмотренных законом свобод. Это вас устраивает?

– Конечно.

После этого офицер пошла разыскивать похоронную команду, ведь ей предстояла большая работа. Выжившие рабочие с мрачным видом принялись помогать – ведь, несмотря на победу, они потеряли в бою очень много товарищей, и им было не до веселья. Пока они убирали с плаца тела мертвых, Блоч сказал:

– Эй, Айрод! Антис! Я совсем забыл сказать вам, что у Суббару есть для вас интересные новости.

– Какие же? – спросил Антис.

– Он не может перевезти вас на Терру, но может назначить представителями Интерпланетного Агентства на планете Ормазд. Нам всегда нужен надежный туземец на роль посредника. Для начала вы будете сопровождать нас на другие континенты, чтобы как следует ознакомиться с культурой и языками их жителей.

Айрод сказала:

– Звучит очень заманчиво. Но прежде я должна посоветоваться с Антисом.

Она отвела его в сторону и сказала:

– Что ты об этом думаешь? Я полностью – за.

Антис выглядел растерянным.

– У нас сейчас хорошая перспектива как у короля и королевы в новой объединенной двуполой Общине, ведь так? Зачем же тебе лететь куда-то именно сейчас?

– А что будут значить король и королева при новом распределении ролей? Раньше им нужна была королева, чтобы высиживать яйца, но если все рабочие станут действующими самками, то что же останется королеве? У нас не будет реальной политической власти. Ведь меня предупредили, чтобы я не вмешивалась в законы.

– Я даже не знаю… – сказал Антис.

Айрод мягко спросила его:

– Скажи, ты боишься этого воздушного корабля?

Тон его речи тут же изменился.

– Я? Конечно, нет! Ведь если мы останемся здесь, то будем простым украшением и нам ничего не разрешат делать самостоятельно.

– Точно. Но если мы примем предложение терранцев…

– То нам никогда не придется скучать. А ведь я уже говорил, что наша судьба связана с терранцами. Давай же быстрее скажем о своем согласии Дактарблаку, пока он не передумал.

Королевский офицер опять подошла к Айрод.

– Трегарос хочет организовать объединенную экспедицию в Тваарм, и если у вас нет возражений, мы готовы выступить завтра. Но мы решили, что вы и Антис должны остаться здесь; вы не должны подвергаться опасности и участвовать в сражении.

Айрод ответила:

– Поступайте, как считаете нужным. Наши небесные друзья предложили нам нечто более интересное, чем править одной-единственной Общиной.

– И что же это?

Айрод рассказала офицеру о предложении терранцев. Антис же добавил от себя:

– Она совершенно права; после того, как я почти всю жизнь провел взаперти, даже целый континент не кажется достаточно большим для меня.

Королевский офицер изумленно воскликнула:

– Великий Эунмар! Вот так сюрприз! Но все же я думаю, мы можем оставить вам титул и именовать и в дальнейшем «Королевой».

– Конечно. Я даже буду надевать все регалии, когда приеду с визитом к вам, но вы должны будете изготовить такие же и для Антиса.

– Конечно, мы все сделаем. Нам необходимо найти способ выражения своих чувств, чтобы что-то держало нас вместе…

Айрод воскликнула:

– Чувства! Вот что я забыла! Я ведь так и не знаю, что случилось с Элнорой.

– Кто или что эта Элнора? – спросила королевский офицер.

– Персонаж из книги, которую дала мне почитать супруга Дактарблака. Если я что-то и возьму с собой из Элхама, то это будет моя книга! Интересно, что же с ней произошло после того, как меня изгнали.

Вард сказала:

– Я забрала ее из твоей кельи и спрятала в своей, решив, что ты когда-нибудь вернешься за ней. Ты найдешь ее под моим соломенным тюфяком.

– Спасибо тебе, дорогая! Я сейчас вернусь.

С этими словами она бросилась к главному входу. Антис побежал вслед за ней, крича на ходу:

– Подожди, дорогая! Я – с тобой!

Словарь ормаздианских имен и терминов

Аитлес – король земель Изиоса (Айдиоса)

Антис – трутень Элхама, близкий друг Айрод

Арсууни – раса, враждебная с Автини (на их языке они зовутся Аршуул)

Арсууник – язык Арсууни

Авпанд – рабочая Элхама

Автини – самая цивилизованная раса Ормазда (ед. ч. Автин)

Автинид – земля Автини

Автинийский – прил., принадлежащий Автини

Автиник – язык Автини


Баортус – трутень из Элхама

борб – мера расстояния, примерно равная миле

бранио – «стоп» на языке Автини


вакхнаг – очень большое четвероногое травоядное

вакхвил – дерево, кора которого используется для письма

валх – автинийское название ножа

Вард – рабочая Элхама, близкая подруга Айрод

Винир – королева из «Песни об Айдиосе»

времоэл – фрукт

вэу – выражение печали, горя

Висгад – вулкан рядом с Глиидом

Витиас – лидер банды трутней-изгоев


Гарнед – жрица Ледвида

Геилиад – место из «Песни о Геилиаде»

Глиид – пустынная долина рядом с Тайдемом

Гоглед – рабочая из Тайдема

Грувад – рабочая из Элхама

Гунес – трутень из «Песни Айдиоса»

Гвиир – древняя богиня удачи у Автини


даиртел – растение, похожее на орех

Данокор – древняя королева Автини, проводившая кардинальные реформы

Денюп – одна из Общин Арсууни

Дхиис – бог из древней автинийской религии

дхуг – небольшое позвоночное животное

дхвиг – ползучее паукообразное существо

Дуос – трутень из Элхама


Айдиос – герой «Слова об Айдиосе»

Игог – огнедышащий монстр в «Сказании о Мантесе»

Иинод – рабочая Элхама

Инимдхад – место, упоминающееся в «Слове об Айдиосе»

Интар – старая королева Элхама

Айрод – рабочая Элхама, главная героиня

Итход – рабочая Иейма

Джед – жрица в Ледвиде

Йем – автинийская община, разрушенная Арсууни

Итид – рабочая из Элхама


кхал – дерево со съедобными плодами

мыс Хинад – место рядом с Элхамом

Хинам – разрушенный город на мысе Хинад

Квием – община Автини

кюннеф – воинственный клич Арсууни

Кутанас – трутень из Элхама

ква – «Ура!» на автинийском


Ледвид – место обитания оракула

леипаг – травоядное съедобное животное среднего размера

Ланвэд – цепь холмов возле Элхама

Луид – жрица Ледвида


Мэйюр – королева Тайдема

Мантес – герой из «Сказаний о Мантесе»

матселх – автинийское название мачете


неириог – маленькое животное, обычно их держат как питомцев

Нионд – автинийское слово «почва, земля или мир»

ноаг – большое хищное животное


оедхурх – автинийское слово «любовь»

Омвем – генерал Тваарма

Омвир – королева Тваарма (на их языке Омфорс)


пандрэ-эг – большое дикое травоядное, родственное с уэгами

Плигаир – предшественница Интар, бывшая королева Элхама

помуиал – цветущее растение

прутха – выражение негодования


Род – рабочая Элхама

Руар – бывшая королева Элхама

румдрек – система самообороны


Сантиус – трутень в «Слове об Айдиосе»

суроэл – растение, чьи волокна используются для производства тканей

Свеик – название земли у Арсууни


тархаил – злаковая культура

телх – флейта

Тайдем – Община рядом с Элхамом

Тивинос – бог из древней автинийской религии

Трегарос – трутень, офицер Витиаса

Тваарм – Община Арсууни (на их языке Тваар)

Тайт – рабочая из Элхама


уэг – большое двуногое домашнее животное, приспособленное для упряжки

уинтак – игра, похожая на теннис

умдхаг – маленькое животное

Умвис – трутень-изгой, кузнец

Усталверд – жрица в Ледвиде


Хавардем – северная Община Автини

Хоолед – звезда Просуона

хюдиг – небольшое съедобное травоядное животное

хуусг – морское животное, похожее на медузу (а также название созвездия)

Хвеад – ущелье рядом с Леввидом


Эиуд – рабочая из Элхама

Элхам – Община Автини, родная для главной героини

Элхамцы – жители Элхама

Энрой – бывший оракул Ледвида

Эстир – принцесса Элхама

Эунмар – богиня древней автинийской религии

Примечание автора

Конечно, читатель может произносить ормаздианские слова в этой истории как пожелает, но я предлагаю следующие правила прочтения:

i, e, a, o и u читать как в словах police, let calm, more, rule соответственно; букву y перед гласной как й, перед r как в слове Myrtle, в остальных случаях как в слове cyst. Гласные (кроме y) при удвоении не теряются, например Gliid как Gli-id, Iaedh как I-a-edh. Буквосочетание dh заменяют звук [ð] (th), lh, rh, kx читаются тверже, как бы с уэльским акцентом, нежели просто l, r, k. Слово Viagens (португальское) будет рифмоваться с «Leah paints», причем звук g читается как в beige. Словарь ормаздианских слов и имен прилагается в конце книги, но знание этих слов не является обязательным для понимания истории. Цитата Блоча в главе 9 взята из произведения Оракул (Last Poem) автора A. E. Хаусмана, Copyright, 1922, 1950, использована с разрешения Компании Henry Holt and Company, Inc.

Примечания

1

А. Хаусман. «Оракулы».


home | my bookshelf | | Королева изгоев |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения



Оцените эту книгу