Book: Ярость Стихий



Ярость Стихий

Алекс Каменев

Ярость Стихий

Цитадели гордыни. Книга четвертая

Глава 1


Златоград. Владения клана Мамонтовых. Магический Лицей. Аудитория 3-А. 11:31

- … таким образом, потоки замыкают контур и образуют непрерывное кольцо. Плетение получает замкнутый цикл, подпитка идет непрерывно, позволяя заклинанию проработать как можно дольше, - демонстрируя бывалую сноровку, профессор уверенно начертил на доске окончание формулы.

Степенно обернулся к аудитории, цепкий взгляд оббежал группу студентов, выглядывая над сдвинутыми на нос очками, помолчал и важно осведомился:

- Вопросы?

Моя рука сама выстрелила вверх.

- Возможно ли начинать вливать энергию до полной развертки плетения? - получив разрешение в виде милостивого кивка, спросил я и тут же уточнил: - Без угрозы разрушения основного каркаса плетения.

Кустистые седые брови преподавателя сдвинулись к переносице, морщинистая рука полезла поправлять очки.

- Зачем? - недоуменно протянул он, немного подумал и сам же предположил: - Чтобы уменьшить время формирования заклинания?

Я кивнул. Профессор обернулся к доске, испещренной многочисленными блок-схемами, поясняющими графиками и связующими уравнениями.

- Полагаю это осуществимо, - спустя минуту произнес старый чародей. - Но выигрыш составит незначительную величину, не более одной второй секунды.

Мне захотелось фыркнуть. Ничего себе, незначительная величина - половина секунды. Иной раз в бою и меньшее может спасти жизнь.

Вот что значит маг-теоретик. Генрих Богданович Кнабе может и разбирался в многогранном конструировании разноплановых плетений универсального типа, однако ни черта не смыслил в их практическом применении.

- Одно замечание - при подобном подходе, вам придется соблюдать строгий порядок размещения контролирующих узлов, - заметил профессор. - Иначе контур действительно не выдержит перегрузки. Схлопнется за милую душу. И скорее всего с последствиями для создателя чар.

Ну да, все равно что гранату взорвать у себя в руке. Такие объемы энергии. Бахнет так, что мало не покажется.

- Я бы посоветовал создать дополнительные предохранители на особо опасных участках, - заскрипел мелок, вырисовывая новые значки к уже существующим.

Кнабе являлся ярым консерватором, терпеть не мог технологические штучки типа интерактивных панелей и всегда пользовался обычной доской и не менее обычным мелом.

- В этом случае, вероятность непредвиденного схлопывания уменьшится примерно на тридцать процентов. Полностью избавиться от опасности не получится, энергетические потоки могут преподнести сюрпризы. Да и сама конструкция плетения в незавершенном виде не получит достаточную жесткость. Так что…

Повисла вязкая пауза, мол хотите рисковать - рискуйте, но не удивляетесь потом, что башку оторвало.

Что же, справедливо.

- А как насчет разных типов энергии в одном заклинании? Можно ли совместить две стихии при создании единого плетения? - второй вопрос от меня не заставил себя ждать.

Стоило поторапливаться, аудитория пестрела поднятыми руками. Не один я жаждал уточнить кое-какие детали по прошедшей лекции. Такова манера Генриха Богдановича, сначала изложение материала и лишь потом вопросы. В остальное время молчок, студентам строго запрещалось открывать лишний раз рот, сбивая с мысли матерого лектора.

Хочешь уйти - выходи молча. И не дай бог у тебя заиграет телефон, тогда вообще труба, старый хрыч непременно запомнит и обязательно отыграется на тесте или зачете.

- Ах, вы опять об этом, - с видимой досадой пробубнил Кнабе.

- В прошлый раз мы не успели до конца разобрать данный аспект, - напомнил я.

В этом случае недовольства учителя можно не опасаться. При всех своих недостатках, стремление к получению знаний, поддерживалось профом безмерно. Даже несмотря на то, что сам он считал обсуждаемую тему полной глупостью.

- Молодой человек, я уже говорил, что невозможно одному магу использовать две разные стихии, - старик помедлил, внимательно взглянул на меня и добавил: - Вы ведь это имеете в виду, не так ли? Не работу двух одаренных для создания общего заклинания?

Мне показалось, в его глазах мелькнула надежда, что я, нехороший такой, все же имею совесть и подтвержу последнюю фразу усиленным киванием. И что мы не будем тратить драгоценное время на обсуждение неосуществимых теорий.

Пришлось его разочаровать.

- В работах Федора Михайловича Малышева указывается, что любая внутренняя энергетическая система имеет достаточную эластичность для оперирования неограниченным количеством энергии различных форм. В том числе, с принадлежностью к различным стихиям, - указал я и для наглядности покачал в воздухе планшетом, тем самым демонстрируя готовность доказать сказанное соответствующими выдержками из сетевой библиотеки. Благо сервера Лицея содержали электронные версии всех книг, касающихся изучения магического искусства.

Кнабе не скрываясь поморщился.

- Я знаком с работами Малышева. И могу вас уверить, что это всего лишь абстракция, не подтвержденная каким-либо практическими доказательствами.

- Но… - попытался возразить я.

Профессор меня перебил:

- Вам известен процесс посвящения стихиям? - он испытывающее посмотрел мне прямо в глаза. - Вижу, что да.

Я неохотно кивнул. В отличие от большинства студентов, находящихся в данный момент в аудитории и не прошедших через привязку к конкретному виду стихийной магии, мне пришлось пройти через нее почти сразу после инициации колдовским даром.

Причем не абы как, а в самой ее жесткой форме, в Замерзшем Лесу и Чертогах Льда.

- При посвящении идет глобальная перестройка организма неофита, - объяснил профессор. - Следует это четко понимать. Изменения происходят на очень высоком уровне. Например, носители магии Льда, - последовал оценивающий взгляд, брошенный в моем направлении, - без каких-либо последствий могут находиться в условиях сверхнизких температур. Там, где другие не выживут.

- В своем трактате Малышев утверждает о "запасе" энергетической системы для принятия "чужеродной" энергии, - возразил я. - Не обязательно использовать силу иной стихии на полную. Можно довольствоваться небольшой частью.

- Но для этого все равно придется каким-то образом изменить магический дар, иначе он просто не сможет преобразовать энергию в форму другой стихии, - Кнабе укоризненно покачал головой. - Что совершенно невозможно в физическом плане. Как вы себе это представляете?

Старик прищурился, явно ожидая ответа: не знаю или пожатия плечами от чрезмерно самоуверенно студента.

Пришлось еще раз его разочаровать.

- Путем постепенного преобразования внутренней энергетической системы, - с невозмутимым видом объяснил я. - Как при посвящении, только не до конца, без кардинальной перестройки организма.

Генрих Богданович открыл рот, помолчал, взгляд из-под очков уставился в никуда, и лишь спустя несколько секунд напряженного обдумывания заметил:

- Разве данная процедура не повлияет на основную способность? И выдержит ли испытуемый нагрузки?

- Только если он окажется слишком слабым, - быстро вставил я.

Идея овладеть еще одной стихией заняла меня неделю назад. Случайно наткнулся на изыскания одного волшебника восемнадцатого века и загорелся. Мысль показалась увлекательной.

Научится управлять стихией Пространства, хотя бы в малой толике… ммм… невероятно соблазнительно. Такой тандем поднимет любого мага на невиданные высоты.

Профессор задумчиво пожамкал губами, рассеяно снял очки и принялся их усиленно протирать, морща покатый лоб.

- Ни один одаренный не согласится на проведение подобных экспериментов над собой, - наконец привел он последний аргумент в споре. - Риск исковеркать дар слишком велик. Это безумие.

По моим губам пробежала холодная усмешка. Нерешительность теоретика во всей красе. Они могут красиво рассуждать, строить великолепные и стройные теории, но стоит дойти до дела, резко отступают назад.

Вполне ожидаемо. Придется подталкивать. Приманку он явно уже заглотил, ишь, как глазки загорелись. Спорю на сотню, после занятия побежит в библиотеку за трактатами Малышева. Освежить в памяти, да вдумчиво почитать, вдруг и впрямь зерно истины скрыто в "сумасбродной затее"?

Ученые от магии ничуть не отличались от деятелей науки. Тоже жаждали славы, открытий, признания.

Совсем не к месту прозвенел звонок, информируя об окончании пары. Дальнейшая дискуссия прервалась сама собой. Не задерживаться на перемене - тоже одно из правил профессора, которому он следовал очень строго.

Чертыхнувшись, я потянулся к выходу, через дверь в коридор, под завязку заполненный студентами, выскакивающими из аудиторий.

- Привет, твое сиятельство, - откуда-то сбоку вынырнула Анька, по-приятельски толкая в плечо.

- Привет, - откликнулся я. - А это откуда? Собираешь макулатуру?

Девушка под мышкой удерживала небольшую стопку книг. Из обычных, что делали из бумаги. Редкое явление в современном учебном заведении, где вместо ручек стилусы, вместо тетрадей экраны планшетов, а учебные материалы скачивали напрямую из сети.

Ретрограды типа старого Генриха не в счет.

- Шутник, - Анька скорчила рожицу, закатывая глаза.

Я ухмыльнулся. Тоже мне, "артистка больших и малых театров".

- Что там у тебя? И охота таскать?

- Да это Шургин попросил передать Косатоновой, - объяснила она. - Сказал торопится и не успевает занести вовремя. А у нас как раз следующее занятие по "головомойке", вот и отправил вместе со мной. Эксплуататор, блин.

- Ясно.

Упомянутые личности относились к преподавательскому составу, а "головомойка" - уроком по умению сохранять концентрацию.

- Ты куда на обед? - спросила подруга, с кем мы были знакомы еще со времен детского дома. - Опять перекусишь на ходу и быстрее изучать новые материалы?

В ответ - неопределенное пожатие плечами.

Я раскрыл секрет успешной учебы. Изучаемый предмет должен вызывать искренний интерес у обучаемого. Так вот все просто.

За три месяца я освоил больше, чем иные проходили за год. И все благодаря собственной методике. Отбросил лишнее, структурировал нужные дисциплины, понял, что необходимо в первую очередь. Не гонялся за оценками, в первую очередь делая упор на дальнейшем практическом применении полученных знаний.

По сути, мне и диплом-то в общем, даром не сдался. Как и зачеты, экзамены и вся остальная мишура, что сопровождала любой учебный процесс.

Важны знания. И не какие-то субъективные, которые многие учат перед экзаменом, а затем моментально забывают, буквально выйдя за дверь, а те, что смогут пригодится в будущем.

Для меня это своего рода жизненная необходимость. Вот что подстегивало, вызывало азарт и жажду прилежного обучения.

Отсюда и стремление овладеть скорочтением, тренировка памяти, освоение техники медитации для избавления от усталости и поддержания ясности сознания. Оставаться в тонусе, быть свежим и бодрым, тогда и информация усваивалась легче.

И делал я все это не из-под палки, как нередко бывало у других студиозусов, а потому что сам хотел.

Ну и еще плюс своеобразное расписание учебной недели. Шесть дней упорного вкалывания на ниве познания, вечер субботы отвязная вечеринка, воскресенье отдых. Главное поймать ритм и втянуться. Остальное проще простого.

- Пойдем с нами, посидим, поболтаем, - Анька потянула меня за руку.

Немного подумав и прикинув дальнейший распорядок на сегодня, я небрежно кивнул. Почему нет? Короткая передышка не повредит.

А потом пойду искать Кнабе, надо бы потолковать со стариком насчет принадлежности к двум стихиям поосновательней. Уверен, если хорошо его зацепить, то он с удовольствием возьмется за разработку теоретической базы для процесса дополнительного посвящения.

Мы направились через огромный холл к выходу из корпуса. Шел неторопливо, по привычке ловил настороженные взгляды. Кое-кто тайком оглядывался. Что поделать, Виктор Строганов выделялся среди студентов Лицея.

Ветеран Войн Господства, безжалостный исполнитель воли знаменитого князя Кирилла, хозяина зловещих Чертогов Льда. Прямо скажем, репутация у меня среди молодых одаренных была отнюдь не белая и пушистая.

- Как сегодня настроение у вашего высочества? - продолжила ерничать Аня, держа меня под руку.

Я протяжно зевнул.

- Не надоело еще подкалывать по одному и тому же поводу? В самом деле, становится скучно.

С самого возвращения в Лицей, бывшая подруга не упускала возможности пошутить насчет моего изменившегося статуса.

- Все члены правящего рода носят титулы. Сама же знаешь. Как и то, что это всего лишь формальность, дань уважения традиции, не более.

- Но ведь здорово звучит - принц Виктор, - не унималась острячка.

Я фыркнул и отвесил шутливый шелбан слишком разговорчивой подруге.

- Бремя власти - удел сильных, - нравоучительно проронил я.

Аня нахмурилась.

- Кто это сказал? Кто-то из Строгановых? - осведомилась она.

- Орловы, - ответил я. - Прежде чем придать аутодафе царских посланников Петра I. Триста лет назад огненные очень болезненно восприняли попытки подчинить их род и реагировали остро на любые поползновения.

Девушка недоуменно свела тонкие брови к переносице, следом подозрительно покосилась на меня.

- Ты это о чем?

И даже попробовала остановиться, но я упрямо потянул к уже видневшемуся дверному проему с освещенным прямоугольником летнего солнца.

Кровь ничего не значит при выборе наследника. Претендент должен обладать могучим даром, чтобы смог совладать с мощью магического источника. Иначе Патриарху конец. Так было во времена "дивных земель", так есть и сейчас. Клан ведет самый сильный. Всегда. Титулы ничего не значат, если у тебя недостаточно сильный дар. А если во главе вдруг встанет недостойный, то слабака прикончат свои же. Такова суть клановой иерархии.

- И что? К чему это все? - Аня слегка отстранилась.

Я щелкнул ее по носу и рассмеялся.

- А к тому, что, по существу, все эти титулы не имеют никакого значения. Важна лишь мощь дара. Все остальное тлен и прах. Так и передай особо впечатлительным натурам с богатым воображением, что любят наделять людей дурацкими прозвищами.

- Слышал уже? - Анька поморщилась - Мне тоже не слишком понравилось. Полная глупость.

- Принц Стужи, - передразнил я неведомых сплетников. - Что за кретины это придумали?

- Народная молва, - важно ответила Анька, хихикнув.

Дурацкий случай. На полигоне Лицея пару недель назад отрабатывали моделирование трехосной конструкции многоступенчатого плетения с плавающим подключением узлов для активного перетока энергии. Я чутка перестарался и защитные артефакты не выдержали, импульс сжег гасители и выплеснулся наружу. Утоптанная земляная площадка принялась быстро покрываться корочкой льда, ученики с воплями разбежались, кое-кого успело слегка задеть.

Ерунда если подумать. Никакой серьезной угрозы всплеск не нес. Максимум небольшое обморожение конечностей, а раздули так, словно взбесившийся "ледышка" захотел перебить группу студентов. До декана дошло.

Дальше комиссия, разбирательство. Оправдали, конечно. Признали несчастным случаем. Разве что, чуть не попытались повесить на меня ремонт сломанных артов-щитов. Но тут уж я отбрехался, заявил, что сами виноваты, нечего экономить на безопасности.

Мне, разумеется, указали, что гасители не рассчитаны противостоять натиску боевого мага уровня Повелителя Льда, и вообще, нахождение колдуна такого ранга в стенах университета нонсенс по определению.

Я в свою очередь заявил, что меня это не колышет, сами схалтурили, сами и чините. Денег не дам.

Обучение здесь и так влетало в нехилую копеечку. Еще платить за хреновый инвентарь? Разбежались.

Короче, поскандалили, подискутировали, да и разошлись тихо-мирно. Полигон дополнительно укрепили, говорят там теперь может развлекаться чуть ли не полноценный князь, все нипочем. Монолиты-блокираторы по спецзаказу устанавливали Демидовы, хоть бомбу взрывай, ничего не будет.

А студенты запомнили, ну и прозвали соответствующе случившемуся. Идиотизм, так по-моему, но разве малолетним балбесам и восторженным девицам объяснишь?

И да, я чувствовал себя несравненно старше основной массы здешних учащихся. Пока они сидели в стенах магического универа, мне приходилось по-настоящему воевать. И как ни посмотри, а подобное "времяпрепровождение" накладывало свой отпечаток.

- Мы обычно там зависаем на перерывах, - Аня махнула куда-то в сторону, мы уже вышли наружу из корпуса. - Помнишь фонтанчик?

Я послушно напряг память. Точно было такое. В первое время учебы в Златоградском Лицее. Вроде всего несколько месяцев назад, а ощущается будто прошло пара десятков лет.



Вот тебе и восприятие времени.

Компания Аньки выглядела слегка странновато. Неряшливо одеты, у парней сальные патлы, на девчонках изобилует дешевая бижутерия. Похожи на каких-то фриковатых хиппи. Дополнительный антураж добавляла одежда далеко не первой свежести, в ореоле аромата давно немытых тел. Не хватало разве что цветочных венков на головах для завершения образа.

Не стоит думать, что я привереда. Одно дело не следить за модой, одеваясь практично и удобно, и совершенно другое натягивать на себя мятую футболку с подозрительными разводами.

Посмотреть на меня, тоже особенно не слежу за внешностью. Хлопчатобумажные однотонные брюки, спортивная рубашка свободного кроя, на ногах мокасины из мягкой кожи. Прямо скажем не образец идеального стиля. Но ведь все чистое, не выглядит подобранным полчаса назад на ближайшей помойке.

Хиппи-бомжи блин. Интересно, они и свободной любви так же привержены?

- Привет, - поздоровалась Анька.

К моему удивлению ей не ответили, максимум один паренек небрежно махнул рукой.

Я мысленно покачал головой. Отличную компанию приятелей нашла подруга детства. Может стоило уделять ей больше времени после возвращения?

- Садись сюда.

Поколебавшись, я все же решил ненадолго остаться.

- А я тебя знаю, - одна из девчонок указала на меня пальцем, потрудившись заметить увеличение группы.

- Очень рад, - нейтрально заметил я, отвинтил крышку у минералки, сделал глоток.

Мысли блуждали вокруг тезисов для уговоров профессора Кнабе. Следует действовать осторожно, если старик заартачиться, переубедить его будет невероятно сложно. Объявит идею мертворожденной и откажет. Где еще найти такого спеца по универсальной магии?

Точнее, найти, конечно, можно, но это займет много времени, потребует еще больше денег и усилий. Лучше попытать счастье здесь и сейчас.

- Я знаю тебя, - повторила девица. - Ты один из этих… из элиты…

Как раз в этот момент по близлежащей тропинке царственно прошествовали две девчонки в уберкрутых шмотках, цокая каблучками по каменной плитке. Каким-то чудом заметили меня и не преминули помахать пальчиками.

Так называемые тусовщицы из истинных. Как носителя фамилии меня в их компашке примечали, приглашая на каждую вечеринку.

- Я сам от себя, - буркнул я.

Как ни странно, открытие моей принадлежности к другому кругу общения осталось совсем незамеченным. Даже девчонка, что указала про "элиту" тут же переключилась на другую тему и начала что-то усердно обсуждать с сидящим рядом парнишкой.

- Давай ко мне, - Аня потянула меня к себе.

Я уселся на бортик фонтанчика. Попивал минералку, слопал прихваченный бутерброд и слушал, о чем болтали экстравагантные знакомые Аньки.

В принципе, ничего особенного. Как и предполагал, подругу занесло в круг пацифистов, сторонников либеральных свобод, толерантного отношения в обществе и противников клановой власти.

Соответственно разговоры вились вокруг одних и тех же тем. Ругали иерархов, обсуждали последние события с точки зрения обязательной критики всех причастных и непричастных, кто-то декламировал стихи, еще один рассуждал вслух о будущем человеческой истории, другие спорили вообще непонятно о чем.

Что любопытно, никто ни словом ни упоминал ни учебу, ни магию, ни вообще что-либо связанное с Лицеем.

Очень необычно. И чего уж греха таить, весьма забавно, как на мой взгляд…

- Это случайно не к тебе? - Анька толкнула меня в бок, кивая в сторону подъездной дорожке к стоящему поблизости учебному корпусу.

Черный седан представительского класса вывернул из-за угла, по гравию прошуршали шины. Машина плавно остановилась, захлопали дверцы. Появились двое мужчин. Один подтянутый, короткостриженый, в обычном темном костюме. Второй в классической тройке, с холеной внешностью ухоженного аристократа.

- Ну да, ко мне, - неохотно признал я, вставая и делая шаг навстречу.

Появление этих гостей компашка хиппи заметила, все как один замолчали, с настороженным ожиданием уставившись на незнакомцев.

Как и полагается первым подошел более представительный, телохранитель маячил за правым плечом, не смея мешать.

Напряжение среди приятелей Аньки нарастало, они почему-то думали, что дело связано с ними.

Впрочем, очень быстро тревога сменилась распахнутыми ртами и округлившимся глазами. Человек, выглядевший так серьезно и опасно, остановился в паре шагов от меня и отвесил учтивый поклон.

- Мой лорд, - доложил сэр Артур. - Ваше приказание выполнено…


Глава 2


Златоград. Владение клана Мамонтовых. Магический Лицей. Веранда кафетерия. 12:05

- Ты абсолютно в этом уверен? - я с ожиданием уставился на вассала. - В таком деле должна быть полная уверенность. Надеюсь, ты понимаешь это?

Сэр Артур Престон медленно качнул головой, показывая, что полностью осознает серьезность ситуации.

- Я уверен, господин, - отчеканил британец.

- Хорошо, - я рассеяно звякнул чайной ложечкой о блюдце и небрежно обронил: - Будем надеяться, что это не встречная игра.

И еще один оценивающий взгляд на англичанина. Чего скрывать, не доверял я ему полностью. Клятва клятвой, а расслабляться не стоило. Прямого обмана можно не ждать, сам умрет в страшных муках, однако и косвенную недоговоренность, что в дальнейшем окажет влияние на ход событий в будущем сбрасывать со счетов нельзя.

Успел уже убедиться в изворотливости и хитрости островитянина. Скользкий тип, тот еще пройдоха. Такого надо держать на коротком поводке.

- Осведомитель уверял, что видел леди Джессику собственными глазами, когда она садилась в вертолет. Целой и невредимой.

- А солдаты? Взвод морских пехотинцев? - быстро вставил я.

Престон дернул правым плечом.

- Судя по всему их всех убили при штурме, - ответил он. - Принесли в жертву достоверности официальной версии.

Я задумался. Звучало логично. Что два десятка жизней простых вояк для провернутой комбинации? Ничто. Пыль под ногами клановых колдунов. Подставили не задумываясь.

Да и плевать. Жизни пиндосских солдат меня тоже мало заботили. Зато закрученная интрига вокруг Авалона интересовала весьма и весьма.

Итак, мы штурмуем летающий остров вместе с отрядом Морганов. Довести до конца замысел не удается. На сцену выходит Мстислав в сопровождении людей ван Хоторнов и торжественно объявляет о заключении союза между русским и американским кланом. Кэмпбеллы выступили в роли посредников, третьей нейтральной стороны.

Впрочем, нейтральными они пробыли недолго. Ледышки и прыгуны быстро взяли под общий контроль парящую в небесах Цитадель.

Так?

Нет, не так. Это общепризнанная версия, ничем не подтвержденная в действительности.

Теперь выясняется, что Джессика жива и здорова, счастливо покинула Авалон почти сразу после неудачного приступа. И сделала это определенно с разрешения хозяев летающего острова.

И произошедшее уже не выглядит столь очевидным. Наоборот, получается какая-то несуразица.

Какого хрена происходит? Строгановых обманули? Или они обвели вокруг пальца пиндосов? И причем тут клан Молний? Сговорились с ледышками заранее?

Если вспомнить бомбардировку Пентагона и захват Белого Дома с последующими ударами по Бостону, то отношения между Молнией и Пространством должны сохраняться напряженными. В таком случае финт с двойным предательством вполне понятен и вписывается в картину случившегося.

А тогда при чем тут объединенный удар американских кланов по Кремлю? Неужели князь Кирилл использовал лорда Конрада в качестве троянского коня у пиндосов?

Дерьмо… Как все сложно. И непонятно.

Получается, главный Владыка Холода знал о нападении? Если Морганы ему доносили. Почему не остановил? Предотвратить атаку не составило бы труда. Как говорится: осведомлен - предупрежден.

А может все сложнее? И общая угроза выступила в роли катализатора для консолидации русских великих родов?

Черт… Стоит признать, хозяин Чертогов Льда никогда не отличался особой щепетильностью. Хотя, о чем это я. Все Патриархи способны на грязные приемы. Такова их натура, такова их суть. Все ради родного клана.

И если уж совсем честно, то лично мне подобный подход не казался каким-то отталкивающим. Зачастую, цель оправдывала средства…

- Твой осведомитель видел в замке посторонних? Людей Строгановых или ван Хоторнов? - спросил я.

Ответить сэру Артуру помешала подошедшая официантка. Миловидная девушка в обтягивающей юбочке выгрузила на стол пиалу с фруктово-шоколадным мороженым, щедро посыпанное сверху орехом.

- Точно ограничитесь кофе? Здесь недурно умеют делать десерты, - я кивнул на принесенное лакомство и признался: - Люблю местную мороженку.

Престон растянул тонкие губы в вежливой улыбке.

- Спасибо, милорд, я в порядке, - уверил он.

И почему-то с опасением покосился на свой шелковый галстук ручной работы, стоящий наверняка целое состояние.

Заляпать боится, - догадался я и тут же сам себе возразил: - его небось с пеленок учили обращаться со столовыми приборами, жрет элегантно и аккуратно, ни одной крошки мимо. Куда уж тут куску миндального пирога.

Сейчас бы взять ложку, зачерпнуть горку разноцветной субстанции, исходящей приятным холодом, да зашвырнуть на манер катапульты, прямиком на изысканный костюм-тройку.

Занятно, как отреагирует. Вскочит, начнет орать, кроя матом всех и вся? Или воспитание не позволит?

Я с академическим интересом прикинул траекторию полета "снаряда". Почуяв неладное, сэр Артур беспокойно заерзал на стуле, с опаской погладив несравненный галстук холеной ладонью.

Я мысленно ухмыльнулся.

- Так что насчет чужаков на острове? - вернулся к прежней теме беседы.

- После нашего ухода на блистательный остров не ступала нога ни одного постороннего, - проинформировал сэр Артур.

Что косвенно подтверждало теорию о сговоре Кэмпбеллов, Строгановых и Морганов.

Кубышка с двойным, а то и тройным дном. И в этих условиях следует предложение от Мстислава о повторной атаке на Авалон с последующим захватом для моего личного пользования. Почти сразу, после предыдущего провала.

Подозрительно? Еще как. Поэтому я и приказал Престону разведать, что там вообще происходит. Разведка затянулась, да и ладно, зато сейчас ясно, что отказался не зря.

- Ладно, пока оставим крепость воздушников, - я махнул рукой. - Что слышно от Ласки по поводу цели для набега в Европу? Вы вроде вместе работаете над вопросом.

- Да, милорд, мы уже наметили несколько подходящих объектов. Пока собираем данные. Думаю, к концу месяца определимся с выбором и представим общий план действий. Если вы не против.

Я молча согласился.

- Договорились.

Сэр Артур привстал со стула.

- Тогда если позволите, я откланяюсь. У меня еще сегодня намечены кое-какие дела.

- Удачного дня.

Британец ушел, оставив после себя аромат дорогого парфюма. Оглядев полупустую веранду кафешки, я вернулся к поглощению мороженного, параллельно размышляя о недавних событиях.

После нападения на Кремль тишина продлилась недолго. Следом началось такое светопреставление, что небесам стало тошно.

Как и следовало ожидать, пиндосы не успокоились после неудачи с ликвидаций высших иерархов русских кланов. Они сменили тактику, решив действовать более грубо и напористо.

Первыми под удар попали города. На несколько спальных районов Москвы посыпались авиабомбы, сброшенные не из люков бомбардировщиков, а из наведенных порталов. За столицей пришла очередь Екатеринбурга, Владивостока и Санкт-Петербурга.

К счастью магов-пространственников у противника оказалось немного, род ван Хоторнов никогда не отличался особой многочисленностью.

Но неприятности они смогли доставить серьезные. Погибло много людей.

В ответ две эскадрильи ТУ-160 выпустили по Вашингтону, Нью-Йорку и еще парочке крупных штатовских городов россыпь крылатых ракет. С зачарованными термобарическими и крио-боеголовками.

Бахнуло знатно. Половина Манхэттена обратилась в руины. Потери врага исчислялись сотнями тысяч.

Американцы не стали долго ждать и ударили в ответ, так же используя обычную технику, усиленную магической составляющей.

Дальше хуже. Юсовский маг, применяя стихию Воды попытался дотянуться до Мурманска, действуя со всплывшей подводной лодки. Ее вовремя засекли, перехватили и торпедировали. Выживших повязали.

Чуть позже прямо в центре едва не погибшего города Строгановы придали пленников публичной казни. Мага посадили на ледяной кол, а экипажу подарили крепкие петли.

Последовав примеру американца повелитель Воды из рода Прохоровых в отместку за попавший под бомбежку Питер обрушил гигантское цунами на Лос-Анджелес, заодно затопив половину Калифорнии.

Внезапность удара по Западному, а не Восточному побережью, как можно было ожидать, обеспечили Охотниковы, предоставив собственную подводную лодку из состава бывшего Тихоокеанского флота.

Такая вот кооперация и элемент взаимовыручки русских кланов.

После, опять крылатыми ракетами, врезали по Майами. Американцы шарахнули по Хабаровску, использовав аэродромы военных баз в Южной Корее.

А затем снова проклятые порталы с вываливающимися из пустоты бомбами.

Демидовы не дремали, оперативно развернули массовое производство артефактов-глушителей. Они не закрывали полностью зону, лишь создавали помехи, накрывая сетчатым зонтиком выделенный участок. Прорвать можно, но потребуются большие энергозатраты и вместо полусотни крупных порталов, откроется лишь средний один.

Одновременно со всем этим бардаком, с территории Украины произошло сухопутное вторжение на русские земли. Крым, Ростовская область, Кубань, прорвав пограничную линию смерти, не рассчитанные на противостояние крупных воинских формирований, противник продвинулся довольно далеко.

Почему осмелились напасть? Первое - слышали о беспорядках в провинциях. Второе и основное - обещали поддержку заокеанские покровители. Вера в силу звездно-полосатого флага дожила до магических времен, прочно укоренившись в сознании среднего украинского обывателя.

Хотя на мой взгляд, на фоне судьбы, постигшей Прибалтику и Скандинавию, осмеливаться на нечто подобное, надо совсем не иметь мозгов в голове.

Ну и пошло - поехало.

Агрессоров довольно быстро остановили, сначала отбросили назад, а затем и сами перешли в контрнаступление. Перед лицом общей угрозы колдовские кланы России действовали сообща, применяя технологию и магию, нанося комбинированные удары по вражеским порядкам.

Например, в Крыму Назаровых поддержали Храмовы и Ураевы, тем в свою очередь подставили плечо Мечниковы. Хотя и те и другие до этого момента находились друг с другом едва ли не на ножах. Но в решающий миг, у всех хватило ума отодвинуть прежние разногласия в сторону, начав действовать сообща.

Проявили решимость, выстояли, удержав первый натиск и жестко ударили встречно.

Эйфория, победные реляции, факельные шествия по улицам городов в честь празднования возвращения "исконных украинских земель" очень быстро сменились страхом ожидания воздаяния.

Власти Украины объявили случившийся "инцидент" инициативой отдельных подразделений националистических организаций.

Но кланам было уже наплевать. Угрозу решили искоренить кардинально.

Любые попытки пойти на переговоры отметались, оправдания отвергались. Действовали в лучших традициях клановых войн, безжалостно истребляя врага.

Для колдунов чуждо понятие "братских народов". Никто из них не являлся выходцем из советской партийной-управленческой номенклатуры. СССР для князей всего лишь набор из четырех букв, не более. Оттого и никаких колебаний не последовало.

Есть агрессор, он напал, значит его необходимо уничтожить. Это четко следовало понимать. Понимать и разделять.

К сожалению, не все население воспринимало указанный факт, почему-то воспринимая кланы преемниками старых властей. Слишком мало времени прошло после Великого Откровения.

Никто не собирался оставлять без ответа вторжение, несмотря на войну по всем фронтам. Началась операция под названием "Неотвратимое возмездие".

Ударили быстро, жестко. Тотальное подавление, применяя, как обычное вооружение, так и сверхмощные боевые заклятья. В прах обратились заводы, мосты, электроподстанции. Страну буквально отправили в каменный век буквально за сорок восемь часов.

То же самое происходило на Дальнем Востоке.

Обычно флегматичный и склонный к компромиссам князь Охотников впал в бешенство после ранения любимой супруги на Соборе. Он лично повел войска в атаку, наказывая южнокорейцев за вероломство. Города обращались в пыль, сгорали порты, по улицам текли реки ядовитого тумана стихии Леса, истребляя на пути все живое.



Курбатовы поддержали давних соперников безоговорочно. Отправили не только ресурсы, технику и боеприпасы, но и предоставили собственные боевые отряды.

На первых порах казалось, что и Япония попытается напасть на русские земли. Однако у Такеши начались проблемы между своими. Часть кланов, недовольная возвышением "сумрачных охотников", воспользовалась моментом и устроила междоусобицу, стремясь спихнуть с трона наглых соперников.

Зато канадцы не остались в стороне и предприняли попытку десанта во Владивосток. Впрочем, не слишком удачную.

Американские великие семьи попытались реализовать старую схему объединения сил так называемого "западного мира". Но в условиях изменившегося миропорядка сделать это удалось лишь частично.

По-другому и быть не могло. Мировоззрение магов кардинально отличалось от менталитета старых правителей. Поэтому втянуть в конфликт удалось ограниченный контингент прежних союзников. Тех, у кого власти не поменялись после распространения волшебства.

Канадой занялся род Строгановых. Карательный рейд возглавил лично Мстислав. Тайно высадился с отрядом боевых магов и пришел в Оттаву в клубах жгучего мороза рукотворной вьюги. После Длани Войны половина города обратилась в груду битого льда.

Про Ллойдов тоже не забыли. Объединенный удар князей достал в конечном итоге лорда нью-йоркских провидцев вместе с ближайшим окружением. Перебили всех, никого не щадили. Русские Патриархи сполна отомстили за унижение слабостью под сводами зала Кремля.

Месть вышла на славу. Правда ликвидировать всех ментатов так и не удалось…

А потом началось сущее безумие. По всей планете, совершенно внезапно прокатилась череда террористических актов, направленных исключительно против обладающих магическим даром.

Это было так неожиданно, что противоборствующие стороны прекратили военные действия не понимая, что происходит.

То есть, сначала, разумеется, подумали друг на друга. Но ненавистники магии атаковали, не учитывая принадлежности чародеев. Взрывы случались, как в русских землях, так и американских. И в куче других, расположенных вовсе за тысячи миль от территории противников. Нью-Дели, Гонконг, Каракас, Берлин - магов убивали везде.

Первое убийство человека из-за его принадлежности к чародеям произошло в Арлингтоне, штат Техас. Затем волна насилия прокатилась по другим городам, расположенным в совершенно разных странах.

Это не походило на действие какой-то централизованной группы. Скорее напоминало подпольное движение сопротивления кланам. Без единого руководства, со структурой изолированных ячеек, действовавших независимо друг от друга.

Появление "магоборцев" повлияло на дальнейшее развитие противостояния между русскими и американскими кланами. Война продлилась ровно семь дней и быстро перешла в фазу замороженного конфликта из-за возникновения неучтенного фактора в виде фанатиков, ненавидящих колдунов. Никто не хотел рисковать, оставляя тылы неприкрытыми.

Ситуация стабилизировалась, но все понимали, что это лишь затишье перед грядущей бурей…

- Привет. Бездельничаешь? - за стол без приглашения скользнул Дмитрий Билецкий.

Я без особого восторга покосился на нежданного гостя. Мороженное заканчивалось, кофе подходил к концу, задерживаться в кафешке дольше необходимого не хотелось. Еще Кнабе надо ловить.

- Привет, - все же откликнулся я, проявляя вежливость. - Ты что здесь делаешь? Решил ступить на тропу получения высшего образования? Похвально-похвально. Говорят, сегодня без диплома совершенно невозможно трудоустроиться.

Билецкий запнулся, сбитый с толку необычной ремаркой.

- Так у меня вроде есть работа, - осторожно заметил он, спустя небольшую паузу.

Я в удивлении покачал головой.

- Да? А я думал погнали уже с насиженного места. Иначе чего это ты в рабочее время шляешься вдали от охраняемого объекта, - сказал я, намекая на защиту Златограда.

- Очень смешно, - буркнул боевой маг, давая знак официантке.

- Слушай, только давай коротко, у меня сейчас мало времени, - попросил я, делая последний глоток из чашки с остывшим кофе.

- Торопишься на занятия? По-моему, до начала следующей пары еще тридцать минут, - показав неплохие знания в расписании Лицея, заметил Дмитрий.

Я скорчил мину. Так и хотелось ляпнуть: ну чего пристал а? Сидел бы у себя в гарнизоне, да ловил плохих ребят, чего пристаешь к бедным студентам? У меня и так забот полон рот.

- Говорят, в последнее время ты забросил тренировки, - нейтральным тоном начал Билецкий.

Я сразу же насторожился. "Говорят", какое обтекаемое слово. Кто говорит? Где говорит? Зачем? Нетрудно догадаться, откуда ветер дует.

- Полинка наябедничала, - констатировал я, после секундного размышления.

В самом деле, после интенсивного обучения, возвращаться к обычной отработке воинских приемов как-то не очень тянуло. Утренняя пробежка, легкие физические нагрузки еще куда ни шло. Полноценный спарринг с применением фамильяра и боевых заклинаний - ну его нафиг. Совсем неохота.

- Лучше поддерживать форму, кто знает, что случится завтра, - изрек мой бывший наставник по боевой подготовке и внушительно добавил: - Особенно в нынешние неспокойные времена.

Не поспоришь, расслабляться сейчас возможно и не стоило. С другой стороны, режим ускоренного обучения не предполагал отвлечения внимания на непрофильные предметы. Я почти не покидал территорию студгородка. А его безопасность обеспечивали на самом высоком уровне.

Тем более умение использовать чары высшего порядка намного эффективнее, чем махать мечом, швыряя направо-налево заурядные боевые заклятья.

- С учетом того, что в разгар войны род не призвал меня, полагаю особой необходимости постоянно находиться в форме нет, - огрызнулся я.

Когда в мире началась катавасия с пиндосами, признаться честно я полагал, что князь забудет о дурацкой опале и прикажет "опоясаться мечом" и явиться на защиту родного клана. Однако властитель Холодного Предела решил иначе. Несмотря на переданное мной через Мстислава согласие вновь войти в состав оперативных подразделений Детей Вьюги.

Уже позже узнал, что и Полине запретили участвовать в активных боевых действиях.

- Слова мальчишки - не мужа, - продекламировал Дмитрий, явно кого-то цитируя.

Я даже знаю кого.

- Князь подсадил на древнерусскую литературу? Или у вас в приказном порядке? - хмыкнул я.

- Исключительно в качестве личной инициативы, - парировал маг.

Мы переглянулись и не сговариваясь коротко рассмеялись. Приверженность Патриарха рода к старинным оборотам нередко служила темой для шуток среди клановых воинов. Самодельные шевроны "сотников" и "воевод", нацарапанные рунами, нередко находили на форме чем-то провинившихся, с приказом носить, не снимая.

- Так ты согласен возобновить тренировки? - спросил Дмитрий, покончив с весельем.

Я пожал плечами. Вся эта ситуация с повисшим в воздухе перемирием разумеется меня напрягала не меньше других. Но желания побыстрее овладеть всеми гранями магического дара перевешивали любые возможные опасения. Учеба действительно захватывала. Мне нравилось каждый день узнавать что-то новое о магии.

- Воскресенье в принципе свободно, думаю могу выделить пару часов для практики с клинком, - согласился я.

Легко понять, что за появлением бывшего наставника торчат уши Мстислава. А за ним и самого князя. Беспокойство Полины лишь предлог.

Во мне, как и в ней, все еще видели потенциального лидера клана. Забавно если подумать, ведь за прошедшие полгода появилось целая куча новых одаренных. Что будет, когда обнаружат других неофитов уровня Повелителя Стихий? Гонка ускорится? Или сама собой прекратится?

Лично меня, в данный момент, совершенно не прельщала возможность усадить задницу на трон в зеркальном дворце ледяных чертогов. От статуса Патриарха лишь один геморрой. Ну его нафиг. Хочет, пусть Полинка забирает, не против.

Вот только хрен отвяжутся, будут числить в "резерве". Объяви на весь мир, что в гробу видел титул князя - все равно не поможет.

Тут либо переходить в другой род. Либо основать собственный клан.

Хмм… А что, заманчивая идея… и Авалон пригодится…

Мда, как говорится: мечтать не вредно, вредно не мечтать. Или нет?

- Они что, боятся, что меня прирежет какой-нибудь спятивший магоборец? - я зевнул.

Мазнул рассеянным взглядом по инкому на запястье, автоматически отмечая время. Проклятье! Кнабе скорее всего уже ушлепал в главный корпус. После длинного перерыва у него там сегодня последняя пара.

Завтра ловить? Походу придется отложить общение с профессором.

- Ты слишком легкомысленно себя ведешь. Зациклился на учебе, вечеринках, попойках, беспорядочных связях.

Я удивленно приподнял брови. А это еще что значит? Заметив, как я на него уставился, Дмитрий смутился.

Или сделал вид, что смутился. Что скорее всего, учитывая какой матерый волчище сидел за другой половиной стола.

- У них опять всплыла тема с женитьбой, - осенило меня.

Ну конечно, князь никак не может успокоиться. Династический сводник, блин. Заняться ему в Хладограде больше нечем.

- Всплыла, - не стал спорить Билецкий. - Только уже с другими действующими лицами. Интересует?

Очередная невеста на выданье? Кто на этот раз? У них война на носу зависла в неопределенном ожидании, а они занимаются черт знает чем. Совсем с ума посходили.

- Не беспокойся, речь не идет о настоящей женитьбе, - успокоил Дмитрий. - Всего лишь о фиктивном браке.

Заявление вызвало с моей стороны слабую заинтересованность. А так как спешить уже особо некуда, можно и послушать. Все равно стопроцентно откажусь.

- Ладно, вываливай, - разрешил я, взмахом руки подзывая официантку…


Глава 3


Милан. Владения клана Буджардини. Отель RomanaResidence. Номер 24В. 15:16

Точка на дисплее ноутбука закончила движение, остановившись на отметке, что и в прошлый раз. Почти минута в минуту.

Ласка одобрительно улыбнулась. Безукоризненная педантичность следовать устоявшимся привычкам сеньора Джино Манчини делала ее работу более легкой.

Каждый день объект обедал в одном и том же ресторане. В одно и тоже время, за одним и тем же столиком.

Девушка поднялась с кресла, прозрачные занавески плавно качнулись, когда балконная дверь мягко скользнула в сторону, открывая выход наружу. Перила еще хранили следы моросящего дождя, закончившегося лишь под самое утро.

Бинокль обнаружился там, где она его вчера и оставила. Армейское устройство не боялось сырости и могло без проблем перенести и более неблагоприятные погодные условия.

Небрежно смахнув капельки влаги с матовой поверхности твердого пластика, Ласка поднесла прибор к глазам.

Автоматически сработал цифровой зум, запустилась стабилизация изображения, встроенный дальномер послушно указал расстояния до наблюдаемой цели.

- Приятного аппетита, сеньор Манчини, - промурлыкала наемная убийца, найдя плотного мужчину, сидящего за столиком, расположенным вплотную к большому панорамному окну.

Сегодня четверг, а значит заказ будет состоять из утки, слабо прожаренного риса и овощного салата. В качестве аперитива выступит вишневый ликер.

Дальше можно не наблюдать, следующие тридцать минут объект не сдвинется с места. Телефон нарочно переведен в спящий режим, официанты предупреждены, чтобы не вздумали подпускать незнакомых людей. Священнодействие принятие пищи началось.

- И женушку ты свою трахаешь строго по расписанию, - пробормотала Ласка, опуская бинокль. - И любовницу тоже. Педант каких поискать.

Любовницу - чешку двадцати трех лет, смазливую блондинку со стройной фигурой, Джино завел четыре месяца назад, поменяв на полногрудую шатенку из Словакии.

Мадмуазель из разряда дам полусвета поселилась в небольшой квартирке в центре, откуда прежнюю постоялицу выставили после того, как последняя захотела изменить статус содержанки на что-то более значимое.

Только заикнулась - сразу получила пинком под назад, и обещание рассказать обо всем супруге не помогло. Она же не знала, что та, давно в курсе похождений мужа и не имеет ничего против оного поведения.

Тоже своего рода содержанка, только с чуть более расширенными правами.

- Умный мужчина, умеет в жизни устраиваться, - признала Ласка, мельком обдумав семейные обстоятельства наблюдаемой цели.

В дверь тихонько постучали. Два раза, пауза, три, пауза, один. Условный сигнал. Взятый с трюмо пистолет, снабженный длинным глушителем, нырнул за спину. На всякий случай.

Щелкнула замок, отодвинулась задвижка. В приоткрытую щель проскользнул невысокий юркий паренек чуть старше семнадцати лит.

- Здравствуйте, госпожа Беатрис, - парнишка торопливо поклонился.

- Привет, Карло, - поздоровалась Ласка. - Принес?

Юноша усиленно закивал, тонкая рука сама метнулась за пазуху. Девушка неосознанно напряглась, едва удержавшись от демонстрации оружия.

- Вот, - на открытой ладони лежала узкая полоска флэшки. - Все здесь. Мэтр Галем, уверял, что данные проверены дважды.

Ласка осторожно подхватила кусочек пластика, содержащий в недрах огромное количество информации.

- Больше ничего не просил передать? - уточнила она. - Может почувствовал какое-то внимание к себе? Заметил слежку?

Карло замотал головой.

- Ничего, госпожа. Только заверения, что сведения точные, - подумал, припоминая и поспешил добавить: - И свежие. Конца прошлого года. Там как раз делали ремонт.

Последние уточнения обрадовали. Здания имели привычку перестраиваться. Особенно внутренний интерьер. И получались казусы. На карте коридор заканчивался комнатой, с выходом на пожарную лестницу, а в реальности тупичок, помещения переделаны, и бывшие двери уже и не двери вовсе, а самые что ни на есть настоящие стены. И начинались трудности.

- Хорошо, передай, что я довольна, - информационный носитель исчез в заднем кармане джинс, вместо него на свет появились две желтенькие бумажки. - Держи, это тебе.

Глаза паренька вспыхнули. Сто евро за полчаса - неплохой заработок для наполовину бездомного сироты.

Тот, кого он называл мэтром Галемом, использовал его на посылках, для мелких поручений, иногда в качестве курьера. А сам мэтр являлся высококлассным специалистом по добыче всего необходимого в кратчайшие сроки.

Понадобились вам вдруг парочка компактных автоматов, снаряженных бронебойными боеприпасами - звоните, уточняете детали, оплачиваете заказ и получаете оружие без лишних вопросов.

Скоростная моторная лодка? Не проблема. Главное убедитесь заранее, что у вас достаточно средств на счету.

Яхта? Легко. Развязные девочки для веселого вечера? Пожалуйста. Что-нибудь специфическое для расслабления? Любой тип запрещенных препаратов, вплоть до тяжелых наркотиков на ваш выбор.

А может нужны умелые стрелки? За малую долю вас сведут с лучшими профессионалами, готовыми воевать в любой точке планеты за щедрую плату.

Все решаемо. Все достижимо. Лишь бы деньги имелись…

Когда дверь за Карло закрылась, Ласка подошла обратно к столу. Рядом с компьютером лежала папка, полная распечаток.

Основной аргумент на предстоящих переговорах. Что может испугать человека, не боящегося почти ничего? К таким людям, как Джино Манчини, нужен особый подход. Угроза убийством? Заурядно. Смерть близких? Банально. Стандартным набором их не пронять. Рассмеются в лицо и уйдут, не утруждая себя лишними хлопотами запомнить имя нахального собеседника.

Нет, тут надо что-то другое. Что-то настолько ужасное, что сломит самую крепкую волю.

Например, перспектива оказаться в темнице колдовского клана. Маги знали толк в истязаниях, наказание могло длиться годами, да так, что заключенные сами молили о смерти, лишь бы страдания прекратились.

Вот это могло по-настоящему испугать.

На заре карьеры Джин Манчини еще толком не знал, на что способны разозленные чародеи, поэтому позволял некоторые вольности в ведении дел. Молодой банкир искренне полагал, что не будет ничего предосудительного, если к его обычному заработку будет прибавляться пара нулей, после совершения слегка сомнительных сделок.

Проблема в том, что банк Святого Петра, где Манчини отмывал деньги одному мафиозному синдикату, кроме всего прочего обслуживал род Буджардини. И так уж получилось, что часть грязных транзакций прошли через инвестиционные фонды, принадлежащих этому итальянскому клану.

В принципе ерунда, в подобного рода структурах деньги постоянно уходили и приходили в огромных объемах, потоки двигались непрерывно, захватывая в свою сферу подчас сомнительные финансы. Акции, облигации, займы обеспечения - все это продавалось и покупалось постоянно.

Но одно, когда хозяева в курсе сомнительного происхождения средств, и совсем иное, когда какой-то человечек без роду и племени пользуется их собственностью, делая прибыль.

Это уже серьезно. Урон чести, престижу, удар по авторитету семьи.

Манчини очень быстро оставил опасные игры и завязал вести бизнес с криминальными элементами. Однако прошедшие сделки никуда не исчезли.

Неделя, месяц, год, десять лет - неважно сколько прошло. Факт оставался фактом - банкир обманывал клан.

Такое никогда не забывалось. И не прощалось.

И вот теперь настала пора предъявить старый счет к оплате. Необходимые документы в наличии, все тщательно зафиксировано. Не только копии, но и оригиналы доступны. Достаточно одного взгляда, чтобы понять, кто, когда, где и как, надувал Буджардини.

Гнев целого клана - не то явление, с чем охота столкнуться. Уж лучше сразу пулю в висок. Чтоб без мучений.

- Парам-пам-пам, парам-пам-пам, все могут короли, - продекламировала Ласка, изучая документы.

Когда поступил приказ от господина оценить реализуемость проекта "Викинги", в отличие от Артура Престона, принявшегося перебирать мишени для рейда по степени их защищенности, она решила зайти с другого конца.

Уровень охраны, конечно, важный параметр. Без него никуда. Лезть в аналог Форт-Нокса при недостатке огневой мощи - суицидальный порыв.

Но не стоит забывать, что основным лейтмотивом запланированного мероприятия являлось получение, как можно более крупной добычи. И вот тут основной замысел вступал в противоречие с центральной оценкой подходящей мишени для дальнейшей атаки.

Проще говоря, в плохо защищенных банках не хранили много денег. Именно в связи с их хреновой охраной.

Что делать? Стоит ли рисковать жизнями ради незначительного куша? Ответ очевиден.

Имелись варианты: подготовиться лучше, воспользоваться услугами наемников, что потребует дополнительных серьезных затрат. Или же нанести визит сразу в два-три финансовых учреждения. Поддавшись искушению, заменить количество качеством.

Возможно? Почему нет? И если уж смотреть на ситуацию со стороны, то в какой-то мере подобный подход выглядел предпочтительней с точки зрения вероятного риска.

Тщательно обдумав возникшую дилемму, Ласка поняла, что есть и другой выход.

Почему бы не найти банк со средней охраной, но хранящий в закромах неплохие богатства?

Не всегда. Лишь очень короткий промежуток времени и всего несколько раз в году.

Подняв старые связи, наведя справки через даркнет у знающих людей и расставшись с внушительной суммой, она сумела подобрать подходящий вариант.

Один минус - кроме всего прочего, банк занимался делами итальянского колдовского клана Буджардини. Не всеми, понятное дело, лишь частью. Для основных у них имелся собственный банк. Но связь оставалась и это слегка напрягало, делая задание еще более сложным.

Авантюрный склад ума Ласки не желал пасовать перед трудностями. Узнав подробности и выяснив досконально с чем придется иметь дело, бывшая убийца мгновенно придумала план операции прикрытия.

Во время нашествия хунганов Милану невероятно повезло. Его не сожрали, как южную Францию. Орды живых мертвецов, повинуясь командам вождей, двинулись на север, оставляя полуостров Италии справа. Теперь на западе от города лежали безлюдные пустыни, полные развалин шикарных особняков, пустых городков и вытоптанных виноградников.

А еще там до сих пор шлялись небольшие стада так до конца и не исчезнувших творений безумных некромантов с африканского континента.

Границу охраняли, не без этого. И весьма хорошо. Однако прорывы мертвяков до сих пор случались с завидной регулярностью.

Иногда бродячие мертвецы умудрялись пройти довольно далеко, вплоть до предместий. Тогда в городе включалась сирена, информируя о вторжении. Редко, но и такое бывало.

Именно описание одного подобного случая, натолкнуло Ласку на мысль использовать напряжение в обществе. После опустошительного похода чернокожих племен народ реально боялся повторения трагедии. Включая ее самые малые проявления.

Почему бы этим не воспользоваться? В нужный момент подключиться к системе оповещения и активировать нужную кнопку. Да выдав сигнал помощней. Пока народ будет бегать и суетиться, под шумок опустошить хранилище выбранного банка.

Толково? А главное просто и изящно.

Единственно, что вызывало озабоченность, дальнейшие последствия рейда. Буджардини явно не обрадуются, что подвластное им учреждение подверглось нападению. Проведут расследование и в конце концов выдут на виновников ограбления…

А может не стоило волноваться? Ну узнают, ну и что? Европейские кланы в упадке. А Виктор Строганов не какой-нибудь банковский клерк.

Странно, что еще макароников не подмял под себя кто-нибудь из великих родов. Видать оставили на закуску, предпочтя пока разобраться с главными конкурентами.

Вспомнив о недавно прогремевшую на всю планету заварушку между русскими и американскими кланами, Ласка поморщилась. Лично ей никогда не нравилась большая война.

Впрочем, это уже не ее уровень компетенции. Глобальные вопросы - привилегия Патриархов. У нее есть задание, которое необходимо исполнить…


***


Златоград. Владения клана Мамонтовых. Магический лицей. Центральный административный корпус. Кабинет профессора Кнабе. 17:45

- Молодой человек, вам никогда не говорили, что вы бываете чересчур назойливым? - Генрих Богданович с неприязнью поглядел на меня поверх очков.

Я растянул рот в жизнерадостной улыбке.

- Предпочитаю называть это стремлением к познанию, - ответил я.

Собирающегося профессора удалось поймать буквально у двери его кабинета. Старик уже проворачивал ключ, собираясь завершить рабочий день отъездом домой.

Хитрый дедуля, а должен пахать до шести.

Не давая опомниться седовласому чародею, я быстро спросил:

- Вы ознакомились с трактатом Федора Михайловича Малышева "О потенциале дальнейшего развития энергетической системы после инициации и посвящения стихиям"?

Кнабе поджал губы, помедлил, вероятно раздумывая, не послать ли наглого студента куда подальше. Затем вдруг нахмурился и взглянул на меня с интересом.

- А вы и правда согласитесь рискнуть на эксперимент? - осведомился он.

- Да, - сказал я и отметил: - Если расчеты сойдутся, то почему бы не попробовать?

Профессор усиленно потер лоб, опять помолчал, вздохнул и обреченно махнул рукой.

- Ладно, я посмотрю, что можно сделать. Признаюсь, меня самого весьма увлекла теория Малышева. Но сразу предупреждаю, разработка процедуры может занять продолжительное время и неизвестно, получится ли в итоге стабильно функционирующая модель.

Я удовлетворенно улыбнулся.

- О большем и не прошу.

Генрих Богданович перехватил поудобнее кожаный портфель, сделал шаг, обходя меня и тут же снова остановился.

- И что бы вы там ни говорили, какое бы согласие ни давали, первые опыты мы не будем проводить на вас. Понятно?

- Хорошо, как скажете.

Кнабе кивнул и направился по коридору к выходу из здания.

- Мне еще проблем со взбешенными ледышками не хватало, - донеслось ворчание от уходящего старика.

Я громко выдохнул. Уф, получилось. Нерешительный теоретик все же заглотил наживку. Без него вряд ли бы что получилось толковое. Тут и громадный опыт, и прорва необходимых знаний. Теорию он разработает, несомненно. Не сможет устоять перед соблазном вписать свое имя золотыми буквами в историю развития магии, как науки.

- Тщеславие иногда бывает удивительно полезным, - промурлыкал я.

Окажись профессор менее амбициозным, ни о каких разработках рисковых магических процедур говорить бы не приходилось. А так, сработало. Старик только напоказ ворчал, а сам наверняка дрожал внутри от возбуждения побыстрее приступить к работе.

На запястье пискнул инком входящим сообщением. Изогнутый дисплей высветил электронное послание, в заголовке жирным шрифтом выделялось имя отправителя.

Хмм… Петр Сергеевич Бахрушин? Давненько мы с ним не общались.

Компания братьев после недельной войны со Штатами неплохо разрослась. Рынок строительных услуг вследствие бомбардировок сильно вырос. Возникла необходимость восстановить много домов, во многих городах. Чем хваткие коммерсанты моментально воспользовались.

Меня они по большому счету не трогали, лишь изредка информировали о текущем состоянии дел и особо крупных контрактах.

Случилось что-то экстраординарное? Как не вовремя. Надеюсь, не будут просить более активно участвовать в жизни фирмы. Не до бизнеса мне сейчас.

Прочел сообщение. А, нет, просто совещание по ежеквартальному отчету. Зачем лично встречаться? Скинули бы по мылу и хрен с ним.

Или все-таки съездить? Давно в город не выбирался. Плюс не помешает обсудить тему с развитием аэропорта.

Правда пока там от аэропорта лишь одно название. Единственная взлетно-посадочная полоса, сборный ангар на один самолет малого типа, да приземистая диспетчерская вышка с небольшим пристроем. Вот и вся "воздушная гавань".

Надо отдать Мстиславу должное, не обманул, за отказ от женитьбы на Диане Охотнице Мамонтовы выделили участок земли в пригороде, выдав необходимые разрешения.

Мда, женитьба… Стоило подумать о несостоявшемся бракосочетании, как на ум пришла Алиса. Княжна Волконская так и не нашла в себе силы пойти против матери. Счастливого воссоединения не случилось…

Да и черт с ним…

Подумал о бывшей невесте, сразу же вспомнил давешний разговор с Билецким. Фиктивный брак на какой-то японской принцессе. Ха, чего только не придумают.

Русские кланы вздумали усилить раздор среди японских родов. Обещали поддержку соперникам Такеши, а в качестве серьезности намерений предлагали заключить династический союз.

Что забавно, в этом направлении двигались не только Строгановы. Подходящих кандидатов уже предлагали Курбатовы, Охотниковы и Шуйские. Каждый стремился заполучить туза в рукаве для влияния на беспокойных азиатских соседей.

Клан Фукугава вышел на Владык Холода сам. Состоялись переговоры, где и удумали провернуть данный финт.

Разумеется, ничего кроме скепсиса Дмитрий от меня не дождался. Очередной урок политических отношений? Нет спасибо. Расширение кругозора и возможность поучаствовать в хитросплетениях межклановых интриг? Нафиг-нафиг. Мне и так неплохо жилось.

Короче дали время подумать. И совершенно напрасно, совать голову в пасть тигра, отправляясь в Токио, я абсолютно точно не собирался.

Ищите смертников в дурке…

Посмотрел еще раз на инком, быстро оттарабанил ответный месседж старшему Бахрушину. Свободен сегодня, не прочь встретиться ближе к вечеру. Председатель правления торгового дома откликнулся оперативно, предложив отужинать в ресторане отеля "Палаццо".

О как. Шикарная гостиница в центре Златограда. Премиальный уровень, роскошь и вычурность. Неплохо-неплохо. Там должна быть приличная кухня, что для меня всегда в радость. Люблю, знаете ли, хорошенько поесть.

Прикинув дорогу от Лицея до города, вынуждено признал, что выезжать придется незамедлительно.

Вызвал такси через мобильное приложение тут же и не торопясь направился наружу. Предстояло дойти до пропускного пункта, дальше посторонние машины не пропускали.

По дороге перекинулся парой слов со знакомыми девчонками, пообещал прийти на субботнюю вечеринку в западном кампусе. Выбирая между унынием и весельем после неудачи с Алисой, я предпочел выбрать последнее. Пусть тоскуют малахольные слюнтяи…

Еще через сорок минут въезжал в столицу владений Мамонтовых, наблюдая как в окне стремительно вырастали небоскребы огромного мегаполиса.

- Сдачи не надо, - сунул таксисту купюру, ступил на тротуар.

Шум городских улиц обволок в мгновение ока, вызывая городской суматохой короткое замешательство. Тихий студгородок с его неспешностью и по-домашнему теплым уютом остался далеко позади.

Прямо, как нырнуть из парилки в холодный бассейн.

Нарисованное сравнение вызвало кривую усмешку. Так и становятся отшельниками, забывая, какими громкими и шумными бывают "каменные джунгли". Взбодрись, этот путь явно не для тебя.

Громада "Палаццо" возвышалась на другой стороне оживленного проспекта. Надо найти светофор. Огибая куда-то спешащий народ, размеренным шагом направился в сторону ближайшего перекрестка.

Суета царства стали, бетона и стекла неосознанно захватила, закружила в водовороте, утянула в глубины деловой толчеи. Сам не заметил, как перешел на торопливую походку.

Как осознал, тут же волевым усилием заставил себя притормозить. Еще чего не хватало прогибаться под внешнюю среду…

- БУМ!!!

Из небольшого кафе впереди вырвалось облако взрыва. Сидящих снаружи за столиками посетителей разбросало, как поломанные игрушки. В воздухи взмыли тела, вперемешку с пластиковой уличной мебелью. Обломками и пылью накрыло половину проезжей части.

Послышался визг тормозов, засигналили машины, пытаясь остановиться, крики людей перекрыли привычный гам мегаполиса.

Я буквально полсотни шагов не дошел до места подрыва. Взрывной волной меня с дикой силой швырнуло назад.

В дело мгновенно вступили отточенные рефлексы. Не упал пухлой тушкой, еще в полете по-кошачьи извернулся, мягко приземляясь на ноги. Ладони жестко коснулись асфальта гася ускорение.

Дерьмо! Какого черта!?

Повинуясь инстинктам, огляделся. И сразу же обратил внимание на неприметную серую легковушку, припаркованную ниже по улице. Двое сидели и как-то слишком внимательно наблюдали за происшествием через лобовое стекло. На лицах ни грамма страха или растерянности. А ведь вокруг ужас и паника.

Заметив, что их засекли, парочка попыталась удрать. Взревел мотор, машина дернулась, отъезжая от бордюра, чтобы уйти в крутой разворот.

Я не раздумывал долго. Тело привычно обволокла пелена призванной энергии. Коротко разбежался и взвился в воздух. Перелетел через несколько автомобилей и приземлился прямиком перед беглецами. Да не просто так, а врезав кулаком по капоту. Облаченный в "силовую перчатку" кулак с легкостью смял металл. Раздался противный скрежет. Остановленная столь необычным способом машина встала на дыбы.

Боевая ипостась вам не шутки.

Рванул к месту водителя, рывком распахивая дверцу и таща длинноволосого парня в поношенной армейской куртке наружу. Сидящая на пассажирском сиденье девица что-то вскричала и весьма ловко выхватила компактный пистолет-пулемет.

Черное дуло затряслось от выстрелов. Я не стал уклонятся, просто слегка передвинул террориста, использовав его в качестве щита на траектории града выпущенных пуль. Тело в руках затряслось от попаданий.

Когда сухо защелкал курок, знаменуя пустоту обоймы, небрежно отшвырнул мертвеца на мостовую. Шокированная собственноручным убийством приятеля девка уставилась на труп.

Я не дал ей опомниться, скользнул внутрь салона и потащил на улицу, для надежности на ходу вывихнув правую кисть. Чтоб не делала больше глупостей.

- Поговорим? - залитые синевой глаза приблизились к лицу совсем еще юной дурехи.

Во взгляде девчонки заплескался страх. В ту же секунду издали прилетел звук нарастающих сирен…


Глава 4


Златоград. Владения клана Мамонтовых. Центральный Оплот Тишины. Комната для допросов. 20:45

Бетонная замкнутая коробка. Серые стены, навевающие тоску. На потолке люминесцентные лампы, тускло мерцают, едва заметно для глаз. Воздух стерильный, пропущенный через фильтры кондиционера. Стол и стул намертво привинчены к полу - не отодрать.

Напротив, огромное зеркало, видимо прозрачное с другой стороны.

Ждать адвоката не приходилось. Упрощенное процессуальное право с широким применением магических детекторов лжи не подразумевало защитников. Как, впрочем, и обвинителей.

Максимум дознаватель. Дальше признание вины или оправдание, за ними автоматический приговор.

Все просто. Колдуны не любили усложнять судебные процедуры. Так уж издревле повелось. Еще со времен становления "дивных земель", когда предпочитали решать дела не растягивая.

Ее раздели, насквозь просветили, затем еще раз сделали полный осмотр. Проверили ногти, волосы, интимные места и подмышки. Забрали одежду, вместо выдали оранжевую робу большого размера.

На спине красовалась надпись черными чеканными буквами - "ЗАКЛЮЧЕННЫЙ".

Узкую шею плотно обхватил артефакт-ремешок. В случае чрезвычайного происшествия станет сжиматься до полной остановки дыхания. А маленькая застежка хранила отслеживающий маячок, подключенный к глобальной системе навигационного позиционирования.

Даже если вдруг случиться невероятное чудо и удаться выйти за пределы здания, больше напоминающего неприступную крепость, скрыться никак не получится. Догонят, найдут.

Люба незаметно вздохнула. Пальцы сами погладили вывихнутую кисть. С тугими наручниками, сделать это удалось с определенным трудом. Ей не только сковали руки, но и ноги очутились в тонких кандалах, стянутых между собой стальной тонкой цепочкой.

Боятся.

По бокам двери замерли рослые фигуры, затянутые в броню. Белые латы, напичканные электроникой, смотрелись слегка чужеродно. Закрытые шлемы с цифровым интерфейсом, матовыми забралами глядели перед собой. Крепкие руки баюкали укороченные стрелковые комплексы, модифицированные для боя в узких пространствах.

Не обычные охранники. Дети Вьюги.

Она почувствовала гордость. Не каждому удавалось напугать кланы.

Следят. Люба демонстративно шевельнула ладонью, негромко звякнула цепь. Один истукан слегка повернул головой.

- Не двигаться! - искаженный динамиками голос показался насквозь искусственным.

Быстрые, тренированные, экипированные по последнему слову техники. Грозные бойцы. Элита, призванная претворять в жизнь силовые варианты политики клана.

И все равно ни одному из этих штурмовиков никогда не сравниться с настоящим боевым магом.

Воспоминания о недавних событиях неосознанно заставили зябко передернуть плечами.

Тень, мелькнувшая перед машиной, трансформировавшаяся в плечистого парня. Голый кулак, вминающий капот, как тонкий листок бумаги. Скрежет металла…

Костя, дергающий за рычаг передачи, безуспешно пытаясь сдать назад. И вырастающая в окне фигура, отрывающая автомобильную дверь чуть ли не с мясом…

И весь нахлынувший ужас, после осознания, что натворила. Изрешеченное тело в любимой куртке цвета хаки, безвольной куклой лежащее на тротуаре, она долго не сможет забыть.

Проклятый ледышка не стал уклоняться, просто использовал Костю, как щит, а потом небрежно отбросил, будто избавляясь от ненужного мусора…

Захотелось заплакать, от злости, от обиды, что так получилось. Могли ведь остановиться подальше, не лезть слишком близко. Но Костя жаждал лично увидеть, как "гады" подохнут, поглощенные взрывом.

Увидел. И умер. Сумев на последних мгновениях сполна насладиться приятным моментом свершившейся мести…

Дверь открылась, в допросную зашел тот самый ублюдок, кого она только что вспоминала. Непринужденно уселся на стул. Знак рукой и оба воина в белом беспрекословно вышли наружу.

На столе появились два стаканчика, судя по запаху со свежим кофе, разбавленным сливками.

Еще один жест молодого колдуна, пас ладонью, если быть точным. Звякнув, расстегнулись наручники.

Люба автоматически потерла запястье. И тут же скривилась, ощутив боль вывихнутой кисти.

- Больно? - темные глаза с необычными синими прожилками по краю, словно прихваченные морозным инеем, с холодным равнодушием уставились на арестантку.

Она не ответила. Напоказ подвинула к себе ближний стаканчик и нагло глядя в лицо "ледяному убийце" улыбнулась и сделала глоток.

- Дева. Как дева-воительница? Вроде валькирии? - спросил он и объяснил: - Наши техники вскрыли ваши телефоны.

Помедлил, оценивая эффект на вопрос и нейтральным тоном добавил:

- Или непорочная дева? Как девственница?

Люба поневоле вспыхнула, с трудом сумев удержаться от возмущенного выкрика. Но не стала, сдержалась, в последний миг задушив гнев в зародыше.

Не случайный вопрос, не случайное уточнение. Ее провоцируют начать общение. В любой форме, чтобы затем раскрутить и заставить разговориться.

- Красивое прозвище. Или позывной? Неважно. По документам числишься, как Степахина Любовь Васильевна. Две тысячи первого года рождения, - маг уставился с ожиданием, не дождался реакции и невозмутимо продолжил: - Судя по всему, ты меня не узнала. И собственно говоря, встречу можно заканчивать.

Странные слова вызвали удивление. О чем это он?

- Поджидали вы явно не меня.

Люба, не скрываясь нахмурилась. Поджидали не его?

- Но мне стало любопытно, поэтому продолжим беседу.

В этот момент дверь открылась, вошел неприметный человек в повседневной форме патрульных Хранителей Тишины. Молча прошел к столу, положив перед парнем два пластиковых пакета с яркими красными бирками по линии липучей застежки.

- Улики, - прокомментировал появление предметов колдун.

Следом в дверной проем заглянул следователь с капитанскими знаками различия.

- Еще пару минут, - рассеяно попросил маг, едва обозначив поворот головы к офицеру.

И о чудо, тот молча кивнул и ретировался, вместе с носильщиком-подчиненным.

Девушка непонимающе прикусила губу. До этого момента она думала, что им не повезло наткнуться на одного из цепных псов новых сил правопорядка, случайно оказавшегося поблизости от места подрыва. Рядовой чародей служащий кланам.

Но, судя по всему, это явно кто-то повыше. Да еще эта оговорка насчет ожидания.

Она напрягла память, пытаясь понять, с кем их столкнула судьба. И кого винить в гибели Кости.

- Heckler amp;Koch MP7 модельA1. Коллиматорный прицел, лазерный целеуказатель, увеличенный магазин, - маг повертел пакет с изъятым оружием. - Неплохая игрушка. И совершенно нетипичная для наших краев.

Пауза. Внимательный изучающий взгляд над полупрозрачным пластиком.

- Эксперты говорят, на черном рынке такая малышка обойдется не меньше чем в четыре-пять тысяч полновесных рублей. И надо будет еще постараться найти. Товар весьма редкий.

И снова тягучая пауза.

- Взрывчатка C-4, специальный контейнер для незаметной перевозки и размещения, покрытый весьма дорогим веществом, позволяющим обмануть не только датчики, но и собак. И цифровой детонатор с возможностью активации, как через сотовую, так и через радиосвязь, - в воздух приподнялся второй пакет с обломками взрывателя. - Недешевый набор юного террориста.

Тут Люба не выдержала.

- Мы не террористы! - с гневом воскликнула она.

Чародей легко откинулся назад, кладя улики обратно на стол.

- Да? - протянул он.

Странного цвета глаза с непоколебимым спокойствием продолжали изучать сидящую напротив девчонку.

- Да! - яростно подтвердила Люба.

В этот миг она, как никогда ненавидела этого невозмутимого франта в светлой футболке с рисунком черного единорога на груди и дорогом модном блейзере поверх.

Ей захотелось броситься через стол, вцепиться в ненавистную лощенную физиономию и терзать, терзать, терзать…

Она бы так и поступила, если бы внезапно не вспомнила, где видела раньше это лицо. По телевизору, несколько месяцев назад, когда косяком шли подробные репортажи, освещающие так называемые Войны Господства.

Виктор Строганов. Вот кого им не повезло повстречать. И как раньше не догадалась?

Один из Близнецов. Они с сестрой натворили столько дел, что матерым ветеранам горячих точек становилось плохо. Карающие клинки клана Строгановых. Безжалостные исполнители воли князя Кирилла. Повелители Льда, на чьем счету имелись даже Патриархи…

Не просто ледышка, а весьма высокопоставленный ледышка. Теперь понятно, почему ведет себя так вольно в Оплоте.

Хотя про него уже долгое время не было слышно. Говорили, поцапался с князем и ушел в вольное плавание. А оказалось все время жил здесь, под носом, прямо в Златограде.

И правда, мишень достойная отдельного покушения. Резонанс получился бы куда больше, чем от взрыва простого кафе…

- Я узнала тебя, - хмуро процедила Люба.

Нападать на "это существо" в одиночку - полная глупость. Напротив, сидела идеальная боевая машина, бросаться на которую, все равно что кидаться на танк.

Быстрая, сильная, с нечеловеческой реакцией. Неуязвимая для обычных смертных. С колдовским даром, ориентированным на разрушение.

- Очень рад, - боевой маг высшего ранга, по возрасту почти ее ровесник, растянул губы в тонкой улыбке.

Люба с силой сжала зубы, до крови прикусив губу.

- Я ничего не скажу, - упрямо заявила она.

Виктор Строганов беспечно махнул рукой.

- Другого и не ждал. Мне в общем-то одно интересно, выбирая объект для атаки, вы хотя бы проводили разведку перед тем, как установить бомбу? - парень склонил голову на бок. - Ты ведь в курсе, что ни один одаренный не погиб? В дурацкое кафе в основном ходили обедать обычные служащие из ближайшего банка и отеля напротив. И среди них нет ни одного чародея.

- Невинных нет. Они служили кланам, а значит пособники их преступлений, - с остервенением возразила она.

Парень бесстрастно пожал плечами и рассудительно заявил:

- Вся их вина в том, что не выбрали другое заведение для обеденного перерыва. Вот и все. Пытаться притянуть убитых к клановым властным структурам не получится. Тогда уж всех жителей города записывайте в сообщники. Незачем что-то взрывать, выходите на улицу и убивайте всех подряд. Итог один.

- Что, намекаешь на бессмысленную жестокость? - Люба зло ощерилась. - Кто бы говорил. Думаешь мы о вас мало знаем? Жестокость и агрессия у Воинов в крови. Для тебя убивать так же естественно, как для обычных людей дышать.

Колдун сухо улыбнулся, выпад его не задел. Все та же учтивая полуулыбка, все тот же внимательный взгляд. Никакого негатива в адрес арестантки в оранжевом костюме для заключенных не последовало.

- Жестокость, - слегка насмешливо протянул чародей. - Какое громкое слово. Видимо обычных людей в ней никогда не замечали.

В голосе парня проступили едва заметные нотки сарказма.

- Сколько погибло за последний век на Земле насильственной смертью? Двадцать миллионов? Тридцать? Пятьдесят?

Виктор закинул ногу на ногу. На его лице блуждала рассеянная улыбка. Кажется, разговор его забавлял.

- И это без всякой помощи со стороны кланов. Человечество и без стороннего вмешательства с радостью устраивало кровавые бойни, многие из которых длились не одно десятилетие. И это только те, что возникали между отдельными государствами. Я уж молчу о войнах, начатых по религиозных мотивам. Как там поживают Крестовые походы? Еще не посчитали, сколько христиан и мусульман вырезали на Иерусалимской земле за обладанием мифическим гробом Господнем?

Девушка непреклонно покачала головой.

- Вы упрощаете, - сказала она, постаравшись чтобы голос звучал как можно уверенней.

Она догадалась куда клонит оппонент и не могла с ходу придумать хорошие контраргументы.

- Разве? - маг приподнял правую бровь в показном удивлении.

- Люди имеют право убивать друг друга, это наше дело, вас оно не касается, - сердито возразила она.

Молодой Строганов широко улыбнулся.

- Ошибаешься, еще как касается, - нравоучительно изрек он. - Ты что не знаешь, что первые умеющие повелевать "неведомым" сами являлись людьми? Я уж молчу про нынешние времена, когда магический дар получают чуть ли не ежедневно самые что ни на есть натуральные homosapiens. Или ты об этом не слышала?

Люба упрямо сжала кулаки, выступающие костяшки с силой уперлись в край столешницы.

- Благодаря зверству колдунов половина Европы обезлюдила, погибли миллионы, разрушены города, целые страны исчезли с карты мира, - не сдаваясь произнесла она, напоминая о недавних событиях.

- Зверства кланов? - Виктор наклонился вперед. - Да брось. Поговорим лучше о геноциде во Вторую мировую от немцев. Сколько тогда эти представители "высшей расы" перебили народу? Напомнить? И заметь, сделали это не во время боевых действий, а целенаправленно истребляя население завоеванных территорий.

- Вы так же поступили со Скандинавией, а затем и Прибалтикой, - быстро вставила она.

- В отличие от бесноватых арийцев, мы предоставляли право выбора уйти и выжить или остаться и умереть. И руководствовались при этом нормальной логикой, основанной на принципах безопасности наших земель, а не набором извращенных теорий о расовом превосходстве.

Люба скривилась, напоминание о войнах прошлого ей пришлось не по душе.

- Еще один пример геноцида - голод в Бенгалии. Слышала когда-нибудь о таком?

Она молча покачала головой.

- Пять миллионов индусов погибло за несколько месяцев, только потому что британская колониальная администрация активно вывозила собранный урожай в метрополию. Приказ отдал некто по имени Уинстон Черчилль. И что? Неужели он был магом? Нет. Обычным человеком, тех кого, ты так активно защищаешь от "зловредных волшебников".

Виктор встал, подхватил кофе и сделал глоток.

- А из недавнего времени? Еще до Великого Откровения. Ливия, Ирак, Афганистан, голод на африканском континенте. Сколько погибло? Неутихающие горячие точки по всей планете. Это тоже устроили кланы? - он с ожиданием уставился на нее, не дождавшись ответа добавил: - Каждый год еще до прихода великих родов к власти на планете Земля умирало по неестественным причинам сумасшедшее количество народа. И устраивали это ваши прежние власти.

Молодой маг поболтал стаканчик в воздухе.

- Так что не надо говорить о жестких морально-этических нормах социума колдунов. Мы не ангелы - это правда, но и демонизировать нас не надо. За человеческую историю люди прикончили столько своих, что рекорд еще долго никто не побьет.

Люба молчала, ей нечего было сказать, потому что неожиданно для себя, она вдруг поняла, что никогда не рассматривали с ситуацию с другой точки зрения.

- Вижу об этом ты раньше не думала. Жаль, что прозрение наступает так поздно, - чародей поставил опустевший стаканчик на стол.

Девушка подняла взгляд.

- Что, не любопытно из-за чего я вступила в Сопротивление? - глядя исподлобья, спросила она.

Ледышка равнодушно пожал плечами.

- Честно говоря не очень. Как обычно, погиб кто-то из родственников в результате атаки враждебного клана. Или вроде того. Таких, как ты вербуют всегда по одной схеме. Находят отчаявшихся, дают цель и убеждают, что справедливость восторжествует.

- А разве пособники виновных не получили по заслугам? - Люба мрачно усмехнулась.

Виктор посмотрел ей в глаза и покачал головой.

- Кто? Горничная из отеля? Банковский служащий? Случайный прохожий помощник юриста? Это по-твоему мнению виноватые в трагедии, что случилась с тобой?

Чародей махнул рукой, не дожидаясь ответа.

- Полный бред, - сказал он. - Убивая простых обывателей, власть кланов не поколебать.

Он замер, о чем-то задумавшись и с усмешкой закончил:

- Собственно, им это даже на руку. Ваша тупость убедит жителей, что магоборцы всего лишь безумные террористы, с кем нужно поступить, как с бешенным псом.

Колдун взял улики, запаянные в пластик, покачал перед собой.

- Не хочешь сказать, кто вас снабдил снаряжением? - для проформы осведомился он, не дождавшись ответа негромко проронил на прощание: - Диспут окончен.

Шагнул к двери. Лязгнул замок, дверь открылась, в проеме маячили все те же два белых штурмовика.

- Что со мной будет? - окрик Любы долетел в спину магу уже на выходе.

Виктор обернулся, стоя на пороге.

- Сначала допрос, затем казнь. Ты убила больше трех десятков добропорядочных жителей славного Златограда. Ты же не думала, что это сойдет тебе с рук. Приговор один - смерть.

Больше ничего не сказав, ледышка вышел в коридор. Вместо него в допросную шагнул ментат-дознаватель - худощавый мужчина в строгом черном костюме.

Дальше тишина и покой спасительного беспамятства.


***


Златоград. Владения клана Мамонтовых. Центральный Оплот тишины. Главный коридор перед приемным холлом. 21:17

Не понимаю, что за дурная привычка валить с больной головы. Люди - агнцы невинные, а маги - все зло этого мира. Ну что за бред? Промыли мозги сопливой идиотке. И что? Отправится теперь на эшафот ни за что.

Пособники кланов. Сообщники тиранов. Угу. Гостиничья обслуга и клерки из соседнего банка. Эти прям самые злобные засранцы. В первую очередь надо валить, чтоб значит не вздумали захватить мир.

Жесть. У девки в голове полный винегрет. А вроде уже восемнадцать. Совсем мозгов нет. Погибли родственники, ничего лучшего не придумала, как обвинить колдунов. И не тех, кто виновен, а всех скопом.

Как будто раньше войн не случалось и города не бомбили. Ну да, по этой логике тогда и расу людей давно пора под нож, раз уж колдуны виноваты.

Бред…

Мимо промаршировала четверка спецназовцев из штурм-групп оперативного назначения. В полной боевой выкладке, с кофрами за спиной, во всеоружии, готовые для долгого нахождения на дежурстве. Все, как полагается.

Уровень угрозы повышен. Хранители Тишины переведены на усиленный режим службы. Вызваны все свободные оперативники, бойцы из силового обеспечения, гончие и дознаватели.

Тарарам стоит такой, что держись. И не мудрено. Прямо в центре огромного мегаполиса подорвали мощное взрывное устройство. Все встали на уши. Большое число погибших. Среди жителей паника, страх и тревога.

Общественность надо успокоить, показать, что ситуация под контролем. Иначе трындец. Наступит полная задница.

- А ты что тут делаешь? - меня хлопнули по плечу.

Повернулся. Старый знакомец. Альберт, возглавляющий Департамент Хранителей Тишины по Златограду. Коллега Билецкого и его прямой конкурент. Дмитрий командовал гарнизоном Детей Вьюги и формально относился к другому силовому крылу.

- Здоров, - я крепко пожал протянутую ладонь.

Главный страж правопорядка непонятно с чего щеголял в парадном виц-мундире Хранителей.

- Ты чего это разоделся? - я кивнул на белую форму с серебряными вставками. На видном месте красовалась острозаточенная снежинка. Символ клана Ледяных Владык.

- С приема сдернули, - объяснил Альберт. - Прямо с порога. Только приехал и тут сообщение с красной пометкой. Пришлось срочно назад, не заезжая домой.

Ясно, не дали мужику отдохнуть. Или, что скорее всего, избавили от посещения нудного вечера, куда обычно приходят не развеяться, а так сказать - по долгу службы.

- А ты здесь откуда? - повторно спросил маг, имеющий должность сходную с комиссаром полиции.

Я коротко пересказал вечерние приключения, о том, как сам едва не погиб и как задержал неосторожных подрывников.

- Выжившая сидит у вас под замком, - я кивком указал на дверь в конце коридора. - Сейчас ей занимается дознаватель.

А если говорить подробнее, прямо в эту минуту той желторотой идиотке наизнанку выворачивал мозги первоклассный ментат. Тщательно, глубоко, дотягиваясь до самых потаенных глубин сознания. После "такого" допроса, от человека не оставалось ничего. Пустая оболочка. Овощ. Лишенный воли и разума.

Жалко ли девчонку? Откровенно? Немного. Совсем чуть-чуть. И то, потому что понимаю, что ее только использовали, а главный инициатор атаки остался где-то за кулисами.

Но в целом… Мда… в целом массовое убийство есть массовое убийство. Оно произошло. Это факт. Погибло больше тридцати человек. И черт даже знает, сколько раненых. Говорят, в больницы до сих пор свозят пострадавших. Осколки разлетелись очень далеко.

- Вряд ли что выясним, - Альберт нахмурился. - Обычные пешки, как правило мало знают. Еще ни один исполнитель не навел на толковый след.

- Ни один исполнитель? - я заинтересованно прищурился.

Главный Хранитель запнулся, но потом видимо вспомнив с кем говорит, рассказал:

- Только за последний месяц мы перехватили семь похожих групп.

- Магоборцы? - я удивился.

Не ожидал такой сильной активности от доморощенного "подполья". Думал движение более разрозненно. И уж куда менее распространенно.

- Да. Самое паршивое, что уровень их подготовки с каждым разом повышается. Методы конспирации, тактика боя в городских условиях, грамотное планирование.

- Качественное снаряжение, - подсказал я. - Их кто-то неплохо спонсирует.

Альберт угрюмо кивнул. У него пискнул инком, одновременно подошел один из подчиненных и разговор сам собой прервался. Глава златоградского Департамента Тишины отправился исполнять прямые обязанности.

Кивнув на прощение (вот уж кому точно сейчас не позавидуешь), я медленно побрел к выходу. На сегодня дела не закончились, предстоял еще ужин со старшим Бахрушиным…


Глава 5


Златоград. Владения клана Мамонтовых. Ресторан отеля "Палаццо". 21:39

- Не понимаю, зачем это надо? - мой взгляд скользил по меню с основными блюдами, не зная на чем задержаться.

Обширный выбор кухни в ресторанах подобного рода зачастую мешает. Столько всего, что глаза разбегаются. И большинство незнакомо. По крайне мере, для меня.

Пояснительные сноски мелким шрифтом, описывающие ингредиенты, помогали мало. На выходе можешь получить такое, что никогда не угадаешь, насколько окажется вкусным.

К тому же личные пристрастия еще никто не отменял. Часто бывает, кому-то понравилось, просто в восторге, а кто-то воротит нос. Правильно говорят: на вкус и цвет…

- В основном для привлечения капиталов. Нам нужны инвестиции, - в отличие от меня Петр Бахрушин сделал заказ почти мгновенно.

Быстро продиктовал набор из трех позиций и отложил папку в сторону. Вместо нее взяв стакан с недопитыми виски.

Вот еще один пример разных предпочтений у разных людей. Я терпеть не мог шотландский "самогон". Понятия не имею почему, просто не лезло и все. А кто-то наслаждался, будто смаковал божественный нектар с какого-нибудь дранного Олимпа.

- И обязательно проводить реструктуризацию? А как же кредиты для развития бизнеса? Мне казалось, банки не отказывали.

К черту! Я человек простой, простодушный. Нечего выпендриваться, вычитывая заковыристые названия. Будет баранина, запеченная с лимонами и грушами. На гарнир жареный молодой картофель, посыпанный свежим укропом. И тарелку тушеных овощей. А запить всю красоту бокалом светлого нефильтрованного пива.

Я сделал заказ, официант похвалил отличный выбор и откланялся. Занятно, не пытался лезть с непрошенными советами. Вот что значит вышколенный персонал. В ином другом месте, обязательно бы начал нудеть, что надо, а что не надо и вообще он лучше понимает, чего жрать. А потом приносят какую-нибудь гадость, стоимостью с океанский лайнер. Мало того, что поесть нормально не получилось, так еще кошелек просел на нехилую сумму.

- Брать постоянно кредиты не выгодно. Мы развиваемся слишком быстро, свободных средств мало, а заемные не покрывают основных расходов. Только текущие. На новые проекты уже ничего не остается, - объяснил старший из Бахрушиных.

- А вы стремительно расширяетесь, - задумчиво повторил я.

- МЫ стремительно расширяемся, - поправил меня бизнесмен, особо выделив "мы", и напомнил: - Вы один из совладельцев компании.

Ну да, верно. Собственно, поэтому и состоялся нынешний разговор. Договор жесткий. Без моего одобрения братья ничего не могут менять в составе фирмы.

Правда в последнее время я слегка забил на деловые вопросы и не слишком вдавался в детали стремительно растущего предприятия. Не банкроты и ладно. Контракты заключаются, деньги идут, закупается оборудование, штат персонала пополняется, автопарк строительной техники разбухает, как ненормальный. Чего еще надо?

- Публичное размещение акций, - медленно повторил я и взглянул на собеседника. - Думаете разумно?

- А что вас пугает? На мой взгляд выгода очевидна. Григорий Мамонтов обещал…

Я взмахом руки остановил Петра Сергеевича.

- Григорий Мамонтов отличный финансист и банкир от бога, но никогда не стоит забывать, что он вам вовсе не друг, - произнес я. - Понимаете? Мамонтовы подмяли под себя почти всю экономику в стране и распространили влияние на полмира не потому, что имели дурную привычку заниматься безответной благотворительностью. Хозяев золотых небоскребов можно назвать как угодно, но точно не альтруистами. Это четко следует понимать. И ни в коем случае не забывать.

- Я понимаю, - в голосе Бахрушина проскользнула нотки возмущения.

Мол, ты чего мальчик, я коммерцией занимался, когда ты еще под стол пешком ходил. Не учи ученого. И все в таком духе.

Проблема в том, что он не играл на таком высоком уровне. Построить торговый центр, сдать его, выложить вокруг улицу мощеной плиткой и сидеть попивать кофеек, собирая арендную плату, далеко не то же самое, что начать вести дела с теми, кто занимался торговлей и финансами буквально не одну сотню лет.

- Неужели попытаются обмануть? Они же знают, кто у нас в деловых партнерах, - изумился Бахрушин.

Я поморщился. Не понимает засранец, что дело может как раз оказаться во мне. Точнее в потенциальном влиянии, что появится после перехода части компании в руки посторонних людей.

За Мамонтовыми всегда стоят Строгановы. Это аксиома. Добровольно отдать князю Кирилла инструмент давления на себя, выглядит не слишком хорошей идей.

Правда, там тоже все не так просто. Контрольный пакет акций по любому останется у нас. У учредителей. Первое время точно. А потом… хммм… кто сказал, что нельзя продать свою долю и вложиться во что-нибудь еще? Мир велик, возможности безграничны. Было бы желание.

- Дело не в обмане, - пояснил я, но не стал вдаваться в подробности.

Глоток из стакана с водой, с плавающей долькой лимона, помог взять необходимую паузу.

- Что там насчет идеи по производству строительных материалов? Кажется, вы собирались приобрести кирпичный завод под Нижним Новгородом. Предварительные переговоры прошли? - я сменил тему.

Петр Сергеевич понял намек и принялся пространно рассказывать о задумке. Кирпичный завод, бетонный, изготовление окон в промышленных масштабах. Все для удешевления итоговой стоимости проектов.

Размах впечатлял.

- Хотите основать целый концерн? Недурно, - отреагировал я.

- Ну, до него еще далеко, но общая идея такая.

- Строительная тема, - резюмировал я, рассеяно потирая подбородок. - Может сработать.

Невзирая на замершую на пороге войну, экономика показывала устойчивую тенденцию к стабильному росту. Это что касается последнего периода относительного затишья.

А всего три месяца назад ситуация выглядела не столь радужно. После начала боевых действий, после бомбардировок и взаимных ударов с применением оружия массового поражения, на рынке творился хаос. Котировки падали, биржу шатало, общий спад и упадок. Большинство считали, пришел конец света и поступали соответствующим образом.

Затем положение стабилизировалось и начался стремительный откат назад. Все вдруг вспомнили, что ядерного оружия уже нет и тотального бадабума в принципе можно не ждать.

С определенными оговорками разумеется.

Особенно на подъем рванул военно-промышленный комплекс. Туда деньги просто водопадом уходят. Новые бомбы, самолеты, авиадвигатели, армейская амуниция продвинутых типов, сопутствующие товары двойного назначения.

Фабрики Демидовых буквально заваливали заказами. Уральские мастера трудились не покладая рук, изготавливая не только оружие, но и средства активной и пассивной защиты.

Нам, кстати, с этого тоже кое-что перепало. Многие владельцы частных домов задумались о собственных подземных убежищах. Стало модно копать не подпол для хранения помидоров и огурцов, а небольшие крепкие бункеры, набитые провизией для выживания.

Выросли в цене мобильные дизель-генераторы, портативные насосные станции, системы водоочистки. Комплекты солнечных панелей расхватывали, как горячие пирожки.

В городах тоже не тормозили, реконструировали бомбоубежища. Шли закупки огромных холодильных камер, способных хранить замороженное продовольствие месяцами.

Бахрушины и там не дремали, смогли срубить небольшую денежку, строя новые и ремонтируя обветшавшие укрытия от воздушных налетов.

Таким образом получался парадокс, быстротечная война с одной стороны нанесла серьезный урон для общего экономического развития, с другой всколыхнула некоторые отрасли промышленности, дав последним небывалый толчок.

Подобное положение оказало влияние и на общество в целом. Модная одежда подешевела, предметы роскоши забытым хламом лежали на прилавках бутиков. Зато распространение получил одежда в стиле милитари.

Тренды сезона - практичные и удобные шмотки. Инкомы - не покрытые россыпью бриллиантов и платиной, а ударопрочные и хорошо защищенные от негативных проявлений внешней среды.

Правда, вряд ли тенденция продлится долго. Вроде уже понемногу уходит на убыль. В студгородке и вовсе отметился лишь кратковременный всплеск. Видимо сработала изолированность учебного заведения.

Лично я не собирался таскать штаны или футболки цвета хаки. Наелся в свое время армейщины по горло. Еще тащить в мирную жизнь…

Принесли заказ, исходящее паром овальное блюдо поставили передо мной с осторожностью. Куски запеченной баранины сочились соком, вокруг аккуратным кругом лежал поджаристый картофель с хрустящей коричневой корочкой. Отдельно подали овощи. Вытянутый бокал с пивом золотистого оттенка украшала аккуратная белая шапка душистой пены.

Ммм… Просто отлично.

- За встречу, - Петр Сергеевич приподнял стакан.

Мы чокнулись и приступили к ужину, изредка перебрасываясь редкими репликами, в основном касающимися сегодняшнего происшествия и моего невольного участия в нем.

А я все никак не мог выкинуть из головы разговор с девчонкой, устроившей ужас на другой стороне улицы от места, где мы сейчас ужинали. Когда приехал, видел, как на месте кафешки до сих пор работали спасатели, разбирая завалы.

Подумал еще, что близлежащие здания перекроют и придется искать другое место для вечера.

Не перекрыли. Ресторан продолжал работать, как и сама фешенебельная гостиница. Намеренно не закрыли, как бы говоря: нас не запугать.

Вот чего дурочке втемяшилось? Неужели совсем мозгов нет, раз решилась на такое безумство? Ладно бы действительно напали на магов. Так ведь подорвали совсем посторонних.

Невероятная глупость. И совершенно бесполезная. Придурки и вправду думали, что это что-то изменит? Да информация Альберта о количестве перехваченных групп магоборцев неприятно удивила. Но сильно сомневаюсь, что это связанно с поддержкой среди подавляющего числа населения.

В целом, ненависть и неприятие магов не получила широкого распространения. Сейчас в обществе другой настрой. Как бы это ни могло показаться странным, особенно на фоне масштабных атак американских кланов, принесших огромное число жертв.

Нет безнадеги застоя, ощущения безысходности и обреченности. Мало кто верил в поражение и разгром от иностранных агрессоров. Кланам не доверяют? Возможно. Яро ненавидят, виня во всех бедах? Не скажи.

Огромную роль в положительном имидже чародеев сыграло то, что во время боевых действий они не отсиживались в теплых кабинетах, а шли в бой на острие атаки вместе с регулярными подразделениями.

Можно представить, чтобы в недалеком прошлом сановники или их дети отправлялись защищать Родину наравне с простыми людьми? Вряд ли. Скорее наблюдали бы картину, как череда бизнес-джетов уходит на взлет, беря курс на далекие жаркие острова.

Колдуны не прятались, дрались остервенело, защищая своих. Подобное поведение подкупало и уравнивало перегибы в некоторых аспектах внутренних дел…

- Что там с аэропортом? Есть планы на расширение взлетной полосы? - спросил я, немного утолив голод.

- Боюсь, сейчас это преждевременно, - ответил Петр. - Коммерческий потенциал у аэропорта, конечно, есть и немалый. Но не на данном этапе. Пока выгоднее использовать железную дорогу.

Мда, правильно. Для воздушных перевозок необходим малогабаритный груз большой ценности. Возить кирпичи или черепицу не получится. Электроника еще куда ни шло, а остальное слишком накладно.

- Понимаю. Но меня напрягает, что такой объект совсем не используется. Как бы Мамонтовы не завели песню о бесполезном использовании земли. А вы знаете, как стремительно она дорожает вокруг Златограда в последнее время.

Старший Бахрушин покивал, подумал, пережевывая очередной кусочек жареной рыбы, и вопросительно обронил:

- Аренда?

Я обдумал предложение. Сдать в наем кому-нибудь на время? Как вариант. Раз уж сами ни хрена не пользуемся. Полагаю найдется немало желающих заиметь частный воздушный причал. В Златограде появилось много весьма обеспеченных лиц, имеющих собственные самолеты.

Блин, а еще мечтал о космодроме. Тут обычный аэропорт (хоть и небольшой, почти микроскопический) не знаешь куда толком пристроить.

- Идет, - не стал возражать я.

Мы чокнулись, отмечая договоренность.

- А что насчет выпуска акций? - осторожно осведомился Петр Сергеевич.

Председатель правления торгового дома глядел с ожиданием.

- Если вы думаете, что это будет полезно для бизнеса, почему нет? - я пожал плечами.

Отпил из бокала и предупредил:

- Только удостоверьтесь в отсутствии "подводных камней". Чтобы через пару дней вдруг не выяснилось, что мы уже не являемся владельцами, а контроль перешел непонятно кому. Думаю, объяснять не нужно, как это бывает.

- Контрольный пакет останется у нас, - успокоил меня бизнесмен. - В устав корпорации будут внесены положения о совете акционеров.

- Ок, доверюсь вашему чутью, - сказал я. - Надеюсь не подведете. Не люблю, когда не оправдывают ожиданий.

И хотя произнес я это спокойным тоном, даже доброжелательным, Бахрушин почему-то вздрогнул.

Сделав вид, что ничего не заметил, я вернулся к баранине…


***


Златоград. Владения клана Мамонтовых. Окрестности города. Тренировочная база Детей Вьюги. Полигон-арена индивидуальных поединков. 08:30

На запланированную тренировку поехал с утра. Пришлось вставать в семь, да еще целый час добираться.

Загородный комплекс златоградского гарнизона, как и все военные объекты, отличался аскетизмом.

Глухой забор по окружности из здоровенных бетонных плит. Поверх колючая проволока, на земле россыпь замаскированных датчиков движения, сейсмических сенсоров, сверху скрытые видеокамеры. Ни одной мертвой зоны, все под контролем, мышь не проскочит.

Внутри пара десятков приземистых зданий, оборудованное стрельбище, крытый бассейн, полоса препятствий и площадка, утыканная разнообразными турникетами.

Вроде просто и непритязательно, но приглядевшись понимаешь - удивительно функционально. Ничего лишнего.

В качестве разминки сделал несколько кругов по периметру главного спортивного поля. Махи конечностями, разогрев мышц, небольшая растяжка.

Эластичный комбинизон не стесняет движения. Модель военная, с жесткими вставками из кевлара и особых полимеров. Воротник застегнут до конца, обхватывая шею стоячим защитным воротничком. Ноги оттягивали ботинки на толстой подошве с высокой шнуровкой. Давненько не носил армейскую обувь. Пальцы защищали тактические перчатки.

Мысленное усилие, браслет на правом запястье потерял очертания и потек тонкой струйкой ожившего металла. Фамильяр перешел в боевую форму полуторного меча.

Жесткий хват. Мимолетное привыкание к весу тяжелого клинка. И растекающееся внутри удовольствие.

Мне всегда нравилось оружие. Не только применять, но даже просто держать в руке. И не какой-нибудь заурядный пистолет или винтовку, а именно меч.

Только сейчас понял, как же мне этого не хватало.

Шаг в круг. Под ногами хрустнул песок. На автомате крутанул клинок, лезвие засверкало бликами упавших лучей утреннего солнца.

С другой стороны на полигон зашел Дмитрий. Он точно в таком же комбезе, стандартная экипировка рядового бойца. Только без наворотов в виде шлема, брони, экзоскелета и электроники. Боевым магам они ни к чему.

- Готов? - крикнул Дмитрий.

И не ожидая ответа бросился в стремительную атаку. Для посторонних выглядело так, будто он исчез в одном месте и почти мгновенно возник в другом, с ходу нанеся рассекающий удар сверху вниз.

Дзинь! Столкнулись в воздухе два боевых артефакта. В последний миг я успел поставить блок. По краю фигуры соперника плавно стелилась кромка энергии. Билецкий еще в прыжке рухнул в боевую ипостась, не тратя драгоценные секунды.

Классическая атака Детей Вьюги. Войти в ближний клинч и подавить неприятеля вихрем напора.

Еще не хватало удара боевой магией, но сегодня мы только фехтуем, не используя чары.

Подсечка по голени - едва успеваю приподнять ногу, избегая падения.

Сразу же в единой связке сильный толчок в плечо и скользящий удар вытянутым локтем. Тут среагировать не успеваю, на миг теряю равновесие, делаю небольшой шажок назад, чтобы не грохнуться на бок.

Противнику этого более чем достаточно. Еще один выпад, уже по нижней вертикали, в районе колен.

Я машинально отшатнулся, параллельно отмахиваясь мечом. Неудачно. Соперник играючи перехватил выпад. Звякнули, соприкасаясь клинки.

Обманный финт, разворот, я так и не успел выровнять тело, зато вместо этого ощутил, как кожу на щеке похолодило от прикосновения острозаточенной полоски стали.

Дмитрий обозначил удар, имитирующий перерезание яремной вены.

Проклятье!

- Убит! - бывший наставник смотрел с легкой ехидцей. - Сколько кобылок перетрахал за месяц? Десять? Двадцать?

Не опуская меча, он сделал несколько шагов по кругу.

- Расслабился ты что-то, дружок. Так тебя действительно прирежет любой забулдыга.

- Я был занят важным делом - постигал знания, - возмутился я, благоразумно не став упоминать позавчерашний случай с пойманной террористкой.

Еще нарвусь на шквал шуточек насчет девиц, побежденных в постели.

- Ага, грыз гранит науки, а в перерывах нажирался, как свинья и спешил залезть на очередную уступчивую кобылку, - с ухмылкой выдал Дмитрий.

Засранец. Я крутанулся на месте, отбил подведенное слишком близко лезвие и попытался провести контратаку.

И едва успел увернуться от встречного удара. Чужой фамильяр прошел буквально в паре сантиметров от тела.

Шустрый блин.

Да, это тебе не слабо подготовленных дилетантов вязать. Не успеешь опомниться, как нашинкует и подаст на обед.

Блок и сразу плавный переход в другую стойку. Качнулся маятником уходя от широкого взмаха по горизонтали. Попытался ударить стопой, метя в коленную чашечку и тут же в очередной раз чуть не подставился.

Едва-едва успел разорвать дистанцию, соскальзывая назад.

- Устал? Может дать отдышаться? - продолжал изгаляться Дмитрий.

Вместо ответа я раскрутил атакующую связку, закончившуюся хитрым ударом в район бедра.

Лезвие чиркнуло, оставив отметку на кевларовой вкладке.

- Неплохо, - похвалил Билецкий.

И тут же ринулся в новую атаку. Замелькали с сумасшедшей скоростью клинки, сталкиваясь рождая приглушенное звяканье. Белый сплав играл на солнце тусклыми искрами, возникающими при особо сильных ударах…

Учебный поединок продлился около получаса. Мы то сходились, то расходились, кружа по арене. По сухому остатку, стоило признать, я неслабо уступил в итоговом результате.

На каждый мой укол, обозначавший легкое или среднее ранение, в ответ следовало не меньше двух, а то и трех попаданий, как правило "смертельных".

И впрямь непозволительно расслабился. Потерял форму. Ладно еще жиром не заплыл.

- Тебе надо возобновить тренировки, - фамильяр Дмитрия медленно втягивался в руку, принимая форму широкого браслета.

- Я уже понял, - огрызнулся я с досадой.

Чувствовать себя побежденным неприятно. Он меня буквально измочалил в последние минуты. Размазал, не оставив не единого шанса.

Обидно, блин. Да что поделать, сказывался долгий перерыв. Приходилось признать, что без регулярной отработки вживую навыки боя имели нехорошее свойства забываться.

Не в том смысле, что ты становился неуклюжим увальнем. Дело в ином. Без практики, тело расслаблялось, отвыкало находиться в тонусе.

И это что касается обычных тренировок. Реальный бой совсем другое. Когда от каждого движения зависит жизнь, действуешь на пределе возможности, выкладываясь по полной. Потому что в ином случае - сдохнешь.

Реальный боевой опыт ничто и никогда не заменит. Факт.

- Пойдем, освежимся. Мне потом надо обратно в город, - Дмитрий ткнул кулаком мне в плечо.

- Появилась новая информация о взрыве? - насторожился я.

Билецкий удивился. Или сделал вид, что удивился. С ним никогда толком не поймешь.

- А тебе какой интерес? Понимаю, ты взял второго подрывника, но ведь дело в введении клановых спецслужб. Ты теперь ни при чем.

- Да просто любопытно, чем закончилось, - пожал плечами я.

Командир златоградского гарнизона понимающе кивнул.

- Гончие взяли след, - сообщил он.

- На заказчика? - я припомнил дорогой пистолет-пулемет и взрывчатку.

- Угу, - неопределенно промычал Дмитрий, кажется ему не хотелось обсуждать расследование недавнего взрыва в центре мегаполиса.

Секретность что ли повесили? Так я и так уже по уши влез. Начиная от активного участия в задержании подрывников и заканчивая последующим допросом.

А хотя… Какая разница? Нашли и нашли. Хорошо. Значит на улицах станет безопаснее. Лично меня полностью устраивает подобный итог.

Сейчас лучше сосредоточиться на профессоре Кнабе. Не терпелось начать эксперименты по овладению второй стихией…


Глава 6


Окрестности Златограда. Владения клана Мамонтовых. Магический Лицей. 12:13

И опять тусовка у фонтана в обеденный перерыв. Анька и ее компания хипстеров-неформалов. Болтовня, декларирование стихов, споры и обсуждения всевозможных вопросов на разные темы.

Не то чтобы мне приятно общение с этими людьми. Вовсе нет. Еще в первую встречу они показались чрезмерно инфантильными, витающими в облаках и не слишком хорошо понимающими реалии настоящей жизни.

Зачем с ними общаться? Все просто: другой взгляд на окружающую действительность и собственное расширение кругозора. Чтобы научиться понимать людей. Даже таких неоднозначных. Пригодится в будущем.

- … они сами спровоцировали нападение… - горячился один из парней.

Лохматый, с кудлатой бороденкой, он выделялся даже в этой неоднозначной компашке особо неряшливым видом. Стоптанные до уровня тапочек кожаные туфли, свободные брюки цвета осенней листвы, рубашка с длинными рукавами в клетку и бордовый жилет. На голове гордо восседала выпуклая кепочка.

Прямо Гаврош местного разлива. Колоритный персонаж. На улицах городов начала двадцатого века чувак легко сойдет за своего среди уличной шпаны.

Разве что сложение подкачало. В те времена беспризорники отличались жилистым, подтянутым телом, вследствие постоянного нахождения на ногах, бега по подворотням от полицейских и периодического недоедания. А этот рыхлый, пухловатые щечки и обвислая фигура говорили не только о хорошем питании, но и о серьезном недостатке в физических упражнениях.

Речь, естественно шла о случившемся позавчера теракте. Взрыв в центре обсуждали в Лицее все, от студентов до преподавателей. Группа хиппи не стала исключением. Разве что здесь атаку не порицали, а чуть ли не одобряли, магоборцам сочувствовали, считая последних героями, борющихся против жестокого режима кланов.

- Развязанная война стала прямым следствием реакции прогрессивной части общества на устроенное кровопролитие, - поддержала паренька девица в рваных джинсах и засаленном топике.

Я лениво подумал, что последнее кровопролитие устроили как раз не маги. И убийство трех десятков абсолютно левых людей, не причастных к деятельности клановых колдунов, выглядит донельзя глупо, если не сказать нелепо. Что придурки хотели этим донести? Что лучше не обедать в заведениях, рядом с которыми могут пройти чародеи?

Кстати, если посмотреть, то подобная тактика напоминала действия всякого рода джихадистов и фундаменталистов (или как их там правильно называть?) из старой эпохи. Те тоже нападали не на государственные учреждения, а выбирали цели попроще. Больницы, школы, театры.

- Бомбардировки случались и ранее, - кто-то попытался возразить, справедливо напомнив, что такое явление, как "война", изобрели отнюдь не колдуны. Пальма первенства за человеком. - Просто их проводили в странах третьего мира. Сверхдержавы предпочитали устраивать разборки на нейтральных территориях.

Пацан чуть младше меня, одетый более опрятно, чем основная масса у фонтанчика (видать присоединился к тусовке недавно и еще не успел перенять всех привычке здешнего бомонда), на свою беду подал голос, как раз в промежуток небольшой паузы, что взял главный оратор.

Его услышали все. И понеслась.

- Это не оправдание для устроенной бойни! - заорала костлявая девица в очках из тонкой оправы.

- Тогда гибли только военные. По гражданским не били, - еще один пухлый противник активного образа жизни, возмущенно вскинулся.

Никто о стертых в пыль городах на Ближнем Востоке, заложенных еще до возникновения христианства, ему не напомнил.

- Таких массовых убийств не случалось! - воскликнула девушка в фетровой шляпе с широким краями. - Сколько людей погибло! И всего за одну неделю!

И опять про вторую мировую никто не вспомнил. Помниться, тогда пиндосы неплохо развлеклись за одну минуту стерев с лица планеты два неплохо населенных города.

- Кланам плевать на простых людей!

- Убийцы!

- Тираны!

- …

- …

Короче парня заклевали, повесили бирку пособника, обозвали бесчувственным бревном и вообще ничего ни понимающем придурком. Единственный голос здравомыслия в компании бесследно растворился в общем оре одобрительной риторики поддержки ненавистников магии.

Странная позиция, как на мой взгляд. Интересно, они хоть сами осознают, кем являются? Сильно сомневаюсь, что повстречайся кто-нибудь из них той парочке, что устроила взрыв, останется после этого в живых. Вряд ли будут слушать вопли поддержки, скорее с большим удовольствием нашпигуют свинцом.

- Ты в порядке? - Анька погладила меня по плечу.

Я отхлебнул из бутылочки с морсом.

- Да, а что? - пожал плечами.

- У тебя такой взгляд, - подруга детства замолкла, подбирая подходящее слово. - Изучающий.

Я удивленно приподнял брови.

- Изучающий? В смысле?

Мы говорили вполголоса, не мешая остальной компании увлеченно продолжать обсасывание темы произошедшей трагедии. Разговор вернулся в прежнее русло похвалы действий "храбрых защитников человеческих свобод простого народа".

- Ты на них смотришь, словно наблюдаешь за диковинными животными, - обвиняющее сказала Анька. В ее глазах светилась грусть.

- Да брось, - я откусил от хот-дога еще кусок.

Тот самый, что из третьей столовой. Никто не знал почему, но в первой и второй никогда не умели так здорово готовить хот-доги, как в третьей.

В нем превосходно все. И хрустящая булочка с кунжутом, покрытая тонкой поджаристой корочкой. И венская сосиска. И листья салата. И томаты. И салями. И свежий огурец. И божественный сырный соус из категории "особый".

Вроде простые ингредиенты и процесс приготовления везде одинаковый, но у третьей столовки хот-доги почему-то получались на загляденье, а у других нет.

Загадка. Никто так и не понял, почему. Ходили разговоры, что руководство отдела питания до сих пор пытается ее разгадать. И поваров меняли местами, и продукты завозили по-разному. Все равно - в третьей всегда вкуснее. Завзятые шутники уже обозвали феномен "эффектом пятого корпуса", подразумевая здание, где находилась обозначенная столовая.

- Если они тебе не нравятся, то зачем сюда ходишь? - спросила Анька спустя небольшую паузу.

По моим губам скользнула улыбка.

- Конечно из-за тебя, - я погладил ее по плечу. - Неужели еще не догадалась? Мы же с тобой старые друзья. И давно не виделись. Я хочу больше проводить времени вместе. Пусть даже так.

Анька в ответ улыбнулась. В ее глазах все равно тлели едва заметные искры печали.

Мда, а подруга-то что-то совсем скисла. Что, впрочем, неудивительно, пообщайся-ка каждый день с такими субъектами.

Надо срочно звонить Стасу. Пусть приезжает. Иначе недалеко и до депрессии.

- А то ходишь вся квелая, нос повесила, - я шутливо схватил за нос Аньки и потеребил.

Она со смехом отбила мою руку.

- Дурак, - девушка полезла в сумочку за зеркальцем.

Ну уже хорошо. Женские инстинкты остались. Следит за внешностью. Надеюсь, до нестиранной одежды процесс не дойдет.

- Ой, какие мы грозные, - я легонько ущипнул Аньку за бок и сделал ей "щекотку", прямо как в старые добрые времена, когда мы дурачились небольшой компанией в детском доме.

Веселый заливистый смех пронесся маленьким торнадо над толпой хиппстеров. Голоса замолкли, начали поворачиваться головы в поисках источника такого нестандартного для местного сообщества звука, часть физиономии несли на себе следы недоумения, а кое у кого виднелось и откровенное возмущение.

- Считаете это смешным? - какая-то девчонка уставилась на нас, для большего эффекта не забыв вытянуть вперед указательный палец.

Чтобы значит другие знали, куда смотреть. Если еще не поняли, кто тут устроил веселье.

- Что именно? - сохраняя вежливый такт, осведомился я.

Оказалось, тема главного разговора уже успела смениться. Ничего удивительного. Здесь скакали с одного на другое почти постоянно.

Кто-то вообще не участвовал в обсуждении, валялся на газоне бездумно уставившись в голубой небосвод. Видать наблюдал за редкими облачками. Кто-то декламировал вслух стихи. И плевать, что никто не слушает. Кто-то копался в планшете иль в телефоне, глубоко завязнув в сети.

А говорили на этот раз о дешевизне продуктов питания в магазинах. Казалось бы, странный предмет для обсуждения в подобном кругу. Но лишь на первый взгляд. Доморощенные фрондеры и тут умудрились найти повод для брезгливого возмущения.

- Спрашиваешь, почему кланы не отправляют гуманитарную помощь в районы, пострадавшие от нашествия африканской орды? - неторопливо произнес я после того, как девица высказала претензии в наш с Анькой адрес.

Мол, вы здесь ржете, а там люди погибают от голода и лишений. Нехорошо. Обязательно надо страдать вместе с ними. Снять последние портки и поделиться с нуждающимися. Ну а что, им же нужнее. Они спасли нас от кровожадных негров-некромантов.

Хотя стоп, слово - негр, конечно не прозвучало. Как можно. Это не толерантно и неполиткорректно. Черный тоже не подойдет. Чернокожий разве что. Да и то, звучит как-то не очень. Эбонитовый?

- А зачем им этим заниматься? - вопросил я.

Девчонка презрительно скривилась.

- Потому что еда в магазинах невероятно подешевела. Мы могли бы помочь многим, отправляя излишки в другие страны, затронутые катастрофой.

Насчет снижения цен на жратву - полная правда. За последнее время числа на ценниках в супермаркетах имели тенденцию только к снижению.

Забавно, если подумать и вспомнить о прошедшей войне. Но магия внесла коррективы во все сферы жизни. Волшебники стихии Леса, Жизни или Земли с легкостью обеспечивали урожай, какой не могла дать ни одна химия, ни одно генно-модифицированное вмешательство. А вкупе с применением передовых технологий прогресс и вовсе получался запредельным. Комплексное решение старой проблемы. И на выходе невероятный результат.

То же самое касается животноводства. Поголовье увеличивается резвыми темпами, надои росли, обороты взлетали.

Минус - повальное разорение мелких хозяйств фермеров-одиночек. На передний план вышли гигантские агропромышленные комплексы, работающие по типу огромных фабрик.

Себестоимость продукции снизилась. Плюс кланы погрозили пальчиком и ритейлеры перестали играть в привычные игры с бешенными накрутками.

Как итог, продовольствие действительно подешевело. И значительно.

Понятно, дело не в альтруизме. Доступность разнообразных продуктов делалось не просто так. Ну, по крайней мере, лично я так думал. Скорее всего колдуны действовали на упреждение, не загоняя народ окончательно в бедность, ставя на грань выживания.

Кому нужны голодные бунты? Пусть уж лучше коммерсанты поумерят аппетит, чем по землям вспыхнут пожары восстания. И так ситуация, не сахар. Невозможность купить простой пакет молока, вполне может сыграть роль катализатора для массовых выступлений среди населения.

Оно кому надо?

- И поэтому мы должны отправлять ее в другие страны? За свой счет? - уточнил я.

- Да, - возбужденно выдохнул экзальтированная девица.

Синяя жилка нерва на ее лбу пульсировала, глаза светились фанатичным блеском, на лице прочно поселилось выражение абсолютной уверенности в собственной правоте.

- Почему? - сохраняя спокойствие невозмутимо поинтересовался я. - Почему мы должны это делать? Да еще за казенный счет? Используя деньги налогоплательщиков.

Защитница обездоленных открыла рот, явно намереваясь разразиться воодушевленной речью. Скорее всего обличая клановые власти, попутно кроя правых и виноватых. Минут так на пятнадцать.

Слушать ее полностью не входило в мои планы. Догадываюсь, что скажет.

- Посмотри на ситуацию с точки зрения простого работяги, - не дав оппонентке ничего сказать, заговорил я. - Он вкалывает день и ночь. Аккуратно платит налоги. Регулярно, хочу отметить. И вот однажды ему сообщают, что вместо нового детского садика, больницы или дороги, собранные с населения деньги решено использовать в других целях. Отправить неведомо куда и неизвестно кому. В виде безответной помощи.

Лицо девицы исказила гримаса возмущения.

- Известно кому! - запальчиво воскликнула она. - Голодающим!

Я с независимым видом пожал плечами.

- Может да, а может и нет. Работяге это неизвестно точно. Мало ли что декларируют официально. Его мало заботят подробности, больше волнует отсутствие той самой больницы или детского садика в родном городе. Он видит, что деньги уходят в никуда и начинает задумываться.

Я сделал паузу и задумчиво уточнил:

- По крайней мере так делают те, у кого есть мозги.

И не давая вставить слово (а девка, судя по бешено раздувавшимся ноздрям, определенно готовилась выдать гневную тираду в стиле: ах ты жопа империалистическая, жалеешь деньги на нужды пролетариев свободного Гондураса?), быстро продолжил:

- Человек смотрит на все это дело и думает: а чего это я напрягаюсь, плачу налоги? Может ну его? И начинает искать обходные пути, пытаясь надуть любимое государство, а то и вовсе компенсировать "убытки" прямым воровством. И речь не об одном работяге. Похожим образом начинает рассуждать инженер, предприниматель и другой люд. Власти же их обкрадывают, почему им нельзя? И плевать, куда и зачем ушли деньги. Важен итог - детская площадка не построена, дорога разбита и не ремонтирована. Мало кому понравится, если государство начнет тратить ресурсы на далекие страны, когда в собственном доме творится бардак. Если только, конечно, это не какой-нибудь отбитый придурок.

Последнее замечание прозвучало, как намек на умственные способности той самой девицы. И она ясный пень, не могла не отреагировать. Зазвучал стандартный набор обвинений в невежестве, жесткосердечности, ненависти ко всему живому.

К этому моменту наш спор слушали все присутствующие у фонтанчика. Еще парочка человек остановилась, привлеченная шумом. Головы большинства качались китайскими болванчиками в такт словам моей оппонентки.

Хотя, по правде, никаких внятных тезисов своей позиции она так и не привела. Лишь голые эмоции, да обрывки из жутко перепутанных концепции социализма и неолиберализма.

- Милая барышня, поймите, никто не против помощи другим людям, - когда девчонка немного выдохлась, слово вновь взял я. - Помогать другим - это хорошее дело. Правильное, благородное. Но когда твое собственное население едва сводит концы с концами, давать кредиты чужим странам, переводить сумасшедшие суммы неведомо куда…

Я взял паузу, медленно покачал головой.

- Это мерзко. Это отвратительно. Это недопустимо, - я обвел выразительным взглядом собравшийся вокруг народ. - Это предательство и за такое надо живьем сдирать кожу.

Возникла молчание. Люди переваривали услышанное.

- Мы не вымираем! - крикнул какой-то парнишка.

- Жители уже не находятся на грани выживания, - подхватил второй.

Мой рот скривился в усмешке. Ожидаемое возражение. Словесный поединок получался крайне занимательным. Правду говорят: иной раз словом, можно разить не хуже, чем клинком. А уж по глобальному влиянию на массы и вовсе нет равных.

- В городах возможно, - парировал я. - А что творится в провинциях? Там до сих пор положение толком не стабилизировалось. Кланы вливают сумасшедшие ресурсы в восстановление разрушенных районов. Направлять казенные деньги в подобных условиях за границу все равно что подставлять своих жителей. Если кому-то не терпится, то пусть он организует фонд из личных средств и спасает всех страждущих на планете. Это не возбраняется.

Последовал красноречивый взгляд на девчонку. Лицо у той раскраснелось, очечки в тонкой оправе съехали на кончик длинного носа, жидкие волосы в беспорядке растрепались.

- Частным лицам не запрещено использовать свои деньги, как им заблагорассудится, - напомнил я. - Почему бы всем желающим не скинутся и не купить еды для голодающих в других странах самим, а не требовать этого от властей? По-моему, так будет справедливо.

И вот тут произошло то, что моя соперница не ожидала, некоторые из ребят закивали. Сначала едва заметно и неуверенно, а потом все более решительно.

Бинго! Прямо в яблочко! Переиграть противника на его поле. Это дорогого стоило. Убедить, а не заставить силой. Классическое противостояние борьбы за умы следующих поколений. Так это, кажется, называется?

Оставалось нанести добивающий удар, закрепляя успех, чтобы оппонент отправился в глубокий нокаут.

- И если уж на то пошло, то почему бы не создать благотворительный фонд для детей-сирот в наших землях? Родных землях, где многим мальчишкам и девчонкам тоже нужна помощь.

Предложение прозвучало, и оно несло куда более глубокий смысл, чем могло показаться на первый взгляд.

Помогать своим, не чужеземцам. Искоренить холуйское поведение перед иностранцами, что со времен Петра закладывалось в сознание населения. А после рьяно культивировалось всеми последующими правителями, вплоть до коммунистов. Которые лишь на словах ругали западных капиталистов, а на деле превозносили последних до небес. Отсюда и отношение совершенно иное. В переполненных ресторанах обязательно найдется столик для случайно зашедшего туриста-итальянца и будет послан на три буквы свой "родной иван".

Не говоря уже о более поздних временах развала Союза. Новая "демократия" пошла дальше и возвела в абсолют непогрешимость иностранцев. Правящая элита покупала за рубежом собственность, переводила деньги, отправляла детей на учебу. И не скрывала, что собирается там в дальнейшем жить. А здесь всего лишь на временной работе, в командировке.

Время, когда полиция с удовольствием паковала своих сограждан в автозаки, а узнав о иностранном гражданстве, моментально отпускала задержанного, взяв едва ли не под козырек.

Кому могло это понравится?

Перестать быть подстилками, обзавестись чувством собственного достоинства. Уметь ценить себя, свою нацию, свою страну. Не преклонятся перед чужаками. И самое главное - жить своим умом.

Первый шаг сделан - от старых правителей избавились. Истребили, как тараканов, вместе с ближайшими родственниками. Осталось поменять менталитет людей.

И большое всегда начинается с малого. Шаг за шагом…

- Я готов перечислить сто тысяч в основанный фонд прямо сегодня, - громогласно объявил я. - При условии, что помощь будет направляться исключительно для детей наших земель.

Меня поддержали. Кивки стали чаще. На взъерошенную девицу уже не оглядывались.

- Правильно! Нечего всем подряд раздавать!

- Я тоже готов!

- И с меня сотня!

- Верно!

Анька встала рядом, в ее руках как по волшебству появился планшет.

- Можно организовать площадку для сбора денег в сети прямо сейчас, - сообщила она.

Тонкие пальчики запорхали по виртуальной клавиатуре, на дисплее высветился логотип популярного ресурса, где регулярно проводились акции по сбору средств на различные нужды.

- Это будет база для будущего фонда. Начальный капитал, - подруга быстро набросала описание куда и зачем пойдут собранные деньги. - Ловите ссылку.

Присутствующие полезли за собственными мобильными устройствами. У кого из кармана вынырнул смартфон еще старой конструкции, у кого из-под края отдернутых рукавов показались более навороченные инкомы. Другие обошлись учебными планшетами.

- Надо создать объяву на форуме. Пусть все знают, - предложил кто-то из толпы.

Новость со скоростью пожара распространялась по сети и, следовательно, по всему Лицею. Почти мгновенно появились первые отклики, комментарии, а следом и первые переводы. Немного, пятерки и десятки, редко двадцатки. В основном пока что шло обсуждение непонятной инициативы.

Я тоже не стал терять времени даром. Вход в онлайн-банковский сервис, ввод реквизитов, сумма перевода, подтверждение транзакции. Сотня тысяч улетела на счет новообразованного фонда. Почти все мои свободные деньги на данный момент.

Внушительный скачок в цифрах на страничке моментально вызвал бурный всплеск активности. Народ принял более энергичное участие. Суммы пошли гораздо внушительнее.

- Слушай, - Анька тихонько толкнула меня в бок. - Я тебя учредителем запишу, ладно?

Я покосился на подругу, от следов грусти на лице не осталось и следа. Оживилась, вместе искр усталости и печали появились бодрость и задор.

- Зачем? Мне известность ни к чему. Хорошее дело сделали и нормально. Думаешь я ради пиара?

- Да нет, - терпеливо объяснила Аня. - Просто с твоим именем будет более солидно. Может и другие меценаты подтянутся. А то сейчас новизна пройдет и все заглохнет. А так, глядишь с уточнением мелким шрифтом: "Благотворительный фонд основан под патронатом принца Виктора из рода Строгановых", дело проживет подольше.

Я обдумал предложение. И правда может сработать. Толстые кошельки любят подобные приписки. Пожертвования выглядят более солидно. Можно при случае и прихвастнуть, где-нибудь на приеме.

- Хорошо, - буркнул я и предупредил: - Только давай без фанатизма.

Говорить, что я это сделал не ради рекламы не стал. Зачем? И так понятно.

Посмотрел на соперницу. Девчонка выглядела потерянно. Стремительное развитие событий в совершенно непонятном русле ошеломило ее. Малая кучка сторонников стремительно таяла. Да и те, украдкой доставали телефоны, стремясь посмотреть, что творится в сети. А там поднялась небольшая буря.

- На первое время для управления фондом нужен руководитель, - перекрывая шум взбудораженной толпы заявил я.

И посмотрел на девицу, что еще совсем недавно так рьяно ругала власти за отказ в помощи другим странам.

- Не хочешь попробовать? - я обратился к ней. - Или ты только на словах смелая? Как насчет показать себя в деле?

Услышав, о чем речь, народ принялся оглядываться. Много глаз уставились на девчонку. Люди ждали, что она скажет. И судя по настроению, витавшему в воздухе, отказ никто бы не принял.

Моя соперница это тоже поняла. Как и то, что в случае отрицательного ответа сейчас, в дальнейшем ее жизнь в Лицее довольно серьезно затруднится. Ее попросту не поймут. В худшем случае, посчитают пустомелей и трусихой.

Последовал робкий кивок. Тут же раздались вопли поддержки. Народ оценил храбрый поступок идти до конца.

Если повезет, то случившееся сегодня не пройдет даром. Девчонка повзрослеет и поумнеет. Поймет, что простая критика ничего не изменит. Хочешь делать мир лучше? Начни с себя. Перестань сидеть на диване и начни действовать. Чем не стимул?

Я медленно качнул головой, принимая ответ.

Уже много позже, станет известно, что наша пикировка действительно оказала на мою оппонентку серьезное влияние. В будущем она создаст "Общество вспомоществования нуждающимся" и окажет помощь очень многим людям. Добившись успеха на ниве благотворительности в суровом обществе колдунов, далеких от таких понятий, как милосердие и сострадания. Маги ценили сильную волю и воздали должное проявленному упорству и целеустремленности…

- Было занимательно, но мне пора, - я чмокнул Аньку в щечку и направился к главному административному корпусу.

На экране инкома секунду назад высветилось сообщение от профессора Кнабе. Похоже в деле со второй стихией появились первые подвижки.


Глава 7


Милан. Владения клана Буджардини. Окраины города. Неизвестное здание. 21:15

Мешок на голове мешал дышать. Спертый воздух с трудом проходил в легкие, с хриплым всхлипом вырываясь из носа. Стянутые за спиной руки резала тугая полоска пластиковых наручников. Короткая спинка стула плотно врезалась в лопатки, не давая пошевелиться.

Когда пришел в себя, то сразу же понял, что случилось. Его похитили.

Последнее воспоминание - поездка в такси. Он собирался ехать домой, вызвал машину, подъехало желтое Рено. Обычное, похожих сотни разъезжают по городу. Ничего подозрительного. Разве что слегка необычным показалось то, что на месте водителя сидела девушка в вязанной шапочке. Мысль мелькнула и исчезла. Подумал, что какая-то беженка подрабатывает. В последнее время таких развелось тысячи.

Дальше провал. Как отрезало. Посадку в машину помнил, начало поездки… И все. Больше ничего в голове не всплывало.

Что-то вкололи? Заранее опоили в ресторане, где ужинал? Брызнули чем-то уже в машине?

Святая Мадонна! Точно. Минут через десять после того, как тронулись с места. На одном из перекрестков на светофоре, когда остановились на красный. Баба за рулем вдруг резко развернулась, в ее руке возник вытянутый черный баллончик. Звук пшикания, в лицо ударила тугая струя прозрачного газа. И тишина.

Так все произошло.

Удачная попытка вспомнить произошедшее перед потерей сознания немного подняла настроение. И вызвала толику осторожного оптимизма.

Раз не убили сразу, значит чего-то хотят. Вероятнее денег. Выкуп. А значит еще не все потеряно. Главное сейчас не провоцировать похитителей. По статистике заложники гибнут в основном из-за собственных действий. Играют в героев, пытаются сбежать.

Все служащие руководящих должностей в свое время проходили специальные курсы, где объясняли, как вести себя в подобных ситуациях. В голове сами собой всплыли слова выступающего инструктора: не оказывать сопротивление, показать, что согласны выполнить требования, попытаться выяснить, где находитесь, запомнить детали, но ни в коем случае ничего не предпринимать.

Если похитители профессионалы, то шанс остаться в живых будет очень высок. При условии выполнении данных условий. Их интересует не сам человек, а его деньги. Поэтому заложнику постараются сохранить жизнь до тех пор, пока не получат желаемого. Основная опасность возникает при обмене. Но это уже дело другой стороны. Переговорщики организуют освобождение с максимальными шансами на успех для выживания похищенного.

Сейчас главное не паниковать и не провоцировать похитителей. Вести себя спокойно и не делать глупостей.

Успокоительные мысли позволили взять себя в руки. Бояться нечего, им нужны только деньги, никто не собирается его убивать…

Предаться дальнейшему аутотренингу против стресса не удалось. Мешок с головы резко сдернули. В глаза тут же ударил ослепляющий свет. Джино инстинктивно зажмурился.

- Отдаю должное вашей выдержке, сеньор Манчини, - раздался голос.

Говорили громким, шипящим шепотом. Об этом инструктор тоже предупреждал. Если похитители не использовали технические средства для искажения голоса, то скорее всего будут говорить так, чтобы затруднить возможное опознание в будущем.

- Иные, очнувшись привязанными к стулу с мешком на голове, как правило начинают орать, требуя объяснить, что происходит, - в ореоле слепящего света возникла неясная человеческая фигура. - А вы держитесь молодцом. Это хорошо.

За исключением одной лампы на подставке в комнате было темно. Освещался пятачок на котором стоял стул со связанным итальянским банкиром. Свет бил в глаза, мешая рассмотреть не только похитителя, но и окружающую обстановку.

- Вам нужны деньги? Сколько? - Джино жадно облизал губы. - Я деловой человек и понимаю ситуацию.

Послышался короткий смешок.

- Не уверена в этом.

Значит не показалось, голос и впрямь женский. И говорил с мягким иностранным акцентом. Выходит, не ошибся, водителем такси оказалась женщина. И судя по всему, она его и похитила.

- Будьте добры, взгляните пожалуйста сюда.

Под нос заложнику сунули листок бумаги. Пришлось поднапрячься, чтобы разглядеть прыгающий перед глазами отпечатанный текст.

- Документ заверен вашей подписью. Узнаете?

Скользнув взглядом в самый низ листа, он с удивлением опознал собственную фамилию.

- Что это?

- Вы невнимательно посмотрели на заглавие. Будьте любезны, взгляните еще раз.

Происходящее все меньше походило на похищение ради выкупа. Обычным преступникам нет необходимости показывать ему какие-то документы.

Ничего не понимая, Джино послушно уставился на основной костяк показанного документа. Он опознал бумажку. Оригинальный бланк банка Святого Петра. Разрешение на транзакцию. И его подпись внизу.

Святая Мадонна!

Губы Манчини мелко задрожали. Он вспомнил к какому периоду жизни относился показанный документ.

- Послушайте… - начал он и замолк.

Снова стало трудно дышать, но на этот раз уже не из-за плотного мешка на голове.

Вдох-выдох, вдох-выдох.

Успешный итальянский банкир из Милана задыхался. Похититель (а точнее похитительница) не делал ничего, чтобы помочь, молча наблюдая, как у человека на стуле тяжело подниматься грудь, пытаясь вытолкнуть ставший вязким воздух из непослушных легких.

- Вы… вы… - Джино закашлялся. - Вы от Буджардини?

Долгую секунду женщина не отвечала, будто наслаждаясь страхом ожидания пленника.

- Нет, - наконец она соизволила заговорить. - На ваше счастье, я не имею никакого отношения к клану Буджардини.

Банкир шумно выдохнул, его голова качнулась, практически упав на грудь.

- На вашем месте я бы не торопилась расслабляться. То, что меня послал не клан Буджардини вовсе не значит, что они не могут однажды утром получить конверт, полный этих документов, - мрачная пауза. - Вы же помните ваши махинации? И полагаю понимаете, что с вами сделают, если правда вскроется.

Манчини с силой прикусил губу, на подбородок медленно стекла узкая струйка крови.

О, он отлично представлял, что с ним сделают колдуны за использование их счетов в отмывании денег мафии. Члены сицилийского синдиката на фоне взбешенных магов выглядели группой школьниц-девственниц из католической школы.

Чародеи умели растягивать удовольствие, наказывая врагов. Пытки будут продолжаться целую вечность. Простой смертью дело не ограничиться. Дабы в будущем никто больше не смел обманывать клан.

- Чего вы хотите? Денег? - идея похищения ради выкупа снова вернулась на первые роли. Просто с другими обстоятельствами. Ему также хотели продать его жизнь, только теперь к ней присоединился еще и способ смерти.

Закончить в застенках родового гнезда Буджардини? Нет, лучше сразу в петлю. Или пулю в висок. В зависимости, что окажется под рукой.

- Мне не нужны ваши деньги, - успокоила женщина. - Только информация.

Джино неосознанно напрягся. Кому, как не ему знать, что в современном мире информация частенько была дороже банальных денег. С нужными сведениями можно получить куда больше. Власть, влияние, силу, могущество. На выбор.

- Какая информация? - непослушными губами прошептал он.

Ему сказали. Подробно объяснили, что именно от него требуют. Не забыв в качестве альтернативы указать на тесное знакомство с убранством одного особняка в самом престижном районе Милана.

Попросту говоря, указали, либо он выкладывает все что знает, либо его прямо сейчас отправляют домой к Буджардини. С аккуратно перевязанной кипой документов под мышкой.

И Манчини заговорил. Выложил все, что знал, ничего не утаивая. И даже больше. Потому что не хотел попасть в лапы палачей клана, что посмел обмануть.

Все время пока длился разговор, он пытался рассмотреть женщину, прячущуюся в свете проклятой лампы, бьющей в глаза не хуже прожектора. К сожалению, ничего толком разглядеть не удалось. Даже приблизительный возраст толком не угадать. Ей могло быть, как двадцать, так и под сорок лет. Непонятно. Шепот и свет отлично сохраняли инкогнито похитительницы.

Получив необходимое, женщина отошла. Из темноты донеслось приглушенное бормотание. Кажется, она разговаривала по телефону.

Вскоре вернулась обратно, на этот раз вступив в круг света, не боясь быть опознанной. Это ему не понравилось, под ложечкой засосало от дурных предчувствий.

Совсем еще молодая девушка с правильными чертами лица славянской наружности наклонилась вперед.

- Извините, сеньор Манчини, мне велено прибрать за собой, - сказала она, блеснула полоска белоснежных зубов в тонкой улыбке. - Без обид. Это всего лишь работа.

В руке незнакомки появился узкий кинжал. Джино открыл рот, собираясь закричать, моля о пощаде, но блестящее лезвие уже вошло в его грудь, погружаясь в плоть по самую рукоятку клинка.

Темнота.


***


Окрестности Златограда. Владения клана Мамонтовых. Магический Лицей. Учебный корпус 5-В. Библиотека. 22:25

- Ты уверена?

- …

- Он мог соврать?

- …

- Известна точная дата?

- …

- А время?

- …

- Выглядит подозрительно, не находишь? Очень уж удачное совпадение.

- …

- Хорошо. Я понял. Прибери за собой и оставайся на связи.

Я нажал кнопку отбоя и рассеяно крутанул инком между пальцев. Какие любопытные новости пришли из далекой Италии. Прямо нежданно-негаданные. Кто бы мог подумать, что так все повернется.

Удивительное совпадение. Невероятное. И оттого весьма подозрительное.

С другой стороны, бывало и не такое. Жизнь, знаете ли, штука такая, что и самые фантастические события имели свойство сбываться. Причем тогда, когда совершенно не ждешь.

И все же, больно уж удачно все сложилось. Прямо не верится.

Не обращать внимание? Забить? Игнорировать?

Черт! А если и впрямь случайно вышло. И нам просто дико повезло? Безумно, поразительно повезло. Может ее величество Фортуна и нам улыбнуться?

Макаронник не врал. Ласка незаметно нацепила на него артефакт истины в ходе допроса, все ответы правдивы. Ну или по крайней мере он их считал таковыми.

Могли банкира использовать втемную? Да легко. Другой момент, что для этого необходимо заранее знать, что его захватят. Слить дезинформацию через ничего не подозревающего пленника. Красивый ход. Элегантный.

Или все проще? И это лишь неосторожность со стороны участников сделки? Раскрыли подробности перед посредником, тем самым подчеркивая исключительную важность запланированного мероприятия.

В любом случае, оставлять следы в делах подобного рода не стоит. Оттого и приказ, убрать за собой…

- Вы в порядке? - Генрих Богданович с ожиданием глядел на меня, во взгляде старика таилось недоумение. - Вот уже две минуты, вы просто стоите и смотрите в никуда. Что-то случилось?

- Извините. Отвлек звонок, - ответил я, вновь подходя к столу со встроенной интерактивной поверхностью и прямым подключением к серверам Лицея.

Несмотря на всю нелюбовь профессора к высокотехнологическим устройствам, снискавшей ему славу ретрограда и компьютерного ненавистника, ученый прекрасно понимал, что без них в современных разработках не обойтись.

Когда обстоятельства жестко припирали к стенке, пользовался техникой за милую душу. В повседневном обиходе продолжая оставаться "интеллектуальным неандертальцем".

И надо признать минимальный опыт взаимодействия с вычислительными машинами, ничуть не сказался на сноровке обращения с ними у старика. Оперировал сложными программами будь здоров, не каждому продвинутому пользователю по плечу.

- Виртуальная модель пока выглядит так, - Кнабе ловко провел пальцами по светящейся полоске, преобразуя полученные данные в форму трехмерной проекции, крутящейся на огромном экране, что из себя представляла вся поверхность стола.

Сверху и снизу располагались панели управления, по бокам светились таблицы и диаграммы проведенных расчетов.

Прежде чем снова смотреть на дисплей, я оглянулся по сторонам. Десять вечера, а в библиотеке никого не видать. Ни студентов, ни преподавателей. В любом другом учебном заведении это могло показаться необычным. Но только не в Златоградском Лицее.

Это и называлось-то лишь по привычке библиотекой. На самом деле просторная зала с самого начала выполняла роль удобного помещения. Ряды комп-терминалов, комфортабельные стулья и кресла. И где-то далеко под землей, мерно гудели сервера. По задумке архитекторов сюда должны были приходить поработать в тишине. Но основная масса учащихся и преподавательского состава предпочитала не делать лишних телодвижений, пользуясь персональными планшетами для доступа к сетевым сервисам.

Сюда приходили мало. Хотя на мой взгляд зря, здесь довольно уютно. Приятный полумрак, прохлада. Недурственно посидеть, подумать в покое.

Впрочем, иногда в библиотеку все же заходили. Чтобы воспользоваться вычислительными мощностями особо крутых компьютеров и специализированной техникой. Если вдруг в лабораториях образовывалась очередь на терминалы с прямым подключением к центральному процессору главной системы Лицея.

- Прогноз негативных эффектов? - спросил я.

На дисплее медленно кружилась вокруг своей оси человеческая фигура, внутри нее отображалась циркуляция потоков энергетики мага. Пунктирные линии густым переплетением напоминали нервную или кровеносную систему живого организма.

- Значительный, - сухо откликнулся Кнабе.

Мда, ясно. Ступаем на тонкое поле неизведанного. Попытка овладеть сразу двумя стихиями - задача не только амбициозная, но и чрезвычайно опасная.

- Надо иметь ввиду, что глобальная перестройка энергетической матрицы с перепрограммированием энергии на выходе в принципе невозможна. Надеюсь, вы это понимаете и не строите ложных иллюзий, - профессор остро взглянул на меня поверх очков.

Я кивнул. Разумеется понимаю. Не дурак. Успел вкратце ознакомиться с представленной проблематикой несовместимости двух разных сил.

Как работает магия? Чародей зачерпывает энергию извне, пропускает через себя, одновременно с этим преобразуя, и на выходе получает послушную воле эфирную субстанцию, завязанную на родную стихию заклинателя. Все просто.

Но перед этим надо обязательно пройти посвящение. С тотальным изменением организма. Без этого никуда.

Например, так называемые "дикие" не могли использовать магию в привычном понимании слова. Творить заклинания или создавать устойчивые энергетические структуры. Только сырую силу. Как на входе, так и на выходе. Без преобразования. Отсюда и значительная разница между обученными магами и новичками, прошедшими инициацию случайно.

Пока не пройдут посвящение, управлять энергией на должном уровне не получится. Это аксиома.

Однако перестройка организма не проходит даром. После этого меняются фундаментальные основы самой энергетической системы чародея. Он уже не может преобразовывать получаемую извне сырую энергию ни во что, кроме силы, своей "родной" стихии.

Все равно что пытаться стрелять из пистолета патроном другого калибра. Если брать более понятную терминологию.

И вот теперь, мы собирались изменить данное положение.

- Постепенная трансформация каналов даст возможность на заключительной фазе преобразования энергии сместить акценты принадлежности, - продолжил профессор. Картинка немного изменилась, рядом с пунктирными линиями синего цвета появились цепочка более мелких звеньев, ярко красного окраса. - Но только теоретически.

Я посмотрел на изображение. С левой стороны большого экрана-столешницы неторопливо ползли графики расчетов необходимых объемов энергии. Видневшиеся значения изобиловали количеством нулей.

- Понадобится очень много энергии, - пробормотал я, немного ошарашенный приведенными цифрами.

- Очень много, - подтвердил Кнабе и предупредил: - И необходим тип стихии, которым вы хотите овладеть.

- Стихия Пространства, - сказал я. - Понадобиться живой носитель этой стихии.

Профессор молча смежил веки, сложил руки на груди и замер. Как бы своим безмолвием говоря: ну что, теперь вы поняли, что замахнулись на невозможное?

Я про себя хмыкнул. Не хочет идти дальше, не хочет. Теория одно, а приступать к практическим занятиям совершенно другое.

- У меня есть на примете подходящий кандидат, - сообщил я. - Мы уже работали вместе. Думаю, удастся его уговорить на сотрудничество.

Генрих Богданович обреченно кивнул. Понял, что неугомонный студент отступать не собирается, несмотря на все предстоящие сложности.

- Для начала необходимо проверить стихии на совместимость, - проворчал он. - Иди разговор о Пламени и Воде, то я бы и пытаться не стал. Совместить противоположные начала в принципе невозможно. Надеюсь, вы это понимаете, молодой человек?

Что на это ответить? Ясень пень, что легко не будет. Иначе давно бы уже все овладели по второму типу магического воздействия.

- И еще, заранее хочу предупредить, - Кнабе приподнял в предостерегающем жесте указательный палец. - Я не даю никаких гарантий. И сразу могу сказать, что подчинить полностью дополнительную стихию не выйдет. Пользоваться ею в полном объеме, как вы делаете сейчас с магией Льда, физически не получится. Вы должны это четко осознавать.

Я кивнул. Чем-то придется поступиться. Ожидаемо. Получить сразу и все не получиться. Зато преимущества несомненны. Так что плевать.

- Не проблема. Меня устроит и минимальный результат.

Профессор провел рукой над столом, смахивая проект с экрана.

- Я зарезервирую био-лабораторию для предварительного тестирования живых тканей в условиях взаимодействия двух разных стихий.

- А я в свою очередь позабочусь о маге Пространства. Он прибудет в ваше распоряжение в течении ближайших трех дней, - пообещал я.

Полез в карман пиджака и вытащил планшет.

- А пока, будьте любезны, - устройство протянулось к профессору. - Оставьте здесь ваш автограф.

Генрих Богданович настороженно покосился на портативный компьютер, не утруждая себя разглядыванием мелкого текста.

- Что это? - спросил он.

- Простая предосторожность, - пояснил я. - Юридическая формальность, гарантирующая защиту нашему небольшому проекту со стороны возможных притязаний Лицея.

Кнабе нахмурился. Не понимал старикан, о чем идет речь.

- Вы работаете на университет, - терпеливо принялся объяснять я. - По контракту, все ваши разработки принадлежат Златоградскому Лицею. Этот договор указывает, что означенная идея полностью принадлежит мне. Таким образом деканат не сможет в будущем предъявлять права на проект. Я же в свою очередь обязуясь везде указывать ваше имя и приоритетное соавторство разработанной методики.

Профессор застыл, не зная, как реагировать на неожиданное заявление. Прекрасно его понимаю. Но суровая реальность требовала предусмотреть все варианты.

- Не беспокойтесь, я не пытаюсь отобрать у вас открытие. Просто не хочу, чтобы другие потом отобрали его у нас.

По лицу Генриха Богдановича пробежала невеселая усмешка.

- Да, это они могут, - сказал он, кажется, вспомнив кого-то из своих бывших коллег.

Еще немного подумал, а потом решительно протянул руку к планшету.

- А знаете что, давайте, - и поставил размашистую подпись.

Удовлетворенный, я убрал устройство обратно в карман.

- Хорошо. Я займусь приглашением подходящего прыгуна, - пообещал я и едва слышно себе под нос пробубнил: - Тем более, что для него у меня есть еще одно дельце…


***


Милан. Владения клана Буджардини. Отель RomanaResidence. Номер 24В. 18:16

Избавиться от тела нечистого на руку банкира оказалось проще-простого. Камень, цепь и ночная прогулка на море.

Сначала думала обратится к мэтру Галему, но потом поняла, что в сложившихся обстоятельствах это будет не самой лучшей идеей. Пришлось заняться самой.

Следующие полтора дня прошли в праздности и безделии. Все необходимые распоряжения удалось сделать за вечер. Дальше оставалось лишь ждать. Гуляла по городу, обедала и ужинала в ресторанах. Продумывала детали предстоящего плана.

Полученная от Манчини информация потребовала кардинально скорректировать изначальный замысел. Да так серьезно, что, по сути, разговор шел уже о совершенно иных целях и общих приоритетах.

Она и оставалась-то в городе пока лишь потому, что необходимости куда-то уезжать просто не возникло. Сейчас все решалось за многие тысячи миль от Милана. И при этом, Ласка сыграет в предстоящих событиях ключевую роль…

В назначенный день встала пораньше. Душ, легкий завтрак и обязательная проверка оружия. Сегодня в дело пойдет WaltherP99, модернизированный вариант. Снаряженный бронебойными пулями, прошедшими специальную обработку чарами укрепления. Пробивная способность у этих боеприпасов просто сумасшедшая. Должно хватить с лихвой. И обязательно титановый глушитель…

Когда в дверь номера постучали Ласка была уже полностью готова. Не только телом, но и духом. Сегодня ей предстояло "закрыть" цель, самую сложную из всей ее предыдущей практики.

- Госпожа Беатрис? - на пороге стоял юноша лет семнадцати-восемнадцати.

Невысокий, смуглолицый, со слегка раскосыми глазами. Одежда обычная, европейского типа.

Вспомнив присланную по электронной почте фотографию, Ласка молча посторонилась.

- Меня зовут Тио, - представился гость, на лице цвета потемневшей бронзы сверкнула белозубая улыбка. - Слышал, нам с вами предстоит немного поработать вместе…


Глава 8


Мумбаи. Центр города. Отель "RoyalPalace". Зал для приемов. 18:34

Блестящее общество, обилие света, звон бокалов. Все мужчины в смокингах, на женщинах изысканные вечерние платья. Сияют улыбки, слышится говор и смех.

По залу фланируют официанты, ловко разнося подносы, уставленные шампанским. Светский раут в самом разгаре. Официальный повод мероприятия - день рождения младшего сына раджи. Неофициально - у каждого из присутствующих нашлась причина посетить празднество. Пообщаться в неформальной обстановке, обсудить дела без давления скучных офисных стен, наладить новые связи, укрепить старые и в целом показать, что занимают достойное положение, раз уж получили личное приглашение.

Лорд Ричард Кэмпбелл не нуждался в подобного рода подтверждениях собственного могущества, глава колдовского клана давно уже перерос эти игры. И тем не менее сегодня он здесь, вместе со всеми находится в огромном зале, изображая хорошее настроение, делая небольшие глотки из фужера и вежливо выслушивая всякий бред очередного ничтожества, мнящего о себе невесть что и рассчитывающего получить расположение истинного патриарха.

- Вы, несомненно правы, последние потрясения в мире самым негативным образом сказались на бирже, - растягивая рот в любезной улыбке согласился он с толстым магнатом, тесно связанным с азиатскими рынками.

Речь шла о недавней скоротечной войне между русскими и американскими кланами. Обмен ударами самыми сильными и самыми организованными магическими родами вызвал панику по всей планете. Многие думали, что вот и пришел конец света.

Пока не вспомнили, что ядерного оружия уже нет и глобальных катаклизмов можно ожидать только от применения сверхмощных заклятий массового поражения. Но тут у других шанс на выживание многократно повышался. После применения чары не имели особенности разносить по воздуху заразную дрянь, грозящую убить все живое.

- Они не думают о других, как будто никого кроме них не существует. Знаете сколько я потерял активов в затопленной Калифорнии? - жаловался делец и не дожидаясь реакции со стороны собеседника сам же ответил: - Невероятное количество! И кто мне все это компенсирует?

Пухлые щечки бизнесмена возмущенно затряслись, лорду Ричарду остро захотелось отвесить болвану звонкую оплеуху, настолько тот ему надоел своей унылой болтовней.

- Возможно вам стоит попробовать обратиться за компенсацией к русским? - нейтральным тоном предложил он. - Разве не они уничтожили солнечный штат? Стоит подумать о требованиях с полным возмещением убытков.

Толстяк настороженно сверкнул глазами, не понимая, что это - утонченная издевка со стороны колдуна или дельный совет? Пытаться стребовать потерю с бешеных русских? Проще забыть. А то еще дождешься в гости этих сумасшедших бледнолицых с далекого севера. Все слышали при их скверный нрав.

- Эммм…мда… возможно вы и правы, - промямлил магнат и наконец-то отвалил.

Лорд мысленно поморщился, как же ему этот субъект успел надоесть. А ведь общались всего пару минут…

Коротко пискнул инком на запястье, напоминая о заданном времени. Взгляд лорда мазнул по устройству и тут же следом скользнул по залу. Где курьер? Встреча назначена…

- Добрый вечер, ваша светлость, - откуда-то сбоку появился подтянутый мужчина слегка за тридцать.

Как и все гости в смокинге, темноволосый, с восточными чертами лица и смугловатой кожей. Маленькая бородка аккуратно подстрижена, на безымянном пальце блеснул золотой перстень.

- Добрый, - откликнулся лорд.

На светло-коричневом лице сверкнула белоснежная улыбка. Непринужденное поведение выдавало в посреднике опытного человека, не раз проворачивающего похожие сделки.

- Может отойдем чуть в сторонку? - предложил он, кивнув в направлении колонн у стены.

Ричард неторопливо кивнул. Собственно, он и сам не собирался вести разговор посредине толпы. Даже больше, рассчитывал пригласить курьера в более приватное место, например в один из задних кабинетов, где им точно никто не помешает.

Но взглянув в глаза посланника, моментально понял, что тот не согласится уходить в настолько уединенное место. Осторожничает. И правильно. Слишком опасно, когда имеешь дело с колдунами. Лучше провести обмен на людях. Так безопаснее и ни у кого не возникнет искушения обмануть другую сторону, без угрозы поднять лишний шум.

Они неторопливо прошли подальше от основной массы народа, встали в тени, однако не так далеко, чтобы полностью скрыться от зала.

- Принесли? - без долгих вступлений спросил лорд.

Щепетильность и предосторожность продавцов его уже порядком утомила. Сначала долгие переговоры, потом бесконечное обсуждение цены, затем условия, как будет происходить обмен. Обнаглевшие букашки каждый раз выдвигали все новые и новые требования.

Приходилось проявлять терпение, чтобы не вздумали идти к кому-то другому. Но как же они ему надоели за эти недели…

- Необходимо подтверждение с той стороны, - восточник мотнул головой за спину.

И опять проявление недоверия. Как же это изматывает.

- Я просто проведу проверку на подлинность, - терпеливо объяснил лорд, не высказывая раздражения.

Араб помедлил, видимо вспоминая инструкции. Предварительная проверка допускалась достигнутым уговором.

- Вы же не думаете, что я побегу, - сердито буркнул Ричард.

Посланник одумался, на смуглом лице вновь засверкала учтивая улыбка.

- Конечно, ваша светлость. Извольте.

На худой крепкой ладони появился кусочек пластика. Невзрачный, размером чуть меньше зажигалки. Безделушка, стоимостью в пару круизных лайнеров.

Хозяин Авалона взял протянутый носитель и тут же приложил к своему инкому. По экрану побежали колонки цифр, пошла сверка электронных кодов на идентичность заложенной в носитель информации.

Обработка шла три секунды, показавшиеся обоим участникам встречи целой вечностью. Первый боялся, что могучий чародей, получив желаемое, вдруг передумает и решит переиграть прежние договоренности, не захотев платить оговоренную цену, а второй, что экран в конце покажет красную надпись, не подтверждая оригинальность данных.

Прозвучал звуковой зуммер, небольшой дисплей украсился изобилием зеленого. Товар подлинный.

- Вы убедились, - загорелая рука требовательно протянулась к устройству, желая забрать обратно. - Ваша очередь.

По губам лорда скользнула улыбка. Как же этот слизняк его боялся. Он чувствовал его страх почти на физическом уровне. Ухоженное лицо бесстрастно, а внутри все дрожит. Это ощущалось очень четко.

С легкой усмешкой глава клана Кэмпбеллов повертел желанную флэшку между худых пальцев.

- Ваша очередь, - нервно повторил восточник.

Англичанин еще шире улыбнулся, его забавлял испуг собеседника. Грязный араб, нарядившийся в смокинг, дрожал от страха, и английский лорд это отлично видел.

- Вы должны позвонить своим людям, - судорожно напомнил посредник.

Смуглая физиономия теперь уже не скрываясь отображала откровенную боязнь.

- Конечно, - нарочито медленно обронил Ричард и не думая выпускать из рук драгоценный информационный носитель. - Мы же договаривались. А я верен своему слову.

Он неторопливо поправил рукав, на свет вновь появился инком, тонкие пальцы потянулись к сенсорному меню переслать необходимые приказы на другое полушарие планеты.

Араб заметно расслабился, из темных глаз постепенно исчезала тревога…

Именно в этот момент раздались приглушенные хлопки, слившиеся почти воедино. Стоящие на боковых столиках бутылки с шампанским разлетелись осколками микровзрывов. Воздух в зале заволокло белесой дымкой полупрозрачного вещества. Распыленный газ в мгновение ока накрыл большую часть помещения.

Висящие на потолке хрустальные люстры одновременно мигнули. В электрической сети скакнуло напряжение на краткий миг выводя аппаратуру из строя.

Сразу же включилась автоматика, запуская резервные цепи питания. Вспомогательная система активизировалась почти в то же мгновение.

Надо отдать лорду должное, среагировал он молниеносно. Окно возможности длилось всего лишь доли секунды, и он почти успел уйти от удара. Но, к сожалению, близость желанной флэшки сыграла с ним злую шутку, воздействовав на скорость реакций.

Прошло чуть меньше секунды, но неизвестным этого хватило с лихвой. В метре от лорда открылся микроскопический прокол в пространстве и оттуда вылетело три пули подряд. Первая ошеломила, вторая пробила личный щит лорда, третья прошла его череп насквозь.

Голова Ричарда Кэмпбелла дернулась. На лицо посредника, стоящего рядом брызнуло красным. Тело лорда рухнуло на пол.

Все произошло мгновенно. Никто ничего не успел понять, как один из приглашенных гостей упал с аккуратной дырочкой входного отверстия в затылке и рваной раной выходного отверстия в лбу.

- Ааааа!!! - завизжала женщина, на свою беду оказавшаяся слишком близко к погибшему. Брызги алого редкими каплями долетели до ее шикарного туалета.

Восточник в прострации провел по лицу ладонью, стирая ошметки красно-серой жижи вышибленных мозгов хозяина Авалона.

Поднялся крик. Люди не сразу сообразили, что все закончилось и больше жертв не будет, каждый боялся попасть под выстрел невидимого стрелка. Началась паника, толпа ломанулись к ближайшему выходу. Из коридоров наоборот повалила охрана, стремясь попасть на место происшествия.

Охваченный страхом водоворот людской массы закрутил посредника, не позволив ему подобрать упавшую флешку.

Зато это сделал один из официантов, подскочивший к убитому и успевший прихватить не только пластик носителя информации, но и сумевший ловко сдернуть с запястья мертвеца браслет его личного инкома.

Никто ничего не успел толком понять и заметить, как официант бесследно растворился в толпе…

Через несколько минут в зале никого не осталось, кроме встревоженных охранников. Вскоре в сопровождении помощника туда пожаловал глава службы безопасности отеля лично.

- Ювелирная работа, - сказал он, склоняясь над трупом. - Атаковали систему, сняли защиту и пробили щиты. И все это меньше чем за полторы секунды.

Коренастый мужчина уважительно покачал головой, отдавая должное неведомым убийцам.

- Фантастическая синхронность, - согласился помощник.

Под ногами хрустнули осколки битого стекла.

- А это что? - начальник указал на россыпь разлетевшихся кусочков бутылок шампанского.

- В основание бутылок был помещен небольшой заряд взрывчатки, - пояснил один из сотрудников СБ. - Вместо шампанского внутри специальная жидкость блокиратора магии. После взрыва смесь перешла в газообразное состояние.

- И обладающие чародейским даром почувствовали, словно им на шею удавку набросили, - понимающе кивнул глава безопасности.

- Эффект не продлился долго, - указал помощник. - Для мага уровня Патриарха этого явно недостаточно.

Главный охранник хмыкнул и молча ткнул пальцем в еще теплый труп с разнесенным черепом.

- Нападающим этого хватило. Секундная заминка и… - красноречивый взгляд на огромную дыру во лбу бывшего лидера клана воздушников.

Помолчали, задумчиво оглядывая место убийства.

- Очень грамотная работа, - снова покачал головой начальник. - Великолепно спланированная и четко осуществленная. Как по нотам. Такое не каждому по плечу…

Недосказанная мысль повисла дамокловым мечом в наступившей тишине. Каждый из присутствующих понимал, что за покушением настолько высокого класса мог стоять только кто-то из великих родов.

А как ни посмотри, местный раджа никак не дотягивал до фигур уровня Патриархов сильнейших кланов планеты.

- Что будем делать? - помощник с ожиданием уставился на главу СБ.

Тот в свою очередь равнодушно пожал плечами. Кто-то из великих расправился с последним британским лордом и выбрал для этого прием в злополучном отеле. Неприятное событие, но отнюдь не фатальное. Вряд ли хозяин захочет вмешиваться в свару крупных колдовских семей.

- Проведем расследование и доложим о результатах наверх, - сказал начальник. - Пусть там решают. Дальнейшее уже не наша забота.

Сказал и махнул рукой в сторону выхода.

- Оцепить помещение, никого не пускать до прибытия экспертов.

Стоящий в проеме охранник коротко поклонился, плотная рука дернулась к кнопке гарнитуры отдать необходимые распоряжения.

Еще раз взглянув на труп бывшего главы рода Кэмпбеллов, глава службы безопасности опять покачал головой. Так ничего больше не сказав, он направился к выходу. Его ждали со срочным докладом.


***


Милан. Владения клана Буджардини. Отель RomanaResidence. Номер 24В. 15:14

- Первая фаза завершена, - сказала Ласка, выслушала короткую ответную реплику и нажала отбой.

Из ствола пистолета до сих пор шел легкий дымок. Девушка передернула затвор и посмотрела на Тио из рода Пулау. Малазийский гость выглядел сосредоточенным.

- Отлично сработал, - похвалила она партнера по делу. - Все сделал точно, как надо.

Парень с достоинством поклонился.

- Вы тоже действовали непревзойденно, госпожа Беатрис, - отметил он профессиональные качества стрелка высшей категории.

Они и впрямь сработали превосходно. Слажено, быстро, без ошибок. Малейшая неточность, малейший просчет и все могло закончится крахом. Однако у них получилось. И этого уже не изменить. Сегодняшнее событие войдет в историю клановых войн.

Полноценного Патриарха ликвидировали лица, многократно проигрывавшие ему в чистой силе. Благодаря хитрости и отличному планированию удалось совершить то, что раньше делали только могущественные маги ранга повелителя стихий.

- Хорошо, ты знаешь, что делать дальше.

Ласка поменяла оружие, место пистолета с глушителем, снаряженного зачарованными пулями, занял компактный стрелковый комплекс для боя в городских условиях.

На автомате отстегнула магазин, проверила патроны и снарядила по новой. Щелкнул переключатель перехода автоматической стрельбы, поставленный на предохранитель.

Тело плотно облег бронежилет. В правом ухе удобно разместилась гарнитура с наушником и микрофоном. Изгибающийся шнур исчез под воротом рубашки, заканчиваясь в небольшой коробочке армейской рации

- Открывай портал на пирс, - приказала она. - Потом уходи, как договаривались.

Малазиец молча кивнул. Не стал ничего добавлять, желать удачи или еще чего-то подобного. Это не кино, в среде профи такое не принято.

Юный маг-пространственник провел рукой, делая круговой жест. Воздух перед девушкой замерцал, пошел рябью.

Палец легонько ударил по кнопке активации связи.

- Я иду, - сообщила она по выделенному каналу.

Двустороннее шифрование обеспечивало необходимую секретность переговоров.

- Принято, - безликим мужским голосом отозвались из эфира. - Мы на позиции.

Не оглядываясь на застывшего Тио, Ласка шагнула вперед. Последовал мимолетное головокружение. В следующую секунду она уже стояла в миланском порту. В трех милях южнее от гостиничного номера RomanaResidence.

- Все готово, - на другой стороне ее встречала группа из трех мужчин.

Крепко сбитые фигуры, трехдневная жесткая щетина и обветренная под палящими лучами солнца кожа. Одеты почти одинаково за исключением мелких деталей. Оливковые футболки, свободные штаны полувоенного фасона цвета хаки. На головах кепки, глаза прикрывают солнечные очки. На ногах ботинки на толстой рифленой подошве с высокой шнуровкой. Такие же бронежилеты, как у нее. Поверх разгрузки с запасными магазинными. Мозолистые руки уверенно держат штурмовые винтовки, обвешанные тактическими приблудами.

Команда наемников.

Предоставленные мэтром Галемом за внушительное вознаграждение специалисты для решения сложных проблем силовыми методами. Квалифицированные, умеющие держать язык за зубами, не задающие лишних вопросов. То, что надо для тайных операций.

- Они прибыли? - осведомилась Ласка.

Командир коротко кивнул. Ей протянули бинокль, с указанием куда смотреть.

Пристань тянулась далеко, вдоль шла автомобильная дорога. Слева колыхались на водной поверхности яхты и катера, справа располагались приземистые здания кафешек с летними мансардами и сувенирные магазинчики. За ними виднелся краешек обширной автостоянки.

Как обычно в это время года здесь хватало праздношатающегося народа.

Ласка перевала взгляд, оценивая расстояние. Основная масса людей находилась в достаточном удалении.

Два черных седана представительского класса замерли у входа в сектор особо охраняемого пирса. Тут людей почти не виднелось. Сюда туристов и обычную публику не допускали.

- Где яхта?

- Третий причал, пятое место, - подсказали сбоку и продиктовали название: - "Azure".

Найти искомое судно не составило особого труда. Даже среди немаленьких соседок она отличалась внушительными размерами.

- Большая посудина, - задумчиво пробормотала Ласка.

Бинокль вернулся владельцу, девушка посмотрела на лидера наемников. Последовало разрешение на старт операции по захвату объекта:

- Приступайте.

Командир ответил резким кивком. По зашифрованному эфиру понеслись команды бойцам, заранее занявшим удобные позиции для штурма. Слаженная машина отряда солдат удачи ринулась в бой, действуя в интересах нанимателя. Без сомнений, без колебаний, до последнего пени отрабатывая солидный гонорар за предоставленные услуги.

Ласка не стала лезть, мешая профессионалам работать. Люди опытные, знают, что делать. Пытаться командовать сейчас, значит подвергать риску успех миссии. Ее дело сохранять спокойствие и выступать в роли молчаливого наблюдателя.

Часовых в начале и конце причальной стоянки сняли снайперы. Два выстрела и фигуры в темных костюмах упали на доски. Глушители не дали определить откуда ведется стрельба и поднять тревогу раньше времени.

Еще одного убрали с носа роскошной яхты. Трех на корме. Пока основная группа захвата бежала по сходням им расчистили путь, не давая охране опомниться.

- Мы внутри, - прошипела рация. - Начинаем зачистку.

Ласка поколебалась, но все же напомнила:

- Экипаж нужен живой.

- Принято.

Потянулись минуты ожидания. Снабженное глушителями оружие вкупе с хорошей звукоизоляцией на борту не позволяло проследить ход штурма. Лишь редкие фразы на закрытой частоте сообщали о темпах продвижения внутри просторной яхты.

- Мы закончили, можно входить, - прошелестело в наушнике гарнитуры спустя какое-то время.

Ласка оглядела окрестности. Народ в отдалении все так же гулял, наслаждаясь летним солнцем и хорошей погодой. Никто не заметил, что стоящая в отдалении яхта только что подвергалась силовому захвату.

Отличная работа.

В сопровождении двух бойцов (безопасность нанимателя один из приоритетов) девушка поднялась на борт.

- Девять на ликвидацию, - доложил при встрече командир отряда, стоило тонированным раздвижным створкам оставить духоту жаркого дня позади.

- Вместе с теми, что на улице? - уточнила она.

Наемник кивнул.

- Хорошо.

Ласка прошлась по комнате, выполняющей роль центральной кают-компании. На диванчике вжавшись в стенку сидело двое мужчин в бежевых деловых костюмах. Рядом стоял боец, недвусмысленно направив на пленников дуло автомата.

Игнорируя испуганные взгляды, она достала инком и сверила изображение полученных ранее фотографий.

- Сходится. Это они, - сообщила она, пауза и равнодушный приказ: - Их тоже на ликвидацию.

"Дорогие костюмы" не успели ничего сделать, лишь приоткрыть рот, собираясь кричать.

Командир не удивился, как и застывший рядом наемник. Винтовка приподнялась, прострекотала короткая очередь. Роскошные пиджаки, галстуки и сорочки украсились россыпью аккуратных дырочек, быстро ставших заполняться кровью.

Скользнув по мертвецам безразличным взглядом Ласка распорядилась:

- Все тела в морозильник. И не забудьте тех, что на улице, - обернулась. - Хозяин посудины где? И капитана сюда.

Скоро в салон втолкнули двоих. Один в белой морской форме, североевропейской наружности. Второй в рубашке-поло, шортах и сланцах на босу ногу, типичный индус с вьющимися темными волосами.

- Так, сначала ты, - Ласка посмотрела на капитана, тот стоял, не шелохнувшись, стараясь не смотреть, как из кают-компании вытаскивают трупы. - Приготовьтесь отплывать. Курс на Босфор.

Моряк стоял, никак не реагируя на обращение, в светлых глазах до сих пор плескался ужас от произошедшего на борту его корабля. Пришлось одному из наемников простимулировать впавшего в оцепление капитана хорошим подзатыльником.

- Курс на Босфор, - вкрадчиво повторила Ласка. - Немедленно.

Наконец тот оживился, во взгляде появилась осмысленность. Его отправили в рубку под охраной, заниматься подготовкой к экстренному отплытию.

Девушка повернулась ко второму мужчине.

- Хариш Капур, - утвердительно произнесла она.

Индус поднял глаза, что-то говорит он не спешил.

- Отведите меня к грузу, - мягко попросила Ласка, в тонких пальчиках блеснул небольшой значок.

Заметив, что она держит в руке, мужчина задрожал, крупная голова обреченно упала на грудь.

- Ваш хозяин по незнанию влез в дела, в которые влезать не следует, - сказала Ласка. - И меня послали разобраться с этим. Так что давайте не будем осложнять друг другу жизнь. Показывайте груз.

Пленник молча развернулся и покорно направился к лестнице, ведущей вниз.

Увидав содержимое запертой комнаты на нижней палубе, Ласка удовлетворенно улыбнулась.

Она достала телефон и нажала кнопку быстрого вызова.

- Вторая фаза завершена, - сообщила она и нажала отбой.

Между женских пальцев левой руки продолжал танцевать значок, выполненный в форме снежинки.


Глава 9


Мумбаи. Окрестности города. 19:16

Взятый в аренду Rolls-RoycePhantom прошелестел шинами по асфальту, аккуратно паркуясь перед небольшим перекрестком. На фоне лачуг и развалин шикарный автомобиль смотрелся чужеродно и совершенно не к месту.

К пришельцу давно бы уже сбежался народ, чтобы глянуть на невиданное чудо для здешних обитателей гетто, если бы в небесах не висел объект, привлекающий куда больше внимания.

Огромный остров неподвижно застыл в воздухе, бросая гигантскую тень на бедные районы одного из крупнейших городов Индии. Подчиняясь инстинкту неисправимого любопытства, люди подошли ближе, желая в подробностях посмотреть на удивительное зрелище.

Даже попрошайки исчезли с улиц, что для данных кварталов являлось сходне настоящему чуду.

Артур Престон посмотрел на часы, до назначенного времени оставалось пару минут.

Стоило об этом подумать, как послышался рокот мотора. Навстречу стремительно ехал мотоцикл, разнося по округе рев мощного двигателя.

- Сэр, - водитель позволил себе обратить внимание пассажира на быстро приближающийся темный силуэт.

- Все в порядке, мы ждали его, - успокоил подчиненного Престон.

Нажатие кнопки в подлокотнике и стекло на двери плавно опустилось, впуская внутрь роскошного салона звуки и запахи индийского района для отщепенцев.

Черный спортивный байк остановился точно напротив. Стукнулось, уходя вверх пластиковое забрало обтекаемого мотоциклетного шлема. За ним обнаружилось лицо совсем еще молодого парня.

Артур ничего не сказал, не поприветствовал прибывшего, молча приподнял правую бровь в безмолвном вопросе.

- Я забрал, как вы и велели, - подтвердил юноша.

Рука в перчатке полезла во внутренний карман кожаной куртки. Маг неосознанно напрягся. За пазухой мог скрываться, как необходимый пакет, так и оружие. Занимаясь опасными делами, никогда не знаешь, чего ожидать.

- Все здесь, как и договаривались, - сообщил парень.

На этот раз повезло, в вытянутой руке лежал бумажный пакет. Престон взял его и тут же вытряхнул содержимое на ладонь.

Инком дорогой модели под мужскую руку и флэшка на пятьсот двенадцать гигабайт. На первый взгляд, то что надо. Но перед тем как платить необходима проверка. Без этого никуда. Вдруг товар некондиционный.

Сыгравший роль официанта лазутчик тоже знал правила игры, поэтому не стал настаивать на немедленной оплате, терпеливо дожидаясь пока заказчик проверит подлинность привезенных предметов.

- Там стоит блокировка, - предупредил он, полагая, что тупой благородный из магов сейчас начнет шариться в устройстве и получит в ответ надпись: - доступ закрыт, пользователь не идентифицирован.

Престон никак не отреагировал на подсказку. Из кармашка задней спинки водительского сиденья появился портативный лэптоп. Щуп коннектора тонкого провода утонул в гнезде подключения инкома, соединяя оба устройства.

Разумеется, он не собирался взламывать закрытый от посторонних девайс. Хакер из холеного аристократа получился бы весьма посредственный. Если не сказать хуже, бездарный. Однако провести предварительную проверку на оригинальность он сможет без особых проблем. Здесь не требовалось специфических навыков, всего лишь строго следовать инструкциям, нажимая кнопки в определенном порядке.

Это не заурядный архив с паролем из шести символов. Все намного серьезнее. Продвинутые военные технологии для хранения особо важной информации. Массив данных разделен на отдельные кластеры, которые, в свою очередь, в закрытом виде представляли собой беспорядочный набор нулей и единиц.

Чтобы структурировать этот хаос и получить на выходе читаемые сведения необходим специальный ключ. В противном случае от физического наличия флешки толку будет мало. Ни скопировать, ни куда-то переслать нельзя. Запрет вшит на аппаратном уровне.

Крутая штучка. Помнится чем-то подобным пользовались в MI-6.

Расшифровать нельзя, понадобится сотни лет работы агломерата сверхмощных компьютеров. А вот проверить на подлинность вполне реально. Надо лишь знать, куда смотреть и иметь необходимую программу.

Когда полоски окрасились в приятный салатовый, а следом выскочило окошко со стопроцентным подтверждением, сэр Артур никак не отреагировал на хорошие новости.

Бывший рыцарь исчезнувшей Британской империи сохраняя невозмутимую мину, полез во внутренний карман пиджака.

- Ты хорошо поработал, - пухлый конверт, полный хрустящих свежих банкнот, перекочевал в руки мотоциклиста.

- Всегда рад помочь, - откликнулся он. - Обращайтесь в любое время.

Сыгравший роль фальшивого официанта в отличие от пассажира Роллс-Ройса позволил себе широкую улыбку при получении обещанного вознаграждения.

Стекло на окне машины медленно поднялось, отсекая салон от улицы индуского пригорода. Взревел мотор, байк резко стартовал, уезжая с безлюдного перекрестка. Автомобиль тоже не стал долго ждать, неторопливо двинувшись в противоположном направлении, как раз туда, где в небесах висела громада летающего острова.

Англичанин достал собственный инком и набрал знакомый номер.

- Посылка у меня, - сообщил он, выслушал ответ, помедлил и произнес: - Запускаю маяк.

Последовала команда водителю притормозить у ближайшего тротуара. Активация трекера, ввод необходимой комбинации пароля на экране мобильного устройства. Привезенная добыча вместе с лэптопом исчезла в небольшой спортивной сумке.

Еще через несколько секунд на пассажирском сиденье слева воздух подернулся едва заметной рябью, сигнализируя об открытии маленького портала.

Мысленно подивившись на точность наведения, сэр Артур аккуратно опустил сумку в небольшой пространственный переход. Дрожание воздуха замедлилось, рябь исчезла вместе с закрытым разрывом в пласте пространства.

Коротко пискнул инком, подтверждая получение с той стороны.

- Поехали.

Автомобиль плавно двинулся по дороге. За окном проплывали нелицеприятные пейзажи трущоб бедных районов прибрежного мегаполиса. Редкие прохожие в цветастых лохмотьях провожали необычного гостя для здешней округи настороженными взглядами.

Поездка не продлилась долго и закончилась у металлического забора, ограждающего территорию площадью примерно в один километр. Хозяева города не позволили небесным гостям висеть над центром, выбрав для этого более подходящее место. Из расчета - если непонятная хреновина, размером в несколько футбольных полей грохнется, то уж пусть лучше раздавит бедняков, а не уважаемых лиц, "цвет и гордость" Мумбаи.

Вокруг толпился народ, люд низкого звания, кого правители не жалели, прибежал поглазеть на диковинку. Особо настырных от забора отгоняли полицейские, присланные для охраны внешнего периметра.

- К воротам, - распорядился сэр Артур нимало не сомневаясь, что машину пропустят.

Так и случилось, туземные стражи правопорядка увидав роскошный Rolls-RoycePhantomвзяли под козырек и не осмелились чинить препятствия, полагая, что в гости к могущественным чужеземным магам приехала какая-то шишка из городской управы.

Наземная стоянка Авалона представляла собой пустырь, с парочкой приземистых построек, судя по виду давно заброшенных.

Как и в Кейптауне здесь имелось небольшое возвышение, которое выполняло роль принимающей платформы. Рядом с площадкой суетились люди, шло быстрое сворачивание оборудования, летающий остров готовился к экстренному отлету.

Новость о гибели лорда уже достигла Авалона. Мастер войны поступил так, как они и рассчитывали. Прагматичный и осторожный, главный боевой маг клана Кэмпбеллов не собирался бросаться мстить за убитого господина, не разведав заранее что происходит.

Составленный аналитиками психологический портрет не подвел. Ставший лидером воздушников не спешил развязывать войну, первым делом намереваясь обезопасить основное достояние обезглавленного клана.

Достойная цель. И совершенно неосуществимая. Потеря Патриарха лишала клан половины его силы. Не говоря уже о влиянии. Теперь Авалону не выстоять. О независимости можно смело забыть, обязательно найдутся хищники, жаждущие добраться до лакомого куска.

- Стой! - впереди встал солдат, подняв руку в останавливающем жесте.

Трое его коллег рассредоточились по бокам, взяв автомобиль на прицел. В отличие от внешнего круга охраны, состоящей из индусских копов, бойцы гарнизона летающего острова несли службу рьяно.

Фигуры напряжены, глаза яростно сверкают, пальцы подрагивают, готовые нажать на курок и обрушить на машину град пуль.

Нервные, - отметил сэр Артур и меланхолично подумал: - Неудивительно, особенно в свете убийства их босса.

Роллс-Ройс мягко притормозил. Престон не стал отсиживаться внутри, плавно потянул дверь и вышел наружу. Элегантные туфли ступили на дорожку, под подошвами взметнулось небольшое облачко пыли.

- Спокойно, - показывая пустые ладони, произнес он. - Я приехал поговорить. Вызовите вашего начальника.

Его внешний вид - классический костюм-тройка из английского сукна, уложенные под "деловой стиль" волосы и общий ухоженный вид пресыщенного аристократа оказали успокаивающее воздействие. Оружие опустилось, взгляды насторожены, но уже не злы.

Образец английского джентльмена - террористы так не выглядели. И на богатых лондонских денди они тоже не походили. Коренные британцы разглядели своего.

Предсказуемая реакция. Господин знал, кого посылать на переговоры.

- Что вам надо? - требовательно спросил старший солдат.

В это время другие быстро проверяли салон лимузина на предмет наличия неучтенных личностей. Багажник открыли, дверцы распахнули, водителя вытащили и тщательно обыскали.

- Как я уже сказал, хочу поговорить с вашим начальством, - спокойно повторил сэр Артур и добавил: - А лучше пусть сразу вызовут мастера войны. У меня для него срочное сообщение.

Глаза солдат снова наполнились подозрениями. Смерть лорда оказала ошеломляющий эффект на клан. Логично, что его появление моментально связали с последним событием.

- Кто вас послал? - сержант (или какое у него там звание?) и не думал тянуться к тангетке рации, продолжая допрос невесть откуда взявшегося "сородича".

Престон покачал головой, он все так же стоял неподвижно, держа руки на виду и стараясь не провоцировать взъерошенную охрану.

- Я буду говорить только с мастером войны, - сказал он и примиряюще улыбнулся. - Извините, но боюсь ваш статус недостаточно высок для этой беседы.

Солдат медлил, пришлось его слегка подстегнуть.

- Передайте, что внизу сэр Артур Престон. Он меня знает, - и уточнил: - Когда-то мы служили одному господину с вашим хозяином.

Сержант набычился, однако спорить не рискнул, отлично понимая, что у тех, кто сидит высоко свои игры. Сейчас он этого франта в шею, а через минуту его на ковер в замок с вопросом: почему с моим другом обошлись так грубо?

Послышалось бормотание в микрофон. За ним последовал короткий отрезок времени с ожиданием ответа по цепочке командования.

- Вам приказано оставаться на месте. Мастер войны сейчас спустится, - наконец разродился услышанным часовой.

Престон спокойно кивнул, разрешения подняться на борт он и не наделся получить. С ним согласились поговорить лично, не используя рацию, уже хорошо.

- Я могу опустить руки? - растянув рот в дружелюбной улыбке поинтересовался Артур.

Сержант заколебался, но потом все же качнул головой. Проверив машину, остальные оттянулись назад, чтобы в случае необходимости не попасть под перекрестный огонь коллег.

Разумная предосторожность. И совершенно бесполезная. Тренированный боевой маг одним рывком уйдет из зоны поражения, оставив охрану с носом.

Маг-воздушник посмотрел вверх, окидывая задумчивым взглядом величественный остров, застывший в небесах. Забавно, ему только сейчас пришло на ум, что он толком никогда там не бывал. За исключением памятного штурма, окончившегося расхождением противоборствующих сторон после прямого вмешательства Владык Холода, помешавших захвату.

Когда Авалон только поднялся в воздух, сэр Артур уже находился в Европе в командировке. После опустошительного набега африканской орды мертвяков его направили в Златоград в качестве дипломатического посланника. Где он и оставался до момента принесения клятвы крови и перехода под руку Виктора Строганова.

Будучи еще членом клана Кэмбпеллов ему так и не довелось пожить в новой цитадели родного клана. А сейчас он вернулся сюда уже чужаком. Ирония судьбы…

Грузовая платформа, направляемая магами-операторами, стремительно опустилась вниз, замерев точно на принимающей площадке на земле. По короткой лесенке быстро сбежали трое и без промедления двинулись к машине гостей. Впереди уверенно шагал мастер войны почившего лорда Ричарда.

- Приветствую, - первым подал голос сэр Артур, улыбаясь главному боевому магу воздушников, как старому знакомому.

Однако тот не оценил приветливый настрой. Лицо чародея застыло в маске презрения к перебежчику.

- Чего тебе надо? - ударом хлыста прозвучал резкий вопрос.

Мастер войны был в добротном твидовом костюме, справа и слева его сопровождали телохранители из числа солдат в полной боевой выкладке. В бронежилетах, тактических шлемах, с оружием наизготовку. Все как полагается.

- Хочу поговорить о будущем, - сохраняя вежливый тон, пояснил причины своего появления сэр Артур.

Ставший во главе обессиленного (почти уничтоженного) клана маг недоуменно нахмурился. Затем на его лицо наползла злость.

- У меня нет времени на твои игры, - прорычал он. - Говори, что хотел или убирайся. Даю десять секунд, потом прикажу своим людям вышвырнуть твою лживую задницу куда подальше.

Артур мысленно вздохнул. Как же неудобно вести переговоры с вояками. И тем не менее чуткий слух опытного дипломата уловил нотки неуверенности в голосе собеседника. Внезапная гибель лорда сильно ударила по его правой руке. За показной бравадой скрывался страх. Страх за свое и своих людей будущее.

Этим обязательно стоило воспользоваться.

- Я даю вам шанс уйти без потерь, - копируя манеру оппонента резко бросил Престон и тут же ломая рисунок беседы вкрадчивым тоном добавил: - Ты же понимаешь, что все кончено?

Мастер гордо вскинул подбородок, его ноздри затрепетали, губы скривились в ядовитой насмешке.

- Ты - дашь - нам - шанс? - по слогам произнес он. - Ты? Предатель, отвернувшийся от своих?

Яростный взгляд, полный жгучей ненависти, ударил в Артура не хуже брошенного заклятья. Однако пробить брешь в броне холодной невозмутимости не удалось.

- Именно так, - спокойно ответил он. - Я дам вам возможность остаться в живых и покинуть остров, не потеряв ни одного человека. В память о прошлом. И очень настоятельно рекомендую согласиться, другого шанса не будет.

Помощник покойного лорда Ричарда насмешливо усмехнулся.

- Какая щедрость, - с сарказмом протянул он. - А если мы не согласимся на твое "щедрое" предложение?

Престон пожал плечами. Рука аристократа взлетела вверх, описала полукруг и указала назад.

В ту же секунду в нескольких метрах от замершего Роллс-Ройса воздух пошел изломанными линиями, пространство скривилось и прямо из пустоты на пыльную дорогу шагнули вооруженные воины.

В абсолютно белых техно-доспехах, в шлемах с закрытыми зеркальными забралами, новые гости крепко сжимали в руках массивные стрелковые комплексы, отливающие матово-снежным металлом.

Даже на беглый взгляд было видно насколько разнился уровень экипировки пришельцев и бойцов Кэмпбеллов. Все равно что сравнивать тяжелый танк последней модели и устаревшую каракатицу времен первой мировой войны.

Ровно двадцать воинов появились из воздуха. И каждый кто хоть немного разбирался в военном деле понимал, что по огневой мощи эта двадцатка стоила всего гарнизона Авалона.

Но сэр Артур еще не закончил. Вслед за живыми из порталов вынырнули шесть странных фигур необычного вида. Под два метра ростом, с выпирающими гранями, напоминающие кошмарных насекомых-мутантов, они уставились на людей фасетчатыми глазами-сенсорами, вызвав своим появлением у охраны волну ужаса.

- "Мантикоры" - автоматические роботизированные платформы последнего поколения. Программа "Металлическая жизнь", производство концерна Демидовых. - представил жутких роботов сэр Артур, на его лице блуждала надменная улыбка. - Полагаю, вам уже приходилось слышать о превосходной продукции уральских оружейников.

Мастер войны шагнул вперед, вокруг него взвихрилась магическая энергия.

- Ты забыл с кем разговариваешь, предатель? - издал рык взбешенный маг Воздуха. - Думаешь, меня можно испугать какими-то железяками?

Жест полный презрения к взводу штурмовиков в белом и возвышающимися над ними боевыми роботами.

- Я уничтожу их один, и мне не понадобится ничья помощь!

Взмах рукой и по земле проползла полоса невидимого лезвия, вспарывая грунт в нескольких дюймах от носок туфель Артура.

Рыцарь посмотрел вниз, отмечая глубину идеально ровного разреза. Еще немного и он мог бы остаться без ступеней.

И все равно не один мускул не дрогнул на его лице, угроза близкой смерти не заставила сделать шаг назад. Не потому, что дурак, не боящийся умереть, а потому что нотки растерянности, прозвучавшие ранее в голосе мастера войны, ему не привиделись.

Будь сила на стороне главного боевого мага воздушного клана никакой беседы вообще бы не случилось. Его убили бы сразу, только за то, что появился здесь. За измену давней клятве.

- И что потом? - холодно осведомился сэр Артур. - Убьешь меня, солдат и дроидов за моей спиной. Что дальше? Неужели ты действительно думаешь, что на этом все закончится?

К этому моменту к месту разговора подошли еще несколько людей из числа клановых, привлеченные появлением из ниоткуда группы воинов в белом, отчего-то не спешивших атаковать.

- Это всего лишь передовой отряд, - миролюбиво заметил Престон. - И если переговоры ничем не закончатся, то прибудут еще.

Артур тоже шагнул вперед, оказавшись прямо напротив строптивого вояки.

- Как ты думаешь, - вкрадчивым тоном спросил он, - что будет с твоими людьми, когда на Авалон придут Стужа и Хлад?

И не давая опомнится яростно продолжил:

- Ты знаешь кому теперь я служу и насколько безжалостным он может быть. Хочешь, чтобы здесь устроили бойню? Поверь мне, так и будет, если ты не возьмешь себя в руки и не начнешь думать головой, а не задницей!

Физиономия мастера войны исказилась в гримасе злости. Которая, впрочем, очень быстро сменилась смятением и опаской. Воздушник и впрямь знал на что способны ледышки и какими безжалостными могут быть колдуны далекого севера.

- Все кто останутся на борту Авалона будут уничтожены! Все кто уйдет - останутся в живых! Такова воля принца Виктора из клана Строгановых! - громогласно объявил сэр Артур, позаботившись о том, чтобы его расслышали все присутствующие.

Он наклонился к осунувшемуся мастеру войны и тихо добавил:

- Либо вы уходите мирно, либо все подыхаете здесь. Третьего не дано. Я понятно объясняю?

Сломленный апокалиптичными видениями многочисленных жертв среди населения летающего острова и картин жестокого штурма, где не жалеют никого и ничего, маг Воздуха потеряно кивнул.

Смерть лорда и упавший на плечи груз ответственности за других очень сильно повлияли на того, кто привык находится на вторых ролях. А тут еще угроза атаки на ослабленный клан. И у более сильного волей возникнут сомнения.

- Да, - едва слышно проронил мастер войны. - Мы согласны на капитуляцию.

Престон покачал головой.

- Это не капитуляция, - сказал маг-дипломат. - Вы просто собираете вещи и уходите. Все просто. Делайте что хотите, занимайтесь чем хотите. Никто преследовать вас не будет.

Дождавшись еще одного слабого кивка, сэр Артур обернулся к одному из солдат в ослепительно белой броне.

- Проследите за всем. Чтоб не произошло никаких эксцессов.

- Есть, - грубым голосом отозвалась фигура, затянутая в металл…

Передача заняла около часа. Уход бывших хозяев происходил под чутким присмотром новых владельцев. Чтобы ни у кого не возникло соблазна оставить скрытые закладки взрывчатки или желания вмешаться в работу механизмов на борту.

Никто не собирался давать воздушникам напоследок громко хлопнуть дверью. Суицидальный поступок, виновного все равно потом найдут и примерно накажут, но ущерб будет уже нанесен. Лучше перестраховаться заранее.

Так что жесткий контроль и еще раз жесткий контроль при эвакуации старого персонала.

Разобраться с управлением оказалось довольно легко. Справится и обычный человек, без наличия чародейского дара. Это было сделано специально, на случай войны, чтобы в боевых условиях задействовать все доступные силы магов, не отвлекаясь на поддержание цитадели в воздухе.

Когда последний из фактически распавшегося клана Кэмпбеллов покинул принимающую площадку, сэр Артур Престон достал из внутреннего кармана инком и набрал заветный номер.

Дождался ответа и сказал:

- Мой лорд, Авалон ваш.


Глава 10


Окрестности Златограда. Владения клана Мамонтовых. Магический Лицей. Северный кампус. 06:26

Невесомое одеяло соскользнуло, обнажая бедро. Мягкий шелк не удержался на бархатистой коже. Что-то проворчав сквозь сон хозяйка привлекательной конечности пошевелилась и подогнула длинную ногу.

Я покосился на лежащую рядом блондинку. Светлые волосы, правильные черты лица, почти отсутствует макияж, миловидная внешность с отличной фигурой спортсменки. Выглядит превосходно несмотря на утро после продолжительной вечеринки.

Мда, этого у меня не отнять, умею выбирать. Даже будучи пьяным умудрился подцепить вполне достойный экземпляр. Знаю, не у всех это получается. Иные потом просыпаются в кровати с "ожившим кошмаром" и н11е понимают, как вообще такое случилось и где вчера находилась их голова.

Ладно, не пора ли вставать? И сколько там уже времени?

Я поискал глазами инком. Мобильный обнаружился там, где и должно - на прикроватной тумбочке. Наша с девицей одежда разбросана по всей комнате, а телефон на привычном месте. Так и должно быть. На случай срочных звонков достаточно протянуть руку, чтобы не пришлось вскакивать, суматошно ища девайс в темноте.

Подкорка сознания отлично работала не только в плане выбора партнерш для ночных забав, но и не забывала другие полезные привычки.

Так, почти половина седьмого. Сегодня хоть и воскресенье, отлеживать бока не получится. Надо успеть на тренировку к Дмитрию. Следовало не отступать от плана снова набрать форму. А то правда расслабился, глядишь еще жиром заплыву, стану ленивым и неповоротливым.

Я поднялся с постели, встал на цыпочки и с удовольствием потянулся. Несмотря на короткий сон всего в пару часов (большую часть ночи занимался кое-чем другим, как можно догадаться), чувствовал себя превосходно.

Небольшое похмелье не в счет, легко удалятся холодным душем.

Куда я и направился первым делом. Утренние водные процедуры всегда на первом месте.

Ледяные струи ударили в тело микроскопическими метеоритами, прогоняя остатки последствий вчерашних возлияний. Хорошо. Десять минут, не меньше. Затем растереться махровым полотенцем и становится еще лучше.

Вернулся обратно в комнату. Она у меня небольшая, зато очень удобная.

С размещением в Лицее произошла отдельная история. Так как поступил поздно, почти в середине учебного курса, то пришлось довольствоваться весьма ограниченным выбором. И все имеющиеся варианты меня не устроили. По многим причинам. Тут и неудобное расположение кампуса, и слишком буйный сосед, и чрезмерный шум из-за стен. И все в таком роде.

Короче, подумав и плотно пообщавшись с одним из администраторов (симпатичная брюнетка лет тридцати, любящая ужинать в хороших ресторанах и обожающая номера класса люкс), я нашел выход из ситуации.

Чердак. Точнее заброшенное помещение на крыше северного кампуса. Просто идеальное решение для возникшей проблемы.

Небольшое, да, но ведь много и не надо. Двуспальная кровать, стол, стул, маленький кухонный уголок. Вот, собственно, и вся обстановка. В меру функционально, в меру аскетично, в меру комфортно.

Ремонт, покупка мебели, оборудование душевой и туалета суммарно обошлись в неплохую сумму. Однако траты стоили того. Собственное удобство я ценю высоко и готов при случае раскошелиться.

Особый шик - отдельный выход на крышу. Там я обустроил себе небольшой закуток. Поставил плетенный столик, стулья, телевизор.

Все верно, у меня прямо на улице телек. Особый, защищенный по высокому стандарту влаго- и пылезащиты, не боящийся любых проявлений непогоды, за исключением разве что крупного града.

Специально такой искал в магазинах. Зачем? Все для того же - для собственного комфорта. Имелся у меня утренний ритуал с выпиванием чашечки кофе ранним утром на крыше, когда солнце едва показалось на горизонте, а воздух свеж, бодр и слегка сыроват.

А перед этим в обязательном порядке комплекс разминочных упражнений. Не боевой спарринг, но тоже неплохо, чтобы совсем уж не зарасти плесенью.

Ну а затем по накатанной колее: учеба, учеба и еще раз учеба. Так с утра понедельника и до самого вечера субботы. Потом бурная вечеринка для расслабления, отдых в воскресенье и снова грызть гранит науки.

Такой распорядок учебного курса, позволил довольно далеко продвинуться в постигании магического искусства. По крайней мере, если сравнивать с обычными студентами. То, что другие познавали за месяц, я старался освоить за пару-тройку дней.

И не потому, что какой-то зубрила, обожающий книжки. Вовсе нет. Будь моя воля, в гробу бы я видел все эти маго-научные труды по чарам и трактаты по "фокусировке и построению сверхсложных плетений".

Кому в здравом уме может такое понравиться? Только энтузиастам типа профессора Кнабе.

Я получал знания исключительно ради их дальнейшего применения на практике. Не ради диплома, не ради зачетов или красивого аттестата, а ради практических навыков, могущих пригодиться в будущем.

К подобного рода вопросам следовало подходить исключительно рационально и с толикой эгоизма. Иначе зачем тратить время?

Отсюда и ощутимый прогресс в овладении высшей магией. Что весьма хорошо…

Закончив с душем и быстро проведя короткую разминку, я вновь вернулся на крышу, прихватив с собой чашечку свежезаваренного кофе со сливками.

Солнце уже появилось, но пока только грело приятным теплом, не припекая знойным жаром разгара летнего дня.

Удобно уселся в плетеное кресло и откинулся на спинку, вспоминая недавние события…

Война - это путь обмана. Так сказал Сунь Цзы.

И надо признать восточный полководец древности абсолютно прав. Умей применять тактику, сообразуясь с выгодой. Нападай на врага, пока он не готов. Выступай, пока он не ожидает.

Лорд Ричард Кэмпбелл был умным человеком. Он отлично понимал, что в прямом столкновении против Строгановых и ван Хоторнов ему не выстоять. Избавиться от назойливого внимания двух сильных кланов так просто не выйдет. Необходимо не только иметь преимущество, но и подгадать нужный момент.

И ему это почти удалось.

Американские и русские кланы в напряжении ожидания возможной войны - самое время вновь обрести независимость. Тонны компромата на чиновников из Британского Содружества Нации должны были дать необходимое влияние в крупнейших государственных образованиях типа Канады и Австралии, чтобы сбросить крепкую удавку ледышек и пространственников путем получения достаточно сильных союзников извне.

Цена вопроса - "выходное пособие" парочке бывших чиновников из аппарата английского правительства.

Воздушнику даже не пришлось тратить последние сбережения, удалось привлечь индийского раджу для финансирования выгодной сделки, пообещав в дальнейшем поддержку всем его начинаниям.

И все действительно могло получиться. Если бы где-то в цепочке распоряжений не произошел сбой и ценные сведения случайно не оказались у одного итальянского банкира.

Последний выступал посредником и должен был отвечать лишь за финансовую сторону вопроса. Его вовсе не планировали посвящать во все детали проводимой операции. Но получилось иначе, кто-то раскрыл рот больше необходимого и макаронник узнал слишком много.

Дальнейшее уже дело истории. Ласка, Престон, раскрытие замысла хитрого воздушника, быстрое составление контрплана с захватом Авалона.

Все прошло, как по нотам. Привлечение малазийского прыгуна и удачное покушение решили исход затеянной авантюры. Потом на сцене появилась команда Грина, замаскированная под Детей Вьюги вместе с шестеркой "Мантикор", одолженных мне Ксенией Демидовой.

Как итог, теперь я обладатель единственного на планете летающего острова. А также неплохой яхты, идущей сейчас по Черному морю, чей трюм совсем недавно ломился от золотых слитков.

Да, я решил не рисковать и переправить перехваченный груз с борта судна почти сразу, воспользовавшись для этого услугами все того же Тио из клана Пулау. Зачем зря рисковать, если можно все сделать проще.

Хотя, конечно, операция прикрытия не помешает. Инкассаторские машины, бронированные внедорожники сопровождения, перевозка самолетом, аренда сейфового хранилища в банке. Ласке придется еще чуть-чуть задержаться.

Я отхлебнул кофе, прищурился на желтый круг солнца и запрокинул голову, глядя в бездонный провал голубого океана без единого облачка.

Блин, во сколько эта свистопляска встанет? Парой тысячей явно не отделаешься. Прям хоть собственный банк заводи. Тем более, что полученная сумма отличалась приятным количеством нулей.

По нынешнему курсу мне достался куш примерно эквивалентный ста миллионам полновесных рублей. Плюс-минус.

Довольно недурно для пары-тройки дней напряженного планирования. Плюс не стоит забывать про главный приз - Авалон. Несомненно, это стоило того, чтобы рискнуть и пойти против клана воздушников и заполучить неудовольствие двух великих родов.

Я сделал ставку и победил. А остальное уже история…

Пора вернуться к утреннему ритуалу священнодействия. Я сделал глоток и с удовольствием зажмурился. Красота. Признаю, на готовку уходит много времени, но оно того стоило. Размолоть кофе в зернах, засыпать в кофеварку, сварить, дождаться пенки и перелить в маленькую чашку. Следом добавить густые сливки и сахар.

Небольшая чашка, блюдце, маленькая ложка. Все, как полагается. Над головой чистое небо и свежий ветерок. Отличное утро прекрасного дня.

Я махнул рукой, включая телевизор жестом, пришла пора немного разбавить утреннее умиротворение новостями из внешнего мира. Это тоже своего рода ритуал, фигурам моего калибра нельзя надолго выпадать из информационной среды, иначе не поймешь, где это потом аукнется в будущем.

- … продолжается расследование взрыва, прогремевшего несколько дней назад в центре Златограда. Спасатели уже разобрали основные завалы на месте теракта и уверяют, что тела всех погибших извлечены из развалин, - на экране пошли кадры с разрушенным кафе.

Муниципальные службы приступили к ликвидации последствий мощного взрыва, на улице стояли грузовики, экскаватор и другая строительная техника. Неподалеку суетились рабочие в жилетках и касках.

Обломки аккуратно соберут и вывезут. Вместо разрушенного кафетерия построят что-нибудь еще, не забыв где-нибудь рядом разместить памятную табличку о погибших.

- … напомним телезрителям, что оба террориста были схвачены на месте преступления. Одного удалось взять живым, другого ликвидировали. Непосредственное участие в поимке преступников принял один из боевых магов Детей Вьюги, - миловидная ведущая сделала паузу и добавила: - По неподтвержденным данным, это мог быть Виктор Строганов, член правящего рода клана Строгановых.

Появилась моя фотография. И не просто какое-то скучное фото с одного из официальных раутов, а снимок времен Войн Господства.

Я стоял в белом комбинезоне рядового пехотинца, рукава слегка подпалены с грязными разводами. В моей руке переливался серебром Пьющий Души. Выглядел я устало. Сбоку вполоборота находилась Полина, точно в таком же армейской экипировке. Она опиралась на боевой шест и глядела куда-то за край камеры.

Позади нас возвышался тяжелый танк модели "Ирбис-2" в арктическом камуфляже. Его башня несла следы многочисленных попаданий, а лобовая броня могла похвастать глубокими бороздами отметин применения боевых чар.

На заднем плане виднелся "Цербер", бронетранспортер для перевозки пехоты. Из него как раз выпрыгивали солдаты в белом и серебристом. Родовых цветах клана Владык Холода.

В блеклом тумане дымились развалины взятой приступом цитадели.

Я помнил тот день. Пришлось здорово поднапрячься, прежде чем удалось окончательно сломить последних защитников. Гнездо одного из малых родов сопротивлялось отчаянно, поливая кровью каждый пройденный метр. В конечном итоге, крепость пала, не выдержав поступи Вечного Льда.

- Анонимный источник внутри правоохранительных структур сообщил, что именно принцу Виктору удалось нейтрализовать террористов, не дав сбежать им с места трагедии, - не умолкала ведущая.

Снова вставка из прошлого. На этот раз торжественный прием в Чертогах Льда. Мы с Полиной скучаем за правым плечом князя Кирилла, пока тот произносит какую-то речь, полную нудного официоза. Наши глаза горят стылым морозом, а лица заострились, приняв выражение хищной жестокости. Многие в толпе стараются не смотреть в нашу сторону, чтобы ненароком не встретиться взглядом.

Еще одна веха воспоминаний.

Я неторопливо пригубил кофе и задумчиво посмотрел на восток, где вовсю пылал шар восходящего солнца.

- … канцелярия его светлости князя Всеволода Юрьевича Орлова заявляет, что все попытки нарушить общественный порядок будут пресекаться самым решительным образом и впредь. Власти не позволят отдельным индивидам мешать гражданам мирно заниматься своими повседневными делами. Для этого будут предприняты все необходимые меры, - пресс-секретарь огненных промелькнул на экране.

Клановец оттарабанил написанное на бумажке и тут же уступил место другому человеку. Высокий мужчина в дорогом костюме, физиономия костистая, худощавая, глаза впалые, рот сжат в тонкую упрямую линию, редкие волосы зачесаны назад. Поясняющая надпись внизу указывала на должность - заместитель градоначальника Москвы.

- Мэрия категорично заявляет, что подобные действия недопустимы. Выбранный объект подлежит сносу, и никто не смеет мешать коммунальным службам выполнять свою работу…

Что за кипиш? Чего это там в белокаменной произошло, что вынудило сразу двух "топ-менеджеров" кланового руководства вылезти на экраны ТВ?

- Любой акт насилия неприемлем. Если демонстранты не разойдутся, то полиция будет вынуждена применить силу для разгона манифестации.

Картинка сменилась, появился Кремль и Красная площадь. Куцая толпа людей, преимущественно пожилого возраста, сгрудилась вокруг мавзолея Ленина. Неподалеку застыл бульдозер, со скукой курили работники-коммунальщики в оранжевых жилетах. Там же паслись с десятка два полицейских. Судя по кислым рожам, никакого желания лезть к воинствующим пенсионерам-коммунистам стражи правопорядка не испытывали.

Посмотрев на крепких парней в форме, я автоматически отметил, что Орловы так и не отказались полностью от института полиции. У них до сих пор смешанный порядок, вместе с Хранителями Тишины.

- Руки прочь! Руки прочь! - энергично кричали бабульки и дедули, потрясая морщинистыми кулаками.

Какого черта там происходит?

Внизу поползла бегущая строка, объясняя случившееся. Оказалось, Орловы собирались разобрать мавзолей и наконец-то предать земле "вождя мирового пролетариата".

Естественно, инициатива новых властей не встретила понимания у поклонников страны советов, и они приперлись защищать усыпальницу главного идеолога коммунистического режима.

- Цирк уехал, а клоуны остались, - продекламировал я, комментируя происходящее на экране.

Дурдом не продлился долго и сменился другой новостью. И опять из Москвы. На другом конце златоглавой на улицы вышли представители нетрадиционной сексуальной ориентации.

А этим чего не сиделось по углам?

Налет на клуб? Покалечили посетителей? Стихийно возник гей-прайд-протест?

Я расхохотался, когда вник в тему репортажа. Ну дают, кто-то ворвался в один из клубешников педерастов и те не нашли ничего лучшего, чем потребовать защиты у общественности, обвиняя столичную полицию в бездействии.

Дебилы. У них видать вместо головы задница, если думают, что такое выступление чем-то поможет. Это вам не пенсионеры, кого огневики не стали сразу уничтожать, опасаясь чрезмерного негативного резонанса в обществе. С этими "голубчиками" церемонится не будут, врежут так, что мало не покажется.

Спустя минуту моя догадка полностью подтвердилась. Гей-прайд разогнали, попутно ликвидировав порядка ста человек. Остальные разбежались по норам. Остряки в сети уже успели окрестить погибших "радужной сотней".

Юмористы, блин. Я ухмыльнулся. Черный юмор неведомых шутников показался забавным.

Появились кадры с изображением обугленных останков на проезжей части. Асфальт сплавился, виднелись кровавые потеки, белели отдельные кости. Ведущей новостей поплохело, симпатичная мордашка позеленела, еще чуть-чуть и бабенка грохнется в обморок.

Пошла срочная заставка, давая время сотруднице канала прийти в себя.

Да уж, зрелище не для слабонервных. Похоже работал кто-то из Алой Стражи. Не мудрствуя лукаво боевой маг клана огненных ударил мощным заклятьем прямо по центру беснующейся толпы. Результат - куча заживо сгоревших. Спорю на что угодно, они и удивиться не успели, как хорошенько прожарились.

Вот уж точно "радужная сотня".

- … система умного дома "Домовенок" сделает вашу жизнь намного проще, избавив от лишних хлопот, - на экране начался рекламный блок.

Не желая смотреть надоевшие ролики, я махнул рукой, переключая канал. Шла передача, где обсуждали идею московского князя превратить Кремль в комплекс музейной экспозиции.

Опять Орловы. Чего-то многовато их сегодня на ТВ.

А вообще мысль здравая. И, чего уж греха таить, своевременная. Защищать одну полноценную цитадель намного проще, чем обширный квартал правительственных зданий.

Скорее всего возведут Огненную башню где-нибудь в центре. Дом Неугасимого Пламени будет возвышаться над городом, превосходя небоскребы Москва-Сити. Отливая багровым и напоминая всем о могуществе клана стихии первородного Огня.

Изменения урбанистического ландшафта белокаменной меня мало интересовали. Еще один взмах рукой. Телевизор мигнул и вернулся к новостному каналу.

Ведущую успели заменить на подтянутого бойкого паренька, серьезно глядящего в глазок камеры и вещающего об очередном инциденте в городе клана Орловых.

Да что ты будешь делать, опять они. Их и впрямь что-то многовато в ящике. Или дело в том, что у них постоянно происходит всякая фигня?

- … толпы протестующих перекрыли Тверскую на целый час, не давая проезду автомобилям…

Выступление в Москве. На этот раз грузинской диаспоры. Судя по тайм-коду, произошло одновременно с несостоявшимся гей-прайдом. И те и другие увидели, что старушек у мавзолея не трогают и самонадеянно подумали, что с ними обойдутся так же.

Наивные идиоты. Это же насколько надо не иметь мозгов, подозревая колдунов в ТАКОМ малодушии? Полная жесть.

Хотя пофиг, естественный отбор в действии. В первую очередь всегда выпиливают самых дурковатых…

Если вкратце, то ситуация выходила следующая. На Кавказе вовсю шла война. Абхазия и Южная Осетия при активной поддержке Чечни, Дагестана и Ингушетии совместными силами взяли Тбилиси, начав зачищать окрестные территории, постепенно расширяя ареал подконтрольных земель.

Естественно, оттуда рванули беженцы. Многие поперлись через порты в море. Отчего-то думая, что их ждут с распростертыми руками в других странах.

Ну и как это обычно бывает, нарвались на тех, кто считал совершенно иначе. Два парома безжалостно потопили Мечниковы, когда нарушители вторглись в их прибрежные воды. Погибла куча народа.

Когда поднялся вой насчет неоправданного применения насилия представитель Мечниковых невозмутимо посоветовал плыть куда-нибудь еще и больше не лезть в их владения.

Ну и пошло-поехало. Известие докатилось до Москвы, и местные грузины решили поддержать соотечественников, потребовав от Орловых, чтобы те надавили на клан Мечниковых.

Думал этнические диаспоры колдуны давно прижали к ногтю. Видать не до конца. Или это только в Хладограде разобрались так быстро? Как ни погляди, а Москва большой город.

С учетом общего количества выходцев из Грузии, проживающих в златоглавой, на улицы вышло приличное число народа.

Флаги, плакаты, скандирование лозунгов, многолюдное шествие по Тверской…

Я пригубил уже слегка остывший кофе и со скукой подумал, что Орловым не позавидуешь. Вся нечисть вылезла наружу одновременно. Тут тебе и педерасты, и носатые любители виноделия, и поклонники дохлого вождя. Ужас просто.

Думал я лениво с циничной отстраненностью. На самом деле проблемы огненных меня волновали мало.

- … подобное поведение совершенно недопустимо в пределах границ города, - сухим канцелярским голосом сообщала некая личность из свиты Всеволода Юрьевича.

Ого, подключили тяжелую артиллерию. Ближник Патриарха - это вам не шутки.

- … нарушителям дается пять минут, чтобы разойтись, потом будет применена сила…

И все. Коротко и ясно. А главное весьма доходчиво.

Но видимо не для всех. Протестующие никуда не ушли, вести о страшной участи участников гей-парада до них еще не дошла.

Впереди полицейского оцепления вышла хрупкая на вид девушка. Короткая прическа витиевато уложена, красный плащ из последней коллекции перехватывал узкий поясок из крокодиловой кожи, высокие каблучки звонко цокали по мостовой.

Я прикипел к экрану. Огневичка. Скорее всего из Алой Стражи.

Девица постояла, оценивающе оглядела колышущуюся людскую массу в сотне метрах от себя. И резко вскинула руку вверх. На кончиках тонких пальчиков затрепетал жар истинного пламени.

Люди неосознанно качнулись назад. Поздно!

В следующий миг на проспекте заплясал огненный вихрь. С воплями ужаса толпа брызнула в разные стороны, пытаясь скрыться в закоулках и подворотнях. Но там их уже поджидали новые кордоны полиции. Послышались злые автоматные очереди. Вести переговоры больше никто не собирался.

Вскоре все было кончено. Проезжую часть полностью освободили. Пошла информация о том, что эмигранты из Грузии включены в категорию риска и немедленно начнутся проверки для принудительной депортации. Ожидаются рейды по грузинским ресторанам, обыски и допросы.

Я хмыкнул. Кто бы сомневался. Нужно быть без царя в голове, чтобы думать, что магам можно ставить ультиматумы. Тупой сброд. Неужели недавнее прошлое их ничему не научило? Все никак не могут поверить в исключительную непохожесть колдовских кланов от прежних властей.

Весь этот бардак происходил вчера после полудня, пока я штудировал учебную литературу и оттягивался на вечеринке. Мда, весело у них там в Москве, ничего не скажешь, умеют проводить время.

Я резко провел рукой сверху-вниз, жестом отключая телевизор. В проеме выхода на крышу стояла моя ночная фея. Ее белокурые волосы были в беспорядке, а на щеках играл легкий румянец. Она надела мою светлую рубашку, сквозь тонкую ткань едва заметно просвечивали острые соски. Выглядела девушка немного смущенной.

- Доброе утро, - сказала она.

Я улыбнулся и вдруг подумал, что на тренировку с Билецким можно немного и опоздать…


Глава 11


Златоград. Владения клана Мамонтовых. Небоскреб "Сапфировая башня". Ресторан "Под куполом неба". 18:19

Лимузин плавно остановился напротив парадного входа. Первой щелкнула замком передняя дверца пассажирского сиденья рядом с водителем. Крепко сложенный мужчина единым слитным движением вышел, как вытек из автомобиля, и тут же деликатно притормозил бросившегося к машине швейцара.

Внедорожник сопровождения остановился поодаль. Оттуда показался еще один бодигард, подошедший к основному объекту охраны.

Мою дверь аккуратно придержали, пока я выбирался из салона автомобиля. Пальцы сами нащупали пуговицы, застегивая пиджак.

Сегодня на мне нет спортивной рубашки, хлопчатобумажных брюк и кожаных мокасин. Незачем эпатировать публику, выделяясь кричащим нарядом среди прилично одетых людей.

Бросать вызов устоям приходя в солидное заведение в полуспортивной одежде станет только бунтующий подросток, кому необходимо что-то и кому-то доказывать. Я же давно перерос эти игры.

Поэтому строгий деловой костюм, элегантный галстук ручной работы и золотые запонки. На руке дорогие часы, которым больше подходит название "хронометр". Швейцарская модель, призванная показывать не время, а статус владельца.

Я только что вернулся из банка, где шло обсуждение судьбы полученных ранее ста миллионов. Появляться на встрече такого уровня в образе студента, все равно что давать лишний повод собеседникам попытаться тебя каким-либо образом обдурить.

И не потому, что на самом деле этого хотят, банкиры прекрасно понимали с кем имели дело. Просто сами собой пробуждались инстинкты бизнес-акул. А это непременные предложения "выгодных вложений" с повышенной ставкой комиссии, чтобы урвать с простоватого клиента побольше.

Раскусить такие схемы не составит труда. Но зачем тратить время доказывая, что воротилы из золотых башен говорят с серьезным человеком, понимающим что к чему, если достаточно всего лишь одеться получше?

Показать свою крутость? Мол, смотрите на меня, я приперся на переговоры в слаксах и футболке, мне плевать на общественное мнение?

Полная глупость. И лишняя трата времени. Лучше сразу перевести беседу в конструктивное русло и обсудить более важные аспекты, чем демонстрировать бунтарство подростка.

Внешние атрибуты солидного положения зачастую играют роль своеобразного ключа для открытия нужных дверей. Разумеется, приди я в банк в своей повседневной одежде, в конце концов, я бы смог добиться встречи с высшим руководством. Но опять же, это потребовало бы времени и пришлось затратить усилия, общаясь с менеджерами сначала низшего, а затем и среднего звена.

А так, меня сразу с ходу проводили на верхний этаж, где без помех пообщался с одним из вице-президентов по прямым инвестициям. Персонал увидел образ богатого клиента и поспешил выполнить небрежно оброненную просьбу "поговорить с кем-то имеющим полномочия".

Это куда лучше, чем щеголять громкой фамилией, объявляя на весь зал, кто сегодня посетил данный банк.

Охрану и сопровождающих дали с лимузинами в фирме проката в связи с недавними терактами. И опять же проще согласиться, чем устраивать спор на пустом месте, доказывая, что тебе защита не нужна. Зачем спорить, привлекая внимание? Кому это надо? К тому же переплата незначительна, прокатчики заботились о солидных клиентах…

Прозрачный лифт по внешней стене вознес меня и двух телохранителей на самый верхний этаж. Под ногами проплывали потрясающие виды сверкающего мегаполиса, средоточия могущества клана Мамонтовых.

Двери кабины разошлись, открылся просторный холл, половина крыши которого была сделана из стекла.

Администратор на стойке склонился в коротком поклоне, приветствуя нового гостя ресторана "Под куполом неба".

- Меня ожидают.

Еще один поклон и молчаливое предложение следовать за ним. И все, никаких уточняющих вопросов, лишь готовность проводить к нужному столику. Персонал предупрежден заранее и знает кто и к кому пришел.

В зале приглушенный гул обедающих людей. Заведение дорогое и пользуется бешенной популярностью среди обитателей Златограда.

Телохранители дисциплинированно приотстали, о них позаботятся отдельно. Таковы общие правила для всех посетителей, находится с охраной внутри дурной тон. Хотя более чем уверен многие из присутствующих, после небывалой активности магоборцев, обзавелись дополнительным штатом бодигардов, несмотря на то, что сами являлись чародеями средней руки.

- Прошу, - администратор услужливо пододвинул стул. - Официант скоро подойдет. Не желаете аперитив?

Я небрежно кивнул, одновременно отвечая на вопрос и благодаря за проявленную предупредительность. Чаевые здесь давать не принято, будут автоматически включены в счет.

Мне принесли бокал вина янтарного цвета с ярко выраженным ореховым ароматом. Я сделал глоток, отметив чрезмерную приторность и лишь после этого взглянул на сидящего напротив собеседника.

- Привет. Как добрался?

Длань Войны клана Строгановых и одновременно правая рука князя Кирилла Константиновича терпеливо дожидался, пока я сам начну разговор, не показывая вида, что его чем-то напрягает подобное неторопливое поведение.

Хорошая выдержка, стоило отдать главному боевому магу ледышек должное. Другие бы уже начали разговор, торопясь перейти к теме встречи. Очень уж "горячее" я отправил послание, обещая подарить чуть ли не весь мир.

А этот ничего. Сидит. Морда каменная, невозмутимая. Лишь глаза сверкают чуть ярче обычного.

- Нормально, - Мстислав неторопливо кивнул.

Я знал, что он прилетел на вертолете сразу из аэропорта. Для этого "Сапфировая башня" и выбиралась местом встречи. Здесь на крыше имелась посадочная площадка.

И опять же, все ради экономии времени.

- Надеюсь, ты не преувеличивал, предлагая встретиться. Сам знаешь, сколько сейчас забот.

Настала моя очередь медленно качать головой. Не поспоришь, обстановка в мире напряженная, вовсю идет подготовка к очередному раунду войны и здоровяк напротив играл в этом не последнюю роль. Чудо, что еще удалось его сюда вытащить.

- Все здесь, как и обещал, - на стол легла флешка и навороченная модель инкома.

- Это оно? - здоровяк покосился на железяки с легким интересом, словно недоумевая, как в таких кусочках пластика, стекла и металла может содержаться столько силы.

- Оно, - подтвердил я и пояснил: - Ключ скрыт в инкоме. Надеюсь, найдете грамотного спеца, что не запорет работу и сумеет извлечь нужные сведения неповрежденными.

Неприкрытый сарказм с моей стороны. Любой посвященный в курс дела, понимал с какой осторожностью будут относится к лежащим сейчас рядом с бокалом экзотического вина устройствам.

Пылинки станут сдувать, лишь бы ничего не сломалось и не дай бог не закоротило. Очень уж ценная внутри скрывалась информация.

- Ты же понимаешь, что я делаю вам одолжение, - спросил я невинным тоном.

Здоровяк напротив вскинулся, в темных глазах мелькнула искра веселья.

- Хотел продать кому-то еще? - без проблем догадался он о подоплеке вопроса.

Его толстые губы разошлись в легкой усмешке.

- У вас право приоритетной покупки, - я не поддался воздействию перевести разговор в плоскость шутки. - Сам понимаешь, товар горячий. Трудностей с поиском покупателей не возникнет. Из претендентов очередь выстроится.

- И что ты хочешь за право… - Мстислав сделал паузу и медленно произнес, будто пробуя слова на вкус: - приоритетной покупки?

Приятно разговаривать с понимающим человеком. Сразу понял куда я клоню. Кто-то мог начать вилять, делая вид, что не врубается, о чем идет речь. Но Мстислав тоже ценил время. Особенно свое.

Цену за электронный ключ и зашифрованный массив данных мы пока не затрагивали, потому что перед этим следовало обсудить стоимость услуги по первоочередному участию в необъявленном аукционе.

Я легко мог предложить захваченную информацию кому-то еще, но решил обратиться к родному клану, сделав им одолжение. Однако за все приходилось платить, в том числе и за проявленный патриотизм с моей стороны.

- Авалон мой, - сказал я.

Мстислав с легким недоумением пожал плечами.

- Я слышал о захвате, - признал он и добавил: - Поздравляю.

Я покачал головой.

- Авалон мой, - повторил я с нажимом и выразительно посмотрел на собеседника.

Ближайший помощник владыки Холодного Предела прищурился.

- Совсем мой. Навсегда. Без всяких оговорок.

Пауза. Обдумывание услышанного. Повелитель Льда не торопился давать обещание.

Мало захватить крепость. Надо суметь еще ее удержать. Исчезновение посягательств со стороны ледышек вместе с признанием острова, как моей личной собственности, станет отличным подспорьем в деле отстаивания прав на взятую штурмом Цитадель.

Все в этом мире имеет цену. Нельзя забрать такой лакомый кусок, как летающий остров, без последствий. Тем более, если его бывший владелец формально находился под протекторатом двух великих родов.

- Авалон твой, - Мстислав покладисто кивнул и приподнял свой бокал.

Мы чокнулись.

Отлично, слово Строгановых имело весомый вес. Теперь желающих попытаться отбить необычный замок станет значительно меньше.

А с ван Хоторнами я и сам при случае разберусь, если вдруг тем втемяшится в голову попытаться отобрать мой трофей.

- Так сколько ты хочешь за диск? - спросил здоровяк после небольшой паузы.

Вот сейчас мы вплотную подходили к основной теме. Торги.

- Сто пятьдесят миллионов, - отрывисто бросил я и невозмутимо отпил из бокала.

Глаза Мстислава округлились, не ожидал зараза такой цены. Думал, небось, зайду по маленькой. А хрен там. Как будто не знаю, какое сокровище попало мне в руки.

- Солидная сумма, - тягуче протянул он. - Куда тебе столько денег?

- Так расходы большие. Кровопийцы в деканате жить не дают, так и тянут рубли из бедных студентов. То на одно, то на другое. Совсем спасу нет, - пожаловался я, глядя на собеседника "честными" глазами. - Последнюю рубашку едва не снимают.

Мстислав нахмурился, выразительно оглядев мой дорогой костюм. Естественно, он не поверил ни единому моему слову.

- Ага, с тебя снимешь, - проворчал маг.

И опять задумался. Соглашаться с ходу хитрый ледышка не хотел. Пусть и брал деньги не из своего кармана, а из клановой казны.

Я поднял указательный палец вверх и проронил:

- Заметь, никаких лишних монет за уничтожение последнего британского рода я не беру. Считай сделал это на добровольный началах, в качестве благотворительности.

Здоровяк аж поперхнулся, сраженный моей наглостью.

- Да они же под нами уже практически были, - возмущенно возопил он, да так громко, что на наш столик оглянулись другие посетители ресторана. - А ты их всех в расход. Потенциальный вассальный клан.

Помедлил, размышляя о чем-то и махнул рукой.

- Да и пес с ними. Мерзкие были людишки. Давай лучше про цену. Слишком дорого просишь.

Я не отступал, запрошенная сумма казалась справедливой. Ну и что, что в полтора раза больше, чем просили мертвые чиновники-бритты? Мстислав ведь не знал, сколько точно приплыло на яхте.

Про деньги он, конечно, прознает, соотнеся недавние вложения и сроки проведенной операции, но будет это значительно позже. А торги вот они, идут прямо сейчас. Не согласится, без проблем найду других покупателей.

- Или так, или никак, - я уперся, не желая сдавать.

Знаю эти приколы, поддашься один раз, в будущем попытаются снова нагнуть. Оно мне надо?

И торговаться не буду. Из принципа. Пусть платит. Карман не оскудеет.

- Кстати, ты подумал о предложении Дмитрия? - неожиданно спросил здоровяк, резко ломая рисунок разговора.

Я с непониманием нахмурился, застигнутый неожиданным вопросом врасплох.

- Про фиктивный брак на японской принцессе?

- Из клана Фукугава, - закивал Мстислав.

Мое лицо скривилось в кислой гримасе. Идея переться куда-то за тридевять земель делая одолжение клану, в котором я вроде как официально находился в опале… ну скажем так, выглядело все это мало привлекательно.

Иными словами: делать мне что ли больше нечего? Ну-ка нахрен с такими инициативами в сумасшедший дом. Там полно найдется желающих.

- Не интересует, - жестко отрубил я.

В этот момент к нашему столику приблизилась официантка естественным образом прерывая разговор.

Я спросил совета и сделал заказ, сообразуясь с полученными рекомендациями. Изучать меню не хотелось и слишком плотно набивать брюхо тоже. Мстислав последовал моему примеру и взял минимальный обед из двух легких блюд. Рыба и салат.

Когда улыбчивая девушка в кокетливом передничке ушла, я взял быка за рога, не давая себя отвлечь от основного плана.

- Слушай, все просто. Или вы платите мне сто пятьдесят миллионов прямо здесь и сейчас, и получаете информацию о чиновниках колониальной администрации в Канаде, Австралии и еще в десятке стран бывшего Британского Доминиона. Или я ухожу и устраиваю аукцион в Даркнете.

Флэшка и инком начали исчезать во внутреннем кармане пиджака, откуда несколько минут назад появились.

Право слово, надоело. Непонятно и чего ломается? Понимает, что такие сведения стоят несравненно дороже. Взяв за яйца политиков данных государств (а большая их часть до сих пор осталась у власти, несмотря на пришествие кланов), Строгановы получат нехилый рычаг давления в указанных частях света. Тайного давления, позвольте отметить. Что нередко бывает весьма полезным.

Мстислав рассмеялся.

- Ладно, согласен, - сказал он и одобрил: - А ты умеешь давить.

Устройства снова легли на стол.

- Давай номер счета, - пауза, оценивающий взгляд. - Ты же провел проверку и не пытаешься продать мне тухлятину?

Я отрицательно покачал головой.

- Товар первоклассный. Оригинальный и достоверный. Я же не дурак заниматься подлогом.

Последовал обмен реквизитами, запуск приложения мобильного банкинга, отправка подтверждения на перевод. Через несколько секунд на мой личный счет упало сто пятьдесят миллионов.

Как деньги на телефон положить. Технологии…

- Отлично. Сделка завершена, - забранные у трупа лорда Ричарда девайсы исчезли в лапище Длани Войны.

Мы чокнулись бокалами. Как раз в этот момент подоспела официантка с заказами. Тарелки с красиво выложенными блюдами, исходили умопомрачительными ароматами.

Обед не затянулся надолго и вскоре Мстислав ушел, извинившись срочными делами. Посылка жгла его карман и требовала немедленного потрошения.

Я вежливо попрощался, пожелав старому наставнику удачи. Говорить, что несколько имен из списка я приберег для себя, я, разумеется, не стал. Зачем зря волновать занятного человека?

Тренькнул инком. На дисплее крупными буквами высветилось имя отправителя и более мелким шрифтом само сообщение.

Хмм… Неожиданно. Альберт, глава Хранителей тишины Златограда пишет о ходе расследования недавнего взрыва. Готовилась облава, с привлечением крупным сил. Звал полюбопытствовать, как лицо причастное к аресту преступников.

Я задумался. Фигура такого масштаба, как полицмейстер огромного мегаполиса, не будет без причины приглашать на подобного рода мероприятия. Да еще фактически постороннего человека. Что за этим стоит?

Прежде чем соглашаться или отказывать, стоило хорошенько подумать.

Когда ты один, ты сам принимаешь решение, без оглядки на других. И несешь потом за него ответственность. Но также и разделяешь любые последствия. Без опоры клана жить намного сложней, приходится тщательнее продумывать любой следующий шаг, просчитывая, как на тебя это повлияет в будущем.

Ты тот, кто ты есть. Кузнец своей личности - перефразируя известную фразу. И никто не будет утирать тебе сопли, если что-то пойдет не так.

Большинству нужна поддержка, причастность к сообществу. Сильные личности, сами себе опоры. Глыбы, на которую опираются остальные.

Именно таким я хотел стать, но не знал, получится ли, потому и частенько сомневался, хотя, конечно, не показывал вида. Трудно уйти в самостоятельное плавание в столь раннем возрасте, да еще при таких обстоятельствах. Разбираться в хитросплетениях интриг, анализировать, манипулировать, просчитывать ходы на два-три шага вперед, набираясь опыта и открывая в себе такие качества, как хитрость и коварство. Использовать не только силу, но и ум, интеллект, поворачивая ситуации к собственной выгоде.

Трудно? Да. Однако по-другому никак. Иначе схарчат и костей не оставят.

Впрочем, все это лирика. Предстояло решить, что делать дальше. Зачем писал Альберт? Явно не просто так. За посланием что-то стояло.

Или я усложняю? Все просто. Дальновидный маг подстилал соломки на будущее, набирая очки перед потенциальным главой клана. Может такое быть? Да легко. Другой вопрос, что распознать истинные мотивы у меня пока не хватало опыта.

Поразмыслив, я решил принять приглашение, тем более что и самому интересно, чем там закончится история со взрывом.


***


Златоград. Владения клана Мамонтовых. Юго-западный район города. 20:15

- "Розовая орхидея", - я прочитал название ночного клуба вслух. - Пошловато звучит. Не находишь?

Альберт индифферентно пожал плечами. Что там светилось на неоновой вывеске силовика не особо волновало.

Я опоздал к основному действу. Группа захвата ворвалась в здание где-то с пятнадцать минут назад и сейчас активно выводила людей наружу. Персонал и посетителей сортировали на выходе, первых отводя чуть в сторонку, а вторых выстраивая у машин с проблесковыми маячками для проверки документов.

- Технический отдел проследил связь между нашей задержанной и целой цепочкой подозрительных личностей, связанных между собой довольно запутанными денежными отношениями. Одна из ниточек привела сюда. Есть мнение, что хозяин именно этого клуба продал несколько Heckler amp;Koch террористической ячейке, причастной к взрыву.

Из дверей как раз показалась целая стайка полуодетых девиц, сверкающих голыми ляжками и задорно торчащими сиськами.

- Эмигрантки, - пояснил Альберт. - В основном из Европы. Словакия, Венгрия, Чехия, Германия, Болгария. География весьма обширна.

- Откуда знаешь? - удивился я. - Их же только взяли.

- В кабинете управляющего в сейфе нашли паспорта, - объяснил свою осведомленность начальник златоградских хранителей. - Девиц привезли сюда, пообещав безопасность и хороший заработок. Сначала заставляли заниматься стриптизом, а потом и проституцией.

В принципе стандартная схема. Только непонятно, зачем везти из-за границы? Этого добра и здесь хватает. Особенно в провинции. Сейчас трудные времена и найдется много желающих подзаработать. Пусть и таким способом.

Я озвучил собственные сомнения Альберту.

- Боялись нас, - он широко ухмыльнулся.

Верно, правонарушения против граждан русских земель расследовались с особой тщательностью и, в случае доказанной вины, расплата следовала незамедлительно. С иноземцами другое дело. Там вполне могли тянуть резину, не особо напрягаясь. Таковы клановые порядки. На первом месте всегда свои, чужаки по остаточному принципу.

Я оглядел здание клуба, заметил сбоку мансарду и довольно просторную парковку с западной стороны. Неплохое местечко. В качестве коммерческой недвижимости. Любопытно, Департамент проведет конфискацию? А если проведет, то выставит потом на продажу после завершения всех процессуальных норм? Будет неплохо вложиться…

Последним вывели владельца заведения. Два хранителя в серой униформе крепко удерживали между собой коренастого черноволосого мужичка невысокого роста. Мужичок шагал широко, сияя белозубой улыбкой. Кажется, происходящее его веселило.

Однако его поведение быстро изменилось, стоило увидеть к кому его ведут. Разглядев Альберта, он внезапно зарычал диким зверем, пойманным в ловушку, рванулся и сильным рывком умудрился освободиться из цепких захватом конвоиров.

В следующую секунду подозреваемый в спонсировании магоборцев выхватил неведом откуда тонкую полоску безопасного лезвия и одним движением провел им себе по горлу, от уха до уха.

Густым потоком хлынула кровь. Хозяин ночного клуба, продолжая улыбаться какой-то сумасшедшей улыбкой, на прощание глянул на нас и рухнул навзничь.

- Проклятье! - ругнулся Альберт. - Должно быть понял, что мы тут не из-за девок.

А я все никак не мог забыть горящие странным торжеством глаза погибшего. Даже умирая, он ликовал, что ему далось не попасть к нам в руки. Вот что больше всего поразило. Сама смерть не произвела особого впечатления. Приходилось видеть и похуже.

- Это не просто одержимость, это настоящий фанатизм, - я потер висок. - Похоже, проблема магоборцев серьезнее, чем мы воспринимали до сих пор.

Ноздри Альберта раздулись, он моментально понял на что я намекаю.

- Воевать с фанатиками намного сложнее, - сказал он.

Я неохотно кивнул. Если идеями ярого противоборства кланам были охвачены не только исполнители, но и руководители движения сопротивления, то справиться с ними будут намного сложнее.

Не пора ли обустроить себе тихий уголок, куда в случае необходимости можно будет отступить? Кажется, пришло время навестить Авалон.


Глава 12


Мальдивы. Независимое владение. Курортно-отельный комплекс "ParadiseSlim". 11:39

Подходя, официантка-мулатка расцвела приятной улыбкой. Ее кожа отливала молочным шоколадом, а стройное тело едва скрывало красное бикини. Бедра охватывал микроскопический кусок шелковой ткани, в темных волосах прятался яркий экзотический цветок. Полные груди колыхались, пока она шла по золотистому песку.

- Thanks, - поблагодарила Ласка, когда бокал уместился на невысокой подставке.

Пузатый, украшенный зонтиком, с выглядывающей соломинкой и немного разбавленный льдом.

Девушка спросила, не желает ли госпожа посетить спа-центр, обращаясь также на неплохом английском. На смуглом лице продолжала сиять белоснежная улыбка.

Ласка покачала головой и ответила, что не сейчас, возможно чуть позже, вечером. Официантка понимающе кивнула и еще раз одарив дорогую гостью любезной улыбкой, удалилась, не забыв напомнить, как ей здесь рады.

В разразившемся кризисе, едва не приведшем к большой войне, пожалуй больше всех пострадали места, зарабатывающие на отдыхе. Люди перестали приезжать, опасаясь за безопасность перелетов. И лишь недавно все начало потихоньку налаживаться, принося новые потоки туристов.

Оранжевый коктейль оказался недурным на вкус. Пару раз втянув слабоалкогольную жидкость, Ласка поставила бокал обратно и с наслаждением вытянулась в шезлонге, наблюдая сквозь стекла солнцезащитных очков, как кожа медленно набирает загар.

После операции в Милане и с последующим перегоном захваченной яхты через Средиземное и Черное море в порт Сочи, Виктор расщедрился и разрешил взять небольшой отпуск в качестве награды за отлично выполненное задание.

Больше того, снабдил внушительным количеством денег, посоветовав ни в чем себе не отказывать.

Увидав пришедшую на электронный счет сумму, Ласка в первое мгновение растерялись. Ни за одну работу раньше ей не платили столько. Никогда. И если быть до конца откровенной, то и накопить столько у нее никогда не получалось. Лежащая в оффшорных счетах заначка выглядела жалко на фоне проявленной щедрости принца.

Стоило признать, иногда работать на членов великих родов оказывалось весьма прибыльным делом. Стоящие на вершине иерархии кланов никогда не скупились, награждая за верность и проявленный профессионализм. Этого у них не отнять.

Правда и оборотная сторона тоже имелась. В играх высокой знати риска намного больше и сложить голову проще, чем имея дело с простыми бизнесменами или дельцами…

Ласка провела рукой по животу, смахивая капельки пота.

Еще один минус работы по "долгосрочному контракту" - невозможность принадлежать себе в полной мере. В любой момент мог раздаться звонок и оборвать негу наслаждения солнцем. Такова плата за клятву…

- Будь я проклят! - неожиданно сбоку раздался мужской голос.

Голова Ласки дернулась, в десятке метрах справа, как раз у ствола пальмы стоял человек. Крупный, с фигурой борца, в цветастых шортах и белой майке, полностью бритый, он имел грубые черты лица, словно вырубленные из камня.

- Не может быть! - настала очередь Ласки пораженно открывать рот. Вот уж кого она не ожидал здесь встретить, так это старого знакомого из прошлого, уже давно подернутого дымкой забвения.

- Это ты! Не верю глазам своим! Это действительно ты! - мужчина зашагал к ее лежаку раскидывая руки, то ли собираясь обнять, то ли в жесте сильного изумления.

Пришлось вставать. Делать вид, что не узнала говорившего не получится.

- Как дела, Джагер? - спросила она, снимая очки.

Особого энтузиазма в голосе девушки не слышалось. Прошлое в прошлом, и нечего его ворошить. Никакого желания общаться с призраком из старых времен она не испытывала.

Человек-гора с рельефной мускулатурой культуриста заметил это мгновенно. И даже немного притормозил, уже не выражая эмоции от неожиданной встречи так явно.

- Ты отлично выглядишь, - сказал он, окидывая атлетично сложенную женскую фигуру.

Ласка вернула комплимент:

- Ты тоже.

Возникло неловкое молчание. Неприкрытое чувство радости одного натолкнулось на холодную отчужденность другой.

У них была сложная история. Закончившаяся где-то плохо, где-то хорошо. Сейчас уже трудно понять.

Много лет назад Ласку и того, кто сейчас стоял перед ней, а также еще несколько десятков детей младшего возраста похитили для использования в программе подготовки магов, неподвластных колдовским кланам.

Атолл Маграс-Амара - единственное место на Земле, где находился магический источник, не принадлежащий ни одному великому роду. Очень маленький по площади, находящийся в центре Тихого океана, колдуны в своем время пропустили его и не заметили.

Позже, этим воспользовались обычные люди, сделав бесхозный атолл базой для подготовки чародеев, не входящих ни в один род.

Обладающих зачатками к магическим способностями искали долго. Считалось, что уже две сотни лет дар перестал появляется у обычных людей и передавался исключительно через гены родителей.

Однако это оказалось не так. Со слабым, почти незаметным даром, кандидатов сумели отыскать в областях, вплотную примыкавших к другим "дивным землям". Со всей планеты, из разных стран, их привезли на кусок скалы посреди бескрайнего океана, чтобы учить и поставить себе на службу настоящих магов.

Амбициозный замысел, должный помочь создателям Школы вознестись на один уровень с кланами. И столь же провальный.

Все закончилось плохо. И для воспитанников (уцелели считанные единицы) и для организаторов (не выжил никто). Преподаватели из числа обычных людей плохо понимали суть колдовского дара, саму магию и особенности между Воинами и Созидателями.

Как итог - атолл превратился в еще более безжизненный кусок скалы, а те, кому удалось оттуда выбраться, разбежались по всему миру, и старались не вспоминать того ужаса, что там однажды случился.

- Отдыхаешь? - не спросил, а скорее констатировал мужчина.

Джагер, он же Джаггернаут, он же Медный лоб, он же Гранитная башка практиковал стихию Камня и входил в число "выпускников-счастливчиков" кому повезло унести ноги из Школы перед ее уничтожением.

- Прилетела на пару дней погреть косточки, - откликнулась Ласка и махнула рукой на соседний шезлонг. - Садись.

Мужчина сел, доски лежака под его весом протестующе заскрипели.

- А ты что здесь делаешь? - соблюдая вежливость спросила она.

На самом деле говорить не хотелось. Будь ее воля, вся встреча ограничилась бы обменом ни к чему не обязывающими приветствиями. Не больше.

- Прилетел понырять с аквалангом, - отозвался Джагер.

Его взгляд оставался напряженным, холодный прием не остался незамеченным.

- Ясно, - сказала Ласка и замолчала.

Здоровяк шевельнулся, упираясь локтями в колени.

- А ты знаешь, мы ведь тебя потом искали, - признался он. - После того случая. Кара хотела собрать наших, чтобы держаться вместе.

Ласка иронично приподняла правую бровь.

- И получилось? - поинтересовалась она, заранее зная ответ.

Мужчина насупился и неосознанно сжал кулаки. Девушка рассмеялась.

- Никто не захотел стать "крепкой семьей"? - с веселой улыбкой спросила она. - Ожидаемо.

Джагер нахмурился сильнее. Трудно признаваться в собственной глупости. Или наивности. Смотря с какой точки смотреть.

- Ты все еще с Карой? - Ласка взяла бокал и игнорируя соломинку, сделала большой глоток.

Маг Камня помедлил, словно раздумывая, стоит ли выкладывать информацию той, что встретила его так неласково. Но в конце концов, решил сказать правду.

- Да, мы вместе, - бесхитростно признался он.

Кара владела стихией Смерти и по мнению многих являлась самой сильной в Школе. Именно она в свое время первой бросила вызов учителям, проявляя строптивость.

Прирожденный Воин, несмотря на ранг адепта (как и у всех воспитанников атолла Маграс-Амара, включая Ласку, никто из найденных детей не мог похвастаться сильным даром), она могла на равных биться со многими истинными магами.

- Чем занимаетесь? - осведомилась Ласка.

Женский голос прозвучал равнодушно, с различимыми нотками безразличия. Недвусмысленный намек - ей не интересно, просто проявление вежливости.

- Всяким по-разному, - туманно ответил Джагер.

Девушка пригубила бокал еще раз, ее рассеянный взгляд скользнул по пустующему пляжу, на золотистый песок неспешно накатывали слабые волны светло-синего цвета. Прозрачная и чистая вода манила окунуться.

- Ты долго еще пробудешь здесь? - следующий вопрос прозвучал от мужчины.

Ласка неохотно покачала головой. Ранее она планировала остаться на островах, как минимум до конца следующей недели, но после этой встречи стремительно передумала. Знала, что мысли о прошлом уже не покинут, воспоминания вспыхнут с новой силой и об отдыхе можно забыть. Проще вернуться домой.

- Дело в том, что у меня к тебе предложение, - отчеканил маг.

Молодая волшебница приподняла брови, молчаливо выражая удивление. Говорить ничего не стала, давая возможность собеседнику выговориться.

- Нам нужна помощь, - продолжил Джагер и уточнил: - Мне и Каре.

Опять долгая пауза. Создавалась впечатление, будто здоровяк сам не уверен правильно ли делает, обращаясь к давней знакомой.

- Если не хочешь, то лучше ничего не говори, - предупредила она. - Всем спокойнее будет. И мне, и тебе, и Каре.

Ласка повертела бокал в руке, кубики льда перестукивались между собой и стеклянной стенкой, медленно тая и разбавляя и так слабоалкогольный напиток.

Захотелось вдруг выплеснуть содержимое на песок, подхватить полотенце и уйти в номер. А там встать под холодный душ и стоять, вытравливая из себя упавшее настроение.

В груди неожиданно вспыхнула злость на Джагера, что так внезапно появился на горизонте, на себя, что выбрала именно этот курорт и на кривую усмешку фортуны, что позволила всему этому сегодня произойти.

- Говори или уходи! - резким тоном бросила она, немигающим взглядом голодной змеи уставившись на мужчину.

Последний оценил порыв, угрюмая усмешка прорезала грубоватое лицо, будто небрежно вылепленное из крупных кусков гранита.

- Есть наводка. Принесет много денег. Хорошая охрана. Не хватает умелых людей, - короткими рубленными фразами принялся объяснять он.

Для любого постороннего -галиматья. Для Ласки - предложение выгодной работы.

- Сколько? - сохраняя деловой тон, отрывисто спросила она.

Зная Кару, рассчитывала услышать если не конкретную цифру, то хотя бы приблизительную. При всех своих недостатках, старая "подруга" всегда отличалась способностью к планированию.

Однако Джагер удивил, мощные плечи дернулись в неопределенном пожатии.

- Много, - сказал он и внушительно добавил: - Очень много.

Губы Ласки разошлись в презрительной усмешке. Знал бы страшила напротив сколько раз ей говорили нечто подобное, обещая золотые горы и небывалое богатство.

Как правило за такими обещаниями стояла пустота. А еще тлен, прах, и много крови.

- Мне пора, - Ласка поднялась с шезлонга.

И тут Джагер дернулся, успев перехватить ее руку в последний момент.

- Постой, - он помолчал все еще колеблясь.

Она начала злиться. Уже по-настоящему. Почуяв за маской отрешенности поднимающийся гнев, готовый обратиться в шквал ярости, Джагер наконец-то решился.

- Бессмертие! - горячо выдохнул он. - Мы предлагаем тебя бессмертие!

Ласка медленно села обратно, искренняя убежденность в голосе старого приятеля заставила ее не спешить.

- Звучит интригующе, - признала она и потребовала: - Рассказывай.


***


Авалон. Владение принца Виктора Строганова. Где-то над Тихим океаном на высоте пяти тысяч метров. 13:15

На остров меня перенес Тио. Создал трансконтинентальный портал через половину планеты, наведя точку перехода точно по указанным координатам заранее активированного маяка.

Даже думать не хочется, во сколько мне обходились его услуги. Сумасшедшая прорва денег в начале каждого дня сотрудничества в буквальном смысле слова растворялась в воздухе. Малазиец предпочитал наличные и требовал платы вперед, перед очередными сутками работы.

Нормальный подход, не лишенный логики. Вечером деньги, утром стулья. Утром деньги, днем стулья. И так далее.

С учетом наших взаимоотношений вполне объяснимая предосторожность. Я не возражал. Тем более, выгода очевидна. Особенно в плане взаимодействия с профессором Кнабе.

Где еще найти прыгуна, готового терпеть выкрутасы безумного ученого от магической науки? Пускай и за более чем щедрое вознаграждение. В этом смысле клан Пулау выгодно отличался от других возможных вариантов.

Для исследований необходим пространственник, без него затея теряла весь смысл. Разве что изменить вторую стихию на совершенно иную. Но тут уже я не хотел уступать.

Плевать на деньги. Буду платить, сколько бы это ни стоило. Выигрыш слишком велик, чтобы жалеть о каких-то бумажках. К тому же их у меня скопилось неоправданно много. Надо же куда-то девать. Лучше уж на что-то путное, чем на всякое барахло, типа дорогой спортивной машины или роскошной яхты длиной в семьдесят метров.

Хмм… Кстати о яхтах. Помнится, у меня как раз завалялась одна. Должна стоять где-то у причала в Сочи. Ласка оплатила стоянку на полгода вперед, перед этим предусмотрительно выгнав на берег весь старый экипаж и бывшего владельца.

Может предложить ему выкупить игрушку? На кой черт мне эта посудина? Индус вроде понимал ситуацию, признавая за судном статус трофея…

- Приветствую на борту Авалона, - первым меня встретил Грин, командир наемной команды, что так удачно сыграла роль одной из ударных штурм-групп Детей Вьюги.

- Как тут у вас? Осваиваетесь? - я дождался пока вихрь открытого портала схлопнется, оставив после себя едва заметное дрожание воздуха.

- Понемногу, - наемник повел рукой, приглашая проследовать дальше.

Я появился снаружи замка, как раз на принимающей грузовой площадке. Тио не уставал радовать своим мастерством, демонстрируя идеальную точность при открытии переходов.

Вокруг расстилалось обширное пространство, покрытое газоном с редкими вкраплениями кустарников. То там, то здесь виднелись плоские постройки непонятного назначения, отдаленно напоминающие парники.

- А это что? - я кивнул в сторону странных конструкций.

- Генераторы солнечных батарей. Сами пластины установлены на другой стороне, подальше от оживленных зон.

Я понимающе качнул головой.

- Вы уже обыскали замок?

Прилегающая территория к основному донжону крепости по площади равнялась нескольким футбольным полям и по большей части была не занята. Кэмбеллы не пытались достичь полной автономности, отлично понимая, что в нынешних реалиях это невозможно. Прошлись по верхам и успокоились. Зачем загромождать землю всяким производственно-промышленном хламом, если все равно придется спускаться вниз. Рано или поздно.

- Да, ничего интересного, - ответил Грин. - Бывшие постояльцы постарались, вывозя собственное имущество.

Логично. После принятия ультиматума Престона мастер войны оторвался по полной, проводя эвакуацию остатков обезглавленного клана. Утащили с собой все что не приколочено.

Да и пес с ними. Мне их рухлядь и даром не нужна. Основной приз на месте - артефактные механизмы, поднимающие махину острова ввысь.

- Здесь будет произведена глобальная перестройка, - принялся объяснять я. - Замок и большая часть построек исчезнут. Останется только пункт управления. Как понимаю, он расположен где-то внизу?

Командир солдат удачи провел перед собой рукой, очерчивая видневшееся основание стены покинутой хозяевами воздушной твердыни.

- Около трех метров ниже общего уровня, - сообщил он. - На подвал не похоже. Скорее на изолированную комнату за бронированной дверью. Лестница одна, как и вход и выход. Коммуникации уходят в глубь острова, прямо в скалу.

Я прикинул общее положение здания. Если смотреть сбоку, то Авалон напоминал огромную гору, перевернутую вверх тормашками, конусом вниз.

- Какие меры приняты по обороне?

Грин принялся обстоятельно докладывать, рассказывая о местоположении развернутых огневых точек, позициях Мантикор, внешнем и внутреннем периметре защиты.

Слушал вполуха, из головы не выходило необычное поведение Альберта перед расставанием. Главный Хранитель как будто порывался что-то сказать, но в последнюю секунду постоянно себя отдергивал.

Какие-то странные недомолвки и оговорки. Загадочные намеки непонятно на что. Было очень трудно вычленить из всего этого словесного хаоса крупицы истины. В один момент даже показалось, что таким завуалированным образом главный хранитель Златограда предлагает мне занять трон в Чертогах Льда. И что в клане многие не будут против. Больше того, среди Демидовых и Мамонтовых также найдутся желающие поддержать устремления нового поколения.

Черт его знает, не почудилось ли мне все это.

Неужели зреет заговор? И князя Кирилла хотят сместить? И основным лейтмотивом выступает нежелание воевать дальше.

Партия мира берет верх? Бред! Их в бараний рог скрутят и не поморщатся. Строгановы испокон веков выступали в роли боевого клана, любая попытка сделать из ледышек пацифистов обречена на провал.

Или нет?

А меня прощупывали, отслеживая реакцию. Полина слишком сейчас приближена к Патриарху и ни за что не согласится. А я выходит компромиссная фигура, которая сумеет примирить противоборствующие стороны.

Во мне вспыхнула злость. Чувство, что тебя могут использовать в качестве марионетки в затевающейся интриге вызвало бешенство. Жутко захотелось найти заговорщиков и оторвать им все лишнее.

Дерьмо! Спорю на что угодно, за этим стоит кто-то из Демидовых или Мамонтовых. Этих ублюдков всегда отталкивала война. Альберт слишком долго служил в Златограде и попался на чей-то крючок.

Междоусобица последнее, что сейчас нужно клану. Разлад в стане Триумвирата - подарок врагам.

Конечно, при условии, что все это мне не показалось…

- Таким образом высадка десанта обречена на провал, - закончил Грин.

Мы как раз подошли к центральному входу замка. Стоящий на страже боец приветствовал нас, вытянувшись во фрунт.

Обход внутренних помещений крепости не занял много времени. Да и чего там особо смотреть. После ухода бывших хозяев крепость превратилась в каменную пустую коробку. Голые стены, поломанная мебель, сорванные гардины, везде пыль, грязь. Ничего особенного.

- А это комната управления, - наемник показал последнее помещение.

Командный пункт выглядел уже более опрятно. Приборные панели светились индикационными огоньками, работали мониторы, выводилась информация о состоянии систем артефактов.

- Эмм… сэр, - протянул Грин, - а когда вы планируете перестройку комплекса?

И тут я его огорошил:

- Сегодня. Прямо сейчас.

Лоб наемника пошел складками, глаза расширились, рот приоткрылся.

Понимаю его шок. Мы находились на высоте нескольких километров, вокруг ничего кроме бескрайней глади океана. И тут наниматель заявляет, что собирается переделывать Цитадель. На лице солдата удачи прямо-таки читались вопросы: что? как? спятил?

- Уведите людей на принимающую платформу, - приказал я. - Роботов тоже прихватите. И все свои шмотки на всякий случай.

Вдаваться в объяснения не стал. Зачем, наемники не являлись магами и вряд ли что-нибудь поймут.

Сам поднялся по лестнице наверх, прошел по коридору и вышел наружу. Примерно прикинул, где центр острова и без колебаний двинулся туда.

Дойдя до нужного места, первым делом встал, раскинул руки и закрыл глаза, постаравшись прочувствовать Авалон до самой последней частички, до самого дальнего уголка. Стараясь проникнуть глубоко внутрь, дотянувшись до недр. Чтобы найти коммуникации и ощутить магические механизмы, отбросив бездушное железо в сторону, убрав его из уравнения необходимости.

Я потянулся к разлитой вокруг магии и впитал ее в себя. Призванная энергия забурлила, задрожала тонкой струной и обратилась в широкую волну, выплескивалась во внешней мир.

От собранной мощи пространство пошло изломанными кривыми линиями. Не давая силе испариться, я "подхватил" ее руками и принялся творить.

Я плел узоры из потоков обжигающего морозом воздуха. И рядом кружились смерчи из острых, как лезвие, снежинок.

Я черпал энергию извне, пропускал ее через себя и обращал в родную стихию.

Вязал узлы, перекручивал, плел сеть, скреплял и ваял, создавая невидимые простому человеческому взгляду конструкты.

Прозрачные кристаллики льда кружились в бешеном хороводе, наслаиваясь друг на друга, прилипая и формируя призрачную фигуру идеального ромба.

Я ткал полотно из нитей чистейшей энергии. Она закручивалась в спираль, сминалась и снова выпрямлялась, продолжая бесконечный бег в изменяющейся реальности.

Жгуты призванной силы переплетались между собой, распадаясь на более мелкие ручейки. Неслышный обычному человеческому уху ревущий поток грохотал, откликаясь на зов и с тугой неохотой вплетался в легкие кружева создаваемого заклинания.

Сотворить нечто подобное, все равно что играть мелодию на лютне со струнами тоньше человеческого волоса, стоя на палубе попавшего в шторм корабля.

Я закусил губу от напряжения, пытаясь не упустить бурный поток энергии. И прошел по самому краю, обуздав могучую силу магии Льда, сковав ее своей волей.

Окружающая реальность стремительно изменялась. Земля трескалась, покрывалась корочкой инея. Воздух дрожал от созданных чар.

Я творил магию высшего порядка. То, что недоступно для простых чародеев.

"Живой Лед" - одно из сложнейших заклятии из арсенала Владык Холода. Субстанция, из которой сделана Цитадель клана Строгановых.

Он разольется по округе и поглотит все лишнее. Замок и постройки исчезнут, превратившись в хрусталики льда. Земля и камень разрушатся, оставив в целости лишь артефакты воздушников.

Авалон в нынешнем виде перестанет существовать, превратившись в гигантский многогранник с восемью равными гранями - октаэдр.

И лишь тогда летающий остров полностью перевоплотится в ледяную Цитадель.

Мою Цитадель - Цитадель принца Виктора.


Глава 13


Окрестности Златограда. Владения клана Мамонтовых. Магический лицей. Пятый учебный корпус. Аудитория 3-А. 10:28

- … затрагивая проблематику общественной морали, как совокупности нравственных устремлений, нельзя не отметить…

Вот за что Колобка уважаю, так это за педантичность. Каждый раз перед началом занятий рассылал конспект проводимой лекции и никогда не отступался от текста. Слово в слово, до последней запятой. Дичайшая дотошность. И невероятное удобство для студентов.

Я скользил взглядом по дисплею планшета, изредка выделяя прикосновением указательным пальцем особо важные моменты. Абзацы окрашивались желтым и автоматически сохранялись.

Все пометки отправляются в облако и будут всегда доступны, чтобы в случае необходимости можно было в любое время освежить в памяти пройденный материл. Незаменимая вещь в процессе учебы.

- … процентное соотношение обычных людей и владеющих даром в "дивных землях" никогда не превышало установленный уровень. Этому способствовали, как небольшая площадь магических зон, так и порядки проживания в клановых владениях для субъектов извне. Общее количество населения не выходило за пределы небольшого по численности города… - невысокий и полненький преподаватель (за что и получил среди студентов прозвище - Колобок) энергично расхаживал вдоль интерактивной доски, почти не глядя на слушателей.

Скамейки и парты располагались классической схемой "амфитеатра", препод внизу, студенты наверху. За исключением первых рядов. Хорошая акустика позволяла лектору почти не повышать голос, дотягиваясь до самой дальней галерке.

Работал лазерный проектор, отображая на белый экран, растянутый на стене слева, графики и диаграммы популяции жителей клановых владений до Великого Откровения.

- А как же Златоград? - я приподнял руку. - Его трудно назвать маленьким городком.

Колобок резво развернулся, потешно взмахнув короткими руками. На один миг он стал удивительным образом похож на нахохлившегося воробья. Какая-то девчонка прыснула.

В аудитории мало народу, курс социологии не пользовался особой популярностью в Лицее.

- Это исключение из правил, - категорично заявил Колобок. - Политика Мамонтовых всегда была направленна на открытость для внешнего мира. С самого основания рода, со времен открытия первых торговых факторий. Большинство магических семей не являлись сторонниками излишне тесных связей с простыми людьми. Особенно, что касается государственных ветвей власти. Надеюсь, не надо объяснять почему?

- Не хотели терять самостоятельность, - сказал я. - Тесные взаимоотношения с человеческими правителями автоматически ставили магов в зависимое положение. А в итоге получилось, наоборот.

- Верно, - Колобок плавно развернулся и возобновил марш вдоль доски. - Патриархи понимали опасность чрезмерного сближения с правительствами расположенных рядом стран и потому предпочитали сохранять дистанцию, предложив в качестве альтернативы возможность посещать чародейские клиники. Тем самым привязав правящую элиту к себе…

Лекция возобновилась с прерванного места и плавно потекла дальше. Под конец пары, как обычно последовало предложение обсудить пройденный материал в живой дискуссии.

Тоже отличный прием для более полного усвоения темы занятия. Несмотря на забавную внешность Колобок был преподавателем от Бога и очень грамотно выстраивал планы уроков.

- Поговорим о сегодняшнем времени. Как, по-вашему, отношение клановых иерархов к обычным людям изменилось? И что об этом думают рядовые маги, рожденные еще во времена жесткой сегрегации с основной частью населения мира?

Справа кто-то оперативно вздернул руку вверх, Колобок поощряющее кивнул, разрешая говорить.

- Патриархи понимают, что правила игры изменились и поэтому меняют стиль правления, подстраиваясь под изменившиеся обстоятельства. В магических зонах проживало слишком мало людей, упрощенная модель взаимоотношений между простыми и одаренными работала без сбоев. Но сегодня, схема должна претерпеть существенные изменения, иначе произойдет социальный взрыв. Мы уже можем наблюдать первые зачатки недовольства. Появление так называемых "магоборцев" можно смело назвать первой ласточкой в подобного рода противостоянии, - прозвучал звонкий женский голос.

Я удивленно повернулся в сторону говорившей. Мне кажется или мне уже приходилось слышать этот голос раньше?

Пришлось наклониться вперед, чтобы рассмотреть девушку за другими сидящими студентам.

О как! Неожиданная встреча. Это же моя утренняя нимфа. Откуда она здесь? Вроде на курсе социологии ее раньше не было. Или я просто не замечал? Как же ее звали? Точно. Елена. После секса на крыше и еще раз в постели, перед тем, как зайти в душ, я, как воспитанный человек разумеется поинтересовался именем милой особы, с кем только что свел настолько близкое знакомство.

Однако при выходе из ванны, обнаружил, что ночная гостя упорхнула из моей скромной обители, не оставив контактов. Помнится, я тогда пожал плечами, решив, что это ее полное право и выбросил из головы очередной эпизод из жизни студенческих вечеринок.

Бегать и набиваться в друзья не в моих правилах. И чего уж греха таить, похожих ночей случилось уже немало за более чем три месяца учебы. Меня в этом отношении трудно назвать монахом или затворником. Организм требовал свое и я не считал нужным его в чем-то ограничивать…

- Верно, - похвалил Колобок. - Инициатива по созданию Сената является первой попыткой избежать дисбаланса между обычными людьми и колдунами. Чем обусловлены эти шаги?

- Опасением дальнейшего дробления общества, - я присоединился к дискуссии. - Князья понимают, что проще поделиться толикой власти, вместо того чтобы беспрестанно гасить пожары недовольства среди населения.

Преподаватель засиял довольной улыбкой.

- И это абсолютно правильно, - подхватил он.

Я опять посмотрел на Елену. Натуральная блондинка, выглядит так же эффектно и соблазнительно, как и тем утром. Впечатление не портили даже простая клетчатая рубашка с закатанными рукавами и заурядные синие джинсы в обтяжку.

Внезапно она повернула голову в мою сторону и задорно подмигнула. В глазах цвета морской волны прыгали чертенята. Я улыбнулся в ответ. Сидящий рядом с ней парень ревниво покосился на меня и что-то пробормотал.

А это еще что за недовольный? Плечистый, подтянутый, с модельной внешностью, с аккуратной прической - прямо писаный красавец, из тех, чьи физиономии украшают обложки глянцевых журналов про моду.

Как зыркает. И одновременно что-то настойчиво выговаривает соседке. Кажется, оказываемые ею мне знаки внимания пришлись красавчику не по душе.

- На данный момент уже известно, что идея Сената, за исключением главных инициаторов - Орловых, у остальных кланов не встретила особого одобрения. Кто может сказать, почему?

- Боязнь более тесной интеграции, - снова первой ответила Елена. - Как следствие, потеря влияния на собственные земли.

- Но мы ведь уже выяснили, что Патриархи отнюдь не дураки и отлично понимают, что изменения в сфере взаимодействия с обычными людьми жизненно необходимо для дальнейшего выживания кланов. Почему они упорствуют?

- Трудно отказываться от старой модели поведения, - теперь голос подал я. - В конце концов, согласие будет получено. Без организации представительского органа от широких кругов общество рискует выродится в замкнутую кастовую систему. Что неизменно приведет к вырождению и упадку. Обстоятельства изменились, схема общественного устройства "дивных земель" не сработает в большом мире.

Колобок согласно покачал головой и тут же парировал:

- Однако князья могут выбрать более урезанный вариант. Скажем основать Палату общин или Законодательное собрание на уровне своих владений. Нет нужды участвовать в столь крупных проектах. И кто сказал, что разделение на касты не сработает? Похожая модель неплохо зарекомендовала себя в период существования магических источников.

- Замкнутый социум маго-зон мог выдержать нагрузку недовольных настроений людских масс в связи с их малочисленностью. В ином другом случае, это не получится, - и вновь эстафету перехватила Елена. - Отсутствие перспектив и понимание невозможности дальнейшего продвижения по социальной лестнице в зародыше убьет любую инициативу у всех не обладающих магическим даром. Зачем стараться и что-то делать, если награды не будет? Такое общество имеет чрезвычайно низкий потенциал к развитию. На выходе получится стагнация и развал. Необходима альтернатива. Для всех. Вне зависимости от наличия способности к чародейству.

- А что насчет географического объединения? - коварно спросил Колобок.

- Это закономерное продолжение процесса преобразования "дивных земель", - ответила девушка. - Времена индивидуализма прошли. Магические источники служили основной базой для разделения кланов.

Я согласно кивнул. Все верно. Раздробленность в прошлом. Пока еще кто-то трепыхается на автомате, пытаясь сохранить прежний порядок, но осталось недолго. Это вопрос выживания. Поодиночке быстрей перебьют.

Да и бояться в принципе нечего. Абсолютного диктата не будет. Орловы хитрецы, исподволь подводили к идее объединения. И я более чем уверен, что Строгановы помогали им в этих начинаниях. Провокация в форме нападения на Кремль принесла плоды практически мгновенно. Каждый из русских князей пылал жаждой мщения и ради этого был готов пойти на все, в том числе поступиться толикой власти. Небольшая цена за возможность отомстить и сохранить хотя бы частичку влияния.

За веревочки дергали Лед и Пламя. А Молния (Морганы) им в этом подыгрывали, выступая в роли агента влияния в стане врага.

Правда тут тоже имелись нюансы. Вполне возможно ван Хоторны разгадали маневр, догадавшись кто стоял за планом нападения, так ловко и главное вовремя подсунутым американским колдовским кланам. Прыгуны знали, но не воспрепятствовали. Почему? Да потому что тоже преследовали свои цели.

Интрига внутри интриги. А ларчик открывался весьма просто. Создание единой империи. Изначальный план остался в действии, просто немного сместился акцент приоритетов.

Ведь если вспомнить историю, то само уничтожение магических источников делалось с четким умыслом - образовать две гигантские магические империи. Сверхдержавы, если хотите. Где в одной правят Орловы, а в другой ван Хоторны.

Правильно говорят: умные никогда не отказываются от собственных планов, они их корректируют.

Да единоличного правления уже не достичь, но и коллегиальная форма подойдет на первых порах. А потом можно и расширить собственные властные полномочия, распространив порядок и уклад на все земли без исключения.

Игра в долгую, но оно того стоит. Приз на другом конце перевешивал любые затраченные усилия и потери…

- … предоставление гражданских прав всем подряд естественно невозможно по объективным причинам. Которые мы сейчас не будем затрагивать. Скажу лишь, что избирательное право в новой правке будет отличаться от прежнего устройства…

Пока я раздумывал, то немного отвлекся и Колобок успел развить тему по Сенату, перескочив на изменение гражданского кодекса.

- В первую очередь это добровольное прохождение службы в армии. Демонстрация готовности защищать социум от нападения извне, включая жертвование собственной жизнью, должно вознаграждаться исключительными правами.

Ага, опять всплыла идея гражданства за службу. Похоже формулу все-таки приняли к исполнению. Пока трудно сказать выйдет ли чего путное, однако за старание стоило похвалить. Лично у меня не имелось возражений против подобной схемы получения всеобъемлющих гражданских прав.

Как понимаю, никого заставлять не собираются. Хочешь иди - и получай по окончании службы возможность выбирать и избираться в органы госуправления. Хочешь не иди - но не жалуйся на урезанный пакет статуса простого обывателя.

Куда лучше всеобщей воинской повинности, когда в армию загоняют из-под палки.

- Во-вторых, ценз оседлости. Необходимо прожить на территории страны не меньше двадцати пяти лет, чтобы иметь возможность выдвинуть собственную кандидатуру в сенаторы.

Тоже вполне логично. Иностранных, типа патриотов, пускать во властные структуры категорически нельзя. Субчиков с "видом на жительство в заграницах", громче всех горланящих о любви к Родине, надо держать подальше.

- Отсутствие судимости. Как в плане кандидатов, так и при наличии права голоса.

Ну тут спорный момент. Осужденные преступники не могут голосовать, находясь в местах заключения? В принципе понятно. А когда выйдут? Тоже запрещать? Не перебор? Для обычных людей может быть. С точки зрения колдунов нормально. Использование артефактов истины в системе судопроизводства практически до нуля сводило процент ошибочных приговоров. Не давать социально опасным элементам инструмент на влияние общественной жизни выглядело оправданным. Правда там тоже есть свои тонкости.

В дивных земля система правосудия была вообще своеобразной. Например, за кражи не сажали, заставляя возмещать в десятикратном размере нанесенный ущерб. А за более серьезные преступления и вовсе голову с плеч. Тюрьмы редко встречались. Скорее темницы, для особо личных врагов. Кого хотели посильнее помучать, перед тем, как казнить.

- Как видите, ничего необычного. Набор стандартный, не отличающийся ничем особенным, - закончил Колобок.

Я глянул на часы инкома, до конца лекции оставалось немного. И автоматически пробежался по дальнейшему расписанию. Короткая перемена, "головомойка" по удержанию концентрации, "основы экономики", практика на полигоне. Потом надо найти профессора Кнабе и выяснить, как продвигается изучение стихии Пространства.

Ближе к вечеру необходимо опять смотаться в город. Назначены несколько встреч. Одна по подбору персонала через рекрутинговое агентство, другая с Бахрушиными. Еще надо заехать в банк, подписать некоторые бумаги насчет недавних поступлений.

Или сначала в банк, а уже потом к братьям? Заодно и поужинать можно. Черт, сколько дел навалилось. Уже и на учебу толком времени не хватает. Скоро секретаршу заведу, солидный офис на двадцать с лихом этаже. И обязательно угловой, чтоб самый лучший. Буду сидеть, кофие гонять, да смотреть в экран компьютера, следя, как акции и облигации дорожают. А в обеденный перерыв секретаршу обязательно потрахивать на кушетке в кабинете. Чем не жизнь?

Купить шикарные апартаменты (за четверть миллиарда можно подобрать неплохую "хибарку"), завести любовницу (а то и двух, в помощь к секретарше), ездить на дорогом авто, носить эксклюзивные часы и костюмы. Не жизнь, а сказка.

Угу, зажиточного буржуа, но никак не боевого мага. Потом в один распрекрасный день придут нехорошие дяди и тети, и заявят, что ты слегка подзадержался на этом свете и что тебе пора на вечный покой.

Клановые дела не оставляют просто так. Здесь нет выхода на пенсию досрочно.

- Напоследок, позвольте продемонстрировать вам один занимательный ролик. В его создании, ваш покорный слуга принимал участие в качестве приглашенного консультанта со стороны.

Колобок достал смартфон старого дизайна "плоской тонкой пластины", крючковатые пальцы принялись чего-то активно наживать на светящемся экране.

Я незаметно зевнул. Честно говоря, уже хотелось убраться отсюда. Лекция по сути закончена.

- Секундочку, это где-то здесь… - судя по суете, наш низкорослый пухленький преподаватель пытался законектить мобильное устройство с проектором и похоже не слишком удачно.

Лица многих студентов поскучнели, всем не терпелось свалить. Елена посмотрела на меня и весело подмигнула. Я опять улыбнулся в ответ. Ее сосед в очередной раз недовольно взглянул в мою сторону и что-то выговорил девушке.

Кажется, у нас это входит в привычку. Почти ритуал.

- Ага, вот, - торжествующий Колобок последний раз ткнул пальцем в невидимую остальным кнопку и на белой ткани сменилась картинка.

Вместо диаграмм и графиков включился видеофайл. Надпись в начале гласила, что нам запустили чистовой вариант социальной рекламы, снятый на деньги некого Фонда общественного развития при канцелярии его светлости князя Орлова.

Хм, снова огневики. От властителей Москвы уже никуда не скрыться. В каждую щель лезут. Ледышкам срочно надо брать пример…

- Я русская бурятского происхождения, - произнесла симпатичная девушка с едва заметным узким разрезом глаз.

Сказала гордо со вскинутым подбородком и чистым взглядом полной уверенности в себе.

- Я русский чувашского происхождения, - вместо девушки появился парень. Брюнет с правильными чертами и ясными глазами.

- Я русская татарского происхождения, - еще одна девушка и тоже весьма миловидная.

- Я русский эскимосского происхождения, - еще один парень.

За ним еще и еще. Череда самых разнообразных лиц. Крупные, мелкие, светловолосые, темноволосые, смугловатые и не очень, белые с классической славянской внешностью - последние, по понятым причинам, преобладали. И все говорили, что они русские. Множество самых разных национальностей. Попадались экзотические, типа кенийского. Все привлекательные, решительные и гордые.

Внизу шла подпись с именем, указанием возраста, профессиональной деятельности и местом проживания.

Затем картинка поменялась и пошли вставки с историческими личностями. Пушкин, Барклай-де-Толли, Цой и другие известные персоны, оставившие заметный след в истории России. Родившиеся в разное время, имевшие разное происхождение, но все до единого русские по духу.

Потом показали Лермонтова, Некрасова, Ломоносова и еще целую череду лиц с подробным описанием жизнеописания.

Когда пошли титры, преподаватель нажал на кнопку, отключая проектор.

- Предлагаю обсудить увиденное на следующем занятии, - сказал он. - Копию я скину по сети каждому. Урок окончен, можете быть свободны.

В ту же секунду прозвенел звонок, оповещая об окончании пары. Впечатленный показанным видео, я лишь покачал головой. Что ни говори, а в прозорливости Орловым не откажешь. И в дальновидности. Преодолеть разобщенность и выступить под флагом объединения одним фронтом. Огненные уверенно создают себе платформу для резкого рывка вверх. Умеют, ничего не скажешь, думают на несколько шагов вперед, планируют даже не на пять или десять лет, а на века.

По сути, что они делают? Создают единую нацию, проживающую на русских землях. Берут пример с америкосов, у тех похожая идея объединения вне зависимости от этнического происхождения. Все американцы, и плевать, кто к какой принадлежит расе.

Ловко. У врагов учиться не зазорно, если идет на пользу. Уверен, туда и вехи из становления колдовских кланов искусно вплетут. Для более красочного образа. Ох и молодцы…

Как там из вечного: одна нация, один язык, одна империя. Князю Кириллу на заметку. Пока ледышки воюют, зажигалки уверенно делают политику, закладывая базу для долгосрочной стратегии в будущем…

- Привет, - спускаясь я самым естественным образом натолкнулся на Елену.

Выход из аудитории находился внизу, и девушка специально притормозила, пока я ее нагоню.

- Привет, - я кивнул.

И покосился на пыхтящего рядом с девушкой парня. Давешний красавец с фигурой и лицом Аполлона. Спортсмен что ли? И чего так мрачно пялится? Дружок? Ухажер? Я поскучнел. Только выяснений отношений с ревнивым бойфрендом сейчас не хватало.

- Я догоню, - Елена холодно улыбнулась угрюмому парню.

Тот потоптался на месте, еще раз бросил на меня недовольный взгляд, но все же ушел, не забыв пару раз оглянуться.

- Кавалер? - я мотнул головой в спину надувшегося приятеля блондинки.

Перед тем как уйти я успел заметить на его груди значок с характерным изображением рельефной золотой монеты. Мамонтовы. Парнишка входил в клан хозяев Златограда. Стоило запомнить.

- Скорее воздыхатель, - поправила Елена.

- Излишне навязчив? - я приподнял правую бровь.

Девушка пожала плечами.

- Бывает, - и сразу же оправдала: - Но безобиден.

Я сухо улыбнулся, намереваясь вежливо закруглить разговор. Влезать третьим лишним в отношения нет никакого желания. И без этого забот полон рот.

Заметив мою реакцию, Елена быстро сказала:

- Это не то, что ты думаешь.

Я ничего не сказал, молча переложил планшет из одной руки в другую, собираясь обойти девушку.

- Его приставили ко мне. Не по моей воле. Ты бы знал, насколько это бывает утомительно, - заявила она, преграждая путь. - Меня опекают, ясно?

Я удивился. Это еще что новости? Кто опекает? И зачем?

- У него гербовый значок Мамонтовых, - проронил я. - Зачем провидцам из золотых башен тебя опекать?

Елена заколебалась, я пожал плечами с видом: не хочешь - не говори, не настаиваю. И снова сделал попытку пройти к выходу.

- Надзор установили сразу, как узнали о ранге силы, - быстро сказала девушка.

А вот это уже любопытно. Неужели моя случайная знакомая потенциальная звезда клана провидцев?

- Кто ты? - спросил я и совсем не имея ввиду знак по гороскопу.

Елена сразу понял подоплеку вопроса.

- Ментат, - тихо прошептала она. - Ранг: Повелитель стихий.

Я тихонько присвистнул. Вот так номер. Маг уровня Повелитель Разума - это знаете ли очень круто. Чтобы понимали, о чем идет речь. Дело не только в численности субъектов, что "разумник" может взять под единовременный контроль, но и в дальности срабатывания применяемых заклятий.

Например, хотите вы взять приступом хорошо укрепленный бункер, уходящий под землю на десять-пятнадцать этажей. На каждом полно охраны, операторы боевых систем дежурят на постах, патрули и бронированные двери в изобилии. Обычный штурм продлится долго и займет прилично времени. Не исключено с потерями среди нападающих.

Повелителю Разума достаточно будет подойти к главному входу и его с почтением проводят в самые защищенные недра. Сдадутся не только те, кто наверху, но и находящиеся на самых нижних уровнях.

Конечно, при условии, что среди защитников не окажется магов. Тогда дело примет совершенно другой оборот. Мозг любого колдуна непосредственно связан с его даром, и любая попытка ментального воздействия сразу же без труда пресекается. Даже самый слабенький чародей способен легко оградить сознание от ментата.

- А это значит твой сторож? - я кивнул в направлении дверного проема, где исчез нахмуренный кавалер.

- Он сопровождает меня с самого появления в Лицее, - пожаловалась Елена.

Вполне ожидаемо. Банкиры охраняют свои будущие вложения. Плотная опека, постоянный пригляд. Маг такого уровня не может оставаться без присмотра. Уведут.

- Не хочешь выпить кофе, пока перерыв между парами? - предложил я с легкой улыбкой.

Девушка улыбнулась в ответ и кивнула…


Глава 14


Окрестности Златограда. Владения клана Мамонтовых. Магический лицей. Веранда кафетерия. 10:50

- Так чего ты хочешь? - стоило двум чашечкам кофе оказаться на столике, как я поднял глаза и весьма жестко посмотрел на сидящую напротив светловолосую девушку.

От резкой перемены в обращении Елена растеряно вздрогнула. Слишком круто обходительная предупредительность с моей стороны сменилась холодной отчужденностью.

- И только не надо говорить о влюбленности, - я предостерегающе покачал указательным пальцем. - Наша встреча на вечеринке произошла не случайно. Ведь так?

Елена дернулась и взяла кофе.

- Не ожидала услышать такое на первом свидании, - с нервным смешком сказала она.

Я не скрываясь поморщился.

- Мы не на свидании, - возразил я и добавил: - Ты не ответила. Чего тебе от меня надо?

Девушка сделал глоток, мазнула рассеянным взглядом через перила веранды и вновь повернулась ко мне.

- Можешь подозревать меня в чем угодно, но наша встреча и впрямь была случайной. Я увидела тебя на вечеринке, подошла, заговорила, - пауза. - Дальше ты знаешь. Вот и все.

Звучало правдиво. Однако привычка искать везде подвох не желала так просто успокаиваться.

- А на лекцию по социологии ты записалась, потому что давно мечтала изучать общественное устройство и политику, - с сарказмом обронил я. - И вот совпадение, попала в одну группу со мной.

Будущая колдунья-ментат грустно улыбнулась. Озорные чертята, плясавшие в синих глазах на лекции, исчезли, сменившись вуалью печали.

- Нет, это не случайно. Я намеренно попросилась на занятие к Колобку, потому что выяснила, что ты туда ходишь, - призналась она. Ее голос почему-то звучал устало.

Я помедлил, наблюдая за стремительно изменившимся настроением собеседницы. Игра? От "мозголомов" можно всего ожидать.

- Зачем? - снижать темп разговора я не собирался, планируя вытряхнуть все.

Еще одна пауза. Еще один мимолетный взгляд на лужайку перед учебными корпусами. И еще один глоток ароматного кофе.

- На вечеринке я не знала, кто ты такой. Просто симпатичный парнишка, обаятельный, с хорошей фигурой. Думала немного развеяться, чтобы хоть немного отвлечься от давящей реальности, - рассказала она. - И только вернувшись обратно к себе, узнала, с кем мне повезло повстречаться.

Елена невесело усмехнулась.

- Виктор Строганов. Карающая длань властителя Холодного Предела. Герой Войн Господства, - перечислила она торжественным и слегка насмешливым тоном. - Красиво звучит, не правда ли?

Я с недоумением пожал плечами, не понимая куда она клонит.

- Разящий меч клана Ледяных Владык, осмелившийся бросить вызов своему Патриарху, - продолжила Елена и уже тише закончила: - бросить вызов и уйти.

И тут меня осенило.

- Ты хочешь свободы, - сказал я.

Она как-то неопределенно тряхнула головой.

- Не понимаю, - нахмурился я. - Нежели банкиры держат тебя на столь коротком поводке? Какой в этом смысл? На ранних этапах обучения должна прививаться лояльность, а не ненависть к родному клану.

Девушка вздохнула.

- С материальной точки зрения никаких ограничений нет. Наоборот. Деньги, машина, отдельная квартира в городе, пропуск в любые клубы и полная свобода в развлечениях.

Последовал еще один тяжелый вздох.

- И в чем проблема? - поторопил я.

- Проблема в очень плотном пригляде. Меня буквально никогда не оставляют одну. Я чувствую себя заложницей, вынужденной делать то, что сама не хочу.

Я понимающе смежил веки. Походу провидцы перестарались с опекой. Иллюзия свободы оказалась чересчур иллюзорной. Обработка пошла слегка не по плану. Неприятность, которую вскоре обязательно исправят.

- И что ты хочешь от меня? - повторно спросил я. - Помощи? Без обид, но устраивать тебе побег или другую похожую глупость, как ты, наверное, уже себе навоображала, я совершенно точно не буду. Ссориться с Мамонтовыми мне не с руки. Понимаю, это может звучать обидно, но такова суровая правда жизни. Я вовсе не принц на белом коне. И спасение принцесс не мой профиль.

Елена улыбнулась.

- Не считай меня наивной дурочкой, - неожиданно жестким тоном заявила она. - Я вовсе не жду прекрасного принца, чтобы выбраться из лап злодеев. Я и сама это могу сделать. Просто скажи, как.

О как. А у красавицы есть характер. Это мне нравится. Терпеть не могу тех, кто думает, что все вокруг им чем-то обязаны. Такие индивиды только и умеют, что ныть и жаловаться, виня в своих бедах кого угодно, только не себя.

Я задумался, просчитывая варианты. А собственно, почему бы и нет?

- На самом деле в этом нет ничего сложного, - сказал я. - Пойми одну простую вещь - это ты им нужна, а не они тебе. Вот и весь секрет.

Девушка нахмурилась и целую секунду морщила лоб, размышляя.

- Кажется я тебя поняла, - медленно протянула она. - Я могу ставить собственные условия.

- И не только. Ты можешь куда больше. Договор между кланами об инициированных одаренных действует со дня Великого Откровения. Не буду скрывать, просто так тебя вряд ли отпустят. Но ты всегда можешь совершенно свободно перейти в другой род, - я помолчал и намекающее закончил: - Или сделать вид, что так сделаешь.

Она недоверчиво прищурилась.

- Вот так вот просто?

- Вот так вот просто, - подтвердил я.

Последовала заминка. Белокурая красавица обдумывала услышанное. Постепенно на ее лице проступило выражение понимания. Оброненная фраза прозвучала, как указание к действию.

Странно, что сама раньше не догадалась. Или нет? Так бывает, когда порой очевидное не заметно, потому что напрямую касается тебя лично. Но стоит взглянуть на ситуацию под другим углом, с иной точки зрения, как положение кардинально меняется. Появляется перспектива. И выход уже не один, и чувство загнанного в ловушку стремительно исчезает.

- Спасибо тебе, - крайне серьезно поблагодарила Елена.

А затем перегнулась через стол и крепко впилась мне в губы долгим и страстным поцелуем.

- Всегда рад помочь, - отдышавшись откликнулся я.

Елена встала из-за столика.

- Мы увидимся вечером? - спросила она.

Я усмехнулся.

- А разве ты не получила, все что хотела? - осведомился я.

Девушка наклонилась, ее левая рука обвила мою шею, а правая погладила грудь и скользнула по животу вниз, к брюкам.

- А кто сказал, что я хотела только этого? - прошептала она, острые зубки игриво укусили мочку моего уха.

Выпрямилась и походкой манекенщицы прошествовала к выходу с террасы.

- За мной, Артемон, - звонко и повелительно прозвучал женский голос с интонациями вышедшей на прогулку Мальвины.

Сидящий через несколько столиков давешний надзиратель, весь разговор буравящий нас угрюмым взглядом, автоматически подорвался на взмах тонкой руки.

Я хохотнул. И тут же погрустнел. Кажется, я только что позволил родиться чудовищу. Мамонтовым предстоят беспокойные денечки в ближайшее время.

По моим губам пробежала лукавая улыбка. В конце концов, они тоже заслуживали свою долю "веселья"…


***


Окрестности Златограда. Владения клана Мамонтовых. Магический Лицей. Административный корпус. Биоэнергетическая лаборатория. 14:15

- Как ваши успехи? - я стремительно ворвался в святая святых профессора Кнабе, на ходу обмениваясь рукопожатием с Тио и подлетая к запущенной интерактивной панели.

На дисплее крутилась сложная модель переплетенных энергетических потоков. Тонкие нити, похожие на кровеносные сосуды, светились голубым и алым, заполняя силуэт крупной крысы.

- Вы подошли к стадии экспериментов над животными? - удивился я. - Так быстро?

Думал ученый еще долго будет мямлить, прорабатывая досконально задумку сначала "на бумаге". И лишь получив полные выкладки, приступит к практическим опытам.

Оказалось, нетерпеливость Генриха Богдановича к новому открытию, с лихвой перекрыла его медлительность и неспешность, как мага-теоретика.

- Пока что обрадовать нечем, - откликнулся профессор.

В комнате полно самого разнообразного оборудования. Блестящий хром, белый пластик, мониторы, стулья и столы. Под потолком светят люминесцентные лампы. Везде чистота, а воздух едва ли не стерилен. Напоминало больницу.

- Ощутимые трудности? - я поглядел на картинку. Синие и красные черточки никак не желали пересекаться, вливаясь в единую энергетическую сеть. - Что это?

Кнабе проследил за моим взглядом.

- Результаты последнего опыта. Как видите, ничего не получилось. Два разных типа энергии отторгают друг друга.

Я огляделся. Компьютерное изображение конечно хорошо, но хотелось бы глянуть на живую крысу. Оценить влияние реакции на организм, так сказать.

- А где… - я неопределенно покрутил ладонью.

Профессор догадался что меня заинтересовало и кивнул в дальний угол помещения. На отдельной подставке стояло сразу несколько небольших клеток. Внутри подопытные животные. Мыши, крысы, морские свинки, кролики. И почему-то игуаны.

- А ящеры вам зачем? - диковинная животина для наших краев не могла не привлечь мое внимание.

- У них очень устойчивая внутренняя энергетика, - объяснил Кнабе и задумчиво добавил: - В отличие от крыс.

Странное замечание заставило поторопится. Вскоре я смотрел на последний испытуемый образец. Точнее, на то что от него осталось. Грызуна буквально разорвало на части изнутри. Стеклянные стенки коробки были забрызганы буро-коричневым и вишнево-серым.

- Вы что в нее гранату засунули? - я обалдело рассматривал разбросанные крысиные останки.

Хорошо еще эксперимент проходил в замкнутом пространстве специального бокса, а то всю лабораторию пришлось бы отмывать от разлетевшихся ошметков.

- К сожалению, попытка прививки энергетической матрицы не удалась, - Кнабе встал рядом с грустью глядя внутрь прозрачного ящика.

Тио взгромоздился на ближайший свободный стол и сидел, весело помахивая ногами. На смуглом лице сияла белозубая улыбка от уха до уха. Ну да, халявное развлечение. Малазийцу платят не за результат, а за потраченное время.

- Кхм, кстати, - профессор откашлялся. - Я тут подумал над нашим последним разговором касательно интеллектуальных прав на изобретение и позволил себе перенести часть электронной составляющей за пределы серверов Лицея ради безопасности.

Я резко развернулся. Это еще что за самодеятельность? Совсем старик с ума выжил выкидывать подобные фортеля без предварительного обсуждения? А главное - одобрения с моей стороны.

- Аренда облачного хранилища обошлась совсем недорого, - неправильно истолковал мои сузившиеся глаза и побелевшие скулы Кнабе.

Он еще о деньгах упоминает. Совсем охренел. Сэкономил пару сотен и рад. Нас тут на несколько миллиардов могут обуть, а он беспокоится о такой мелочи. Чем только думал, старый кретин?!

Проклятье! Вот что значит иметь дело с далеким от реальной жизни книжным червем. Я его хотел задушить. Пришлось сделать над собой усилии, чтобы успокоится и произнести следующую фразу ровным тоном.

- Профессор, - вкрадчиво спросил я, - вы понимаете, что ваши исследования потенциально могут оказать влияние на все дальнейшее магическое развитие земной цивилизации?

Генрих Богданович приосанился, с гордостью расправляя плечи. Видать думал, его будут восхвалять за проявленное рвение. Ага, прям сейчас.

- Конечно, - напыщенно пробасил он. - Открытие рабочей схемы применения у одного индивида сразу двух разнонаправленных энергетических матриц позволит сделать рывок в изучении природы существ, обладающих магическими способностями. Это несомненно даст…

Договорить я ему не дал, как и продолжить заниматься собственным самолюбованием.

- Так, какого черта, вы отдаете информацию в чужие руки?! - рявкнул я. - Вы, что не понимаете, что это потенциальная утечка? И что найдется много желающих заполучить лабораторные данные?! Вы чем думали, когда отправляли сведения об экспериментах на совершенно незнакомые сервера?

Кнабе осекся. Похоже до него только сейчас дошло, что конфиденциальность понятие относительное. И когда речь заходит о больших деньгах, имиджевые потери для многих коммерческих структур выглядят не такими уж и серьезными на фоне потенциальной прибыли.

Короче говоря, если предложить достаточно много, то купить можно все что угодно. Продадут и не поморщатся.

- У компании Квантум-М очень хорошая репутация, они работают на рынке сетевых услуг уже многие годы, - растеряно пролепетал ученый.

Я медленно выдохнул. Ладно, пока ничего не случилось. И если уж говорить начистоту, то профессор в принципе мыслил в правильном направлении. Только больно уж поспешил и действовал без предупреждения. Что не есть хорошо. Мы теперь в тесной связке и провал заденет обоих.

И это, еще не вспоминая о сумасшедших тратах по использованию Тио. Пацан получал столько, что хватит на парочку полнокровных наемных рот солдат удачи со средствами усиления и воздушной поддержкой.

- Так, с компанией я разберусь, - пообещал я. - А вы продолжайте работать.

Шагнул к двери, остановился и бросил через плечо:

- Только ради бога, профессор, не делайте большего ничего подобного, предварительно не посоветовавшись со мной. Хорошо?

Кнабе молча кивнул. Я вышел из лаборатории. Блин, ну старикан дает. Неужели не видит разницу между серверами Лицея и частными шарашками? Как минимум предварительно необходима тщательная проверка, прежде чем доверять кому-то настолько ценный ресурс, как информация.

Надо обязательно продумать момент с регистрацией патента. Авторские права еще никто не отменял. Как и регулярные денежные отчисления в пользу владельцев. Выдадим лицензии, будем стричь купоны, почти не прилагая усилий.

Не стоит быть наивным и думать, что секрет удастся сохранить от всех. Рано или поздно тайна раскроется и тогда другие маги тоже захотят владеть одновременно двумя стихиями.

И вот здесь боюсь, наше небольшое предприятие встанет перед выбором: пытаться сохранить монополию, рискуя настроить против себя буквально все великие рода, либо подойти к делу рационально и поделиться технологией за определенное вознаграждение. Желательно в форме ежемесячных выплат на отдельный счет.

Хммм… Или основать еще одну компанию. Био-разработки, генная инженерия и все в таком духе. Деньги есть. Особых проблем возникнуть не должно. Снять или купить подходящее здание, завезти оборудование, нанять персонал. Во главе научного отдела поставить Кнабе.

Чем не идея? Преимущества очевидны. А там и другие исследования замутить. Расширить бизнес никогда не поздно.

Мда… Что-то я больно разогнался. У профессора пока что никаких внятных успехов. А что, если ничего не получится? Вкладывать деньги в пустоту тоже как-то не шибко хочется.

Надо подождать, посмотрим что выйдет из начальной затеи. Будет прогресс, будет ученому и новые игрушки. А на нет и суда нет. Забудем, убытки спишем и постараемся подойти к вопросу с другой стороны.


***


Златоград. Владения клана Мамонтовых. Небоскреб "Атлант". 92-й этаж. Центр города. Ресторан "Ханское подворье". 16:11

- У вас неплохое резюме. Три года в банке, пять лет в инвестиционной компании. С отличием закончили экономический факультет Московского университета. Положительные отзывы с предыдущих мест работы.

Последний соискатель сильно отличался от первых трех. Молодой, в неброском пиджаке, немного стеснительный, но зато с горящим взором, полным энтузиазма.

Те выглядели более представительно. В дорогих костюмах, солидные, основательные, респектабельные. Добившиеся успеха и знающие себе цену. У каждого за спиной приличный багаж опыта и знаний.

А еще усталость в глазах и скрытое желание к покою и стабильности. Задор пропал, запала на рисковые дела давно нет. Вместо них мечты о тихой старости и боязнь потерять накопленные капиталы.

При иных обстоятельствах, любой из этой троицы - идеальный вариант для управления финансами. Консервативный стиль работы, минимальные риски, фиксированные процентные ставки по инвестиционным активам.

Если бы я хотел сидеть на пятой точке ровно и получать дивиденды, не прилагая усилий, то скорее всего закончил бы собеседование еще на первом кандидате, он отлично подходил на выбранную роль.

Но мне требовался совершенно иной подход в предстоящей деятельности. И флегматичным динозаврам, избегающим бурных потоков, здесь определенно не место.

- Думаю, вы мне подходите, Михаил, - я отложил листок с резюме, присланный из рекрутингового агентства.

- Рад это слышать, - парень с достоинством кивнул.

- Мне нужен грамотный управляющий. В меру осторожный, в меру рисковый. Имеющий немного авантюрный склад ума, но без признаков суицидальных наклонностей, - я ухмыльнулся.

Молодой финансист улыбнулся кончиками рта, реагируя на шутку потенциального будущего босса.

Хороший знак. Лоялен, но не подобострастен. Лизать задницу не будет и в случае необходимости не побоится возразить, считая себя правым. Это тоже важно. Ошибки совершают все, и я не исключение. И если кто-то вовремя укажет мне на них, заранее предупредив, буду только рад.

- Условия по работе здесь, - из папки появилась небольшая стопка бумаг с отпечатанным текстом. - Контракт с прописанными обязанностями, окладом и премиальными бонусами. И соглашение о конфиденциальности. Прочитай, ознакомься. Если все устраивает, подпиши.

Михаил удивился.

- Прямо сейчас? - спросил он, замялся и добавил: - А вы разве не хотите подумать и перезвонить позже? Обычно…

Я взмахом руки остановил его.

- У меня нет времени на привычные игры. Собеседование прошло хорошо. Вы подходите. И чем быстрее приступите к работе, тем лучше. Чего ждать? Или вас это не устраивает?

- Нет, нет, меня все устраивает, - парень зашуршал документами, быстро пробегая взглядом обширный текст.

Пока будущий управляющий знакомился с бумагами, я лениво любовался пейзажем за окном. Ресторан находился на последних этажах огромного небоскреба и отсюда открывался недурной вид на мегаполис.

Колоссы из стали, стекла и бетона озарялись лучами солнца. Играющий на зеркальных поверхностях свет, придавал им желтоватый оттенок, казалось устремленные в небеса высотки словно плавали в расплавленном золоте.

- Я согласен, - Михаил достал из внутреннего кармана пиджака ручку, внизу документов появилась размашистая подпись.

- Отлично, - стопка бумаг исчезла, вместо нее опять появился одинокий листок. - Здесь перечень предприятий, который вам нужно приобрести в ближайшее время.

Список перекочевал из моих рук в ладонь моего нового финансового управляющего.

- После покупки будет необходимо провести полный аудит и замену высшего руководства. Персонал наймешь сам, разберешься.

Финансист внимательно изучал полученную бумагу. В шапке бумаги значилась надпись - "Группа компаний "Сварог".

- Никогда не слышал ни об одной этой фирме, - заметил он.

Я вежливой улыбнулся. Естественно. Лезть в крупные концерны будет полной глупостью. Многие под контролем или прямым покровительством кланов. Мы пойдем другим путем. Заводик здесь, небольшая фабрика там. Будем откусывать по маленькому кусочку, тщательно пережевывать и двигаться дальше. Чтобы ненароком не подавиться.

- А это что? - Михаил указал на низ списка, где от руки виднелась приписка - "Квантум-М".

- Информационные технологии, - пояснил я. - Подвернулись в последний момент.

На стол лег еще один листок.

- Расчетный счет для проводимых операций. Двести миллионов рублей, - я внимательно посмотрел на парня. - Надеюсь не надо объяснять, на кого вы теперь работаете и что попытка нецелевого расходования средств не встретит с моей стороны понимания?

Сказал, не повышая голоса, обычным тоном, но молодого дельца пробрало. Моментально понял, что в случае чего, повесток в суд ждать не стоит. Возможная кража или проявление нелояльности закончатся куда как печальнее для предателя.

- Ну и отлично. Значит договорились. Можете приступать, - я крепко пожал руку очередного члена своей небольшой команды.

Бахрушины скорее всего останутся недовольны, их торговый дом не станет ядром зарождающегося конгломерата, а войдет в состав одним из рядовых членов. Что поделать. Надо же куда-то девать прорву денег, что так удачно свалилась мне на голову.

Михаил ушел, не забыв прихватить папку с документами. Судя по загоревшимся глазам, медлить не станет, приступит к работе немедленно, желая показать на что способен.

Ну и ладненько, что там у нас дальше по расписанию…

- Вот ты где, - к столику стремительно приближался Григорий Мамонтов, заговорив еще на подходе. - Я тебя по всему городу ищу.

Я приподнял брови. Чего это он? Позвонить не мог?

- Есть такая штука, телефон называется, - с сарказмом заметил я. - Берешь трубку, набираешь номер и на другом конце отвечают. Весьма удобно, если хочешь с кем-то поговорить.

- Очень смешно, - представитель рода одного из основателей Триумвирата плюхнулся на стул напротив и сразу же без перехода бросил: - Отстань от Елены!

- Что? - я изобразил недоумение.

А сам мысленно заржал, быстро же она им накрутила хвосты. Вот что значит придать правильный посыл.

- Я тебя очень прошу, не надо. Ей сейчас тяжело и непрошенные советы, только мешают.

- Ты видимо, что-то путаешь, - я перестал разыгрывать дурачка. - Она сама ко мне пришла и…

Георгий хлопнул ладонью по столу.

- Хватит! Ты понимаешь, о чем я.

Я пожал плечами и откинулся на спинку стула. Несдержанность обычно невозмутимого банкира показала, что купцы из золотых башен очень много возлагали на свою протеже. Смотри, как быстро прислали глашатая для объявления своей воли.

Но я далеко не безучастный осел, готовый покорно склонять голову.

- Не стоит со мной так разговаривать, - я добавил в голос мороза.

Повеяло холодком, откуда ни возьмись в замкнутом помещении прошелестел стылый ветерок. Сидящие за столиками посетители зябко поежились, думая, что произошел сбой системы кондиционирования.

Только вот молодой Мамонтов отлично знал, кто явился источником всплеска силы и как следствие резво сдал назад.

- Хорошо, - он приподнял руки в примиряющем жесте. - Хорошо. Давай без нервов. Чего ты хочешь? Еще один аэропорт? Землю в пределах города? Содействия в коммерческих начинаниях? Слышал, в деньгах ты уже не нуждаешься. Так чего тебе надо?

Я не собирался чего-то просить, так как по-настоящему сориться с хозяевами города и не думал. Однако настырное поведение старого знакомца и его наглая напористость немного задели.

- Кредитную линию на миллиард и участок под застройку собственного небоскреба, - скорее решив проверить реакцию, чем действительно рассчитывая что-либо получить, насмешливо бросил я.

И тут к моему полному изумлению, Григорий задумался…


Глава 15


Колорадо-Спрингс. Владения клана ван Хоторнов. Командный бункер NORAD. Комната оперативного слежения. 07:13

- До конца смены еще почти час, - Райли с отвращением покосился на кофе. Семь чашек за дежурство давали о себе знать, сержант уже не мог на него нормально смотреть. Ранее бодрящий напиток вызывал горечь, желание смачно сплюнуть и пойти выпить простой минералки.

- Дотянем, - откликнулся Вордман.

Второй оператор не испытывал страданий напарника, сидел вытянув ноги, пялясь в журнал с полуголыми девицами. На экраны оба почти не смотрели, позволяя автоматике делать основную работу.

Да и что там смотреть? После Великого Откровения, повлекшего падение национальных правительств, система контроля воздушного и околоземного пространства Северной Америки зияла прорехами.

Разрушение государственных институтов вследствие прихода к власти магических семей тяжелой волной упадка пронеслось по стране, затрагивая почти все сферы жизни. И если коммерческая составляющая еще как-то смогла пережить передел (как пример, корпорация "Боинг", ныне управляемая совместным консорциумом), то военный сегмент пострадал больше всего.

Беря под контроль бывшее военное имущество министерства обороны USкланы не церемонились. Слишком велико оказалось желание завладеть лучшим куском от некогда огромной армейской машины.

Безжалостное потрошение привело к нарушению связей. Ранее единый монолит боевых подразделений всех видов, готовых выполнять задания практически в любой точки планеты, был благополучно расколот на множество отдельных частей. Корабли, самолеты, базы, станции слежения - все попало в разные руки.

Традиционное недоверие друг к другу, индивидуализм и эгоизм завершили разгром.

Это не компания по извлечению прибыли, здесь даже тени доверия не существовало. Как следствие, некогда единые армия и флот бывшей сверхдержавы попали под власть разных кланов.

Естественно, дробление сыграло негативную роль. Уровень боеготовности значительно снизился, возможности оперативного взаимодействия рухнули практически до нуля.

Пагубные последствия затронули все. И NORADне являлось исключением. Некогда единая система была разорвана на лоскуты. Кланы не делились военной мощью, опасаясь за личную безопасность.

Не помогло и общее собрание, где наметились наметки на будущее объединение. Никто не спешил передавать контроль в чужие руки, не желая давать потенциальному противнику преимущество.

Да что там говорить, даже краткосрочная война между американскими и русскими кланами не заставила пойти на сближение. Воевали вроде и вместе, и в то же время как бы в отдельности. Слишком долго кланы жили обособлено, надеясь лишь на себя…

- Как дела? - к месту дежурных операторов подошла лейтенант Андерсен.

- Нормально, - сержант Райли вяло махнул рукой, благо внутренний распорядок на базе не требовал вскакивать с кресла каждый раз при виде офицера.

После известных событий, когда два озверевших ледышки устроили кровавую бойню в коридорах бункера Пентагона и последующим нападением шокеров на Вашингтон, всех троих перебросили на другой объект ван Хоторнов для усиления местного гарнизона.

Раскол затронул не только боевые подразделения, квалифицированного персонала не хватало везде.

- Хорошо, - лейтенант небрежно кивнула, собираясь отойти к другим постам. Кроме старых знакомых в просторной комнате находилось еще несколько операторов, дежурящих за приборными пультами.

- Простите, мэм, - Вордман, успевший спрятать журнал с непристойными картинками в последний момент приближения начальства, приподнял руку.

- Да, сержант? - Андерсен притормозила.

- Как скоро мы можем рассчитывать на увольнительные? - осведомился солдат.

Райли бросил быстрый взгляд на девушку-офицера, заданный вопрос его тоже волновал. Они сидели под землей уже почти неделю, по правилам полагался отгул через определенные промежутки, человеческая психика не выдерживала чрезмерного нахождения в замкнутых пространствах, влияя на боеготовность личного состава.

- В конце недели думаю, - прикинув расписание, ответила лейтенант.

Нехватка людей заставляла увеличивать ранее утвержденные сроки, растягивая время дежурства на лишние сутки, а то и двое.

- Спасибо, мэм, - поблагодарил Вордман.

Особо жаловаться на вышестоящего офицера не приходилось. Как давним знакомым, Андерсен делала им с Райли определенные поблажки.

- Не за что, сержант, - девушка вновь собралась отойти.

И снова ей помешали. На этот раз звуковой зуммер предупреждения с одного из компьютерных терминалов перед вторым сержантом.

- Что там?

Вордман склонился к монитору, крепкие пальцы уверенно вбили команду в клавиатуру вывести сообщение в расширенном виде на центральный экран.

- Сигнал с точки "Гамма-А4-Делавер-Остер5", - доложил оператор и не дожидаясь уточняющего вопроса добавил: - Спутник наблюдения системы Оринт.

Андерсен посмотрела на координатную сетку.

- Где он сейчас?

- Над северным полюсом, идет по маршруту "Элиот".

Указанный спутник относился к классу так называемых "шпионов" и выполнял разведывательные функции, двигаясь по заранее проложенным курсам, ведя наблюдение за поверхностью Земли.

Последовала еще череда клацанья по кнопкам. Изображение укрупнилось.

- Стабилизируй, - приказал Андерсен и сразу: - Наведение. Четкость.

Картинка прыгнула, увеличиваясь в размерах. Большую часть занимал белый фон с изломанными линиями ледяных пустошей северного полюса. И лишь в центре пока еще неясно выделялась аномалия - строгая геометрическая фигура, похожая на ромб.

- Крупней.

Где-то высоко на орбите трудилась аппаратура, передавая по зашифрованным каналам вниз сжатые пакеты данных.

- Еще, - лейтенант была неумолима.

Неизвестный объект захватил все ее внимание. Искусственный - это уже ясно, природа не любила прямых линий. Строгие очертания походили на квадрат или ромб, смотря с какой позиции смотреть на неизвестную структуру.

- Мэм, - позвал Райли.

Офицер обернулась.

- Что?

- Судя по показаниям, эта штука не на земле, - доложил сержант.

Брови Андерсен стрельнули вверх.

- Висит в воздухе? - удивилась она.

- Похоже на то.

Думала главная дежурная недолго.

- Высота? - обязательное уточнение.

- Около пяти километров.

И тут же следующий приказ:

- Дай коррекцию и переведи в объемный формат.

Она уже догадалась, что увидит в следующее мгновение. Неизвестный объект не мог быть ничем иным, как исчезнувшим летающим островом британского клана воздушников. Судя по размерам и умению летать.

Если только не допустить, что на Землю вдруг не прилетели инопланетяне на гигантском космическом корабле.

- Большая штука, - протянул Вордман, следя за выводимыми на дисплей показателями.

Лейтенант молча качнула головой. Конструкция и впрямь могла похвастать небывалыми габаритами, площадью в не одно футбольное поле.

Все же воздушники совершили невероятное. Поднять в воздух такую махину… Это знаете ли… мда, впечатляло-впечатляло и весьма…

Магия, - мысленно напомнила она себе. - Магия способна творить невозможные вещи, еще вчера казавшиеся настоящей фантастикой.

Все находящиеся на командном пункте с замиранием сердца следили за невиданным зрелищем. Каждый знал, что волшебство способно на многое и все равно не мог не удивляться.

Изображение на центральном экране стремительно менялось. Шла обработка графической информации. Вместо скучной двухмерной картинки появился трехмерный образ.

- Что это? - Райли с недоумением нахмурился.

- Похоже на кусок льда, - неуверенно предположил Вордман, в голосе солдата проскользнула растерянность.

Андерсен свела брови к переносице. Действительно непонятно. После приказа сверху искать исчезнувшую цитадель последнего британского клана никто не предполагал, что он вдруг найдется на северном полюсе, да еще в таком виде.

В непонятной фигуре угадывались очертания многоугольника, края по периметру уже выравнены, но основная часть еще не завершена.

- Пирамида? - обескуражено сказал первый сержант и задумчиво добавил: - Сдвоенная. Как зеркальное отражение.

Кто-то из операторов отсканировал рисунок и создал 3D-модель на отдельном экране. Поработал в фоторедакторе и набросал примерную форму незавершенной фигуры циклопических размеров.

- Октаэдр, - обронил еще один дежурный, узнав геометрическую фигуру.

Лейтенант озадачено провела кончиками пальцев по щеке. Увиденное потрясло до глубины души. Кто-то превратил летающий остров в огромный кусок льда. И будь она проклята, если за этим не стояли носители стихии неумолимого Холода.

На ум моментально пришла череда столкновений на подземных уровнях Пентагона с проникшими внутрь русскими диверсантами. Те двое тоже являлись магами льда.

- Вызовите полковника. Я пока сообщу наверх, - Андерсен подняла трубку красного телефона, напрямую связанного с Белым домом, ставшим основной резиденцией ведущего клана североамериканского континента.

Лаконично прозвучал доклад о происшествии секретарю личной приемной лорда Рассела. Без паники, как и подобает солдату, она рассказала о случившемся, умудрившись сделать краткую выжимку из полученных данных и собственных предположений, касательно возможного участия в деле представителей известного русского клана.

Когда трубка снова очутилась на аппарате, Вордман и Райли с одинаковым выражением ожидания уставились на начальницу. Прямо ничего не спрашивали, по уставу не полагались, однако солидарное с командиром любопытство позволили себе продемонстрировать. В конце концов, они все люди, а не обладающие магией колдуны.

- Приказано ждать, - поделилась лейтенант. Скрывать что-либо от подчиненных она посчитала излишним.

К этому моменту спутник слежения уже немного притормозили, увеличив окно наблюдения на лишний час. Полностью остановить его не представлялось возможным из-за особенности нахождения на орбите, зато имелся технический способ значительно снизить скорость движения по выделенному маршруту.

- В былые времена мы запросто могли привлечь еще пару-тройку спутников для дополнительного контроля, - мечтательно заметил Райли. - А сейчас…

Окончание фразы повисло в зыбком молчании. Андерсен кивнула, соглашаясь с сержантом. Полтора года назад они и впрямь легко могли использовать все имеющиеся средства в распоряжении министерства обороны США. Включая бесперебойное наблюдение за любым участком планетарной поверхности. Сейчас ресурсов на подобные фокусы уже не хватало.

Прошла минута, с поста внутренних коммуникаций доложили об удаленном входе в сеть базы. Нулевой уровень допуска. Кто-то решил не тратить время и подключился напрямую из Белого дома к системе NORAD.

Скоро зазвонил телефон. Тот самый, красный, с прямой линией связи. Андерсен подняла трубку, выслушала и молча положила обратно. Командир базы так и не успел добраться до зала.

- На авиабазу Петерсон ушел приказ готовить F-22 к срочному вылету, - проронила она в неожиданно наступившей тишине, все операторы в этот миг смотрели на нее. - Нам велено ничего не предпринимать. Обеспечить дистанционное наблюдение и ждать дальнейших распоряжений.

Вордман шумно выдохнул, Райли почесал затылок, остальные зашевелились, возвращаясь к своим пультам.

Лейтенант повернулась к главному экрану, где до сих пор шла прямая трансляция с высокочувствительных камер. Зависший в атмосфере кусок льда казался полупрозрачным голубым кристаллом по своей прихоти вдруг вздумавший полетать. На фоне белоснежной пустыни он выглядел пришельцем из другого мира.

- Петерсон ведь у нас под боком, - напомнил Райли. - А мы в штате, мать его, Колорадо, под горой, чтоб ее, Шайенн, в подземном комплексе, так? Или я что-то не понимаю?

Вордман недовольно покосился на приятеля.

- И чего? - буркнул он.

Лейтенант уже догадалась куда клонит подчиненный, но не стала его одергивать.

- А то, тупой ты мой распрекрасный друг, - с сарказмом протянул Райли. - Да будет тебе известно, что Колорадо находится прямо в центре материка. И как скажи на милость, F-22 долетит отсюда до северного полюса?

Сержант помолчал и с чувством произнес:

- Он бы и с Аляски хрен бы долетел дотуда, не то что от нас. Вот и скажи, зачем поднимать истребитель? Какой толк?

Вордман растерянно открыл рот и тут же закрыл, с ходу ответить солдат не смог.

- Джентльмены, вы забываете кому мы теперь служим, - вступила в разговор Андерсен и прозрачно намекнула: - Для джамперов нет предела в расстояниях, маги-пространственники могут построить портал в любую точку планеты практически мгновенно.

Убедительный аргумент, напоминание о магии сработало, но ненадолго.

- Тогда почему бы сразу не прыгнуть на объект? - спросил Райли. - Зачем истребитель?

Тут уже лейтенант смешалась, не найдя приемлемого объяснения. И впрямь, зачем такие сложности? Вызывать пилота (вряд ли маг сам сядет за штурвал), поднимать в воздух "птичку", тратить дорогое топливо, объявлять экстренный старт. Недешевое удовольствие, даже для колдунов.

Зачем сложности, если чародей может сделать шаг и в мгновение ока перенестись на летающую глыбу льда? Заодно приведя с собой усиленный взвод-другой морских пехотинцев в комплектации "штурм".

Непонятно. Проще, дешевле и куда эффективнее, чем поднимать по тревоге боевой самолет. Но видимо, какие-то причины имелись, раз клановое командование поступило именно так. Просто до низшего состава их не соизволили донести.

- Не знаю, почему они так не сделали, - сухо обронила Андерсен. - Но это и не наше дело. Мы лишь выполняем приказы. Ясно?

Строгий взгляд пробежал по лицам дежурных операторов. Первыми неохотно кивнули Вордман и Райли, за ними последовали другие. Вскоре на командном пункте вновь слышался рабочий гул занятых специалистов. А еще через четыре с половиной минуты в комнате наконец появился полковник, принимая командование от дежурного офицера.

Новых распоряжений из Белого дома так и не последовало.


***


Златоград. Владения клана Мамонтовых. Небоскреб "Атлант". 92-й этаж. Центр города. Ресторан "Ханское подворье". 16:31

Пауза затянулась, Григорий сидел, молча уставившись в окно, высокий лоб украсился морщинами, взгляд стал пустым и отсутствующим.

Как если бы его обладатель о чем-то серьезно размышлял.

Будь я проклят! Он не шутил. Банкир взаправду раздумывал над предложением, просчитывая варианты. Скорее всего с применением личного дара, заточенного на предвидение.

Какого черта тут происходит? Мамонтовы готовы заплатить миллиард, лишь бы я оставил Елену в покое?

Нет, я, конечно, понимаю, что в раскладах одного из богатейших великих родов планеты миллиард не столь значительная величина, как например у меня, но блин… Это же миллиард! Сумма солидная. Значительная для любых богатеев. Пусть у них и так денег куры не клюют.

И это еще не вспоминая участок под застройку собственного небоскреба. Сколько стоит земля в центре Златограда? И без сайта с объявлениями по продаже недвижимости могу сказать - сумасшедшие деньги. Тут офис снять - последние штаны снимешь, а уж отгрохать целое здание, да еще в сотню-другую этажей…

Скажем так. Надо обладать внушительными капиталами, чтобы с тобой только начали разговаривать, обсуждая эту затею.

И я, при всех своих достоинствах (да, вот такой я скромный, чего уж там), никак не тянул на персону подобного ранга, несмотря на весь свой "статус".

Что за этим стоит? Григорию ударило в голову? Напекло на улице и спровоцировало проявление невиданной щедрости? Не верю! Такие монстры не подвержены столь банальным проявлениям человеческой слабости. Нет, здесь определенно какой-то расчет.

Думал, я быстро, стараясь прокачать ситуацию быстрее Григория. Он сейчас просчитывал вероятности, исследуя всевозможные сценарии дальнейшего развития событий. Глядя с точки зрения, как положительных, так и отрицательных потенциальных последствий.

Итак, что имеем? Молодой перспективный маг уровня Повелитель Стихий. Стоит он миллиард? Полтора-два года назад? Несомненно. И скорее всего намного больше. В условиях существования магических источников и дивных земель с естественными рамками снижения популяции обладающих колдовским даром, любой клан с радостью заплатил бы и десять миллиардов, в стремлении заполучить "юное дарование".

А сейчас? После Великого Откровения. После исчезновения источников и распространения магии, повлекших за собой появление сумасшедшего числа новых инициированных.

Большой вопрос.

При прочих равных, имея такое количество денег, не проблема организовать поиск и доставку кандидатов из любой точки Земли. Лишь бы дар только недавно проклюнулся и привязки к конкретной стихии еще не произошло.

Влияние и возможности Мамонтовых позволяли провернуть подобный трюк. И не раз, и не два. Знай себе плати охотникам за поиск и доставку подходящих кандидатов.

Да, ранг Повелитель довольно редок и сейчас. Но уже не так, как в прошлые времена. Думаю, на парочку штук можно смело рассчитывать. И неважно, что один скорее всего погибнет при посвящении. Плюс рядовые ученики и адепты. Десяток? Два? Скорее всего. Никак не меньше.

И что имеем в сухом остатке? Дельцы из золотых небоскребов не умеют считать? Сомневаюсь. Они отлично понимают расклад, и тем не менее готовы платить. Как минимум задумываются об этом.

Что из этого следует? Видимо "друзья из Триумвирата" предпочитают синицу в руках, нежели журавля в небе. Иного объяснения не вижу.

Неужели настолько ослабли? Так рьяно хотят укрепить правящий род, не считаясь с ценой, раз готовы пойти на серьезные траты. Елену явно метят туда. На верхушку, в вертикаль клановой иерархии.

Хмм… А не в этом ли корень негативных настроений, связанных с нежеланием воевать некоторых Мамонтовых и Демидовых?

Разговор с Альбертом никак не уходил из головы, напоминая о странных намеках иногда вот таким причудливым образом.

Чувствуют уязвимость? Уральские мастера и золотые банкиры. Изменившиеся правила игры и напряженная обстановка в условиях надвигающейся глобальной войны могли повлиять на мировоззрение отдельных представителей рода. Сначала один, потом другой и пошло-поехало, пока не образовалось некое подобие "альтернативного взгляда на происходящее в мире".

Проклятье! Это могло бы многое объяснить. Неужели, мне "повезло" наблюдать зарождение раскола в Триумвирате? Если правда, то это полный…

Или я себя просто накручиваю? И никакого заговора в помине нет. Может присутствуют отдельные недовольные личности и все? Только когда же их не бывало? Обычное дело…

- Кстати, - небрежно обронил я. - Ты уже в курсе, что я теперь счастливый обладатель эксклюзивного острова под названием Авалон?

Григорий вздрогнул, с трудом выплывая из наведенных грез видений грядущего.

- Что? - переспросил он.

Голос провидца звучал отвлеченно, невидящий взгляд с трудом сфокусировался на мне. Разум не мог за один миг переключиться между реальностями.

На то и расчет.

- Бывшие хозяева оказались так добры, что не успели полностью подтереть память бортового компьютера, - продолжил я, с академическим любопытством наблюдая, как пророк приходит в себя, сосредотачиваясь на разговоре.

Выглядел молодой Мамонтов донельзя рассеянным. Как интересно, вот значит, что бывает, если резко выдернуть провидца из видений будущего. Надо запомнить, пригодится.

Проводя спонтанный эксперимент, раскаяния я не испытывал.

- Чертежи, схемы, цепочки заклинаний - все что нужно для воссоздания артефактов, позволяющих поддерживать остров в воздухе, - говорил я, не отрывая пристального взора от лица собеседника.

Стоило признать, приходил он в себя достаточно быстро. Взгляд приобрел осмысленность, отрешенное выражение лица исчезло, заменив привычную сосредоточенность.

- Изучаешь? - беззлобно осведомился Григорий. Он моментально понял, что я только что проделал. - Вот за это вас, ледышки, и недолюбливают. Порой вы не знаете границ собственной жестокости.

Я смутился. Впрочем, особого сожаления я все еще не испытывал.

- Так тебя это интересует? - спросил я.

Банкир с силой потер переносицу, отхлебнул из бокала с водой и долькой лимона, стоящего перед каждым посетителем ресторана, и лишь после этого ответил:

- Конечно, интересует, - устало сказал он. - Сам же знаешь. Поэтому и приберег для удачного момента. Разве не так? Знал, что я не смогу отказаться от столь лакомой наживки.

Я непринужденно кивнул. Глупо оправдываться за очевидное.

- И за информацию ты, наверное, хочешь тот самый миллиард, - Григорий полностью пришел в себя и глядел на меня слегка насмешливо.

Наивный, думал разгадал мой немудреный план. Ага, держи карман шире.

- Секрет создания подобных Авалону стоит больше миллиарда, - невинно заметил я. - Намного больше.

Молодой Мамонтов поперхнулся. Забытый бокал с дурацким лимоном оказался решительно оставлен в сторону.

- Да ты спятил! - возмущенно вскинулся провидец, он понял на что я намекаю и это ему совершенно не понравилось.

Вот в чем слабость видящих будущее - они могут смотреть только в одном направлении, исходя из собственных знаний, доступных на данный конкретный момент. Предугадать, что я переведу беседу в совершенно иное русло, да еще так радикально, пророк не сумел. И потому что, участник сам являлся достаточно сильным магом и потому что изначальная установка не затрагивала другие области сделки.

Именно поэтому, провидцы не правят в мире. Будь все иначе, давно бы всех под себя подгребли.

- Я…

Меня прервал переливчатый сигнал инкома. Глянув на экран, я нахмурился.

- Проблемы? - нейтральным тоном осведомился Григорий.

Судя по виду, ему очень сильно хотелось, чтобы у меня внезапно возникли серьезные трудности, чтобы он смог мне помочь в обмен на большую плату.

Вы только гляньте на него, какой беспринципный тип. Ну прям, как я…

- Да ничего особенно, - я улыбнулся. - Но боюсь, нашу беседу придется перенести. Появились неотложные дела. Сам понимаешь, как это иногда бывает.

Не ожидая ответа, я встал и быстрым шагом направился к лифтам, на ходу отправляя сообщение Тио. Надо срочно попасть на Авалон.


Глава 16


Северный полюс. Независимое владение. Цитадель принца Виктора "Обитель Стужи". 16:45

Тио превосходно справился с задачей. Как и всегда. Построил портал в точку назначения, безукоризненно наведя переход по указанным координатам, с точностью до сантиметра учтя высоту нахождения, как исходного пункта отправки, так и цели прибытия. Что довольно сложно, учитывая, что прыжок шел из здания небоскреба в объект, находящийся на высоте нескольких километров.

Ювелирная работа. Малейшая ошибка - и я вполне мог шагнуть в пустоту, где-нибудь над белоснежной пустыней. А так оказался на принимающей площадке недостроенной цитадели.

- Сэр, - ко мне уже бежал Грин.

Американизированность сербского наемника дала о себе знать. Многие годы работы на иностранцев не прошли бесследно, а там предпочитали обращения на штатовский манер.

- Докладывай! - повелительно бросил я.

Порыв морозного ветра бросил мне в лицо ледяные крупинки. Он был здесь везде. Лед. Бело-сине-голубой, он окружал со всех сторон, изломанными сталактитами вылезая из земли, тянясь острыми кончиками к бездонному небу. Которое тоже напоминало ледяной покров, протянувшийся от горизонта до горизонта.

- Вторжение в охраняемый периметр, - бодро зачастил командир отряда.

Как и остальные солдаты удачи Грин щеголял в арктической униформе. Термобелье, специальная одежда и встроенные нагреватели позволяли с относительным комфортом переносить сверхнизкие температуры.

Я стоял в обычном деловом костюме и не замечал дикого холода, властвующего на расчищенном пятачке - единственном месте оставшемся свободным на Авалоне. Таким созданиям, как я, не страшен мороз в самых суровых его проявлениях.

- Истребитель F-22. Появился четыре минуты назад. Сделал облет и удалился в неизвестном направлении.

Когда пришло сообщение о появлении гостей у острова, я не удивился. Рано или поздно мою жемчужину должны были обнаружить. Полностью спрятать такую махину физически невозможно. И магически, если уж на то пошло. Бесспорно, имелись чары, способные скрывать что-угодно от радаров, визуального наблюдения, сканирования с орбиты. Вспомнить хотя бы первую башню Строгановых. Километровый шпиль торчал посреди Замерзшего Леса, а о нем почти никто не знал.

Из людей.

Все верно. Остальные кланы, разумеется, знали о твердыне ледышек. Чужим Патриархам взор не застлать иллюзорными чарами. Как и достаточно сильным магам. А после Великого Откровения ситуация еще сильней изменилась.

Как говорится: кто ищет, тот всегда найдет. Удивительно, что быстрее не справились. Видать, не ожидали, что новый хозяин загонит летающий остров аж на северный полюс.

Кхе-кхе. Самому случайно в голову пришло.

- Идентифицировали принадлежность?

Грин покачал головой.

- Прошел на слишком высокой скорости. Темно-серый цвет, знаки различия не разглядели.

- А эти что? - я кивнул на Мантикор.

Роботы образовали неправильный полукруг, окружив стоянку незавершенным кольцом. Орудийные стволы задраны вверх, боевые машины переведены в режим противовоздушной обороны.

Наемники тоже не застыли истуканами. Рассредоточились, заняли позиции в укрытиях. Двое удерживали на плечах переносные зенитно-ракетные комплексы. И человеческие и электронные глаза зорко обшаривали небо в поисках пришельца.

- Среагировали. Пара выстрелов из пулеметов. Но сами понимаете, толку мало, - Грин пожал плечами.

Верно. Механические мозги быстрее людских, успели засечь угрозу и открыли огонь. Проблема в том, что данный тип АРПов не предназначен для уничтожения воздушных целей. Ракеты не могли сбить самолет, а уничтожить современный истребитель из пулемета, к тому же летящий на большой скорости… Ну скажем так, это на грани фантастики даже для боевых роботов.

Я поднял руку с инкомом. Экран автоматически загорелся, показывая меню операционной системы. Ксения Демидова предоставила мне полный доступ к Мантикорам, не только через голосовое управление, но и через особое приложение, работающее с любого мобильного комп-терминала.

- Сейчас глянем, что эти шустрики успели заснять, - пробормотал я.

Ввод логина и пароля. Опознание пользователя. Прямой коннект. Вывод общего статуса на данный момент. Список приоритетов и команд. Получение допуска к системным файлам.

- Так, где тут оперативная инфа? Ну и нагромоздили.

Опыта в подобного рода делах у меня с гулькин нос, так что пришлось повозиться, пока нашел нужные данные.

- Ага, вот оно.

На дисплее появился видеопоток в текущем времени. Показ шел онлайн. Сейчас я видел все, что и один из роботов.

Интересное зрелище. Как в компьютерной игрушке. Цифровой интерфейс, различные показания, в том числе количество доступных боеприпасов, дальномер, прицел, карта ближайшей местности, отсканированной сразу, как только Мантикоры здесь появились.

В самом низу справа скромно притулилась незаметная кнопка переключения в режим прямого управления. В любой момент в случае необходимости контроль над механикой мог перехватить человек-оператор. Дополнительная страховка. Разумно.

Я перемотал запись, включил раскадровку и остановил, когда истребитель закладывал вираж, наклоняясь кабиной в сторону острова. Чтобы пилот смог рассмотреть цель…

Так. Стоп. Не пилот. Пилоты. Судя по фото их двое.

- Это не базовая модель, - Грин не стесняясь заглядывал мне через плечо.

- Угу, - согласился я.

Обычные F-22 одноместные, а тут кабина вытянута и за колпаком отчетливо виднеются две башки в черных шлемах. Какая-то разновидность глубокой модификации.

- И внешние подвески с ракетами, - указал командир наемников.

- Ага, - задумчиво пробурчал я.

Из-под крыльев истребителя выглядывали кончики ракет. В нормальном состоянии оружие у самолетов пятого поколения пряталось в фюзеляже. Для более лучшей незаметности.

А тут торчат, как напоказ. Увеличение бомбовой нагрузки? Чтобы если что и по земле хорошо отработать.

Перегоняя Обитель Стужи (официального название Цитадели на данный момент, Авалон звучало слишком чуждо для русского уха) в такие дали, я рассчитывал в том числе и на большую дальность расстояния. Вроде как, если и заметят, то запарятся добираться.

Основные кандидаты на враждебные действия ван Хоторны не смогут высадиться на острове (который уже мало напоминал остров, а скорее походил на гигантский кусок льда, висящий в воздухе), благодаря специфичным особенностям Живого Льда.

Одно из них мешало свертыванию ткани пространства на своей территории, наглухо блокируя любые построения порталов.

Если только у прыгуна не будет моего личного разрешения. Лед слушал хозяина и пропускал, когда надо.

Так что больше стоило опасаться высадки десанта, чем пришествия через пространственные переходы. На этот случай имелись хорошо вооруженные наемники и Мантикоры, заточенные для близкого боя.

- Хитрожопые ублюдки, - пробормотал я, поднимая голову и неосознанно обшаривая взглядом горизонт.

Пиндосы смухлевали, поняли, что не попадут прямо на остров и посадили мага-пространственника в истребитель. И тот уже протащил через портал самолет.

Хмм, нетривиальная задача. Создать грузовой портал такого размера, да еще на большой скорости. Не каждому по плечу.

Облетели, посмотрели, оценили и свалили. Разведка, чтоб ее тудыть налево…

- Перед самым появлением, кажется раздался приглушенный хлопок, - вспомнил Грин.

Нда, знакомая хрень. Перепад давления между входом и выходом. Однажды я и сам испытывал нечто похожее. Когда шла переброска из сердца России на границу бывших Франции и Германии ударных соединений.

По моему лицу пробежала хищная ухмылка. Помнится, ту знаменательную атаку по европейским кланам потом кое-кто в сети называл "подлостью" и "ударом в спину", возмущался и ставил в укор князям великолепно проведенную операцию.

Тупые скоты, ничего не видевшие в жизни и судящие по войне исключительно по каким-нибудь дурацким книжкам, фильмам и сериалам. Видящие в настоящем бое, что-то благородное.

Попадут такие "идеалисты" на реальную войну, получат по сусалам от противника исподтишка и, если вдруг останутся в живых, завопят - нечестно! Как будто война ведется по правилам.

Глупцы, не понимают, что на войне нет места чести.

Война - это грязь. Война - это смерть. Война - это страх и боль.

Только психически нездоровый или умственно недоразвитый будет восторгаться всем этим дерьмом.

Другой вопрос, что иногда без войны никак не обойтись. Но и подходить стоит к этой необходимости без особого фанатизма. Как к неприятной, но необходимой процедуре.

- Полагаете они вернуться? - как профессионал, Грин сохранял спокойствие, хотя не мог не понимать, к чему может привести прямое столкновение с целым колдовским кланом.

Нашим разгромом.

Полноценный десант со средствами усиления и поддержки в лице боевых магов с вероятностью в девяносто девять и девять десятых процента сломит сопротивление на острове. Мои невеликие силы раздавят походя, почти не понеся потерь. При самых удачных раскладках бойцам серба и железякам удастся лишь задержать неприятеля, дав мне время прибыть к месту схватки.

Я, конечно, герой хоть куда (сарказм, чтоб его…), однако старая пословица права: один в поле не воин. Противостоять на равных прыгунам, к сожалению, не получится. Не в нынешних реалиях.

Значит, что? Значит надо джамперам подобрать противника по весовой категории. И побыстрее, пока ублюдки не организовали настоящий штурм. Нечего им скучать.

- Может вызвать подкрепление? - неуверенно предложил Грин. - У меня есть знакомые, будут готовы через пару часов. Закупим дополнительное вооружение и оборудование. Главное организовать переброску. За день выстроим крепкую оборону, ни один маг не прорвется.

Он бравировал. И прекрасно знал об этом. Наемник отлично понимал расклад, сколько бы сюда ни пригнали солдат, сколько бы ни доставили военной техники, в том числе тяжелой, все это добро не способно остановить квалифицированных боевых чародеев. Максимум затормозить. Да и то не факт, что надолго.

Очень уж несопоставимыми силы. Мы и они.

- Нет, - решительно отказал я. - Это ничего не даст. Надо искать другие пути.

Я еще раз оглядел ледяные нагромождения вокруг. Преобразование шло в приличном темпе, до завершения оставалось несколько дней. Замкнув контур "Обитель" многократно повысит свою защищенность. А уж при моем личном присутствии и вовсе превратится в неприступную крепость. Лорду лично придется прийти, чтобы взять Цитадель.

Живой Лед наделит меня еще большим могуществом, дав возможность говорить с чужим патриархом на равных.

Кто бы еще подарил, нам эти несколько дней. Ван Хоторны наверняка уже экстренно формируют ударные группы. Солдаты в техно-броне под предводительством боевых магов - это не шутки. С ними поневоле придется считаться.

Оно мне надо? Пусть уж лучше сидят у себя там, в Северной Америке и режут друг дружку.

- Мы долго тут не протянем, - предупредил Грин и поспешил объяснить: - Становится слишком холодно. Боюсь, можем не выдержать.

Я оглядел ледяной пейзаж и согласно кивнул. Да, на последних этапах придется провести эвакуацию. Обычные люди не смогут пережить заключительную фазу трансформации. Замерзнут насмерть. Или будут поглощены Живым Льдом. Не знаю, что хуже.

- Пока придется потерпеть, - сказал я. - Нельзя оставлять остров совсем без присмотра. Оставайтесь на связи и следите за небом. Я постараюсь решить вопрос с нашими неугомонными американскими "друзьями".


***


Златоград. Владение клана Мамонтовых. Центр города. Офис группы компании "Сварог". 19:28

Еще один переход, еще один открытый портал и еще одна внушительная сумма капнула к завтрашнему счету малазийского прыгуна.

Тио Пулау уедет из России очень богатым человеком.

Офис будущей компании, или что будет более правильно - корпорации, встретил владельца пустотой и голыми стенами. Помещение сняли пару-тройку часов назад и, разумеется, внутри ничего не успели сделать. Ни толкового ремонта, ни мебели, ничего. Всем этим позже займется Михаил. А точнее люди, что он наймет себе в помощь.

Аренда на полгода. Стоимость арендной платы шестизначная. Элитный бизнес-центр. По соседству представительства фирм, еще не могущих позволить себе собственное здание, но уже чувствующих себя достаточно уверенно, чтобы не ютиться по окраинам.

К примеру, торговый дом братьев Бахрушиных еще долго не сможет позволить себе иметь здесь офис.

То есть, теоретически, конечно, могут переехать, но без всякой практической отдачи. Ни один бизнесмен не пойдет на траты ради трат. Сфера строительства не требовала модного представительства в центре мегаполиса.

"Сварог" другое дело. Управление множеством компаний лучше всего размешать в гуще деловой среды. Специфика деятельности. Так что пришлось раскошелиться. Будь моя воля, я бы вообще заставил новоявленного управляющего работать из небольшой конторки где-нибудь на отшибе. Исключительно через сеть, дистанционно.

К сожалению, так бизнес ведут только в кино. Личные встречи и общение лицом к лицу не заменят никакие виртуальные средства связи. Тебе не будут доверять, а нахождение в тени вызовет закономерное опасение.

Мы ведь собирались не просто покупать компании, а потом их перепродавать или заниматься чем-то подобным. Нет, банальные спекуляции на бирже меня не привлекали. Империи так не строятся. Сначала основательный фундамент, а уж затем стены. И никаких воздушных замков, имеющих привычку лопаться, как мыльный пузырь в самый неподходящий момент…

- Добрый вечер, милорд, - приветствовал меня Артур Престон, появляясь в дверном проеме. - Хороший офис.

Я неопределенно хмыкнул, покосился за спину вассала, не маячат ли в полумраке коридора фигуры телохранителей. Являясь слабеньким магом, англичанин предпочитал традиционные методы защиты.

- Я оставил их вместе с водителем, - без труда угадав мой жест, поделился Престон.

Хорошая интуиция. Предстоит приватный разговор на весьма деликатную тему. Если не больше - скользкую и весьма опасную. Лишние уши ни к чему, пусть охранники и входят в число доверенных слуг.

- Как поездка по Азии? - несмотря на серьезность беседы, я решил для начала немного расслабить слишком уж напрягшегося британца.

Паршивец, кажется, почуял, что его собираются втянуть в весьма грязную игру и справедливо опасался возможных последствий. Клятва на крови не оставляла особого выбора, нависая дамокловым мечом и заставляя подчиняться.

Что у лимонника не отнять, так это нюха на неприятности. Дурные предчувствия овладели им еще до начала разговора. Очень хорошая интуиция.

- Благодарю вас, милорд, все прошло хорошо.

После захвата Авалона, как и Ласке я дал второму вассалу небольшой отдых. Который он провел в небольшом путешествии по азиатским странам.

- А мы тут немного скучали, профессор Кнабе так и не добился каких-либо внятных результатов, - я еще немного потянул время.

Престон вежливо улыбнулся, разгадав мой маневр, но решил подыграть господину, продолжая разговор на отвлеченную тему.

- Надеюсь вы понимаете, что похожие исследования неоднократно проводились в прошлом? - заметил он, помедлил и неспешно закончил: - И ни у кого не получилось достичь успеха.

Легкий намек на разницу между субъектами обсуждения. Профессор и заурядная университетская лаборатория на одной стороне весов, и научно-исследовательские комплексы, занимающиеся данной проблематикой на протяжении многих лет и имеющие в своем распоряжении неограниченные ресурсы - на другой.

- Многие кланы пытались овладеть тайной посвящения двум стихиям за раз, - неторопливо произнес сэр Артур.

- И ни у кого не получилось. - подхватил я. - Мне это прекрасно известно. Вы же не думаете, что я не изучил вопрос, перед обращением к профессору Кнабе?

Престон со смущенной улыбкой развел руками, как бы прося не карать за излишнюю мнительность.

Любого другого эта игра и могла обмануть, но не меня. Я уже достаточно изучил своего второго вассала, чтобы распознать притворство. На самом деле ему плевать, чем я там занимался с ученым-теоретиком, он никогда не верил в успех задумки.

Глупо сравнивать одного человека (пусть и мага ранга Повелитель Стихий) с возможностями полноценного колдовского клана.

Взвешенный и рациональный подход.

- Может вы и правы, - легко согласился я и размеренным тоном продолжил: - Но рассуждая об этой проблеме, думаю необходимо учитывать несколько факторов. Возраст профессора, его достижения в прошлом и знания, делающие Кнабе поистине уникальным специалистом. И не нужно забывать о нерастраченных амбициях. Убойный коктейль для одряхлевшего теоретика, не имеющего за спиной заметных успехов. Не находите?

Я с ожиданием посмотрел на британца. Сэр Артур вздрогнул.

- Профессор из кожи вон будет лезть, пытаясь сделать открытие, - прошептал он.

От меня последовал небрежный кивок.

- Генрих Богданович жаждет оставить след в истории. Будет справедливо предоставить ему шанс осуществить мечту.

Я не закончил. И так все понятно. Престон глядел на меня восхищенным взглядом.

- Отдаю вам должное, мой лорд, вы потрясающе сыграли на честолюбии старого профессора, - сказал он и извиняюще проронил: - Только боюсь рвения одного ученого-мага будет недостаточно, чтобы сделать прорыв.

Я пожал плечами.

- Посмотрим. Семена посеяны, будем надеяться вырастет что-нибудь путное.

Жажда славы вынудит Кнабе трудится не за страх, а за совесть. Маниакальное желание, замеченное мной в глазах старого преподавателя на одном из занятий, оставить наследие в веках, сыграет свою роль.

- Вы отлично научились манипулировать людьми, - сказал Престон, в его голосе проскользнули уважительные нотки.

Отвечать на сомнительный комплимент я не стал. Тут нечем гордиться, это скорее необходимость, чем достижение. Как говорится: с волками жить - по волчьи выть. Буду зевать, самого схарчат более продвинутые товарищи.

- Так, о чем вы еще хотели со мной поговорить? - посчитав, что вступление достаточно затянулось, спросил Престон.

Мы прошли в одну из пустующих комнат будущего офиса группы компаний Сварог. Панорамные окна почти во всю стену встретили нас наступающими сумерками. Близился вечер.

- В ближайшее время вам будет необходимо донести до клана ван Хоторнов одну важную информацию, - сказал я. - И сделать это обязательно через сторонние каналы, ведущие в никуда. Оставлять след нельзя. Это очень важно. Понимаете?

Я испытывающее взглянул на вассала, оценивая его настрой на серьезность порученного дела.

- Ситуация деликатная? - осведомился сэр Артур.

Мой рот скривился в ухмылке.

- Более чем, - ответил я. - И сразу скажу, что анонимность источника в ваших интересах. Если вскроется ваша причастность, вас не помилуют.

Бывший британский рыцарь и воздушный маг-ренегат бросил тоскливый взгляд на улицы мегаполиса.

Предчувствие его не обмануло.

- Что надо передать?

- Все про неудачный захват Авалона. Про Джессику Морган, выжившую при штурме. Про сговор между Морганами и Строгановыми. Про обман прыгунов. Про хозяев Бостона, что играют на две стороны. В общем все.

- Все? - Престон находился в шоке.

- Абсолютно, - подтвердил я. - И не забудь про намеки и недомолвки. Ситуация должна выглядеть так, будто среди американских кланов завелся предатель. И стрелка обязательно должна указывать на Морганов.

- Их разорвут свои же, - зачем-то предупредил Артур, словно я и сам этого не понимал.

- Разорвут. Если успеют.

Пауза с моей стороны, еще один оценивающий взгляд и добавка:

- С небольшой задержкой всем русским кланам должна уйти информация об утечке этих сведений и что ван Хоторны знают о причастности Морганов к событиям в Кремле. Надо подчеркнуть, что Молнии выступали инициаторами нападения на Кремль и что делали это специально. Но четких причин называть не нужно. Кто захочет, тот сам додумает.

Лицо англичанина посерело, он мгновенно понял к чему все это приведет.

- Как только это всплывает, сразу разразится война, - глухо прошептал он.

Я равнодушно кивнул.

- Разразится, - беспечно согласился я и уточнил: - Точнее сначала у американцев вспыхнет междоусобица, Морганам не простят шашни с врагом. А затем ударят наши.

Выглядел Престон пришибленно. Догадывался, что сделают с теми, кто заварит всю эту кашу. От поручения пованивало. Нет, не так, от поручения - смердело самым настоящим дерьмом. После такого, исполнителя не оставляют в живых, обрубая любые концы.

- Клятва двусторонняя, - вкрадчиво напомнил я. - Если пойдем на дно, то пойдем вместе.

Не бог весть какое утешение, но уже нет ощущение камикадзе, кого только что послали на смерть. Сэр Артур немного приободрился.

- Планы внутри планов. Одна интрига скрывает другую и служит прикрытием третьей. А чужие ходы выступят в роли трамплина для раскручивания спирали, - сказал он.

Я усмехнулся. Как бы ситуация ни повернулась в дальнейшем я останусь в выигрыше. При условии, что удастся сохранить анонимность в предстоящем бедламе.

- Блестящая комбинация, - похвалил Престон сумев оценить потенциальные выгоды. - И очень опасная.

Он остро взглянул на меня.

- Не слишком большая цена за свою Цитадель?

Опытный дипломат, разумеется, догадался, что основной целью провокации является уничтожение ван Хоторнов. Прыгуны протянули руки к моей Цитадели и раз уж самому остановить их нельзя, то надо привлечь для решения проблемы кого-то еще.

- Я прагматик, - жестко сказал я. - Война неизбежна, стоит это признать и не пытаться прятать голову в песок. Все игроки застыли на низком старте, им нужен лишь повод, чтобы вцепиться друг в друга. Так почему бы не сделать это в выгодный для нас момент?

Я холодно смотрел на вассала ожидая ответа. И он последовал - Престон склонился в глубоком поклоне, правая рука прижалась к груди. Выпрямившись, Артур сказал:

- Если об этом когда-нибудь узнают…

Договорить я не дал:

- Вот поэтому и надо сделать так, чтобы никто и никогда ничего не узнал о нашей причастности, - я шагнул к выходу и бросил через плечо: - Принимайтесь за дело и постарайтесь не напортачить, иначе наши головы окажутся насаженными на пики по соседству.


Глава 17


Окрестности Златограда. Владение клана Мамонтовых. Магический лицей. Место для отдыха перед учебными корпусами. 12:15

Приятели Аньки не изменяли своим привычкам, все тот же беспорядок в одежде, все та же разнообразная гамма цветов, все та же неряшливость, доходившая порой до откровенной грязи.

Хиппари, бунтари, богема или как они там себя называли, сидели на бортике, лежали на траве, общались, декларировали стихи, порой спорили на метафизические темы с философским уклоном.

Кажется их стало больше с моего последнего посещения.

- Как дела у подрастающего поколения? - я шутливо поприветствовал Аньку.

- Привет, - подруга детства заулыбалась, увидев меня. - Присаживайся.

Пошли телодвижения, с просьбой подвинуться, послышалось недовольное ворчание, но несколько парней и девчонок все-таки потеснились. Я присел на освободившееся место.

- Куда пропал? Я не видела тебя уже несколько дней. Прогуливаешь? Ай нехорошо, - Анька укоризненно покачала пальчиком.

Я усмехнулся, несмотря на серьезный тон в ее глазах плавали смешинки. Веселилась, косвенным образом намекая на мой предыдущий "ботанизм". Сначала неделями учился, упорно грызя гранит науки и не пропуская ни одной лекции, а тут вдруг расслабился и начал забивать на пары.

Что поделать, много навалилось. И впрямь пришлось вынужденно пропустить несколько занятий. Учеба в Лицее являлась лишь частью моей жизни. Особенно в последнее время.

Бросать обучение ясный пень не собираюсь, ни в коем случае, однако определенную коррекцию в былом распорядке придется произвести. Пошла запарка по всем направлениям, дела закрутились и времени стало катастрофически не хватать.

- Не волнуйся, покидать я вас не планирую, - успокоил я.

В глазах Аньки мелькнула тень беспокойства. Что-то уловила в моем голосе.

- У тебя проблемы? - тише спросила она.

Я покачал головой и по-дружески сжал ее плечо.

- Ничего с чем нельзя было бы справиться, - сказал я, слегка покривив душой.

Чего скрывать, после разговора с Престоном, меня неслабо потряхивало. Мы ввязались в игру на очень высоком уровне, где малейшая ошибка могла привести к гибели.

Это не бой, когда в конце ты можешь расслабиться, зная, что схватка закончилась и чувствовать себя в безопасности. Все намного сложней. И трудней. В первую очередь с эмоциональной точки зрения, особенно стресса.

Ввязываясь в межклановые интриги, будь готов оставаться настороже каждый миг, каждую секунду. Потому что враг уж точно дремать не будет.

А самое паршивое, границы в отношении, как знакомых, так и незнакомых людей размывались. Ты уже не знал, кому можешь доверять, а кому нет. Ожидаешь подвоха с любой стороны и опасаешься подстав на подсознательном уровне…

Что называется - добро пожаловать во взрослую жизнь колдовских кланов.

- У вас пополнение? - я кивнул на увеличившееся количество народа.

- Да, пришли, - как-то туманно ответила Аня, задумчиво поглядела на одну группу и пояснила: - Но они другие.

Я пригляделся. И впрямь, новенькие отличались от старожилов. Более цивильней одеты, умыты, причесаны. Хотя и виднелись попытки намеренного приведения одежды в беспорядок и намеренно испортить чрезмерно ухоженный вид.

Маскировались что ли? Хотели сойти за своих? А смысл? Говоря откровенно, тусовка хипстеров не пользовалась особым авторитетом и влиянием в универе.

- Про политику много загоняют, - сообщила Анька и выдала настроение среди своих: - Скучно.

Это да. При всей своей нетерпимости к власти кланов, местный "бомонд" скорее относился к аполитичной части людей. Верхушку ругали, но скорее по привычке. Если бы на месте патриархов оказался кто-то другой, ему тоже бы досталась порция недовольства.

Такой себе бунт ради бунта, показать, что ненавидишь "систему" в любых ее проявлениях. Процент политических обсуждений никогда не поднимался выше десяти-двадцати процентов от всей массы разговоров. В остальном предпочитали оставаться на своей волне.

- Агитируют что ли? - улыбнулся я.

Признаюсь, в первую секунду подумал, что это какая-то инициатива от компании "элиты" (так за глаза называли самых популярных учащихся, как правило выходцев из настоящих магических родов), юным истинным магам вдруг вздумалось искоренить разброд и шатание среди студентов Лицея. Ни для кого не секрет, что тусовщики у фонтана недолюбливали правление кланов и не стеснялись высказываться об этом открыто.

Но пораскинув мозгами от этой идей я отказался. Не сходится. "Элите" плевать на "придурковатых грязнуль". Не любят власть магов? Да и хрен с ними. Кто они вообще такие? Никто, ноль, пыль под ногами. Пустышки, не заслуживающие особого внимания. Так примерно рассуждали устроители самых шумных и многолюдных вечеринок в кампусах. Ждать от них, что они отправятся "просвещать" заблудших овец глупо. Им попросту наплевать.

- Вроде того, - совершенно неожиданно для меня подтвердила Анька.

Хмм, а ведь я пошутил. Как неожиданно.

- И чего хотят? - спросил я, мысленно гадая о причинах, побудивших кого-то пытаться приобщить социальных бунтарей к политике.

Может какой-то розыгрыш? Студенты горазды на подобные вещи.

- Да ничего, просто говорят много о ситуации в стране, о происходящем за пределами Лицея, о клановых войнах, унесших жизни кучи народа, о том, что князьям надо перестать изображать из себя богов и отдать власть обычным людям. И что вражда с чужеземцами ни к чему хорошему не приведет.

Я насторожился.

- С чужеземцами?

Неужто агитаторы из числа либеральной молодежи? С Европой надо дружить, налаживать отношения и вообще, побыстрее встать раком, чтобы господам с Запада было удобнее нагибать "восточных варваров".

- Ну да, и со всеми остальными. Мол окажемся в изоляции, так и будем отсталыми. Много упирают на разруху в провинциях и что умелые управленцы быстро все поправят, если колдуны дадут власть.

Я недоуменно наморщил лоб. Бред какой-то. Неужели кто-то еще верит в эти сказки? Придут, порядок наведут и заживем сыто и бохато. Ну-ну, как у нас любят надеяться на чуждого дядю вместо того, чтобы самим взяться за ум.

Да и потом, на Западе сейчас дурдома, пожалуй, не меньше, а больше, чем здесь. И верить в россказни об их превосходстве - это уж совсем мозгов не иметь.

- Забудь, им никто и не верит, - Анька махнула рукой. - Сначала слушали по-приколу, теперь устали. Слишком скучно звучат призывы. Как-то несерьезно.

Я поглядел в сторону новеньких ребят. Любопытно, откуда у них появились такие настроения изначально? Нахватались из сети? Или же…

Поймав себя на том, что всерьез об этом задумался, я усмехнулся. Господи, да какая мне разница, чем эти чудики занимаются? Играются в "просвещенную общественность"? Ну и хрен с ними! Мне-то какое до этого дело? У каждого свои заморочки. Я вон и вовсе, войны устраиваю, в перерывах между занятиями. Подумаешь, каждый развлекается, как может.

Если эти клоуны дернутся по-настоящему и совершат что-то радикальное с нарушением закона, их быстро прижмут к ногтю Хранители Тишины. Вот и все.

Подумав о данном Престону поручении, я мысленно чертыхнулся. Блин, как жаль, что приходилось скрывать свое участие так рьяно. Зная приблизительные сроки начала войны очень легко поднять сумасшедшие деньги на бирже. Буквально за пару часов капитал вполне реально утроить. Сделать прибыль буквально из воздуха.

Но нет, надо сидеть тихо и не отсвечивать. Иначе никакие деньги не помогут избежать плахи. Кланы обожали выступать в роли кукловодов и терпеть не могли находиться на месте марионеток…

Я достал из пакета сэндвич с ветчиной и сыром, и задумчиво откусил. Бутылка с земляничным морсом осталась стоять на земле.

С самого утра меня преследовал легкий мандраж, беспокоили переживания насчет затеянной авантюры. Не прыгнул ли я выше головы, ввязавшись в интриги кланов так нагло? Ох и влипну, если все вскроется.

Пришлось сделать над собой усилие, чтобы спокойно отправиться на занятия. Исчезать сейчас не следовало, ни к чему дополнительные причины для подозрений…

- Смотрите! Экстренный выпуск! - воскликнул кто-то, потрясая планшетом.

Я неосознанно вздрогнул. Вот оно! Началось! Черт, что же меня трясет-то так? Вроде уже не маленький мальчик, побывал в переделках и все равно весь на нервах.

Подумал и почти сразу нашел причину беспокойного поведения. Раньше за мной стоял клан, я в любой момент мог обратиться за помощью. А сейчас один и никто не подставит плечо, не даст совет, если вдруг что-то пойдет не так. Рассчитывать можно лишь на себя. И вот эта банальная истина страшила.

Правда и положительная сторона тоже имелась. Это был не тот страх, что вызывал оцепенение или желание убежать. Наоборот, он оказывал положительное воздействие. Бодрил, заставлял быть собранным и внимательным, всегда оставаясь начеку.

- Мы прерываем сетку вещания для экстренного выпуска, - я включил собственный инком, почти моментально наткнувшись на сетевую трансляцию новостей.

Студия одного из центральных каналов, строгая ведущая и бегущая внизу экрана красная строка.

- Это еще что за хрень? - нажимая на кнопку запуска онлайн-передачи я рассчитывал увидеть кадры с североамериканского континента, начало разборки между пиндосскими кланами. Как ван Хоторны нападают на Морганов или как последние вновь бомбят Вашингтон, успев среагировать на угрозу первыми.

А вместо этого, показывают какую-то вшивую Польшу. Польшу, мать ее! Да кому эта дыра нужна?!

Я тупо пялился на экран и не мог понять, что вообще происходит.

- … заявление официальных лиц ожидается в ближайшее время, а пока запись задержания уже разошлась по сети, вызвав бурю негодования среди жителей русских земель…

Экран мигнул, симпатичная ведущая исчезла, вместо нее пошло видео. Снимали, кажется, на телефон или вроде того, качество не телевизионных камер, но вполне приличное. Высокое разрешение, хорошая стабилизация, плавность перемещения.

Автобус на обочине двухполосного шоссе. Рядом черно-белые отбойники. Мимо проносятся другие машины.

Люди. Много. Мужчины, женщины, дети. Разный возраст, одежда обычная, гражданская. Все стоят на коленях, руки держат за головой.

Рядом прохаживаются полицейские в черной униформе. Шлемы, автоматы, перчатки, броники и разгрузка, на спинах белеют буквы незнакомой аббревиатуры. SWATна польский манер.

Крупным планом показали задержанных. Лица испуганные, ничего не понимающие. Дети опасливо косятся на оружие в руках бойцов в черном. Одна тетка пытается что-то сказать на польском, ее затыкают ударом по лицу. Брызжет кровь. Голова женщины мотается назад. Мужик рядом не выдерживает и пытается вскочит на ноги, чтобы ударить обидчика. Должно быть муж. Его валят и начинают безжалостно пинать.

Еще один пленник не выдерживает и бросается вперед. За ним сразу еще несколько. Выстрелы. Причем не в воздух, а сразу на поражение. Крики, паника, много крови. Падающие на землю тела. Кто-то пытался бежать. Бесполезно. Пшеки не останавливаются пока не ложат всех.

Камера дергается пару раз, звуки перекрывает грохот стрельбы. Пули легко прошивают тела и ударяются в корпус автобуса. И на обочине уже множество трупов, а над ними застывают польские полицейские из группы захвата.

Картинка плывет и заканчивается.

- Хрена себе, - прошептал я, обескураженный увиденным.

Первая мысль - что это было? Вторая - поляки сошли с ума?

Скандинавия, Прибалтика, Молдавия, Украина не послужили наглядным уроком? Как осмелились? Совсем кукушка слетела у болезненных, выкидывать подобные фортеля? Да еще иметь наглость записывать видео и выкладывать в сеть?

Паблики уже бурлили от ярости. Нация жаждала крови.

- Была когда-то такая страна - Пшекия, - совершенно неожиданно продекларировал на манер стихов один пацан, сидящий неподалеку на траве.

- Твари! - выдохнула еще одна девчонка.

- Выродки! - сказал кто-то еще.

А я вдруг подумал, что это великолепная провокация. Времена старых продажных мразей, боящихся потерять билет в Европу, прошли, народ знал, что колдуны не спускают оскорблений и обязательно отомстят. На кланы будут давить и давить жестко, требуя обязательную ответку, иначе вся философия колдунов будет подвергнута большому сомнению. Следом разброд и шатание. Власть колдунов пошатнется и наступит хаос.

Очень продуманный ход. Провокация удалась на все сто.

Америкосы постарались, сработали с выдумкой. Кто еще кроме них мог провернуть нечто подобное?

Мерзко, отвратительно, но весьма эффективно.

Интересно, что пшекам пообещали? Вооруженную помощь? Финансовую? Что-нибудь типа плана Маршалла, как после Второй мировой войны? Восстановление экономики, помощь в модернизации промышленности и дальше по списку?

Но перед этим, обязательно безоговорочное устранение соседа с востока.

Отвлекающий маневр, призванный дать возможность нанести внезапный удар. Наши ввязываются в схватку на западе, а им в это время прилетает с другой стороны.

Разжечь конфликт, втянуть Орловых, а за ними и другие русские кланы в локальную войнушку, чтобы потом атаковать.

Рассеять силы противника, ослабить его и в нужное время провести четко спланированное нападение в уязвимых точках. После останется лишь справится с патриархами и добить.

Хмм, не лишено логики. Очень умно.

Ситуация давно уже сложилась патовая. Самые могущественные на планете альянсы великих родов напоминали два несущихся навстречу друг друга поезда. Скорость уже набрана, все предохранители выдернуты с мясом, рычаги тормозов благополучно сломаны и выброшены в окно. Война неизбежна и обеим вовлеченным сторонам об этом прекрасно известно.

И даже если бы кто-нибудь захотел, то остановить ничего бы не смог. Инерция слишком велика и ведет к столкновению.

Война неизбежна.

Надо лишь подумать и повернуть ситуацию так, чтобы у тебя в нужный момент оказалось преимущество.

То, что, мы видели сейчас на экране - домашняя заготовка пиндосов. Они привлекли поляков, использовав идиотов в качестве разменной монеты. А сами замерли, готовые атаковать.

Что самое неприятное, у князей нет особого выбора. Реагировать надо, иначе потеря лица.

Очень грамотная подстава.

Восстановим цепочку событий. Престон по моему приказу отправляет информацию в Штаты, там ее анализируют и действуют, но совсем не так, как предполагалось. Вероятнее всего, ван Хоторнам удалось удержать другие кланы от поспешных действий. Справедливо рассудили, что расправа над предателями подождет и запустили в ответ встречную каверзу.

И с чего я решил, что амеры сразу бросятся с упоением резать друг друга? Хладнокровные сволочи не пошли на поводу эмоций, поступив логично и просчитано.

Молодцы, чего уж там…

А наши теперь зависли в неудобном положении. Врежут по пшекам - получат удар от пиндосов. Проглотят убийство своих - население взбунтуется, ролик ежеминутно крутится в сети, подогревая взрывные настроения.

Малейшее отвлечение сыграет на руку неприятелю. Пока что стороны в паритете в плане баланса вооруженных сил. И любая отправка боевых соединений в Европу даст преимущество заокеанским врагам.

Шах и мат, господа. Ловушка захлопнулась, осталось лишь подождать.

- Сволочи, зачем они это сделали? - Анька возмущенно трясла телефоном.

Основная масса студентов пылала яростью. Неприятие клановой властью испарилось, заменив собой поддержку убитых сограждан. Всем хотелось, чтобы маги наказали преступников. И желательно немедля. Люди оказались потрясены до глубины души продемонстрированной жестокостью. Запись с массовым убийством оказала сильное воздействие.

Даже пятерка новичков, ратующих совсем недавно за мир-дружбу-жвачку с Европой помалкивали, не рискуя вступать в защиту за спятивших поляков. Чуяли, поганцы, что моментально прилетит, стоит открыть рот с такой мыслью.

- Это какая-то звериная жестокость. Посмотри, они же убили всех, - Анька тыкала подрагивающим пальчиком в экран.

Я мазнул взглядом по сочной картинке с кучей трупов гражданских и деловитых полицейских, осматривающих тела.

- Мир вообще жестокая штука, - зачем-то сказал я.

Зря кстати, но что поделать, в этот момент мой мозг напряженно работал, пытаясь найти выход из положения.

- Да как ты можешь такое говорить?! - разгневанно воскликнула Аня.

Я примеряющее ее приобнял за плечи и чмокнул в щеку.

- Извини, милая. что-то я не в себе, - повинился я. - Конечно это трагедия. Виновные обязательно должны понести наказание. И будь уверена - понесут.

Анька сурово поджала губы.

- Надеюсь, этих гадов заставят пострадать перед тем как убьют, - заявила она с неожиданным для меня ожесточением. - Там же были дети…

На глазах девушки навернулись слезы. Я обнял ее покрепче.

- Прости родная, мне надо срочно позвонить, - я еще раз чмокнул Аньку, на этот раз в лоб. - Все нормально?

Аня кивнула и несмело улыбнулась.

- Что-то я слишком расчувствовалась, чувствую себя такой дурой, - сказала она, вытирая слезы.

- Не волнуйся, все будет в порядке, - я погладил ее на прощение и быстрым шагом направился к административному корпусу.

Инком пискнул сообщением, но я от него отмахнулся, вместо этого приказал:

- Набрать Артура Престона.

- Набираю контакт "Артур Престон", - мелодичным голосом отозвался инком.

Пошла установка по закрытой линии связи через отдельный коммерческий спутник. Процесс занял какое-то время.

- Да, милорд, - голос британца звучал тускло и неприветливо.

- Они не купились, необходимо расшевелить гнездо еще больше. Сливай инфу Морганам, прямо указывай, что об их участии в сговоре с русскими известно.

- Хорошо. Однако не думаю, что молнии будут действовать сразу.

- Тогда взорви у них там что-нибудь или убей кого-нибудь, желательно мага. Свяжись с Лаской, у нее должны быть контакты соответствующих специалистов. Либо мы начнем эту чертову войну в течении суток, либо кланы найдут зачинщиков всего этого трындеца. А потом все равно начнут войну. Но уже без нас.

Я нажал на кнопку отбоя. Мы уже зашли слишком далеко чтобы отступать. Назад дороги нет.

Инком опять пискнул сигналом. Я раздраженно глянул на дисплей. Сообщение от Ласки. Хмм, как говорится, вспомни дьявола, и он здесь. Точнее на подъезде к Лицею. Просит о срочной встрече лично. А у нее что случилось?

По понятым причинам, специалистку по устранению неугодных личностей в план провокации не посвящали. Что знают трое - знают все. Дело не в недоверии, она физически не могла предать меня. Просто лишний риск ни к чему.

Хочет поговорить? Ладно, поговорим. Тем более все равно сейчас лучше не дергаться и не привлекать к себе излишнего внимания. Будем вести себя, как обычно…

Проклятье! Не стоило ввязываться во все это дерьмо. С ван Хоторнами надо было решить вопрос по-другому.

Подумал и сам себе возразил: а как по-другому? При прочих равных уже завтра-послезавтра я бы встречал десант прыгунов в Обители Стужи. Куча солдат в броне и крутыми пушками наперевес, а во главе выводок боевых магов-пространственников.

Эгоистично? Да, не без этого. Но надо иметь в виду, что война бы началась при любых раскладах. Мы лишь немного ее ускорили. И расстрел гражданских все равно бы произошел, операцию явно готовили долго. Расставили декорации, предупредили людей, договорились с поляками. Только произошла бы трагедия в выгодный для пиндосов момент. Вот и вся разница.

Я понял, что сам себя успокаиваю, на душе довольно паршиво и тлеет где-то глубоко внутри червячок сомнения, не совершил ли ошибку…


***


Златоград. Владение клана Мамонтовых. Магический Лицей. Веранда кафетерия. 12:30

- И твои знакомые уверены, что это правда? - я листал бумаги не слишком понимая, что вижу.

Диаграммы, химические формулы, расчеты, синтетические соединения с трудновыговариваемыми названиями. Язык специфический, узко научный. Совершенно непонятные термины и определения.

Извлеченная из кожаной папки кипа распечаток возможно несла в себе частицы некого невероятного открытия, должного перевернуть мир. А возможно являлись обычной макулатурой, исписанной каким-нибудь сумасшедшим.

- Это только наброски. Основная часть, по которой уже проводят эксперименты, находится на серверах исследовательского центра, - пояснила Ласка.

Я неопределенно хмыкнул.

Бессмертие. Или как здесь написано (пожалуй, единственное, что удалось легко прочитать): "увеличение жизненного цикла организма путем перестройки клеточной структуры с применением энергетической матрицы".

- Бред, - сказал я. Но не слишком уверенно. Черт его знает до чего могли додуматься яйцеголовые на другой стороне планеты. Фактор случайности никогда не следует сбрасывать со счетов.

- Они уверены, что правда. И готовы рискнуть.

Еще одна новость - у Ласки обнаружились друзья детства. И слегка приоткрылся кусочек прошлого, с довольно неожиданной стороны, надо признать.

- А ты не думаешь, что твой Джагер, намеренно искал тебя и встреча на курорте подстроена?

Девушка выдержал мой буравящий взгляд.

- Я в этом уверена на сто процентов, - заявила она. - Ему и Каре нужна помощь. Сами они это не потянут.

Я лишь покачал головой. Чего еще не хватало для полного счастья, так это ввязываться в новую авантюру. Но во имя всей магии, потенциальная награда превосходила все ожидания!

- Значит Бразилия, - медленно проронил я, взглянул на Ласку и предложил: - Давай пока не спешить. У нас и без этого дел невпроворот. Хотя не буду скрывать, меня это заинтересовало, - я потряс бумагами в воздухе.

Помолчал, обдумывая положение. Рубить с плеча сейчас точно не стоит. И так завязли глубже некуда. Будем решать вопросы по мере их поступления.

- Договоримся так, я отдам документы профессору Кнабе, посмотрим, что он скажет. А затем уже будем думать, что делать. Идет?

Ласка кивнула.

- А пока, у меня есть для тебя поручение, - сказал я. - За подробностями обратись к Престону.


Глава 18


Окраины Варшавы. Совместный протекторат американских кланов. Трасса 11-3. 16:30

Автомобильная пробка растянулась почти на полкилометра, на въезде в город поставили пост, проверяющий все машины подряд без разбора. Тщательный обыск, проверка документов, если фургоны, то непременный осмотр груза и сопровождающих деклараций. Исключений не делалось ни для кого. Обычные седаны с одним водителем, громадные фуры, вместительные автобусы - всех останавливали перед портативным шлагбаумом.

- Зачем они это делают? - Янек в сердцах посигналил.

Сзади и спереди поддержали протест, звуки клаксонов пронеслись над замершей лентой автомобилей.

- Что ты делаешь?! - сидящий справа Войцех суматошно дернулся, за последние полчаса он успел задремать.

- Меня достало это ожидание, - объяснил Янек. - Им что, больше нечем заняться, как мешать людям ехать по своим делам? Лучше бы бандитов ловили.

Войцех протер лицо ладонями, прогоняя остатки сна.

- Они и ловят, - сказал он и достал из бардачка бутылку минералки. - Или ты думаешь полиции и солдатам это нравится? Вспомни сколько пришлось приложить усилий, чтобы навести порядок в стране.

Янек с неохотой кивнул. После исчезновения магических источников и повсеместного распространения магии в мире наступил хаос. Колдовские кланы по всей планете принялись устанавливать свою власть, безжалостно уничтожая прежних правителей. Тогда казалось, что скоро и бедная Польша ощутит себя под тяжелой пятой кровожадных Патриархов.

Обошлось. На небольшую страну в восточной Европе попросту не обратили внимания. Князья и лорды, занятые новыми землями посчитали Польшу слишком незначительной для немедленного захвата. Жители вздохнули с облегчением.

Но падение старого миропорядка не прошло незамеченным. Грянул глобальный экономический кризис, началось вторжение обезумивших от ненависти к белым хунганов из Африки, ведущих за собой орду мертвецов и последующие войны между кланами за господство.

Дальше становилось лишь хуже. Внезапная атака русских великих родов привела к падению европейских магических семей. С востока и запада хлынули толпы беженцев, обстановка стремительно накалилась, появились перебои с поставками продовольствия, в некоторых городах доходило до откровенного голода, налаженные торговые связи рвались, прежняя система государственного управления не справлялась.

И тогда власть взяли военные. Бывший министр обороны объявил себя бессменным президентом с неограниченными полномочиями.

В тот же день был принят ряд новых законов и положений, направленных на устранение воцарившегося в стране хаоса.

Последовали жесткие и решительные действия, включающие, как ужесточение уголовного кодекса с немедленным восстановлением смертной казни, так и взятие под контроль экономической сферы.

Беженцев загнали в миграционные лагеря, спекулянтов, накручивающих цены, расстреляли, преступников осуждали по ускоренному судопроизводству, часть гражданских прав и свобод урезали.

Совокупность указанных мер позволила остановить разрушение государства и воцарение анархии. Польша была спасена…

- Каждый день мы стоим здесь и едем почти два часа жалкие три километра, - пожаловался Янек. - Мне это до смерти надоело.

Войцех ободряющее потрепал его по плечу.

- Зато дома нас ждет горячий душ и ужин. Не так уж мало, если вспомнить недавнее время.

Возразить нечего, перебои с электричеством и неработающий водопровод едва не отправили столицу в каменный век.

- Кстати, ты уже взял новых работниц из лагеря в лакокрасочный цех? - Войцех растянул губы в плотоядной улыбке.

Янек покосился на приятеля и одновременно бизнес-партнера, и покачал головой.

- Нет еще, не успел, - сообщил он.

Практика принятия на работу беженцев заключалась в отборе кандидатов по желанию работодателя. Приятели занимались производством парников и теплиц и нередко прибегали к практике найма дополнительных работников из числа перемещенных лиц. Мигранты обходились дешевле и требовали меньше при трудоустройстве.

Плохо только, что иностранцев можно нанимать не больше двадцати процентов от общего числа работников, занятных на предприятии. Таков один из новых законов, защищающий местное население от безработицы.

- Можно мне съездить на отбор? - спросил Войцех.

Янек поморщился. В последнее время у Войцеха появилась дурная привычка брать на работу молодых женщин, преимущественно украинок и скандинавок, основываясь исключительно на их привлекательности, а не крепких физических качествах. В итоге, вместо покраски готовой продукции такие работницы проводили половину дня в кабинете Войцеха, отрабатывая зарплату либо стоя на коленях, либо в горизонтальном положении на кушетке.

Любвеобильный заместитель директора пользовался начальственным положением по полной, требуя от новеньких дополнительных "услуг". Кто-то из девушек отказывался и отправлялся обратно в лагерь, кто-то соглашался и получал пару лишних злотых в день.

- Хватит трахать наших работниц. Этого добра теперь и так хватает с избытком куда ни кинь взгляд.

Сущая правда, появление огромного числа беженцев спровоцировало бешенный бум на рынке платных сексуальных услуг. Проституток стало очень много и цены на них рухнули. Порой шлюхи брали даже не деньгами, а обычной едой.

Этим занимались многие беженки, имевшие хоть какую-то внешность. Поначалу всякие шведки и норвежки брезговали продавать тело за деньги, высокомерно ожидая, что польское правительство позаботиться о них и так. Но потом быстро поняли, что кормить и поить их безвозмездно никто не собирается, смирили гордыню и стали ничуть не отличаться в этом плане от тех же украинок, эстонок, латышек, испанок, француженок и многих других, кому повезло выжить и найти приют в Польше.

- Так слаще. Ни с чем не сравнится взгляд девки, когда я привожу ее в кабинет и объясняю ей круг ее "дополнительных обязанностей". Ты бы видел их лица. Это ни с чем не сравнится. Ведь они такие правильные, они отказались в лагере получать розовый билет, они думали найти работу честно, не торгуя телом. И тут удача - их берут, обещают неплохую зарплату, устройство на полный рабочий день. Они приезжают, мысленно ликуя, что удалось избежать грязной участи. Они полны предвкушения, возможно уже мечтают о полном гражданстве. И тут я говорю им встать на колени и открыть пошире рот… - Войцех радостно засмеялся. - Представляешь, какой шок испытывали эти курвы? Ведь они уже считали себя почти ровней нам. Но оказывается ничего не изменилось. И перед ними ставится выбор: или смирить гордыню и подчиниться, или вернуться обратно в обыденность безысходности миграционного лагеря, где их ждет вонючая баланда и шанс оказаться изнасилованной каким-нибудь охранником или кем-то из своих.

Янек лишь покачал головой, ему не понравилось, как говорил Войцех. Он смаковал, уже предвкушая, как будет морально ломать очередную "соискательницу" на покраску готовой продукции.

Впрочем, особых упреков не последовало. Войцех может немного и перебарщивал, но в конце концов он же никого не убивал. Беженцы сами виноваты, их никто сюда не звал и уж тем более не обещал о них заботиться, давая бесплатный кров и еду. Старая Европа увлекалась чрезмерной заботой о мигрантах и посмотрите куда это ее привело? Польша будет умнее и не позволит садиться себе на шею всякому отребью, не сумевшему сохранить собственный дом в целости и сохранности.

К тому же, если говорить откровенно в данном вопросе Янек и сам не безгрешен. У него дома работали две служанки из западной Украины и обеих он регулярно брал в свою спальню. Поочередно, сегодня одна, завтра другая. Обе не возражали, готовые на все, лишь бы снова не очутиться в лагере для беженцев. Молоденькие, покладистые, услужливые, с отличными телом и миловидными мордашками - зачастую для Янека они являлись одной из причин поскорее вернуться домой…

- Это просто невыносимо, неужели магистрат не понимает, что ежедневные задержки вредят бизнесу? Сколько можно? - в сердцах воскликнул Янек, стоило ему подумать о своей трехкомнатной квартире в центре Варшавы, как перед глазами встали две стройные девичьи фигурки, покорно ожидающие своего хозяина.

- Что уже не терпится? - Войцех понимающе усмехнулся.

Он без проблем разгадал источник нетерпения приятеля, которого знал уже не один год и был в курсе, из кого состояла прислуга в его доме.

Янек зло мотнул головой, спорить и ругаться не хотелось. Дела шли отлично, жизнь потихоньку налаживалась, экономика оживала, заказы сыпались, как из рога изобилия. Все хорошо, за исключением сидевшего в горле излишнего контроля военных.

- Сам посуди, пропускать всех подряд без досмотра лишний риск, - меланхолично заметил Войцех. - Лично я не против подождать два часа, если задержка убережет меня от взрыва в городе. Помнишь, как на днях задержали целую группу русских диверсантов?

Перед глазами Янека поневоле всплыли кадры из телевизора. Трупы на обочине дороги и доблестные полицейские, успевшие вовремя перехватить террористов, маскировавшихся под туристов.

- А сколько в автобусе нашли оружия. Взрывчатка, опять же. Ты же не думаешь, что они везли ее просто так? Уверен, если бы их не уничтожили вскоре вся Варшава бы содрогалась от взрывов, - продолжал разглагольствовать Войцех. - Эти ублюдки даже не побрезговали взять с собой детей, чтобы поездка выглядела правдоподобно, - помолчал и с ненавистью припечатал: - Грязные русские свиньи. Для них нет ничего святого!

Со стороны Янека не нашлось возражений. Увиденный репортаж наглядно показывал, насколько варвары с востока могут быть беспринципными в желании нагадить более успешному соседу. В отличие от диких русских земель, где по слухам население выживало и едва сводило концы с концами, находясь на грани гибели, в Польше дела обстояли прекрасно.

Вместо того, чтобы заняться благоустройством собственной родины русские мрази не нашли ничего лучшего, чем снова устраивать войны и влезать в дела соседей. Сначала жертвой их агрессии стала Скандинавия и несчастная Молдова, а потом и Прибалтика с Украиной.

Правда насчет последней ситуация выглядела не столь однозначно. Они зачем-то сами полезли в Крым и на Кубань, желая захватить новые земли. Тупое быдло, неужели думали, что у бешенных русских осталось мало оружия и желания повоевать? Это же дикие звери, им только дай повод на кого-нибудь наброситься.

Вот и получили. И теперь на месте бывшей Украины разрушенные территории, в народе уже получившие прозвание - Дикое поле. Впрочем, нисколько не жалко. Придет время, и поляки еще заберут свои исконные земли в Галиции, Волыни и Полесье.

В Польше живут не идиоты, в отличие от недалеких украинцев они знают, что лезть на медведя в одиночку значит напрашиваться на неприятности. Для начала необходимо заручиться поддержкой достаточно мощного союзника.

Вот и недавно, сразу после уничтожения отряда русских диверсантов, президент заверил общественность, что заокеанские друзья помогут Польше защищаться от восточных варваров. Для этого на военно-воздушные базы уже прибывают первые партии американских военных. С ними никакой враг не страшен…

- Кстати, забыл сказать, звонил Матеуш, просил поторопить с исполнением последнего заказа, - сказал Войцех и пояснил: - Говорит, будут расширяться. Хотят зимой тоже выращивать злаковые. Возможно, придется внести изменения в конструкцию базовой модели теплицы. У них думают над установкой обогревателей в холода и проводку для ультрафиолетовых ламп и модифицированной системы автополива.

- Надеюсь ты ему сразу сказал, что все изменения за его счет? Я не собираюсь оплачивать труд инженера-проектировщика из собственного кармана. Хочет другие модели парников - пусть готовиться платить. Иначе может искать товар в другом месте. Мы не будем спонсировать его хотелки, - зло откликнулся Янек.

Новость о расширении бизнеса Матеуша, старого компаньона, с кем жизнь развела их несколько лет назад, отозвалась в душе уколом ревности и злости. И заодно напомнила, как они тогда не захотели "копаться в земле" и предпочли заняться другим делом. Сегодня бизнес на сельском хозяйстве приносил сумасшедшую прибыль. Пока они горбатились в поте лица, их бывший партнер загребал деньги лопатой, не прилагая особых усилий.

- … продолжаются мероприятия по выявлению опасных элементов в пределах столичного магистрата, - вместо музыки по радио пошел выпуск новостей. - Ликвидированная накануне группа диверсантов наглядно показала, что предпринимаемые полицией и армией меры играют важную роль в обеспечении безопасности, как города, так и всей страны в целом. По словам представителя администрации президента, власти и дальше будут делать все возможное для защиты от любых форм внешней агрессии, несмотря ни на что…

- Надеюсь они еще кого-нибудь поймают и пристрелят, как тех ублюдков, - проворчал Войцех, покосившись на приемник.

Янек согласно кивнул. Убийцы и террористы жалости не заслуживали, под кого бы они ни маскировались.

- Смотри, вроде ускорилось.

Впередистоящая машина сдвинулась сразу на несколько метров, увидав длинный просвет между автомобилями, сзади нетрепливо засигналили.

- Да еду, еду, - проворчал Янек трогаясь с места.

И тут же резко ударил по тормозам. Войцех не удержался и упал вперед, едва успев подставить локоть перед пластиком приборной панели.

- Ты чего? - возмущенно воскликнул он. - Я чуть голову не расшиб. Предупреждать же надо.

Он повернулся к приятелю намереваясь высказать все что думает о его навыках вождения, но осекся, Янек остекленевшим взглядом смотрел через лобовое стекло куда-то наверх.

Только сейчас Войцех вдруг понял, что в окружающем мире что-то не так. Темная серость наступающего вечера куда-то исчезла, вместо нее в воздухе царствовали багровые отсветы, бьющие откуда-то сверху.

- Что это? - помертвевшими губами выдохнул заместитель директора фабрики по производству тепличных конструкций.

Потрясенный Янек лишь покачал головой.

Небо горело. Тучи цвета крови кружили безумный хоровод, собираясь в гигантские спирали. Солнце исчезло, небосвод окрасился в грязно-алый, протянувшись от горизонта до горизонта, став еще сильнее темнеть.

- Иезус Христос, - прошептал Войцех.

В громаде багровых туч засверкали ядовито-оранжевые всполохи, чем-то похожие на грозовые раскаты, но почему-то совершенно невозможного цвета полыхающего пламени.

Создавалось впечатление, будто кто-то могущественный поджег небеса и нарисовал на них циклопических размеры водовороты.

Янек безмолвствовал, ошеломленно наблюдая за диким буйством огненных стихий.

Оба не сговариваясь полезли наружу, где уже находились пассажиры и водители других машин, высыпавших на улицу в полном составе. Люди стояли, задрав головы вверх. А там творилось подлинное безумие, небеса словно сошли с ума, огненный круговорот разбивался на отдельные островки, которые все сильнее закручивались в спирали мощных смерчей.

Казалось бы, подобное действо должно нарастать постепенно и занять какое-то время. Но нет, все происходило быстро. Невероятно быстро. Не успел народ прийти в себя, как в вышине что-то грохнуло и вниз протянулись узкие воронки, сотканные из пылающих нитей сжатого воздуха.

Множество огненных торнадо опустились на землю из багряных облаков, чтобы с жадностью ударить по городу.

Стоящие на трассе люди испуганно охнули. Кто-то закричал, бросился доставать телефон и звонить непонятно кому, то ли пытаясь вызвать аварийные службы, то ли чтобы связаться с оставшимися в Варшаве близкими, надеясь предупредить о грозящей опасности.

Поздно. Янек видел, что никто не успевал. Огненные смерчи прокатились по земле, сжигая перед собой городские постройки, как клочки бумаги. Летели вверх почерневшие от налипшей копоти обломки, крошились кирпичи, выкипал, как вода асфальт, обращаясь в черную жижу.

Откуда-то из-за леса в полыхающие небеса протянулись инверсионные следы стартовавших ракет. Железные болванки на реактивной тяге, несущие внутри достаточное количество взрывчатки для уничтожения крупных бомбардировщиков, стартовали чтобы поразить невидимого противника.

Бесполезно. Все до единой ракеты канули в кровавые тучи и растворились в них без следа, не принеся ощутимой пользы.

А красно-оранжевые воронки между тем скользили по земле, оставляя позади выжженную пустыню. Никто и ничто не могло остановить пламенный хоровод.

Огненный шторм бушевал, захватывая в объятия квартал за кварталом, пожирая сначала окраины, а затем стремительно двигаясь к центру. Иногда отдельные смерчи пересекались и сливались вместе, чтобы в увеличенном размере продолжить разрушительный путь.

Время замерло. Янек, Войцех и остальные люди на дороге застыли рядом с автомобилями безмолвными статуями, не в силах отвести взгляд от завораживающего зрелища гибели целого города.

Каждый знал, что он сейчас видит, но не хотел признаваться даже себе. Они являлись свидетелями применения магии высшего порядка, доступной только для патриархов. И все понимали кто и за что зажег небеса.

Русские кланы не спустили обиды и обрушили ярость стихии на глупцов, осмелившихся бросить им вызов…

А потом огненная стена покатилась по трассе, сметая застрявшие машины. Раздались взрывы, следом крики. Люди бросились врассыпную спасаясь бегством, но огонь достал всех, с легкостью сжигая металл, резину и человеческую плоть. На полукилометровом отрезке дороги воцарился филиал преисподней.

Прошло немало, прежде чем все закончилось. Огненные вихри плясали еще некоторое время, а потом исчезли, оставив после себя запах гари и смрада, витавшие над обугленными остовами зданий и грудами дымящихся развалин.

Город перестал существовать. Меньше чем за час его полностью обратили в прах.

Лежа в придорожной канаве Янек стонал, все тело мужчины покрывали ожоги, взгляд его медленно стекленел. Последнее, о чем он подумал: как же американцы допустили такое…


***


Бывшие Соединенные Штаты Америки. Вашингтон, округ Колумбия. Владения клана ван Хоторнов. 10:31

Что есть предательство с точки зрения обывателя? Вероломный поступок человека без чести и совести. Заслуживающий всяческого наказания и порицания.

Что есть предательство с точки зрения политика? Тактический ход, осуществленный для получения преимущества к собственной выгоде.

Одинаковый корень и совершенно разная трактовка одного и того же события. Странно? Курьезно? Многие считали, что нет. Предательство, совершенное в нужный момент, в будущем вполне могло получить статус героического подвига. Главное преподнести в правильном русле, остальное приложится. Историю всегда писали победители.

Морганы понимали правила игры и не считали собственные действия настоящей изменой. Борьба за первенство среди магических кланов североамериканского континента оправдывала любые деяния, в том числе не совсем честные.

Это не песочница на детской площадке, здесь били наотмашь и легко прибегали к коварству.

Чтобы занять лидирующее положение надо пойти на сговор с русскими кланами? Нет ничего проще. Цель оправдывает средства, лишь бы не промахнуться.

Для уничтожения соперника необходимо нарушить данное слово и действовать за спиной формальных союзников? Вполне допустимо. Главное не перестараться и не настроить против себя сразу всех.

Можно пройти по тонкому льду и достичь желаемого, нужно лишь строго соблюдать баланс и дозировать форму предательства, не выходя за отведенные рамки откровенной враждебности.

Правильная интерпретация, и предательство общих интересов превращается в борьбу за главенство между великими родами.

Пришлось заплатить и немало, передать активы, опустошить счета, заручаясь поддержкой наиболее влиятельных лордов. Однако расходы того стоили. И ситуация кардинально меняется. Воюют уже не все против одиночки-отступника, а выясняют отношения два клана, желающие раз и навсегда решить сакральный вопрос: кто наиболее достоин повести за собой всех остальных.

И вот уже в небе бомбардировщики и военные транспортники. С небес падают ракеты и бомбы, а из десантных отсеков горохом сыпется механическая пехота Первой бостонской кавалерийской кибер-бригады синтетиков.

Пыль от разрушенных зданий заполоняет воздух, но это не мешает громовым раскатам посылать молнии на землю. Извилистые, мощные, толщиной с руку взрослого человека, молнии, созданные волей повелителей небесной стихии. Запах озона окутывает улицы обреченной столицы.

И Белый дом - цитадель властителей Пространства содрогается от могучих ударов. Содрогается, но стоит, выдерживая натиск разъяренных вражеских магов.

Те, кого в мире иной раз насмешливо называют - джамперами, терпеливо ждут и собираются с силами, переживая последствия внезапной атаки, чтобы в нужный момент самим перейти в наступление.


Глава 19


Златоград. Владения клана Мамонтовых. Офис агентства по подбору персонала. 08:35

Вылезая из такси, Яков Афанасьевич поневоле остановился, смущенный слишком шикарным входом в здание. Хотел спросить таксиста не перепутал ли адрес, да тот уже укатил, скрываясь в плотном потоке проезжей части мегаполиса.

- Интересно девки пляшут, - пробормотал Яков Афанасьевич с сомнением разглядывая лаконичную надпись у широких стеклянных дверей.

"Рекрутинговое агентство".

Не удержался, достал из внутреннего кармана приглашение и снова проверил. Нет, все верно, ему именно сюда. Очень странно. В представлении ветерана найм людей "обладающих опытом участия в горячих точках и соответствующей военной подготовкой" (как без прикрас указали в письме) не должен афишироваться столь явно. Такие конторы обычно действовали в тени, не выпячивая собственную сферу деятельности.

А здесь роскошный офис прямо в центре города. Открыто. Никого не стесняясь. Чуть ли не напоказ. Чудеса.

Подумал и мысленно себе возразил. Не стоило забывать, что времена изменились. Может у колдунов в порядке вещей набирать наемников открыто. Откуда ему знать? Раньше, слава богу, вести дела с магами не приходилось. Да и особо контактировать, если уж на то пошло.

По тротуару сновали люди, кое-кто бросал на замершую фигуру недоуменные взгляды. Потрепанный пиджак, хорошо отутюженные, но старого фасона брюки и невзрачные туфли, выделяли его из толпы, одетой, как правило, куда приличнее.

Непрошенное внимание вызывало робость и раздражение. Смотрят, как на диковинную зверушку…

Ну и черт с ними! Полковник в отставке напомнил зачем он здесь, одернул пиджак на манер кителя и решительно шагнул к блестящему парадному входу в загадочный офис, откуда ему прислали предложение о работе.

Мда, работа. Кто бы знал, что так все повернется и ему придется снова вспоминать старые навыки. И не хотел ведь. Спокойная пенсия, устроенный быт вдовца и тихая жизнь в далеком селе не предполагали возвращения к прежним делам. Сложись ситуация иначе, он бы выбросил присланную бумажку и благополучно забыл о дурацкой затее. Но обстоятельства требовали снова встать в строй.

Дочь. Единственный ребенок, оставшийся от брака. Двадцать пять лет, умница, красавица, вышедшая недавно замуж и устроившаяся на хорошую работу. И страшная болезнь, неожиданно поразившая организм.

Лечение имелось, но стоило невероятно дорого, молодой семье никак не потянуть. И проходило не где-нибудь, а в одной из магических клиник. А там благотворительностью никогда не занимались.

Родственники мужа как могли помогали. Даже начали собирать деньги. Сам Яков Афанасьевич отдал все нехитрые сбережения, пошел по друзьям и знакомым, одалживая у кого только можно, выставил на продажу свой нехитрый дом и участок земли. Но даже после всего, суммы не хватало на операцию.

От безысходности принялся искать работу, думая потом взять кредит и покрыть недостающие деньги. Но оказалось, что устроиться с его специфическим опытом можно разве что охранником в супермаркет, больше никуда не брали.

Отчаяние уже подбиралось близко, когда вдруг на глаза в интернете попалось то самое объявление. Он сразу понял, что скрывается за обтекаемыми фразами. Посидел, подумал, почесал затылок - да и заполнил предложенную форму. Отправил и принялся ждать, не слишком надеясь на успех.

К удивлению, ответ пришел быстро. Письмо содержало приглашение и даже предлагалась компенсация дорожных расходов, потому как лететь на собеседование необходимо не куда-нибудь, а в сам Златоград, знаменитый на весь мир город магов-банкиров и финансистов.

Деньги обещали хорошие, разве что условия и круг обязанностей упоминались как-то вскользь и туманно. Указали, что нужны обстрелянные ребята с крепкими нервами, а что конкретно придется делать написать забыли.

Ожидаемо. Видать не хотели раньше времени раскрывать карты. Кто знает, может соискатель не подойдет. Насчет необходимости собеседования четко указывалось.

Согласился сразу, хватаясь за возможность, как за соломинку, желание спасти дочь перевешивало все, в том числе осторожность…

Внутри встретил просторный зал приемного холла. Дизайнерский интерьер в стиле модного нынче хай-тека, серые стены, обилие света, падающего через панорамные окна, высокий потолок на два этажа, куда-то спешащие люди, посреди стойка администратора, за ней две девушки в строгих деловых костюмах, помогающие посетителям сориентироваться.

Яков Афанасьевич дисциплинированно встал в небольшую очередь, стараясь держать марку и не замечать косые взгляды, иногда бросаемые в его сторону другими людьми.

- Слушаю вас, - одна из девушек профессионально улыбнулась подошедшему военному пенсионеру.

- Вот, мне сказали приехать, - Яков Афанасьевич выложил на стойку плотный конверт с приглашением.

Барышня ловко подхватила бумаги, быстро пробежала глазами и снова улыбнулась.

- Пятый этаж, комната 103. Лифт слева, - проинструктировала она, возвращая документы обратно.

Ничего не оставалось, как хватать конверт с бумагами и ступать в указанном направлении, сзади уже напирал очередной посетитель, желающий получить справку.

Лифт нашелся слева от ресепшена, там, где и сказано. Рядом с блестящими металлическими створками стоял плечистый парень в серой униформе охранника. Видать местная СБ. А оружие на поясе боевое, не пугач, - мимоходом отметил Волков.

- В сто третий? - охранник окинул оценивающим взглядом мужчину, несмотря на небогатую одежду того выделяла из толпы офицерская выправка.

Яков Афанасьевич кивнул. Крепыш предупредительно нажал кнопку вызова лифта. С переливчатым звуком раскрылись створки кабины, поблагодарив кивком парня полковник зашел внутрь.

Современный лифт вознес на пятый этаж в считанные секунды. Остановка, створки плавно разъехались в стороны, открывая проход в коридор. Искомый кабинет обнаружился за двумя поворотами. Лаконичная табличка "103" и никаких разъясняющих подписей.

Пожав плечами, военный пенсионер коротко постучал костяшками пальцев в деревянную дверь.

- Входите! - сразу же раздался мужской голос, словно ожидал гостя.

Полковник нажал полированную ручку и зашел внутрь.

- Волков Яков Афанасьевич? - спросил человек за столом.

Еще один короткий кивок.

- Проходите, садитесь. Сейчас начнем.

Яков огляделся и подошел к единственному в комнате стулу. В отличие от холла и красивого лифта, небольшое помещение не могло похвастать каким-то особенным интерьером. Дизайнеры сюда определенно не заглядывали, обстановка из разряда: стены есть, а больше и не надо. Все просто, аскетично, безлико и дешево. Обычная офисная мебель, что легко можно встретить в небольшой скромной фирме. Никаких конференц-залов для важных переговоров, что подспудно ожидалось увидеть после выверенной красоты внизу.

- Итак, приступим.

Человек отлично вписывался в антураж комнаты. В недорогом костюме, с растрепанными волосами и покрасневшими от недосыпания глазами, он напоминал утомленного работой бухгалтера.

Последовал ворох вопросов, в основном уточняющих. Поразительно сколько про него известно этим людям. Вплоть до раны, полученной в одной жаркой стране, где официально русские солдаты никогда не воевали.

Архивы Министерства обороны что ли разграбили? - как-то лениво подумал полковник. И не "для служебного пользования", а как минимум под грифом "совершенно секретно".

Ничего удивительного, при том бардаке, что начался после схлопывания маго-источников и последующими разборками между старой властью и ударными отрядами кланов, захват архивных данных вполне вписывался в сценарий последующих событий.

Любой здравомыслящий победитель поступит схожим образом. Зачем пропадать добру? Только глупцы станут уничтожать информацию.

- Что же, хорошо, основные моменты мы выяснили. Теперь необходимо пройти опрос на артефакте истины. Дальше останется медицинский осмотр.

- Артефакт истины? - Яков Афанасьевич неосознанно напрягся. Приходилось ему слышать об этих зачарованных вещицах, якобы распознающих ложь на раз-два. Их эффективность так превозносилась, что магические устройства применяли везде, вплоть до криминальных расследований.

- Это обязательное условие. Все кандидаты проходят через данную процедуру. Отказаться нельзя, - клерк внимательно посмотрел на полковника: - У вас с этим проблемы?

- Нет, просто непривычно как-то… магические устройства… - в голосе военного проскользнули нотки сомнения.

- Не волнуйтесь, в отличие от технических детекторов лжи, артефакты истины не дают сбоев. Никаких погрешностей.

- Раз отказаться нельзя…

Человек развел руками.

- На этом настаивал наниматель, - пояснил он.

На стол легла дощечка с выемкой посередине, в нее уместился бледно-серый камень. Выглядела конструкция незамысловато. Похоже на поделку детей в школе на уроке труда.

- Это стандартная полевая модель. Все просто, вы касаетесь камня с одной стороны. Я задаю вопросы, вы отвечаете. Если говорите правду, то ничего не происходит, если лжете, то камень темнеет. Приступим?

Полковник резко кивнул и как в омут бросаясь решительно положил правую руку на артефакт, едва не закрыв ладонью всю его поверхность.

- Достаточно только дотронуться кончиками пальцев, - мягко указал клерк.

Яков Афанасиевич послушно передвинул руку освобождая магическое устройство. Камень отдавал странным холодом и вызвал легкое покалывание.

- Не волнуйтесь, идет настройка на ваш организм. Дискомфорт быстро пройдет, - заметив что проверяемый хочет поднять ладонь и посмотреть, нет ли в дощечке иголок, поспешил объяснить клерк.

- Ясно, - буркнул полковник, мысленно злясь на собственную мнительность.

Подумаешь ерунда. У особистов в спецотделе после "выходов в поле" бывало хуже. Вот где буквально выворачивали наизнанку мозги, допытываясь, как прошла операция и не прокололась ли где-нибудь группа.

- Хорошо, тогда приступим.

Начался допрос. Натуральный такой допрос. Очень быстро он понял, что погорячился сравнивая чекистов из армейской разведки с этим усталым человечком с внешностью безобидного бухгалтера.

Его интересовало все, начиная от детского садика, куда полковник ходил в далеком детстве и заканчивая последней любовницей, с кем он провел несколько ночей, после трех лет траура по любимой жене.

Уточнение мелких деталей, выглядевших незначительными, попытка поймать на противоречиях, сверка фактов из реального дела и то, как это запомнил сам полковник. Имена, даты, знаковые события в личной жизни и на службе.

Создавалось впечатление, словно сидящий напротив человек не верил, что перед ним настоящий Яков Афанасьевич Волков. Что это двойник и его следует непременно разоблачить.

К концу первого часа во рту полковника пересохло, еще через полчаса язык стал заплетаться, вопросы сыпались со скоростью автоматной очереди и ответы следовало говорить не делая длинных пауз.

- Что же, пожалуй хватит, - словесная пытка закончилась неожиданно, клерк что-то быстро печатал на клавиатуре.

- Не шпион? - вяло пошутил Волков, тщательный опрос утомил.

Человек буркнул что-то невразумительное, не отвлекаясь от компьютера.

- Где воевать-то придется? За рубежом?

То, что предстоит специфичная работа и так ясно, ветеранов с боевым опытом не брали на должность садовников. Оставалось выяснить подробности.

- Не отвлекайте пожалуйста. В свое время вас ознакомят с будущими обязанностями, - и снова уставился в плоский монитор.

Яков Афанасьевич поерзал на стуле, подход в подборе персонала и задействованные ресурсы, несомненно, выдавали серьезную контору, скорее всего каким-то образом связанную с кланами, однако его сильно волновала материальная часть потенциального контракта. В частности, возможность взять крупный аванс в счет будущих выплат.

- Дело в том, что я бы хотел обсудить условия по…

- Не волнуйтесь, нанимателю прекрасно известно о вашем положении - не отвлекаясь от компьютера заявил человек. - Он готов предоставить вам беспроцентный заем на необходимую сумму.

Полковник нервно провел мозолистой ладонью по шее. Спасение дочери вдруг разом перешло из разряда туманной неопределенности в почти свершившийся факт.

- Когда… - непослушными губами прошептал Волков. - Когда можно будет подписать контракт?

Он знал, что в таких случаях деньги обычно выплачивали сразу, как только на бумаге появлялась подпись очередного "дикого гуся".

- После медицинского осмотра, - невозмутимо напомнил человек, все так же уставившись в проклятый экран.

Пытка ожиданием продлилась еще где-то минут двадцать, клерк печатал и печатал, никак не желая останавливаться.

За "физуху" Яков Афанасьевич особо не переживал, несмотря на свои сорок пять, он поддерживал отличную форму и мог на равных быть с двадцатилетними молокососами. Свежий воздух, натуральные продукты, работа на собственной земле отлично сохраняли здоровье.

- Можете идти. Кабинет 107, - клерк наконец-то оторвался от компьютера и протянул полковнику тонкую папку с бумагами.

Выйдя за дверь, Волков с удовольствием выругался:

- Канцелярская крыса!

И направился в новый кабинет, где его ожидала группа медиков в окружении целого сонма разнообразной аппаратуры. Тут с ним почти не разговаривали, общение в основном ограничивалось короткими командами: "встать", "лечь", "дышать", "не дышать".

Прогнали по беговой дорожке, проверили давление, зрение, слух, ощупали все что только можно и нельзя. Даже взяли кровь на анализ, сделали ЭКГ и электроэнцефалограмму мозга. В общем, ничего не забыли.

- У вас отличное здоровье для вашего возраста. Поздравляю, - главный медик резюмировал результаты крепким пожатием.

Вперед выступил сухопарый мужчина в дорогом костюме, зашедший в кабинет пару минут назад.

- Спасибо. Значит я вам подхожу? - Яков Афанасьевич посмотрел на новое лицо, внутренним чутьем угадав в нем персону, наделенную полномочиями принимать решения.

- Несомненно, - сказал мужчина. - Ваши параметры укладываются в установленные нанимателем рамки.

В ухоженных руках как по волшебству появилась небольшая стопка бумаг.

- Осталось поставить подпись, - он указал на листки.

Щелкнул колпачок ручки. Паркер, золотое перо.

- Итак?

Яков Афанасьевич пробежал беглым взглядом по контракту. Стандартный договор по приему на службу, сроком на три года. Подробно насчет оклада, положенного отпуска, повышенная ставка при участии в боевых действиях и единовременной выплаты в случае смерти. Разве что насчет обязанностей ничего конкретного не указывалось.

Впервые полковник заколебался. Но только на мимолетное мгновение, стоило задуматься, как перед глазами встало измученное болезнью лицо бедной Настеньки.

- Давайте, - на документах появилась размашистая подпись.

Один экземпляр контракта остался у него, второй жестом фокусника убрал в тонкую кожаную папку представительный мужчина.

- Отлично, - последовало еще одно крепкое рукопожатие.

- Деньги будут перечислены на ваш счет немедленно, - говоря это незнакомец резво набирал что-то на мобильном телефоне с невероятно тонким корпусом.

Стоит, наверное, как самолет, - подумал Яков, наблюдая за изящной игрушкой.

Пискнул входящим сообщением его собственный мобильник. Полковник полез в карман и разблокировал дисплей. Ему с трудом удалось удержать от радостного крика. Банк информировал, что на его счет только что перевели весьма внушительную сумму. Хватит не только на лечение, но и все долги раздать.

- Сбор по этому адресу в восемнадцать ноль ноль. Частная взлетная полоса "Белая гавань". Прошу не опаздывать, - в руки Якова Афанасьевича сунулась сложенная бумажка.

Пребывая в состоянии эйфории он автоматически кивнул и двинулся к двери.

- И да, полковник, - у выхода его догнал голос статного господина, Яков обернулся. - Добро пожаловать на службу к принцу Виктору Строганову.

Все-таки чутье не подвело, предстояло работать на колдунов. Да и бездна с ними! Главное, что дочь будет жить.

Полковник четко кивнул, принимая информацию к сведению, за неимением головного убора щелкнул каблуками, отдавая честь и лишь после этого вышел в коридор.


***


Златоград. Владение клана Мамонтовых. Магический Лицей. Веранда кафетерия. 17:05

- Кажется, у нас уже входит в традицию встречаться здесь, - проворчал я, наблюдая, как напротив устраивается Дмитрий Билецкий.

Подошла официантка, приняла заказ. Пара сэндвичей, чай и кофе. Скромный перекус на быструю руку.

- С чем прибыл? - без долгих вступлений начал я и попросил: - Только давай побыстрее, у меня еще сегодня два вечерних занятия.

Командир златоградского гарнизона Детей Вьюги рассеяно кивнул.

- Появились хвосты? - с легкой улыбкой осведомился он и как-то неопределенно обронил: - У тебя в последнее время очень плотный график.

На что это он намекает? Неужто проведали насчет моего участия в заварушке? Плохо дело. Или просто закидывает удочку наугад? Чертов интриган и охота ему тащиться в такую даль ради неясных подозрений.

В то что, Престона раскусили я не верил. Изворотливый британец собаку съел на подобных делишках. Следы заметал старательно и со всем тщанием, как-никак среди прочего на кону стояла его собственная задница. А лимонник ей весьма дорожил.

- Зачем приехал? Выкладывай, - поторопил я, не подаваясь на провокацию.

После первого информационного вброса стимулировать Морганов дополнительными силовыми акциями не пришлось. Сами зашевелились, сообразив, к чему приведет бездействие. И сейчас на восточном побережье штатов шла нехилая заруба между двумя сильнейшими родами янки.

Молния продемонстрировала недюжинные познания в политической изворотливости. Ума не приложу во сколько им встал нейтралитет остальных, но они своего добились. Шла борьба на равных, между шокерами и прыгунами, другие отошли в сторонку, заняв позицию наблюдателей.

И судя по последним новостям, клан Джессики уверенно одерживал вверх. Морганы вовсю громили Вашингтон и близлежащий округ федерального значения.

- Ты уже знаешь, что сейчас происходит за Атлантикой, - утвердительно произнес Дмитрий.

Ну об этом только глухой не знал, как и о горящей Польше, где Орловы разошлись не на шутку.

Вот же блин, удачное стечение обстоятельств. Как хорошо вышло, дав возможность обеим сторонам заняться своими проблемами, не опасаясь немедленного вторжения. А еще говорят, совпадений не бывает.

- Если ты приехал обсудить политическую обстановку в мире, то лучше это делать на уроке международных отношений, - зевнул я и попросил: - Ближе к делу.

Билецкий немного помедлил и принялся излагать четкими рубленными фразами:

- Заключен союз с японцами. Достигнуты договоренности о совместных действиях против американцев. Сдвоенный одновременный удар. Мы с запада, они с востока. Высадка, подавление и разгром. Полное уничтожение всей управляющей инфраструктуры и коммуникаций.

Не сказать, что я выпал в осадок, но удивился довольно сильно.

- Когда? - спросил я.

- Уже. Прямо сейчас идет заключительный этап подготовки перед броском через океан,- ответил Дмитрий.

Я охренел и крепко задумался. Догадываюсь кто выступил архитектором новоявленного союза. Неплохая идея, сыграть на противоречиях внутри японских кланов.

Хронология событий незамысловата. Сначала на приеме Охотниковых убивают наследника Такеши, затем сумрачные охотники в отместку участвуют в нападении на Кремль, договорившись с ван Хоторнами. Тут на русские кланы (а точнее на Строгановых), выходит клан Фукугава с предложением объединения. В Японию отправляют посланника обговорить детали. И среди самураев распространяется информация о причастности к отравлению принца Такеши последнего британского рода - Кэмпбеллов, связанных в свою очередь напрямую с ван Хоторнами.

Что в итоге? Такеши выглядят полными идиотами. Гордых сынов Тени использовали в качестве марионеток хозяева Вашингтона.

Разыгранная комбинация приводит к неуважению со стороны других японских семей. Потеря лица - это вам не шутки. Такеши загнаны в угол. У них тупо не остается другого выхода, как начать мстить. Оскорбление подобного рода смывается кровью. Значит война. А что может быть лучше, чем воевать имея на своей стороне сильного союзника?

- В Японию ездила Полина? - спросил я.

Билецкий усмехнулся и небрежно кивнул.

Черт! Классно провернуто. Отдаю сестрице должное. И без фальшивой свадьбы обошлось.

До сих пор в противостоянии между русскими и американскими кланами другие великие рода планеты сохраняли строгий нейтралитет, не вмешиваясь в свару и держась на расстоянии (не исключено для того, чтобы во время войны подбирать отвалившиеся куски от дерущихся).

А тут такой подарок, целая куча драчливых самураев. Толково придумано…

- Конечно, благодарю за информацию, но я не совсем понимаю, зачем ты мне это рассказываешь? - я приподнял брови.

Дмитрий нахмурился.

- Хватит играть, все ты понимаешь. Несмотря на привлечение японцев, у нас все равно не хватает людей.

- Нужна моя помощь? - деловито уточнил я.

- Да, князь предлагает тебе поддержать атаку на Хьюстон. Он слышал у тебя сейчас под рукой неплохой отряд наемников с которыми ты захватил Авалон. И активно идет пополнение. Набираешь гарнизон?

Я неопределенно пожал плечами. Делиться планами насчет Обители Стужи я ни с кем не собирался.

- В любом случае тебе пока что некуда перемещать солдат, Цитадель еще не сформирована, - проявляя неплохую осведомленность заявил Билецкий. - Ничто не помешает вам поучаствовать в совместной высадке, - пауза и сразу следом недвусмысленный намек: - Надеюсь не надо напоминать, чью фамилию ты пока что носишь?

Изгнание из правящего рода - серьезная угроза. К тому же, игнорирование такого рода события основательно пошатнет репутацию. Вроде и глупо, типа, где ты был, пока все воевали? Но как минимум начнут коситься впоследствии. Прослыть сволочью, бросившей своих совершенно не хочется. Участвуют все русские кланы, в таких обстоятельствах размолвка с князем автоматически отходит на второй план.

- Хорошо, я согласен, - сказал я, посмотрел на инком, прикидывая, успею ли заскочить к профессору Кнабе перекинуться парой слов и задумчиво пробормотал: - Хьюстон, у вас проблемы.


Глава 20


Хьюстон. Владения клана Фостер. Центр города. Седьмая авеню. 12:20

Это походило на дрожание воздуха, случайные прохожие не сразу поняли, что происходит что-то необычное. Простая игра света и тени, пары нагретого воздуха поднимаются над горячим асфальтом в окружении бликов от проезжающих мимо машин.

И лишь после того, как воздух сгустился до состояния дрожащего марева и оттуда проступили очертания высокого силуэта с неправильными изломанными линиями, стало понятно, что дело вовсе не в природном явлении.

Из пустоты, ставшей вдруг вязкой и плотной, проявилась нечеловеческая фигура. Ростом больше двух метров, в сером и с темными пятнами на поверхности, она выделялась на улице своей чужеродностью.

Раздался визг тормозов, испуганный водитель, пытаясь объехать неожиданно возникшее препятствие не справился с управлением и врезался в идущий впереди фургон.

Звук удара, скрежет смятого железа и сработавшие подушки безопасности. Фургон подпрыгнул и дернулся, налетев на припаркованные у тротуара машины. Авария моментально привела к пробке. Виновник выбрался наружу, держась за голову. Он думал, что ему привиделось появление посреди дороги здорового монстра.

Послышались остерегающие окрики зевак. Человек обернулся и застыл с отвисшей челюстью и распахнутыми от изумления глазами. Ему не показалось, на дороге и впрямь стояло кошмарное существо, похожее на сильно мутировавшего кузнечика.

Обедающие у передвижной Тако Белл патрульные бросились на место происшествия, на ходу доставая табельное оружие. Они еще толком не поняли, что случилось, но увидев ни на что не похожую фигуру среагировали.

Большая ошибка. Но ведь они не знали, с кем их столкнула судьба.

Доставая Glock-17 ни один полицейский не предполагал, что тем самым рисует на себе красную мишень.

Встроенная в электронные мозги боевых дроидов модели Мантикора система градации уровня опасности молниеносно выделала двух бегущих через проезжую часть мужчин, определив в них потенциальную угрозу.

Плавно приподнялась левая металлическая рука, интегрированный с конечностью пулемет коротко харкнул, выплевывая очередь в направлении двигающихся объектов, переведенных бортовым компьютером в разряд противников.

Офицеров подбросило вверх и отшвырнуло назад, одного на капот серого внедорожника, другого на бок муниципального автобуса. Рубашки обоих разорвало в клочья, за синей тканью проступила кровь, надетые под форму бронежилеты не смогли остановить выпущенные с сумасшедшей скоростью пули.

Все произошло мгновенно. Только патрульные перебегали дорогу, а секунду спустя изломанными куклами падали на асфальт.

Седьмое авеню потонуло в криках и воплях ужаса. Народ принялся разбегаться в разные стороны, подальше от страшного существа.

Из-за поворота выскочила патрульная машина в обрамлении сверкающих маячков, оглашая окрестности сиреной. Реагируя на звук, робот резко обернулся. Вновь заработала пулеметная турель, с жужжанием посылая град из свинца.

Брызнули стекла, корпус авто покрылся многочисленными отверстиями, всего мгновение понадобилось, чтобы сделать из полицейского джипа натуральный дуршлаг. Сидящие внутри ничего не успели понять, как погибли на месте.

Раскатом грома прозвучали очередные выстрелы, выходящий из магазина мужчина в одежде цвета хаки ловко выхватил из-за пазухи пистолет и открыл беглый огонь. В штате Техас считалось нормальным заниматься шопингом, имея при себе оружие личного пользования.

По серой фигуре защелкали пули, стрелок умело ложил выстрел за выстрелом, попадая по массивному дроиду.

Через секунды его поддержал еще один прохожий, до этого момента прятавшийся в укрытии.

Неизвестно чего хотели добиться стрелки ведя огонь по явно высокозащищенному роботу из простых пистолетов, но ответная реакция не заставила себя долго ждать.

Еще одна коротка очередь и первый храбрец, отважно бросившийся защищать родной город от кошмарного чужака с шестизарядным Smith amp;Wesson наперевес благополучно погиб, крепко сжимая любимый револьвер в руках. Его буквально разрезало пополам крупнокалиберными пулями.

Второй вовремя успел нырнуть за бетонную тумбу цветочной клумбы, спасаясь от ответного хода врага. Пулемет не смог взять преграду, лишь "постриг" буйно разросшуюся зелень и выбил фонтанчики пыли из бетонированной стенки.

Однако долго радоваться счастливчику не удалось. Искусственный интеллект оперативно сменил алгоритм действия, реагируя на изменение обстановки. Заложенные разработчиками внутрь электронных мозгов программы поведения содержали множество команд с различными сценариями происходящих событий на поле боя.

Анализ занял буквально доли секунды. Для стороннего наблюдателя все случилось мгновенно. Не успел стихнуть пулемет, как на плече насекомоподобного робота открылись оружейные пазы, из темноты выглянули острые наконечники мини-ракет.

Пуск. С шипением реактивный снаряд отправляется к цели. Термобарическая составляющая вспухает огненным цветком прямо в воздухе, сжигая все в радиусе нескольких метров.

Второй стрелок тоже ничего не успевает понять, как умирает, застывая на асфальте обугленной чушкой.

Ликвидировав цель, робот плавно разворачивается и начинает движение вверх по улице. То и дело работает пулемет, желающие стать героем не переводится, снова и снова достают пушки и отчаянно стреляют по кошмарному созданию на дороге.

Полицейские появляются на втором перекрестке, перегородив проезжую часть патрульными тачками. В ход идут штурмовые винтовки и помповые дробовики. На шагающую махину обрушился шквал огня, грохот стоял по всей авеню. Пару раз дроид пошатнулся, однако нанести достаточно серьезных повреждений не удалось.

И снова воздух полосами чертят мини-ракеты, чередуясь с работой крупнокалиберных пулеметов.

Взрывы, разлетающиеся куски машин и падающие на землю изрешеченные тела в форме полицейского департамента Хьюстона. Неумолимая поступь военного механизма продолжилась, оставляя позади трупы и горящие автомобили.

- Ниже бери, целься в конечности, надо лишить эту штуку подвижности, - командовал сержант, объясняя капралу куда стрелять из гранатомета.

К месту действия подтянулась национальная гвардия в лице взвода солдат на двух бронетранспортерах Stryker.

Выстрел. Тубус в руках молодого бойца дернулся, выпуская наружу продолговатый снаряд.

Выстрел. В унисон вторил станковый гранатомет, закрепленный на башне армейской машины.

Выстрел. Со второго этажа торгового центра открыли беглый огонь гражданские, не желая пропускать веселье.

Угловатый силуэт боевого дроида покрылся серией попаданий, от фигуры полетели ошметки брони.

- Еще! - азартно заорал мастер-сержант.

Подчиняясь приказу второй гранатометчик вскинул на плечо темно-зеленый тубус из армированного пластика и произвел выстрел. И на этот раз более удачно, одна из лап, выполняющая роль ноги у жуткой твари, наконец-то подогнулась, получив достаточно повреждений.

С пронзительным скрипом конечность начала медленно складываться. Это происходило так медленно, что робот успел выпустить еще две ракеты, превратив оба Страйкера в пылающие шары и щедро пройтись из пулеметов по стеклянной галерее второго этажа торгового центра.

Оглушенный сержант тряс головой, пыль забилась в рот и нос мешая дышать, в ушах стоял звон, а перед глазами плыли круги.

Мертвый капрал лежал неподалеку, сжимая использованный гранатомет, углепластиковый кожух почернел и обуглился, а лицо солдата покрывали ожоги.

- Holyshit! Он еще двигается! - воскликнул кто-то.

Сарж поднял голову и увидел взводного. Молодой лейтенант не нашел ничего лучшего, чем выйти на открытое пространство, желая осмотреть поверженного робота. Последний валялся на спине и все еще пытался подняться. Кроме правой ноги у него что-то закоротило еще, и левая клешня со встроенным пулеметов бессильно елозила по асфальту никак не желая выполнять роль опоры.

Пережившие последнюю атаку дроида солдаты постепенно приходили в себя. Какой-то не самый умный рядовой принялся палить из M-16 по роботу, моментально забыв, что пули тому не причиняют особого вреда.

- Asshole! - выругался сержант и хрипло гаркнул: - Гранаты бросай! Забрасывай его гранатами! Stupidass!

Неизвестно, помогла ли экспрессивная рекомендация замкомвзводного или ошалевший солдатик сам понял, что толку от выстрелов мало, но паренек стал лихорадочно шарить на поясе, оставив винтовку в покое.

К несчастью, осуществить задуманное не удалось. Ни ему, ни кому-то еще. Внутри робота что-то громко щелкнуло, провернулись шарниры мехо-скелета, поврежденные конечности выгнулись под неестественным углом и приняли обратное положение, выравнивая корпус боевого механизма.

Хоп - и барахтающийся до последнего мгновения робот одним рывком становится на ноги.

Стволы пулемета противно зажужжали раскручиваясь. Безусый лейтенант делает шаг назад, глаза молоденького офицера расширяются, становясь похожими на огромные блюдца.

Больше он ничего не успевает сделать. Зло рявкает пулеметная очередь. Командир взвода с позывным "Чарли-6" складывается пополам, прижимая руки к окровавленному брюху. Штатный армейский бронежилет марки IOTVпроизводства BAESystemsне выдерживает попаданий.

Дальше наступает очередь остальных. Дроид крутится на месте, прицельно расправляясь с выжившими. Бьет экономно, поражая солдат один за другим.

Сержант бросается на землю, моля всех богов, чтобы у железяки не оказалось в сенсорах наблюдения режима тепловизора.

Волнения напрасны, вокруг и без тепла человеческих тел хватает источников жара: все еще полыхают подбитые Страйкеры, несколько взорванных в начале боя автомобилей продолжают гореть.

Робот не замечает последнего оставшегося в живых из уничтоженного взвода. Закончив, он продолжает движение вверх по седьмой авеню.

Не веря своему счастью, сержант приподнимает голову, наблюдая спину уходящего механизма. Велико желание броситься поднять валяющуюся неподалеку винтовку и начать беспорядочно стрелять в ненавистного пришельца, вымещая злость на собственное бессилие и испытанный страх.

Но холодная часть рассудка здраво напоминает, что есть и другие способы покончить с собой и что сейчас будет лучше связаться с командованием и предупредить спешащих в центр ребят о творящемся здесь безумии.

Рука тянется к рации и замирает, сверху прилетает звук работающих винтов. Стрекот вертолета. Сделав вираж, над улицей зависает пузатый AH-6MLittleBird. На подвесках с двух сторон виднеются пусковые направляющие для реактивных снарядов.

Сейчас врежет, - подумал сержант. И ошибся.

Из кабины на внешнюю подножку уверенно ступил черноволосый юноша в обычных джинсах и замшевой куртке. Постоял, держась за ручку и шагнул в пустоту.

Сержант от души выругался. Думал увидит, как сумасшедший разобьется о мостовую. Однако тот удивил, не врезался в землю на манер выброшенного тряпья, а ловко извернулся, сделал кувырок через голову и мягко приземлился на крышу автомобиля, сделав прыжок-кувырок по лобовому стеклу и капоту гася ускорение.

Выпрямился, целый и невредимый. Как раз позади размеренно шагавшего дроида.

Солдат аж крякнул от проявленной ловкости.

Послышался резкий хлопок. Маленький вертолет качнулся влево, уходя от выпущенной ракеты, набрал скорость и стремительно юркнул за угол ближайшего здания, избегая протянувшейся снизу ленты пулеметных очередей.

Робот и юноша остались один за один и судя по спокойному поведению, последнего это ничуть не смущало.

- Фостеры, - прошептал под нос сержант, догадавшись, что ловкий незнакомец принадлежит к клану-хозяину города.

Видать тревога дошла до самых верхов и разбираться послали кого-то из магов.

На первый взгляд соотношение сил выглядело отнюдь не в пользу вновь прибывшего. Обычного телосложения, на вид около двадцати-двадцати пяти, скорее похож на студента, а не воина.

Напротив возвышалась боевая машина, напичканная оружием, закрытая броней и обладающая весьма продвинутым искусственным разумом. Робот, созданный убивать и уже с успехом показавший свои умения на настоящих солдатах.

Однако сержант не спешил бы поздравлять с победой металлического ублюдка, если бы вдруг у него возникло такое желание. Как и большинству военных, ему уже приходилось наблюдать действия боевых чародеев, и он прекрасно понимал, что безобидная внешность паренька насквозь обманчива.

Сейчас, как начнет колдовать, как врежет, чем-нибудь страшным и убойным.

И словно услышав безмолвный призыв маг выбросил руку вперед, швыряя в противника темно-сиреневый шарик.

Дроид не стал ждать попадания, на одинокую фигуру обрушился шквал из свинца и ракет. Точнее на то место, где она только что стояла. Парень прыгнул в сторону, перекатился через плечо, уходя из радиуса поражения.

В отличие от промахнувшейся железяки, магия попала в цель. Шарик достиг наружной оболочки робота и врезался в грудную пластину, мгновенно выжигая в металле здоровенную дыру.

- Получай, тварь! - от избытка чувств сержант ударил кулаком по ладони. Гибель взвода взывала к отмщению.

Но одного удара оказалось недостаточно. Даже получив в груди пробоину размером с кулак, робот продолжал действовать. Пулеметы и ракетные установки работали в унисон, стараясь достать юркую фигуру молодого волшебника.

После первого полетел второй шарик, а за ним сразу третий. Магу к этому времени уже надоело бегать, и он стоял, окружив себя полупрозрачной завесой. Пули бессильно утопали в упругих чарах защиты.

Корпус дроида покрылся рваными ранами, моторика нарушилась, и стрельба прекратилась, конечности безвольно опали вдоль длинного тела.

Чародей усмехнулся и сделал пас рукой. Добивающий удар. Металл в мгновение ока покрылся антрацитово-черной пылью. А еще через секунду механическое чудовище рассыпалось в прах…

- Neploho dlay magii Haosa, - раздался неожиданно голос.

Увлеченный необычным зрелищем схватки между боевой машиной и человеком, сержант не заметил, как на сцене появилось еще одно действующее лицо, да не где-нибудь, а прямо на злосчастной дороге, усеянной горящими автомобилями.

Незнакомый парень стоял в окружении горящих обломков, изображая аплодисменты. Рослый, широкоплечий, одетый в комбез с камуфляжем "под город", он удивительным образом органично вписывался в окружающий пейзаж смерти и разрушения.

- A chto naschet sopernika poslozhnee? - говорил он на непонятном языке.

- S bolshim udovolstviem, - к полному изумлению сержанта, маг Фостеров ответил на том же самом языке.

Какой-то колдовской язык? - промелькнула в голове суматошная мысль. Но додумать не успел. Плечистый красавец с места прыгнул вперед, в его правой руке непонятно откуда возник тяжелый полуторный меч, из тех что ожидаешь увидеть скорее в музее, чем в реальном бою.

Оружие из странного белого металла завораживало притягательной красотой, поневоле заставляя провожать каждое его движение взором.

Поэтому момент удара сержант рассмотрел в мельчайших подробностях. Клановый маг Хьюстона пытался выставить защиту против внезапного нападения и даже успел что-то выкрикнуть, вскинув руки перед собой. Вот только ему это не помогло. Необычный клинок шутя прошел сквозь сотканные щиты, смяв чары, как листок обычной бумаги.

Кха, - из рта Фостера брызнула кровь. Лезвие вошло ему прямо под подбородок, выйдя насквозь с другой стороны головы.

Несмотря на весь сегодняшний кошмар, сержанта замутило. Уже почти мертвый, но сам еще не понимающий этого простого факта, маг дернулся, его правая рука приподнялась, будто собираясь схватиться за лезвие, но тело вдруг резко обмякло и опустилось на землю, застывая в коленопреклоненной позе перед победителем.

Чужак отработанным движением выдернул оружие, небрежно стряхнул кровь и обойдя мертвеца двинулся вверх по седьмой авеню, повторяя прерванный маршрут уничтоженного робота.

Проводив жуткого незнакомца потрясенным взглядом, сержант с облегчением выдохнул. Пронесло его не заметили, а значит…

Неожиданно сзади раздался шорох, солдат вздрогнул и понимая, что уже опоздал, начал медленно поворачиваться. За спиной стояла девчонка в точно таком же комбезе, что и ушедший вверх по улице чародей, предпочитавший использовать в бою такое экзотическое оружие, как меч.

- Я… - сержант облизал губы и тут же замолк. Он узнал этот взгляд, девчонка смотрела на него безразличными глазами снайпера, взявшего цель в перекрестье прицела.

Ствол автоматического пистолета дернулся и пришла темнота…


***


Хьюстон. Владения клана Фостер. Центр города. Седьмая авеню. 13:20

- Один готов, выпускай следующих, - я остановился у небольшого магазинчика.

Прямо на улице стоял автомат с жевательными резинками, удар ребром ладони, хруст ломкого пластика и на землю посыпались разноцветные кругляши.

Небрежно подхватив один, я отправил его в рот и неспешно разжевал. Неплохо, вкус дыни.

- Идем по маяку. Координаты зафиксированы. Погрешность плюс десять. Ожидаем подтверждение, - раздалось в гарнитуре.

Проверка навигатора в суб-коме. Есть. Местоположение определено верно.

- Давайте, - приказал я и с любопытством принялся наблюдать за куском дороги впереди себя. Проезжая часть изобиловала брошенными в беспорядке машинами, но прибытию очередных Мантикор это не должно помешать.

АРПы возникли в нужном месте, небрежно расшвыряли автомобили и уверенно зашагали по заданному маршруту. Кузнечики-уродцы двигались весьма резво и скоро пропали из поля зрения.

- Вертолет, - лаконично доложила Ласка.

Она с комфортом разместилась на последнем уровне высотного паркинга, используя вместо привычного пистолета снайперский комплекс.

- Еще один маг?

- Неизвестно.

Я подумал, прикидывая варианты, последний раз пришлось вмешаться лично, пусть и без применения чар, орудуя Пьющим Души.

- Сними его.

- Принято.

Последовало три последовательных выстрела, кружащая где-то за зданиями вертушка получила три крупнокалиберных гостинца в двигатель. Закрутилась, потеряла управление и рухнула. За крышами вспух бутон взрыва.

- Хорошая работа, - похвалил я.

Ответа не последовало. Для спеца уровня Ласки попасть в почти неподвижную цель таких размеров не представляло особых сложностей.

- Ну что там слышно? Шевеление началось? - я переключился на второй канал.

- Минимально. Отправлено подкрепление в составе двух взводов на четырех бэтээрах. Пока все. Основной резерв не задействован.

Захотелось сплюнуть. Что я и сделал, заодно избавившись от потерявшей вкус жвачки.

Выходит, все двенадцать пусковых площадок зенитно-ракетных батарей все еще под усиленной охраной. Плохо. Исключение из уравнения фактора ПВО являлось краеугольным камнем предстоящей операции. Без выведения из строя установок "Patriot" ни о каком десанте не могло идти речи. Иначе получится чистое самоубийство.

Перебросить все силы через порталы не представлялось возможным по объективным причинам. Джамперов слишком мало, солдат и техники (в том числе крупногабаритной) слишком много. Посылать одиночек-магов не рационально. К тому же одними магами город не захватишь. Да и здесь ждать тоже не будут. Фостеры, практикующие стихию Хаоса, считались серьезным противником.

Мда… Атласы нужно сажать, а для этого необходимо ослабить прикрытие, дав возможность диверсионным группам атаковать. Они, кстати, уже находились на расстоянии броска от объектов.

Черт!

- Мечниковы бесятся? - зачем-то спросил я, хотя и так знал ответ. Сидеть на высоте десяти тысяч километров, пролетев половину планеты, зная, что назад дороги нет (топлива не хватит) - не слишком приятное удовольствие.

- Сам, как думаешь? - координатор позволил себе легкий смешок.

Засранец, сидит за многие тысячи миль отсюда в комфортабельном командном центре и в ус не дует. Так и представлялась ехидная ухмылка на лице неизвестного вояки.

Дерьмо!

Почему местные хозяева толком не реагируют? Мы им тут город разносим, а им хоть бы хны. Совсем обалдели. Сюда уже должны ломиться целые толпы вооруженного до зубов народа во главе с боевыми магами.

- Может услышали о десанте в другие города? - предположила Ласка, словно подслушав мои мысли.

- Может, - проворчал я. - Но это не отменят факта необходимости ослабить защиту гребанных зениток.

Вероятность, что Фостеры решили не спешить, благоразумно не бросаясь очертя голову в атаку, конечно присутствовала. Куда уж без этого. Особенно после известий, что крупнейшие мегаполисы тоже поверглись внезапному нападению. Но все равно, какая-то вялая следовала реакция.

- Наверное, Мантикоры не показались гадам большой угрозой, - предположил я, впрочем без особой уверенностью.

Потеря мага, сиганувшего с вертолета (красиво сделал пируэт, чувак), по любому должна была расшевелить гнездо. А тут молчок. Полицейские силы не в счет.

- Осторожные сволочи, - я помедлил, снова утопил тангетку гарнитуры на вызов. - Ладно, запускайте оставшихся Мантикор. Посмотрим, как им это понравится.

Через десять минут в центре Хьюстона вовсю "веселились" десять многотонных АРПов, громя все подряд, ведя обстрел, уничтожая здания и, то и дело подъезжающих копов.

- А кто вообще сказал, что они снимут часть людей с охраны ПВО? Не проще послать разбираться магов? - подала голос Ласка, наблюдая с господствующей высоты, как резвятся роботы.

- Маги штучный товар, - нравоучительно пояснил я. - Сначала обязательно задействуют обычную солдатню.

- А как же парень с вертолета? - напомнила Ласка.

Я отмахнулся.

- Простой адепт, присланный на разведку. Реальные силы так до сих пор и не задействованы…

Я осекся. Издалека прилетел рокот моторов, в небе промелькнули две быстрые тени. Еще секунду спустя, улицу поглотила череда мощных взрывов. Трех из пяти Мантикор накрыло упавшими сверху бомбами. Несколько мелких построек превратило в щебень.

Виновники устроенного бардака - два А-10 покачали крыльями и стремительно унеслись на запад.

Проклятье! Я нажал на гарнитуру, вызывая координатора:

- Передайте Мечниковым, что их разведка облажалась. У Фостеров нашлось парочка Тандерболтов в загашнике, которые они не преминули задействовать.

Налет штурмовиков оказался полной неожиданностью, по данным разведки кроме вертолетной техники у пиндосов поблизости ничего не должно было быть серьезного. По крайней мере в шаговой доступности.

- Что будем делать? - меланхолично осведомилась Ласка.

Я скрипнул зубами. Что делать, что делать. Атласы все еще в воздухе, садиться им по любому придется, обратного хода нет.

Сами, напросились. Будет вам тарарам. Не считаете звено АРПов достойным внимания? А как насчет масштабного применения магии Льда? Выдам свое присутствие раньше времени, конечно, ну да куда деваться.

Я размял пальцы и шагнул из тени приютившего меня магазинчика.

- Займись полицией, - приказал я Ласке. - Остальное оставь мне. Пошумим немного. Посмотрим, удастся ли нам выманить хитрецов из нор.

Вокруг меня завертелся вихрь ослепительно белых снежинок. Очень скоро в центре Хьюстона будет бушевать настоящий снежный буран.


Глава 21


Хьюстон. Владения клана Фостер. Центр города. Седьмая авеню. 13:30

Они ступали неспешно, полностью уверенные в собственном превосходстве. Подбородки гордо вскинуты вверх, во взорах надменность и высокомерие, кончики губ кривились в презрении.

Мужчина и женщина средних лет в традиционных одеждах темных тонов, присущих последователям магии Хаоса. Женщина несла в руках небольшой посох, навершие украшал вытянутый кристалл сочно лилового цвета.

Боевые маги высокого ранга.

Двигались слитно, органично дополняя друг друга, создавая ощущение единого целого. Сыгранная пара, привыкшая действовать сообща. Выглядели чрезвычайно опасно.

Я небрежно огляделся. Тротуар, окна и стены зданий покрывал тонкий слой снега, быстро исчезающий под лучами жаркого солнца Техаса. Всего мгновение назад на улице американского города бушевала метель.

Локальный прорыв магии Льда. Явление, которое проняло даже самых невозмутимых. Наблюдатели Фостеров наконец-то начали принимать пришельцев всерьез и отправили разбираться солидную "кавалерию".

Отлично. Что и требовалось. Это вам не вшивый адепт, эффектно сигавший с вертолета, но почти ничего не стоящий в реальном бою. Потеря двух таких единиц вынудит вражеский клан стягивать в город дополнительные подразделения, оголяя защиту на других направлениях.

В частности, охрану установок ПВО. Что нам и нужно, причем позарез. Иначе "Атласы" не приземлятся в аэропортах Хьюстона. И Мечниковым придется несладко, ища запасную посадочную площадку.

Разумеется никто не планировал десантирование в прямом смысле этого слова, как обычно принято на всяких учениях. Сбрасывать парашютистов на утопающий в домах мегаполис - абсолютный идиотизм. Толку мало, вреда много. Большой процент потерь и почти нулевая эффективность.

Выброска за пределами действия ракетно-зенитных систем, где-нибудь в чистом поле, в нашем случае в пустыне, - как вариант. Однако и там недостатков хватало. Основное - время. Пока сброшенные подразделения соберутся, пока выдвинутся к нужной точке, пока скоординируют действия…

Короче говоря, местные успеют подготовиться и оказать такой "теплый прием", что штурм захлебнется в крови.

Если смотреть на реальную историю, то масштабное применение десантников в крупных операциях никогда в общем-то и не производилось. За исключением Второй мировой войны. И совершенно не зря. Уровень потерь при подобном способе доставки солдат к месту боевых действий на практике оказывался нерациональным с военной точки зрения.

Вот заброска отдельных диверсионных групп пожалуйста. Сколько угодно. Малое количество в разных местах, глухой ночью, на минимальной высоте.

Что-то более крупное - категорически нет. Только бойцов зря потеряешь.

Касательно захвата современного "миллионика", там тоже имелись нюансы, мягко вытекающие в серьезные трудности. Действовать по принципу "взять телеграф, почту, вокзал" не получится. Сегодня их заменяют электростанции, водопровод, средства массовой информации и муниципальные службы. И с учетом мощности современного оружия, все это легко разрушается и подлежит долгому восстановлению в случае прямого уничтожения. Всадит какой-нибудь дебил из гранатомета в одну из узловых электроподстанций - пол города без электричества. А без него родимого встанет все, включая подачу воды и прочее.

Мда, возни по горло. И все ради нескольких сотен ублюдков. Уничтожить клан Фостеров без высадки не получится. Обычными бомбардировками здесь вопрос не решить. Да и расстояние велико, летать через Атлантику постоянно никаких ресурсов не хватит.

Необходимо найти каждого члена американского рода магов и перерезать ему глотку, так сказать персонально. И про лорда не забыть. Этого одного из первых надо будет прикончить. И все ради того, чтобы закончить войну.

Ликвидируем верхушку и противостояние автоматически завершится. Ведь тогда исчезнет сама первопричина вспыхнувшей конфронтации. Дело вовсе не в бывших Штатах и России. Ключевой причиной являлась борьба между великим родами. А население канувших в лето государственных образований выступало лишь в роли статистов.

Воевали кланы, не обычные люди. Такая вот суровая правда жизни.

Я более чем убежден, после истребления амерских магов, наши здесь оставаться не будут. Оккупировать территории или заниматься еще чем-то подобным. Слишком хлопотно на данный момент. Сегодня у каждого рода и так владений больше, чем могут переварить. Так что, скорее всего, после заварушки отсюда все свалят. Мало кто захочет прикладывать силы, чтобы закрепиться на новых территориях. По крайней мере, не сейчас точно. Возможно, в будущем, и то, лет через десять-двенадцать, не раньше.

Ловлю себя на мысли, что рассуждаю с точки зрения свершившейся победы. Не хорошо. Совсем расслабился. Делить шкуру неубитого медведя плохая затея.

Янки еще не повержены, вон идут, не торопясь, всем видом излучая презрение.

Сладкая парочка Фостеров шествовала по Седьмой авеню, равнодушно обходя сгоревшие остовы легковых автомобилей, фургонов и автобусов.

С двумя оставшимися на ходу Мантикорами они справились непринужденно, обратив роботов в прах легкими взмахами рук.

Хорошо идут стервецы. В медленной поступи так и ощущается приближение рока. Отличный трюк вселить трепет в сердца более мнительных. Только и мы не лыком шиты, чтобы поддаваться на столь примитивный прием.

Мое лицо прорезала жесткая усмешка. Стихия Хаоса говорите, ну что же, посмотрим на что вы способны.

Я провалился в боевую ипостась, раскинул руки в стороны, с наслаждением ощущая, как к моей застывшей фигуре хлынула призванная энергия. Сила бурлила, переполняла, билась через край, захлестывая в эйфории всемогущества. Организм буквально затопила магическая энергия.

Разум очистился от лишних мыслей. Эмоции прочь. Нет ничего хуже для боя, чем взбудораженное сознание. Голова должна оставаться ясной, холодной, кристально чистой. Никакой ярости, ненависти и злости. Только ледяной спокойствие.

Врагов нет. Никакой персонализации. Никакого личного отношения. Есть лишь сгустки угрозы, которые необходимо устранить.

Боевики Фостеров ударили первыми. Женщина приподняла посох, из фиолетового кристалла вырвалась рубиновая нить. Тонкая, едва заметная в лучах южного солнца, она преодолела разделяющее нас пространство в доли секунды.

Я вскинул ладонь, передо мной сформировался "Алмазный щит". Нить острой стрелой вонзилась в защиту и завязла в построенных чарах.

Один-один. Ничья.

Как-то хиленько. Ожидал чего-то большего от прославленных "хаоситов".

Скорее проверяя оборону неприятеля, чем на самом деле надеясь достать его таким заклинанием, я врезал "морозным копьем" по мужчине. Больно уж не понравилось мне, как он напоказ дистанцировался от схватки. Не иначе, готовит что-то, подлец…

Маг отбил сконцентрированный сгусток энергии холода изящным колдовским пасом. Было не понятно, что он в точности применил, но сработало на ура - "копье" попросту испарилось, не успев добраться до цели.

Неплохо. Два-два. И опять никто не показал заметного преимущества.

Это нормально. Мы пока прощупывали друг друга, проверяя соперника и не пуская в ход тяжелую артиллерию. Разумный подход в условиях неизвестности. А то бросишься сломя голову вперед и получишь навстречу грамотную выстроенную контратаку. Поймают на противоходе и привет. Стоит хоть немного забыть о собственной обороне, как непременно последует удар в самое уязвимое место. Проверено на личном опыте неоднократно.

Обстоятельства не подгоняли, никто не мешал, вот каждый и осторожничал.

Веером разлетелись "ледяные стрелы", тут же следом "шквалом" по женщине справа и врезать по участку дороги "белым безмолвием".

Проезжая часть в мгновение ока покрылась свежей корочкой льда. Словно на асфальт плеснули жидким азотом. Треск, пар и разлетающиеся осколки бордюра.

Не выдержали, прыснули в разные стороны, не тратя энергию на щиты.

Какие шустрые. И как синхронно отпрыгнули. Слаженная работа. Ну точно спаянная боевая двойка опытных боевиков. С этими держать ухо востро, даже с низким рангом запросто доставят сюрпризы.

Не останавливаясь, женщина ударила чем-то мощным, да так, что первый слой защиты снесло, как пылинку.

Я мысленно охнул. Вот круто она меня приложила. Не достала правда и пробить индивидуальный блок не смогла, но "алмазную броню" смяла за милую душу. И не просто разбила, а повредила цельность самой структуры заклятья. Виртуозная работа, выполненная меньше чем за секунду.

Противник показывал высший класс.

Мужчина подхватил, искусно вплетая в чары напарницы какую-то астральную гадость. Они работали в тандеме, не отвлекаясь на мелочи.

Это еще что за дрянь?

Поток чар на лету преобразовался, разделился на тонкие щупальца, зажившие каждый своей жизнью. Получившиеся отростки впились в мою ауру и принялись что-то усиленно закачивать внутрь, пытаясь подключиться к энергетическим каналам.

Получившаяся мерзость словно облепила меня, разъедая последний барьер на манер своры жадных пиявок.

Это что-то новенькое. Незнакомый маго-конструкт воздействовал на энергетическую матрицу, стремясь не просто перекрыть ток внешней энергии, но и "отравить" ее чем-то непонятным.

Я облек ауру в дополнительный каркас сырой силы, усиливая защиту еще одним слоем. И быстренько покромсал ядовитую дрянь на мелкие лоскуты "астральным ножом".

Получилось не так изящно и элегантно, зато вполне действенно. Иной раз грубый удар топора эффективнее выпада шпаги.

Фиаско не смутило врага. Маги Хаоса не сговариваясь вновь атаковали очередным сдвоенным заклинанием. На этот раз мужчина начал, а женщина довершила формирование чар.

Грохнуло. Ярко сверкнуло. Остановка общественного транспорта справа от меня буквально распалась на атомы. Металл и пластик испарились без следа, оставив после себя тусклое облачко.

Здорово. Чем это они так саданули? Хотя, какая разница? Колдовскую защиту так и не пробили. Щит только мигнул, выдерживая напор. А воевать с автобусной остановкой можно и более примитивными чарами.

Не в счет. Моя очередь.

Тут надо отметить, схватка длилась всего несколько мгновений и проходила на довольно высоких скоростях. С момента первого удара прошло всего пять-шесть секунд, не больше. Мы двигались очень быстро благодаря боевой ипостаси, атакуя друг друга безостановочно.

Я врезал снова излюбленным оружием Детей Вьюги - "Белым безмолвием". И на этот раз удачно. Мужик заорал, баюкая левую кисть. Часть волны обжигающего холода достала пиндосского мага в последний момент.

Не успел увернуться. Зазевался, простофиля. Лови еще пару подарков.

Однако вместо того, чтобы предсказуемо ударить по раненному врагу, что было бы весьма логично (и ожидаемо), я швырнул горсть "ледяных стрел" по его подружке. Точнее по земле рядом с ней. Бетонный блок тротуара раскололся, брызнули осколки, несколько весьма удачно прошли низом и посекли ноги колдуньи на уровне колен.

Из уст женщины вырвался стон. Ткань черных одежд свободного кроя распороло, а вместе с ней и нежную белую кожу. В разрезах промелькнула кровь.

Не давая противнику опомниться, я вновь переключил внимание на мужчину, очень уж неосмотрительно он отвлекся на пораненную напарницу.

В сухопарую фигуру врезался ледяной луч, попадая в предплечье. Маг вскрикнул и неуклюже отшатнулся.

Казалось, вот оно - окончание поединка, осталось добить поверженного врага и можно считать себя победителем. Но тут посох, что женщина так и не выпустила из рук, вдруг с противным жужжанием лопнул. И на месте фиолетового кристалла возникла капля первородного Мрака.

Мир треснул, улица заходила ходуном, непонятно откуда налетел черный ветер, дующий почему-то сразу со всех сторон. Небо и земля поменялись местами.

Седьмая авеню города Хьюстона погрузилась в беспроглядную Тьму.

Меня сдавило, как в тисках, руки выворачивало, кожу обжигало пламенем могильного холода. Стало трудно дышать, воздух превратился в шершавый картон.

Предчувствие опасности взвыло. Из глубин окружающей темноты надвигалось нечто, несущее с собой окончательную смерть для любого вставшего на пути. Внутреннее зрение воспринимало это, как кончик гигантского копья.

Я понял, что еще доля секунды и я погибну прямо здесь. И не просто погибну, от меня буквально не останется ничего. Распад и забвение ждало каждого до кого дотянется эта кошмарная дрянь.

Умирать я, разумеется, не хотел, потому из последних сил призвал все остатки энергии до чего смог дотянуться. Призвал и швырнул вперед, выстраивая в отчаянной попытке между собой и зловещей тьмой мерцающую стену из серебра свежей измороси.

- Вечный Лед! - проревел я, выбрасывая руку вперед.

Мрак неуверенно заколыхался, дыхнуло холодом, но уже не стылым, что прячется в старых могилах, а ярким, свежим, родным, рожнным из магии Льда.

Два удара сердца длилось бешенное противостояние. Его величество Хаос боролся с его величеством Хладом.

Я думал меня разорвет на куски. В реальный мир заглянули истинные начала первородных стихий и ни одна не хотела сдаваться. Давление нарастало, каждый подпитывал своего носителя, прогоняя через него сумасшедшее количество энергии.

Дрались уже не жалкие смертные оболочки, а две Силы, желая выяснить отношения, перейдя в пласт нашей реальности…

А потом все вдруг резко кончилось. И внезапно вновь стало светло. Беспроглядная мгла исчезла, засияло солнце освещая разрушенное Седьмое авеню. Улица изменилась. Здания справа и слева исчезли, вместо них не осталось даже развалин, лишь горстки праха возвышались над землей.

Издалека прилетел слабый стон. На вздыбившейся мостовой лежала женщина. Из нее медленно уходила жизнь. Она не выдержала слишком тесного соприкосновения с родной стихией.

Хаосу не повезло, его носитель оказался слишком слаб для битвы. Темный шелк одежды изорванными ломтями свисал с тела, волосы поседели, ухоженное лицо несло следы истощения, кожа покрылась морщинами. Словно кто-то выпил из колдуньи все ее жизненные силы. Жестокий финал.

Я устало повернул голову. Напарник магички обнаружился неподалеку, в отличие от нее, он пострадал меньше, мы с ней выступили проводниками для разбушевавшихся стихий, оставив ему роль наблюдателя.

Маг приподнял руку. Тускло сверкнуло. Навстречу мне рванула пелена лилового огня.

Жалкая попытка оставить за собой последнее слово. Предсмертные конвульсии мертвеца, не понимающего, что он уже мертв. Осталось завершить лишь формальности.

Я удивительно легко обратился к стихии и почувствовал, как меня вновь наполняет мощью. Пас кистью и воздух густеет, мерцает и обращается в плоское зеркало, висящее как раз на пути ревущего пламени.

Толчок, вибрация расходящейся волны и чары отлетают обратно к их создателю. Хаосит успевает пригасить отзеркаленное заклятье, но не потушить его полностью.

Крик, больше похожий на злобное рычание. Не от боли, от ярости, что проиграл. Стоя на краю гибели, противник теряет самообладание и позволяет себе выпустить эмоции из-под контроля.

Я иду к нему, под толстыми подошвами армейских ботинок хрустят осколки стекла и пластика. Воздух сухой, чувствует слабый аромат гари, снова становится тепло. Хлад отступил вместе с Хаосом. Улица визуально расширилась, стоящие вдоль проезжей части дома исчезли, стали видны соседние дороги, идущие параллельно Седьмой авеню. Где-то в отдалении мелькают тени. Похоже те из жителей, кому повезло пережить ярость столкнувшихся стихий.

Боевой маг Фостеров лежит на земле, упираясь локтем в бетонные обломки, в его правом боку зияет огромная рана. Не жилец.

Он что-то говорит и суб-ком послушно переводит английский.

- Тебе все равно не уйти.

Я удивленно приподнимаю правую бровь.

- Ты думаешь, я пришел сюда, чтобы сбежать? - говорю и вижу, как в глазах проигравшего появляется искра понимания.

Пьющий Души начинает вытекать из рукава комбеза формируясь в клинок. Глаза хаосита вспыхивают. Он узнает оружие. Маг скалится и опять что-то говорит.

- Вам не взять город, ледышка, - доносится из встроенных динамиков суб-кома.

Клинок окончательно принимает форму, белый сплав техно-магического металла отливает едва заметной синевой.

- Достойная смерть - погибнуть в бою, - говорю я.

Хаосит кивает и гордо улыбается, надменное лицо взрослого мужчины как никогда серьезно и сосредоточено. Он понимает, что я имею в виду.

Взмах. Короткий свист. И по земле катится отрубленная голова. Срез ровный, практически идеальный. Никакой боли, никаких мучений. Быстрая смерть, храбрый враг ее заслужил.

Я неспешно оглянулся, половины улицы нет, как корова языком слизнула. Издалека прилетели звуки сирен экстренных служб. То там, то здесь лениво курились дымки непогасших пожаров.

- Господин, вы в порядке? - напряжение в голосе Ласке передается даже через динамик наушника.

- Да, нормально, - откликаюсь я, приходя в себя после невероятного сражения.

Колдунья сумела здорово удивить, едва не прикончила. Очень неплохой фокус. Надо будет запомнить.

- Что там случилось? Половина авеню внезапно накрыло темное пятно, а потом вдруг резко пропало, вместе со всеми зданиями.

- Противник прибег к нестандартному приему. Видел, что проигрывает и решил сделать последнюю ставку, - объяснять про воззвание к изначальным стихиям я не стал. Долго и не ко времени. - Что с обстановкой вокруг?

- По-прежнему, - доложила Ласка и объяснила: - Прошло слишком мало времени.

Черт. А ведь правда. Это для меня, будто час воевал, а в реальном мире истекала третья минута после появления гордо шагающих хаоситов.

Я нажал тангенту, переключая канал связи на центр.

- Выпускайте "диких гусей". Переходим ко второй фазе.

- Принято, - моментально отозвался координатор, на этот раз без всякой шутливости.

Где-то далеко, на другой стороне планеты, маленький малазиец принялся резво открывать межконтинентальные порталы, куда быстро начали нырять люди Грина.

В нарочито белых техно-латах, разбитые на отдельные группы, с тяжелым вооружением, их забрасывало в разные точки Хьюстона с простым приказом - устроить как можно больше шума, имитируя массированную атаку.

Вместе с гибелью отборных магов это должно расшевелить неприятеля до такой степени, чтобы наконец начать стягивать в город все доступные войска.

Больше паники, больше сумятицы, больше беспорядка. Должно создаваться впечатление, словно сюда вторглась целая армия.

- С запада приближаются вертолеты, - сообщила Ласка.

Что там? Расшевелили гнездо? Или опять небольшая проверка? Никак не хотят нас воспринимать всерьез, засранцы…

Из-за крыш строений вынырнули два Sikorsky UH-60 Black Hawk, окрашенные в серый камуфляж. Прошли по дуге, рассматривая творившееся внизу безумие.

Да уж, видать занимательное зрелище. Три десятка зданий попросту исчезло, оставив после себя черное пятно. Такое не каждой бомбой можно сделать. Наверное, чешут затылки, удивляясь увиденным разрушением. А что хотели? Прямое следствие проявления частички первородного Хаоса в центре города.

- Мне их снять?

- Не надо. Я сам.

Вертушки наконец сконцентрировали внимание на одиноко стоящей фигуре единственного человека посреди темного пятна. Сделали вираж, дисциплинированно зависли, направив стволы пулеметов и ракетных установок точно на мою скромную особу.

Я не стал ждать пока они начнут палить, врезал сам. Поднял руку и сжал кулак. Невидимая простому человеческому взгляду сила играючи смяла кабину сначала одного Черного Ястреба (вертолет завертелся на месте и с грохотом рухнул вниз), затем второго (перед падением этот взорвался и упал на землю горящим шаром, должно быть сдетонировали боеприпасы или топливный бак).

- Впечатляюще, - буркнула Ласка.

Обиделась, маленькая, что не дали пострелять. Ох уж эти девушки, все им не так…

- Движение по основным направлениям, - вновь ожил динамик гарнитуры, шла оперативная сводка от информационного центра. - Осуществлен перехват переговоров Фостеров. Части подразделений приказано выдвигаться в город.

Отлично. Дело пошло.

- Колонна Хаммеров приближается с северо-запада, - вмешалась Ласка.

Я удивился. Так быстро? Не может быть. Должно быть приятели подбитых ранее Страйкеров.

- Сколько их?

- Четыре машины. Две с пулеметами и гранатометами на крыше.

Сколько внутри может быть? Не больше взвода.

- Дистанция?

- Около трех миль. Едут быстро. Скоро выедут на развязку, ведущую прямиком к вам.

- Как будут в зоне досягаемости, уничтожь водителей, - приказал я. Не все же мне одному воевать, тем более она сама высказывала желание.

- Есть.

Сам я еще раз огляделся, который раз подивившись, насколько разрушительными оказались последствия схватки двух разных стихий и неторопливо двинулся вверх по улице.

Минут через пять пришло подтверждение от Ласки, что спешащие джипы благополучно закончили поездку в перевернутом состоянии. Внезапная смерть водителей негативным образом сказалась на возможности ехать прямо. Выжившие с ранениями различной степени тяжести принялись выбираться наружу. Ласка не отказала себя в удовольствии пройтись по ним снайперским огнем.

Я зашел в небольшой магазинчик, где позаимствовал бутылку минералки. Сделал глоток и снова вышел на улицу. Из разных частей города доносились выстрелы, взрывы, орали сирены, кое-где поднимался черный дым. Хьюстону приходилось несладко, парни энергичного серба разошлись не на шутку.

Дальнейшие события я отслеживал через суб-ком в прямом эфире, подключившись к боевой сети командного центра.

В город вошли батальоны Национальной гвардии и морской пехоты Фостеров. Свежее подкрепление с ходу вступило в бой с агрессивными пришельцами в белой техно-броне. Вспыхнули ожесточенные перестрелки с активным применением ПТУРов и других разнообразных средств уничтожения себя подобных.

Я не вмешивался, наблюдал со стороны с удобством устроившись на стульчике в тенечке. Нашел укромное местечко, чтобы не мозолить глаза аборигенам чужой военной формой (полевой армейский комбез при всем желании не мог сойти за цивильную одежду) и сидел, попивал минералку, глядя в дисплей.

Вскоре людям Грина пришлось тяжело, перевес сил настолько несоразмерен, что наемников срочно выдернули обратно.

А тем временем диверсионные группы добрались до пусковых установок ПВО и успешно нейтрализовали оставшуюся охрану наряду с обслуживающим персоналом.

Бинго! Дело сделано. Путь открыт.

- "Дикие гуси" переброшены в аэропорт, - сообщил координатор.

Правильно, нужно чтобы Мечниковых кто-нибудь встретил. Мои ребята сегодня отрабатывали на все сто.

Еще где-то через двадцать минут появилась картинка с камеры одного из бойцов. На посадку заходили Атласы. Тяжелые военные транспортники, везущие в своих недрах основной костяк экспедиционных сил вторжения по направлению "Хьюстон-Даллас".

Одновременно с этим по всем эфирам на чистом английском пошли объявления, информирующие население о проведении миротворческой миссии. Мол, мы не враги вам, прибыли освободить от гнета злобных кланов.

Я зевнул. Может и сработает. Хотя плохо верится. Но попытка, как говорится, не пытка. Будет им "свобода и демократия на экспорт".

Основная идея остается - уничтожить американские кланы на корню. Избавиться от конкурентов точно так же, как это произошло в Европе. По тамошним великим родам неплохо прошлись, разгромив магические семьи до основания. Дальше дело не сдвинулось. Недостаток ресурсов, времени и сил вынудили отступить, оставив решение вопроса существования потенциально враждебных земель на потом.

Возможно (только возможно! все тонкости мне не известны) здесь пойдут другим путем. Патриархи не идеальны, пробуют разный подход. Пока можно сказать абсолютно точно - оккупировать напрямую не будут. Банально не хватит людей. А вот набрать из местной элиты коллаборационистов и установить сеть разделенных по отдельным штатам марионеточных режимов - вполне жизнеспособная идея.

Сильно налегать не будут, оставят уклад как есть, за исключением обязательного сбора налогов в пользу миротворцев.

В конце концов, контрибуцию еще никто не отменял. Должен же кто-то оплатить вояж через Атлантический океан, содержание экспедиционного корпуса и другие сопутствующие расходы.

Я допил минералку, встал со стула и дойдя до ближайшей урны, аккуратно опустил в нее пустую бутылку, не обращая внимания на валяющийся поблизости мусор.

Так, что у нас по плану дальше?

Ласка развлекалась, отстреливая из снайперского комплекса американских солдат, внося посильную помощь в продолжение беспорядков. Высадка началась и уже шла вовсю.

Первый этап операции подошел к концу. Плацдарм захвачен, "Наконечник" начал развертку основных сил. Ожидалось прибытие второго и третьего эшелона сил вторжения.

Осталась сущая "мелочь" - разделаться с Фостерами. И для начала не помешает взглянуть на их Цитадель.

Я вызвал по связи центр и попросил открыть мне портал в аэропорт, предстояло скоординировать свои действия с командованием Мечниковых.

На взлетной полосе рядом с приземлившимися воздушными гигантами меня ожидал сюрприз - среди прибывшего десанта оказалась Ксения Демидова собственной персоной. Она сопровождала новое поколение боевых АРПов в качестве инженера-наладчика.

- А ты что здесь делаешь? - я поневоле улыбнулся.

Эту зеленоглазую белокурую бестию я всегда был рад видеть.

- Слежу, чтобы вы тут не напортачили без меня, - со смешком ответила Ксения, подошла и чмокнула в щеку.

Княжна уральских мастеров щеголяла в серой спецовке обычного техника. Волосы стянуты назад, никаких признаков макияжа, ногти коротко острижены.

Да уж, вот тебе и светская львица. А ведь всего год прошел.

- Ты одна? А почему не со своими? - осведомился я, оглядывая вместительный трюм застывшего Атласа, в данный момент под завязку забитый военным грузом.

- За каждым отрядом кибер-пехоты закрепили отдельного специалиста. Я узнала, что ты в Хьюстоне и попросилась сюда. Надеюсь, ты не против? - девушка лукаво улыбнулась.

Я молча покачал головой, помедлил, обнял за плечи и нежно поцеловал.

- Это можно считать за положительный ответ? - отдышавшись спросила Ксюша, ее руки покоились на моих плечах.

- Можно, - сказал я и снова потянулся к ее губам. Сновавшие вокруг технари и солдаты меня не волновали.

Очень не вовремя пискнул суб-ком, вызов шел с пометкой - приоритет "ультра". Пришлось отстранятся от такого желанного девичьего тела. Княжна не стала ждать, пока я договорю, еще раз чмокнул в щеку и отправилась заниматься своими металлическими подопечными, напоследок пообещав найти меня вечером.

А меня ждали Мечниковы. Противостояние с Фостерами только набирало обороты.


Глава 22


Хьюстон. Владения клана Фостер. Центр города. Двадцать пятая стрит. 16:30

Вокруг гремела знакомая канонада. Разбитые в щебень улицы, огрызки обвалившихся зданий, разрушенные дома. Пыль, грязь, крики гражданских, не успевших покинуть театр боевых действий, трассеры выпущенных пуль, взрывы.

Сколько раз он наблюдал нечто похожее: Приднестровье, Осетия, Ближний Восток, Балканы, но никогда и в мыслях не держал, что однажды увидит это на американской земле. Да не по телевизору, а сам будет принимать в этом активное участие.

Чудно.

- Сообщение от Пятого. Пиндосы перекрыли проезд на восток. Пригнали автобус и заложили его мешками с песком, - доложил сержант, старательно прижимая наушники к голове.

Что на взгляд Якова Афанасьевича совершенно не обязательно. Техника у кланов великолепна. Подавление внешних шумов, усиление звука, цифровая обработка сигнала, чистота передачи, поддержание устойчивости канала. Система связи на загляденье. Можно лежать на дне окопа под артиллерийским обстрелом и разговаривать с собеседником по рации так, словно он находится с тобой в одной комнате.

Выслушав сообщение, полковник достал планшет. Тонкий, в титановом корпусе, с удобными ухватами по бокам из резины, чтобы не выскальзывал из рук, водонепроницаемый, антиударный, пылезащищенный, не боящийся электромагнитных импульсов и еще бог знает что, портативный компьютер выступал верным помощником для командира на современной войне.

Топографическое приложение в режиме онлайн обновляло информацию каждые две минуты. Развернутая станция спутниковой связи где-то в аэропорту играла роль ретранслятора, обеспечивая свежими данными прямиком с орбиты.

Оценив обстановку Волков, понял, что дело плохо. Янки грозили полностью закрыть доступ к первому взводу, игравшему роль авангарда. Парней надо спасать, пока их там окончательно не зажали.

- В пяти минутах на восток "Цербер" Седьмого. Пусть гонят туда, - приказал он.

Сержант усиленно закивал, в эфир понеслись приказы боевой группе на броне помочь соседям в решении возникшей проблемы.

- Третий говорит, что у них снайперы. Двое двухсотых и один трехсотый. - опять ожил сержант после непродолжительного молчания. - Просят авиационный удар.

Яков Афанасиевич потер подбородок. Возможность вызвать воздушную поддержку имелась, но его сразу предупредили, что количество вызовов ограниченно. Число боеприпасов слишком мало, как и самих аппаратов доставки. Кланы привезли с собой несколько беспилотников с успехом заменяющих фронтовые штурмовики.

Машинки вроде и небольшие и дальность полета не сказать, чтобы очень уж впечатляющая, зато масса полезной нагрузки ого-го, берет на борт столько, что не веришь, что взлетит, пока сам не увидишь своими глазами.

- Совсем худо? - тратить выделенный на роту лимит не хотелось без острой необходимости. Кто знает, какие препятствия встретятся в дальнейшем.

Уточнение заняло какое-то время. Выяснилось, что работала команда из нескольких пар профи из бывшего Корпуса морской пехоты. Они грамотно перекрыли дорогу, прикрывая позиции и не давая использовать тяжелое вооружение.

Плюс уличная планировка в этом месте давала пиндосам преимущество. Бэтээры проедут, но обязательно подставятся под выстрелы вражеских гранатометчиков.

- Вызывай штаб, - полковник склонился над электронной картой.

Связь требовала только разрешение на воздушный удар, точнее на его подтверждение, все остальное происходило через специальное приложение.

Технологии, едрить их налево…

Он первый раз в жизни пользовался этой программой, но интуитивно понятный интерфейс позволял чувствовать себя довольно уверенно. Все на русском языке, обозначения и значки имеют пояснения, когда надо всплывают подсказки. И ребенок справится.

Так делалось нарочно, чтобы время подготовки личного состава не занимало долгое время. Каждый кто хоть раз в жизни пользовался современным смартфоном или компьютером без проблем разберется в управлении. Надо лишь быть внимательным и не зевать.

- "Отметьте область", - даже координаты вносились компьютером. Человек только водил пальцем, отмечая на карте участки для поражения.

Параллельно данные уходили всем отрядам, находящимся неподалеку. Чтобы не дай бог, не накрыть своих. Красная зона четко выделялась на экране. И можно не сомневаться - бомбы лягут именно в пределах выделенных границ. Высокоточное оружие имело спутниковое наведение. Погрешность минимальна, а значит дружеского огня не будет.

- Все наши отошли, - доложил сержант, он тоже смотрел в экран своего комп-терминала, ожидая подтверждение на отход.

Они вдвоем сидели у стены двухэтажного здания, рядом стоял армейский джип, с двух сторон переулок перекрывала охрана из пяти солдат. Чуть дальше расположился шестиколесный приземистый бронетранспортер в разводах городского камуфляжа.

Полковник вытер пот со лба. Жарко. Вроде и осень наступает, а печет, как в июле. Техас, чтоб его…

- Ну-с, с Богом! - пробормотал Яков Афанасиевич и зачем-то добавил: - Лови фашист гранату.

Палец мазнул по иконке "Принять к исполнению". Где-то высоко в небесах, круживший беспилотник сделал вираж, ложась на крыло и по резкой глиссаде рухнул вниз, набирая ускорение.

В воздухе всегда дежурило, как минимум два штурмовика, пока остальные находились на земле на дозаправке.

Первая минута медленно истекала, когда выкрашенная в алый зона на дисплей начала часто мигать. Программа показывала, что бомбардировка началась.

- Сектор М-4 докладывает о полной зачистке, 3-я рота вышла на рубеж, - опять ожил сержант, отвлекая от исходящего красным экрана.

Полковник незаметно поморщился, соседи опережали план, задавая бойкий темп продвижения. Сейчас командование потребует от них тоже ускориться. По графику предполагался захват определенных районов до наступления темноты. И первая рота, которой ему оказали честь командовать, на данный момент отставала от других, входящих в батальон. Тот самый, что состоял из новичков, взятых на службу недавно.

После подписания контракта их не стали долго мурыжить в месте сбора. Свозили на полигон пару раз, поднатаскали по верхам, выдали обмундирование и перебросили на аэродром куда-то под Ставрополь.

Собранных с бору по сосенке контрактников разделили на четыре роты, общим числом чуть более четырех сотен человек. И вроде нанимались они на службу к некому Виктору из клана Строгановых, но в самолеты грузились почему-то с солдатами Мечниковых.

Спешка, суматоха, раздача пищевых пайков, назначение офицеров, беглый инструктаж с туманными объяснениями. И вот они уже в воздухе, летят непонятно куда, воевать непонятно с кем.

Только потом уже внятно рассказали, кто, зачем и почему. Народ тогда здорово удивился, в сознании многих Соединенные Штаты до сих пор ассоциировались с великой супердержавой на чьей территории войны в принципе невозможны.

А тут пожалуйста. Полноценный десант, засланные диверсионные группы, бомбардировки. И не где-нибудь, а в Хьюстоне, штат Техас.

Когда узнал, то честно признаться, первым делом подумал, что дорога в один конец. Встретят на другой стороне Атлантики и там же и похоронят. Очень уж сильна оказалась инерция упаднического мышления. Как же, против самой Америке прем, куда там выиграть.

Не зря Голливуд столько лет промывал мозги людям через фильмы. Скрытая пропаганда работала незаметно, впитываясь в подкорку сознания.

Однако быстро выяснилось, что многомиллиардные блокбастеры с непобедимыми США и суровая реальность клановых войн совершенно разные вещи. Для колдунов не существовало каких-либо авторитетов. Надо стереть с лица планеты противника? Не вопрос, и плевать, где он сейчас находится.

Одними из первых на прицел попали Фостеры. И так уж случилось, что указанный магический род успел завладеть городом на американском юге. Значит наш путь лежит именно туда. Вот так вот все просто.

- Пятый и третий двинулись вперед. Дорога расчищена. Потерь нет, - сержант вопросительно приподнял голову.

- Хорошо. Пусть остальные подтягиваются. Как выйдем на рубеж, срочно начинаем зачистку. Периметр закрыть. Наладить патрулирование. Квадрат должен быть зеленым к 21:00, - приказал полковник.

Потеряв в налете до взвода личного состава, противник предпочел откатиться назад для перегруппировки.

Наступление возобновилось. Пехота под прикрытием "Церберов", легких разведывательных БПЛА и "небесного ока" начала занимать освобожденную территорию.

Они тоже выдвинулись вперед небольшой колонной из двух джипов и одной "брони".

Где-то через час заданный район взяли под контроль. Полевой штаб развернули в одном из торговых центров. Волков, командующий ротой, раздал задания взводным проверить местность на предмет затаившихся "тихушников" и других сюрпризов от врага.

- К нам гости, - сержант посмотрел на полковника и пояснил: - Смежники.

Волков недоуменно приподнял правую бровь. Какие еще смежники? И как бы в ответ на вопрос через парадную дверь ТЦ прошли три массивные фигуры.

Матово белый металл вызывающе сверкал, лица скрывали забрала высокотехнологичных шлемов, бугрились дополнительной защитой наплечники, тела облегали костюмы, оснащенные новым поколением брони и экзоскелетами, руки в перчатках небрежно удерживали футуристичные стрелковые комплексы.

Люди полковника на их фоне смотрелись бледновато. Как рядовые легионеры и преторианцы. Тут и уровень оснащения, и подготовка, явно выше. Матерые. Про таких, как правило говорят - псы войны. Воюют не от случая к случаю, а живут войной.

- Яков Афанасьевич? - спросил идущий первым.

Волков выпрямился.

- Да. С кем имею честь?

Воин подошел, дымчатое забрало уползло вверх, открывая грубоватую физиономию с квадратным волевым подбородком, тонкими губами и узко посаженными глазами.

- Грин, - представился он и протянул руку.

Говорил он по-русски чисто, но легкий акцент все же угадывался. Иностранец? Полковник удивился. Обычно кланы предпочитали не брать на службу иноземцев, предпочитая своих.

- Я от принца Виктора, - сказал гость. - Нам приказано оказать вам посильную помощь.

Волков насупился, так и знал. Командование заметило небольшое отставание первой роты и поспешило выслать подкрепление.

- Мы уже вышли на рубеж, - сухо сообщил он. - Начинаем зачистку местности. К условленному времени все будет готово.

Неприятно, когда за тебя делают твою работу, которую ты вроде как обещал сделать сам. Появляется гаденькое ощущение собственной слабости и неполноценности. Еще хуже, когда это видят посторонние.

- Не сомневаюсь, - легко согласился тот, кто назвался Грином (никаких званий, никаких должностей, просто Грин). - И тем не менее, мы вас подстрахуем. Если вы не против.

Последняя фраза прозвучала пустой формальностью. Оба понимали, что приказ отдан и от них уже ничего не зависит. Будут работать вместе, пока не поступят другие распоряжения.

- Раз уж пришли, располагайтесь. Мой дом - ваш дом, - Волков повел рукой в сторону разгромленного зала торгового центра.

Солдаты в белоснежных техно-латах с эмблемой на правой стороне груди в форме серебристой снежинки прошли внутрь. Сразу стало как-то тесно.

Оценив размеры помещения, командир "белых" усмехнулся и сказал:

- Мы, пожалуй, сразу пойдем на позиции, не будем зря время терять. Зачисткой территории займутся…

Он осекся, взгляд элитного воина клана стал отсутствующим, словно прислушивался к чему-то. Тут же встрепенулся сержант:

- Экстренная эвакуация! - не своим голосом завопил связист. - Всем приказано немедленно покинуть центр города!

Полковник моргнул, а белых уже вынесло из ТЦ на улицу, следом побежали солдаты из роты. Не задавая дурацких вопросов, Яков Афанасьевич ринулся следом. Сработал инстинкт самосохранения. На войне иной раз лучше послушать и выполнить, чем начать выяснять что случилось. Особенно, когда приказ исходит от командира. Сказано ложись - ложись. Говорят бежать - беги. Стрелять - стреляй. А повозмущаться можно и потом.

Они выбежали наружу, но далеко уйти не успели. Небо померкло. Гигантская тень пролегла сверху, накрывая разом несколько кварталов, начиная от далеких окраин и до самого центра города.

Повеяло холодом. Солнце исчезло, вместо него наступил полумрак. Налетел стылый ветер, принося с собой ощущение надвигающейся катастрофы.

- Что за… - продолжения не последовало.

Бойцы еще бежали к Церберам и армейским джипам, когда сверху прилетел дребезжащий звук. Воздух задрожал, разрываемый странными фиолетовыми молниями.

Гигантская тень еще больше сгустилась, став напоминать плотный кусок мрака, и резко опустилась вниз на манер ножа. Их не задело чудом. Соседняя улица попала под удар. Темная хмарь поглотила несколько городских районов в мгновения ока.

Масштабное применение магии - догадались даже те, кто ни разу в жизни не сталкивался с видимым проявления колдовства.

- Отходим! Быстро! - бешено заорал Волков.

Тем, кому повезло выжить без лишних слов бросились к технике. Из эфира доносились беспорядочные крики. Очень скоро организованное отступление превратилось в паническое бегство. В небесах вновь начала формироваться тень циклопичных размеров, и никто не знал, куда она рухнет в следующий раз.


***


Хьюстон. Владения клана Фостер. Второй этаж мэрии. Конференц-зал. 17:05

- Это невозможно! Мы никогда не пойдем на это! Слышите меня! - запальчиво орал мужик, потрясая кулаками.

В комнате человек десять. Двое от американских военных, двое от городских властей, остальные наши. Спорили уже минут пять.

Я равнодушно смотрел в окно, за стеклом виднелись солдаты в форме песочного камуфляжа. Полчаса назад прикатила делегация на переговоры. Хотели обсудить то ли капитуляцию, то ли временное перемирие. Пока еще точно не выяснили…

Вторжение протекало как по маслу. В захваченный аэропорт прибывали "Атласы". Неподалеку начали разворачивать лагерь. Мечниковы притащили с собой полноценную станцию 3Dпечати для крупногабаритных элементов и принялись прямо с ходу штамповать детали для фортификационных заграждений.

Палатки, электрогенераторы, техника, датчики движения и сейсмоактивности, колючка по периметру, полевые кухни, душевые, туалеты - глазом моргнуть не успели, как выросла полноценная военная база под боком гражданского аэропорта.

Без понятия, кто у них занимался тыловым обеспечением, но чувак отрабатывал зарплату на двести процентов.

Ну а дальше по накатанной. Шок и трепет. Отряды под командованием боевых магов сметали заслоны растерявшихся хаоситов, пока те вдруг не свалили, оставив вместо себя обычных вояк. Мы тоже сделали передышку, пустив вперед своих солдат.

А потом случилось это.

Фостеры совершили ошибку. Применили сверхмощные чары не разбирая своих и чужих. Шарахнули по городу так, что с десяток кварталов обратилось в прах. Черт его знает, сколько народу погибло. И все это меньше чем за минуту.

Не буду оправдывать идиотов, но в принципе их тоже можно понять. Привыкли действовать в духе клановых войн, не воспринимая Хьюстон до конца своим домом.

Происходи столкновения в пределах старых "дивных земель" наши оппоненты никогда бы не решились на такой шаг. Какой князь или лорд в здравом уме будет массово истреблять своих подданных?

Как следствие, произошла осечка. Врезать-то врезали, да не учли реакцию населения. Народ умирать категорически не захотел (да еще так страшно) и потребовал прекратить войнушку колдунов. Предводители вынужденно подчинились, несмотря на грозные окрики из Цитадели продолжать оказывать сопротивления.

Мечниковы не возражали и согласились обсудить ситуацию. Дали зеленый свет, пообещали безопасность. Янки прикатили через тридцат1ь минут.

Ну а после начались словесные баталии. Америкосы в привычной своей хамовитой манере принялись выдвигать условия, будто не они сдавались, а мы.

Хорошо еще, Патриарх Мечниковых не присутствовал, занятый сдерживанием лорда Фостеров, иначе разговор не продлился бы долго.

Борзо и дерзко, так в двух словах можно охарактеризовать стиль поведения разошедшихся пиндосов. Особенно выделялся мэр Хьюстона. Колоритный персонаж, надо отметить. Имел внешность типичного южанина. Техасская звезда на бляхе ремня, джинсы, ковбойские сапоги, шляпа, галстук боло. На голове седина, на лице свисающие усы, кожа обветренная, жесткая. Нос крючковатый. Сам долговязый и сухопарый. Вел себя вызывающее и чрезвычайно нагло, цедил слова, словно делая одолжение, что снисходит до "диких русских варваров".

Знаменитое американское высокомерие. Избранная нация, отмеченная Богом. Единственные достойные вести за собой всех остальных. Гонора вагон и маленькая тележка.

- Мы требуем, чтобы вы немедленно вывели свои войска за пределы города, - декларировал мэр, глядя сверху-внизу на главного Мечникова, мага средних лет.

Ой дурак. Договорится же сейчас. Я отвернулся от окна и с удовольствием принялся ждать ответной реакции. Это первый раз, когда прибывшие обратились напрямую к формальному начальнику экспедиционного корпуса (князь не лез в мелочи, поставил заниматься текучкой другого). До этого момента мужик сидел, уставившись в экран ноутбука, представив разбираться с пиндосами заместителям.

Переводчики тараторили не переставая. Двое с нашивками отдела контрразведки.

- Скажите этим болванам, чтобы заткнулись и слушали, - наконец разомкнул уста главный Мечников.

Я подобрался, ожидая развития событий. Предчувствие подсказывало, что "ковбой" не успокоится.

Так и случилось. Техасец выпятил нижнюю губу и презрительно процедил:

- Я не собираюсь…

Глухо хлопнул выстрел. Один из солдат по знаку мага приставил к помощнику мэра Хьюстона пистолет и нажал на курок. Пиндос с разверченной башкой грохнулся на пол. Штатовские военные дернулись и застыли, напряженно глядя на уставленные стволы автоматов.

Шокированный ковбой открыл от удивления рот. Не ожидал, что его человека вот так вот просто пристрелят, как бешенную собаку.

- Вы гарантировали нам безопасность, - губы техасца подрагивали.

Однако во взгляде все еще светилась убежденность в собственном превосходстве.

Я покачал головой. Недоумок. Совсем не понимает философию колдунов. Это Строгановы еще считали обычных людей за людей (таковой вот каламбур), другие колдуны никогда не воспринимали не имеющих магический дар ровней себе. Отсюда и отношение. Дал слово - взял слово. Да еще чужаку.

К замершему американцу подошел один из солдат и без замаха ударил его в живот. Мэр Хьюстона согнулся. Ему помогли выпрямиться, он попытался что-то сказать, но тот же солдат опять ему врезал. После второго тычка ковбой приходил в себя чуть дольше. Видать в солнечное плетение попали.

- Кажется вы неверно понимаете ситуацию, - размеренным тоном проронил Мечников.

Техасца опять поставили прямо. И опять его глаза светились ярой ненавистью. Не осознал положение в которое попал. Плохо.

Ставропольский маг тоже легко прочитал взгляд оппонента и еще раз кивнул подчиненному. Последовал новый удар.

Били американца деловито, без злобы, почти равнодушно. И похоже это больше всего испугало последнего. До него вдруг дошло, что его могут забить тут насмерть и всем будет наплевать.

Ничего личного, только бизнес, так вроде говорят сами пиндосы?

Сбить спесь для приведения в чувства, что может быть лучше для проведения конструктивных переговоров?

- Вы нам не нужны, - безразлично бросил Мечников. - Вы и ваш вшивый городок всего лишь небольшое препятствие для достижения цели. Понимаете меня?

Ковбой неуверенно кивнул.

Вот любопытно, он наверняка общался с Фостерами, неужели не понял, особенности поведения колдунов? Или с ними техасец вел себя соответствующе? А русских презирал вне зависимости от принадлежности к классу.

Забавно. Этот болван, не считал себя ровней американским магам и одновременно ставил себя выше русских, несмотря на присутствие у них колдовского дара. Если вдуматься, вот вам пример самого настоящего нацизма.

- Что скажешь? - Мечников повернулся ко мне.

Обращение ко мне вызвало среди пиндосов легкое замешательство. До этого момента я скромно стоял в сторонке, лениво пялясь в окно. Одет в армейский комбез рядового пехотинца, без знаков различия, без имени, только на груди тускло блестит значок в виде снежинки. В общем, не выглядел особо важной персоной. И тут главный русский вдруг обращается за советом, да не к своим офицерам, а к непонятно кому. Есть от чего прийти в изумление.

Я пожал плечами, еще раз внимательно оглядел главного пиндоса и покачал головой.

- Бесполезно, - вынес вердикт я. - Он не будет воспринимать нас всерьез. При первой возможности попытается предать.

Маг неторопливо кивнул.

- Вот и я так думаю, - изрек он и дал знак солдату.

Хлопнул еще одни выстрел, ковбой в последний миг попытался что-то сказать, но не успел, рухнул с простреленной головой рядом со своим заместителем.

- А вы что скажете? Тоже будете права качать? - Мечников неторопливо развернулся к замершим военным в песочном камуфляже.

Один носил знаки различия майора, на груди значилось имя - Роджер Янг. Второй был лейтенантом.

- Мы хотим прекратить кровопролитие, - хмуро выдохнул первый.

Я зевнул, деликатно прикрыв ладонью рот.

- Мир еще надо заслужить, - нравоучительно заметил я, глядя на пиндосского вояку со скукой.

Ставрополец хитро покосился на меня.

- Ты предлагаешь то, о чем я думаю? - спросил он и жестом показал переводчику не переводить.

Я вновь пожал плечами.

- Почему бы и нет? Надо же брать эту уродскую Цитадель.

Мечников расхохотался.

- Не зря про ледышек ходит нехорошая слава. Хитрость и коварство у вас в крови, Дети Холода, - со смехом сказал он.

Я лишь скривился. Тоже мне, чистоплюй. Только что прихлопнул двух людей и не поморщился. Будет еще мне тут ставить упреки.

Американские военные озадаченно вертели головами, не понимая ни слова. Они еще не знали, что для заключения перемирия им придется выступить против старых хозяев.

Надо же кому-то идти на штурм Цитадели Фостеров в первых рядах. Мы сегодня и так потеряли слишком много людей.


Глава 23


Хьюстон. Владения клана Фостер. Район Крейн-Кросс. 18:05

- Сэр, все готово.

Радист со знаками различия капрала повернулся к майору. Солдат сидел в командно-штабном Stryker модификации M1130 Command Vehicle, занимая место у пульта оператора связи. Большие наушники нелепо съехали набок и весь вид совсем еще молодого паренька был какой-то взъерошенный, едва не испуганный.

Роджер Янг мысленно вздохнул. А чего еще ожидать в подобных условиях? Он и сам едва держался. Уничтожение центра города потрясло всех. Обращенные в прах городские кварталы унесли с собой сумасшедшее количество жителей. Особый шок испытывали местные, не ожидавшие, что родной Хьюстон подвергнется такому опустошению.

Сколько погибло? Сто тысяч? Двести? Миллион? Официально в городе проживало более двух миллионов. Но тут надо иметь ввиду, что он также являлся ядром агломерации куда большего размера с населением порядка семи миллионов. Люди, то приезжали, то уезжали и неизвестно, сколько человек попало под ужасающие чары Фостеров. Количество жертв могло исчисляться безумными цифрами.

- Проверь еще раз, - приказал Янг, кивая связисту. - Не хочу неприятных сюрпризов.

Капрал послушно повернулся к компьютерной панели, мозолистые пальцы уверенно забарабанили по клавиатуре.

Не желая посвящать в изменившиеся планы бывших хозяев, все оставшиеся в строю подразделения переходили на вспомогательные каналы. Менялись коды, частоты, шифры. Колдунов отрезали от единой информационной сети управления армейской бригады.

- Думаете, получится? - спросил капитан Сандерс, облокачиваясь рукой на распахнутую настежь заднюю аппарель бронетранспортера.

Они с майором стояли рядом с машиной, ожидая пока связь полностью поменяют. Неподалеку застыли парни из морской пехоты, осуществляющие охрану и прикрытие.

Янг посмотрел на заместителя и не скрываясь поморщился. Задавать вопросы подобного толка сейчас ему показалось плохой идеей. Что здесь ответишь? Что у них особого выбора нет? И там, и там ждала полная задница. Только в первом случае имелся небольшой шанс все-таки выжить и прекратить кровавую бойню, а во втором их ждало дальнейшее разрушение города с бесконечным множеством жертв.

- У нас два варианта: либо сотрудничаем с русскими, либо нет, - угрюмо изрек Роджер. - Фостеры уже показали свою звериную сущность, прикончив меньше чем за десять минут кучу народа. Предлагаешь остаться с ними?

Сандерс смущенно замотал головой.

- Да я не про то, - принялся оправдываться он.

Но майор не отступал и давил дальше.

- Хочешь продолжения этого дерьма? - майорский палец ткнулся куда-то в сторону Сити.

Гроздь небоскребов, ранее гордо подпирающая облака, сейчас зияла огромными провалами. Словно кто-то взял нож и настругал городские постройки аккуратными ломтями, оставив вместо зданий черные проплешины.

Тотальная аннигиляция до основания фундаментов.

Выглядело ужасно. Даже для военного, привыкшего к разрушениям. В данный момент Хьюстон выглядел хуже иракского Фаллуджи после многодневных ковровых бомбардировок. В том числе с активным применением спецбоеприпасов, начиненных белым фосфором.

Наверное, никто из американцев даже в самых жутких кошмарах не мог представить, что нечто подобное однажды произойдет на их родине. В конце концов, это же не какой-то дикий и отсталый Ближний Восток.

И тем не менее это случилось и приходилось мириться с изменившейся реальностью.

- А что будет потом? - не отступал капитан, хмуря брови.

- В смысле?

Янг скрестил руки на груди. Стоящие поблизости солдаты как бы невзначай сдвинулись ближе, прислушиваясь к разговору. Его бы прервать, заявив, что приказы не обсуждаются, но майор понимал, что старая отговорка сейчас не сработает. Надо убедить людей, что поменяв сторону в битве, они вовсе не стали предателями. Наоборот, выступили в роли героев, спасая населения от спятивших Фостеров, убивающих добропорядочных граждан США направо и налево.

- Не захотят ли нам отомстить другие американские кланы? За то что мы предали одного из них? - Сандерс оттолкнулся от бронированной двери Страйкера и встал напротив Янга. - Представьте, что они сделают, желая отомстить. От города вообще ничего не останется.

Майор покачал головой, его рука вновь приподнялась, указывая на обильные разрушения всего в паре километров от их позиции. Некоторые кварталы стерты с лица земли. Причем в буквально смысле этого слова. Бетон, металл, пластик, растения, асфальт, человеческая плоть - все обратилось в зернистую пыль антрацитового-черного праха. Стихия Хаоса не пощадила никого, не разбирая ни правых, ни виноватых.

- От него и так уже почти ничего не осталось. А если колдуны продолжат свои разборки, то на месте Хьюстона уже завтра-послезавтра будет пустыня. Неужели ты этого еще не понял? Русские выведут свои войска и в дело вступят маги. Масштабные заклятья начнут падать с небес безостановочно. Только на этот раз, к Фостерам присоединятся и русские колдуны. Здесь вообще живых не останется. Понимаешь, нет?! Или ты этого хочешь, желая успокоить свою сраную совесть?! - конец фразы майор буквально прорычал в лицо обалдевшего капитана, никогда до этого не видевшего командира в таком состоянии.

Сандерс неосознанно сделал шаг назад, отступая от взбешенного начальника. Казалось, еще чуть-чуть и тот вцепится в заместителя и будет бить его, пока не утихнет злость.

Пара морпехов, как бы невзначай подвинулась ближе, готовая бросится разнимать дерущихся офицеров. Однако капитан вовремя сообразил не усугублять конфликт.

- Я просто беспокоюсь, сэр, - примиряюще приподнял он руки.

Майор тоже отступил. Возникла пауза, прерываемая только глухими щелчками клавиатуры, капрал продолжал перестраивать аппаратуру связи.

- Не будет никто мстить, - категоричным тоном заявил Янг спустя несколько секунд напряженной тишины. - Магические семьи не единый монолит. Ублюдки больше похожи на пауков в банке, где каждый норовит побольнее укусить соседа, чтобы занять место получше. Другие скорее поблагодарят нас за устранение конкурента, чем накажут.

Каждый из присутствующих понимал, что это всего лишь слова успокоения. Никто их разумеется награждать не станет. Но и нельзя отрицать, что здравое зерно истины в сказанном присутствовало. Доподлинно известно, что колдовские кланы сотни лет соперничали между собой. И неизвестно еще, кто окажется рад сокращению в рядах потенциальных врагов.

- А если русские не уйдут после победы? - подал голос кто-то из солдат.

Майор помолчал, подумал и не оборачиваясь на говорившего бросил:

- Я видел новости и читал сводки из Европы. У них там сейчас не лучше нашего. Русским кланам свои бы владения удержать, а не пытаться закрепиться на другой стороне Атлантики. Плюс на востоке беспокойно. Японцы и китаезы только и ждут, чтобы ударить. Сомневаюсь, что князья захотят ослаблять оборону родного дома.

- Тогда зачем они к нам приперлись? - логично возразил опять кто-то из рядового состава. - Сидели бы у себя и выясняли отношения с косоглазыми, да колбасниками.

- Гансам уже прилетело от русских, - припомнил другой морпех. - До сих пор харкают кровью.

Всем одновременно на ум пришли новости о грандиозном сражении, развернувшемся на франко-германской границе. Тогда европейские лорды сначала схлестнулись с африканскими вождями, а затем и с подоспевшими русскими патриархами.

После Великого Откровения на доске появились новые фигуры, но игра осталась все та же - геополитическое противостояние, где каждый сам за себя.

Майор подумал об этом с усталым безразличием. Ему никогда не нравилась политика и то дерьмо, что ее всегда сопровождало.

Послышался странный шум. По одной из соседних улиц мерно шагая прогрохотал огромный робот на четырех ногах-лапах. Солдаты проводили необычный механизм уважительными взглядами. Окрашенные в серый камуфляж борта беспилотного дроида украшала эмблема шестеренки. Видневшиеся на конечностях стволы спаренных пулеметов неторопливо покачивались. Из корпуса выглядывали кончики пусковых установок ракет ближнего радиуса действия.

В состав русского экспедиционного корпуса входили не только люди и маги, но и такие вот боевые системы. Вроде их называли АРПы - автономные роботизированные платформы.

- Силища, - прокомментировал кто-то появление металлического гостья.

Восхищенные нотки в голосе не понравились Сандерсу.

- По местам, - свирепо рявкнул капитан, разгоняя подчиненных.

В ту же секунду капрал доложил о готовности связи. Начались согласования предстоящей атаки на обитель семьи Фостер.

После чувствительных уколов и целого ряда нанесенных поражений местные колдуны отступили в главную цитадель, оставив на улице без магического прикрытия армейские отряды из обычных людей.

По словам Мечниковых, данный маневр имел, как плюсы, так минусы. Хорошо, что почти все хаоситы собрались в одном месте. Искать и преследовать по одному не придется, что удобно для русского клана, прилетевшего в Техас исключительно с целью истребления означенного чародейского рода.

Меньше времени на возню, меньше трудозатрат.

Плохо то, что концентрация магов в одной точке в перспективе дальнейшего противостояния делала их значительно сильнее, давая несомненное преимущество при обороне, заодно развязывая руки для массированных атак с применением особо мощных заклятий.

Растопыренные пальцы слабее, сжатых в крепкий кулак.

- Отправь сообщение, что мы готовы, - приказал Роджер Янг, как только пришли подтверждения от других подразделений с выходом на заданные точки.

Еще на заре подчинения Хьюстона Фостеры выбрали в качестве штаб-квартиры здание в отдалении от центра города. Тридцать этажей, удобный подъезд, отсутствие поблизости других небоскребов.

Сейчас эту махину скрывал гигантский шар темного лилового силового поля. Или как там у колдунов назывались магические щиты?

На первый взгляд защита выглядела абсолютно непроницаемой. Несколько выпущенных реактивных снарядов из переносных гранатометов показали, что нанести физический урон будет сложно, если вообще возможно.

Да что там говорить. Само здание едва угадывалось за черно-фиолетовой завесой, будто всегда находящейся в безостановочном движений.

На взгляд самого майора щит походил на матово-черно-сиреневый колпак циклопичных размеров, закрывший, как само строение, так и прилегающую территорию с многоуровневой парковкой и несколькими домами попроще.

В общем и целом, первая разведка боем (проведенная самими русскими) продемонстрировала великолепные качества защитных плетений хаоситов. По крайней мере от обычного оружия. Хоть из танка стреляй - толку ноль. Кратковременная вспышка в месте попадания и все, больше реакции не следовало.

Но, как объяснили Мечниковы, указанное значение имело строго заданный параметр предела, рассчитанный на фиксированное число нагрузок. Проще говоря, щит обладал порогом неуязвимости, прямо пропорционально завязанный на уровень прикладываемых внешний усилий, после которого начинался процесс разрушения.

Десять попаданий - ничего. Сто - трещина. Пятьсот - пробитое отверстие.

Старая истина о невозможности существования абсолютной брони подтверждалась на практике в делах магических, так же, как и в военных.

По щиту будут стрелять столько раз, что в конце концов он не выдержит и лопнет. Дальше начнется штурм. Тяжелый, кровопролитный, но такой необходимый для наступления мира.

Простые техасские парни не интересовались высокой политикой, однако знали, что именно из скрытого за темным шаром небоскреба час назад выползла черная дрянь, что убила многие тысячи добропорядочных жителей славного Хьюстона. Не злобные русские, не пришельцы с Марса, а те ублюдки, что обещали им задолго до этого порядок и защиту. А значит, они должны поплатиться за проявленное злодейство, и храбрые солдаты приложат все усилия, используют все доступные средства, чтобы правосудие восторжествовало. И плевать, к каким это приведет последствиям в будущем.

- Сэр, разрешите обратиться? - после стычки, едва не закончившейся дракой, капитан предпочел официальное обращение по уставу.

Майор поощрительно качнул головой.

- Разрешаю, капитан, - сказал он.

Сандерс на секунду замялся, затем все же негромко осведомился:

- Как думаете, кто тогда стоял у окна в мэрии?

Роджер призадумался, сначала не сообразив, о ком идет речь.

- Это когда главный русский обратился к какому-то парню в форме рядового пехотинца? - уточнил он.

- Да, сэр, - лаконично подтвердил заместитель, не вдаваясь в подробности. И так все понятно.

Занявший место командующего бригадой, после гибели генерала с полковниками, майор Янг равнодушно пожал плечами. На данный момент его мало волновала личность незнакомца, так вольно распоряжающегося в лагере русских.

- Кто-нибудь из высокопоставленных клановых иерархов, - предположил майор безразличным тоном. - У колдунов первейшее значение имеет личная сила мага, а не возраст и опыт. Считается, что и то, и другое приходит со временем.

- У него на комбинезоне виднелась снежинка. Слышал, это символ магов из клана ледышек.

Янг второй раз равнодушно дернул плечом. Дескать, и что? Зачем это сейчас обсуждать? Им надо готовить скоординированный удар. Реактивные системы залпового огня, гаубицы, танки, штурмовики, геликоптеры - необходимо всем разом врезать по Цитадели Фостеров. А потом лезть на приступ, выполняя заключенные ранее договоренности с Мечниковыми.

План прост: морпехи - помощь в захвате обители хаоситов, а русские в ответ оказываются так любезны и проваливают из Хьюстона прочь.

На переговорах пытались завести речь о всем Техасе, но тут выяснилось, что им еще зачем-то в Даллас нужно. Вроде как, перебить тамошний клан собираются.

Идея об истреблении американских магов не встретила у майора каких-либо особых возражений. Лежащий в руинах родной город четко показывал, что от колдунов ничего хорошего можно не ждать. Одни неприятности. Пусть лучше, ублюдки, перебьют друг друга. Обычный люди только выиграют. Лишь бы войну устраивали за пределами городов.

- Я вот к чему. Многие говорят, ледяные маги безжалостны, - развил мысль Сандерс. - Возможно они не захотят выполнять свою часть сделки. Бросят нас на убой и…

Янг не дал ему закончить, распространять панические настроения среди личного состава в период боевых действий последнее дело.

- Хватит! - решительно оборвал он капитана. - Сейчас не время и не место для таких разговоров. А если ты сейчас же не заткнешься, то клянусь Иисусом Христом на своей шкуре узнаешь, что такое военно-полевой суд. Понял, меня капитан?

Красноречивый взгляд заставил смутьяна умолкнуть. Майор побагровел и кажется не шутил.

- Сэр, разведгруппа докладывает о захвате пленного, - вовремя вмешался в жаркую беседу капрал.

Майор бросил на связиста злобный взгляд.

- И что? Пусть пристрелят на месте и не тратят мое время. Нам негде сейчас его содержать. И неизвестно, нужен ли он нам вообще. Небось обычный солдат из клановых. Так? - уточнил он.

Капрал лаконично кивнул. Янг уже собирался подтвердить ранний приказ ликвидировать захваченного противника (Женевская конвенция уже год как канула в лету вместе с ООН и другими достижениями цивилизованного мира), как вдруг из салона Страйкера донеслось:

- Рейнджеры уточняют, что он сам сдался. Вроде перебежчик.

Это заставило майора остановиться. Услышанное, как минимум вызвало интерес.

- Пусть везут сюда, - после короткого раздумья приказал он.

А сам вернулся к планированию совместной атаки, не забыв перед этим дать еще один нагоняй Сандерсу и запрячь того в штабные дела, чтобы дурацких мыслей больше не возникало.

За те полчаса, пока шло совещание (дистанционное с остальными оставшимися в живых офицерами бригады) по соседней улице тяжело прошагало еще несколько русских роботизированных чудовищ. В небе промелькнул дрон. Издалека прилетел шум работающих двигателей колонны бронетранспортеров и боевых машин пехоты.

К месту действия подтягивались все наличные силы. Цитадель клана Фостеров уверенно бралась в осаду. Мечниковы твердо намеревались перебить всех американских магов в Хьюстоне.

Что же, с точки зрения Роджера Янга - похвальное устремление. После того, что последние учинили, никакого сочувствия бывшие хозяева города у него не вызывали. Русские говорят - всех в расход? Отлично, никаких возражений.

Еще хорошо бы, самих русских полегло побольше, в идеале все, кто прилетел на тех огромных военных транспортниках. Чтобы перебили друг друга и дали нормальным людям спокойно жить дальше. Но вот беда - на острие атаки придется идти им - храбрым сынам гордой Америки. И неизвестно еще сколько защитников звезднополосатого флага доживет до сегодняшнего вечера…

Мрачные размышления майора прервало появление Хаммера. Джип остановился и наружу полезли парни из полка глубинной разведки. Крутые ребята, не боящиеся ни черта, ни Бога, готовый отправиться хоть в Преисподнюю, если поступит приказ.

Перед собой толкали человека в форме цветов Фостеров. Судя по знакам различия, полноправный клановый воин, не из числа рекрутированного ополчения. Ценный приз.

Начался полевой экспресс-допрос. Прибегать к методам силового давления не пришлось, пленный отвечал охотно, ничего не скрывая. Сколько бойцов осталось за пределами магических щитов Цитадели, где находятся, какие настроения витают среди них, готовы ли сдаться, не оказывая сопротивления, или же будут драться до последнего.

Как подспудно и ожидалось, в большинстве своем клановцы из числа обычных людей несмотря на бегство магов-командиров продолжали сражаться. Своеобразное воспитание и привитая с колыбели верность последователям стихии Хаоса держала лучше любой присяги.

Этот экземляпр - редкое исключение из правил. Не захотел подыхать за хозяев. Пошел и сдался, желая выторговать себе жизнь. Хотя без эксцессов в ходе допроса тоже не обошлось, уже под конец, клановец эмоционально выдал:

- Не думайте, что сговорившись с Мечниковыми спасете Хьюстон. Для них вы кучка туземных отбросов, недостойных существования. При любой подвернувшейся возможности от вас постараются избавиться, как от бесполезного биомусора.

Сандерс выпучил глаза.

- Русские считают нас отбросами? - тупо переспросил он, для наглядности ткнув себе в грудь.

Воин Фостеров небрежно кивнул.

- Нас, истинных американцев? - снова вопросил капитан, не веря в услышанное.

Заявление пленного поразило офицера. Ладно бы каких-нибудь филипинцев или латиносов, но считать их, сыновей доблестного Юга, истинных WASP, солью этой земли, никчемным отребьем… это знаете ли уже за гранью…

В отличие от майора он не ездил на переговоры в мэрию и не знал, что конкретно этим русским плевать на мнение американцев об исключительности собственной нации.

- Закончили! - рявкнул Янг, увидев, как морпехи и рейнджеры переглядываются.

В глазах солдат читалось сомнения насчет заключенного ранее союза с бывшим врагом. Кто знает, что на самом деле задумали дикие варвары. Всем известно, что русским доверять нельзя, недаром в фильмах они всегда злодеи.

- Наша задача прекратить конфликт на территории Хьюстона, - жестко припечатал майор, обводя строгим взглядом по очереди всех подчиненных. - Или сделать так, чтобы активные боевые действия были перенесены за пределы города. Ясно?

Последовал ряд неохотных кивков. А самому Янгу, который уже раз за последний час, остро захотелось съездить по морде самодовольному идиоту-заместителю. В конечном итоге, устав предписывал не обсуждать приказы, а исполнять. А этот индюк уже третий раз вылезает вперед со своими дебильными замечаниями.

- Мы пойдем и возьмем, эту чертову Цитадель! - яростно прошипел Янг. - А если русские не захотят убираться, то потом мы возьмемся за них и хорошенько надерем задницы этим ублюдкам! Вы со мной?!!!

Морпехи отреагировали первыми:

- ХУРР-РААА!!! - дружно прогремело рядом со Страйкером.

Но тут неожиданно для всех как ненормальный заорал капрал, перекрывая патриотический накал диким криком:

- Срочный приказ! Огонь из всех стволов по цели! Немедленно!!!

Никто не успел толком опомниться, как в защитный купол Цитадели Фостеров вонзилось гигантское копье раскаленного света. Послышался ужасающий грохот, земля под ногами заходила ходуном.

Почти следом высоко в небесах закрутился белый вихрь, буквально на глазах вырастая в размерах. Раздался странный царапающий треск, мир сходил с ума, а реальность трещала по швам.

Небо падало, обрушивая мощь на кокон черной энергии, окружающий обитель бывших хозяев Хьюстона.

Посреди жаркого дня дыхнуло стылым морозом. Небо затянуло низкими свинцовыми тучами. И совершенно неожиданно для всех наблюдателей из облаков, сотканных из белой хмари бушующей вьюги, проступило гигантское человеческое лицо.

Майор вздрогнул, он мгновенно узнал того парня, что на переговорах стоял у окна конференц-зала мэрии.


Глава 24


Хьюстон. Владения клана Фостер. Район Крейн-Кросс. 18:20

Каюсь, не удержался, решил слегка пошутить. Знаю, чистое ребячество, но не смог отказать себе в небольшом удовольствии. Тем более не просто так, а с некоторой пользой. Оказать деморализующий эффект на особо впечатлительных. Вселить страх, трепет и боязнь. Может немного благоговения и уважения.

Проекция собственной физиономии в небесах. Каково? Увидев подобное зрелище даже самые твердые духом ойкнут от изумления, а то и вовсе сто раз подумают, стоит ли связываться с магом, способным сотворить такое.

Это конечно в идеале. Подействует лишь на адептов и другую мелкую шушеру, включая обычных солдат. Полноценные маги лишь усмехнутся, а Патриархи и вовсе не обратят внимания, посчитав излишним тратить время на "пустяки".

Но раз уж в запасе пара лишних часов, почему бы не вплести в творимые чары несколько дополнительных нитей. Мне ничего не стоит, авось пригодится.

Так рассуждал я, создавая заклятье. Его настоящая цель, разумеется, не показывать мою харю в пол неба. Делать больше нечего, как заниматься ерундой, развлекая остатки населения, раздолбанного в край пиндосского города.

На самом деле на мои плечи легла обязанность помешать противнику швырять по наземным войскам всякой дрянью, пока ведется ракетно-артиллерийский обстрел щита Цитадели. Оказавшегося неприятно сложным, мощным, с густой структурой переплетенных связей, где вязли любые атакующие заклятья.

Очень грамотная выстроенная защита, видимая в реальности в образе мерцающей темной сферы, по чьей поверхности скользили фиолетовые полосы сжатых каналов энергии.

Если абстрагироваться от ее истинного назначения и обстоятельств происходящего, то с эстетической точки зрения осажденная крепость Фостеров выглядела даже красиво.

Пока не вспомнишь, что скрывается за черно-сиреневой завесой и какая куча взбешенных магов сидит в треклятом небоскребе. А так да, очень прикольное зрелище. Хоть фотографов приглашай.

Впрочем, все это лирика, не имеющая к делу никакого практического отношения. Есть враг, его надо как можно скорее прикончить. Исключительно с меркантильной целью - чтобы он не успел прикончить тебя.

На войне всегда так. Будешь хлопать ушами - пристрелят и позывного не спросят. Лучше не отвлекаться на мелочи и уж точно не застывать столбом наслаждаясь необыкновенными видами. Иначе рискуешь больше никогда не открыть глаза.

Так вот все просто.

И тем не менее мальчишеская выходка с моей стороны помогла. Да еще как. Подготавливая чары, мне пришлось подвинуть конструкт возводимых чар ближе к зоне активации. Как следствие, сблизиться с объектом предстоящей атаки. Не на физическом уровне, на "астрально-магическом". Это позволило уловить первые предвестники непонятного шевеления. Пока еще неясного, и едва уловимого, но вполне очевидного.

Фостеры не сидели сложа руки, уйдя в глухую оборону, и что-то готовили. Я первый это заметил и, к счастью, успел предупредить Мечниковых до того, как станет поздно.

Вспышка.

Князь не стал размениваться на мелочи. Врезал так, что земля встала дыбом. Создалось ощущение, будто в Хьюстоне началось настоящее землетрясение. Тряхануло мостовую и проезжую часть, выбило стекла, люди попадали на землю, кое-где асфальт заходил волнами.

Визуально атакующие чары ставропольского Патриарха выглядел, как гигантское копье, сотканное из ослепляющих нитей чистого света.

Неожиданный удар нарушил стабильность щита, вызывая колебания в магическом фоне на многие мили. Неизвестно, как сильно досталось тем, что под куполом, но течение потоков энергии внутри изменилось, став отрывистым, дерганным.

Одним выпадом Мечников смял вражеское заклинание, разрушая целостность возводимых плетений еще на стадии формирования.

Жаль только, что для этого пришлось использовать чары, предназначенные для основной битвы с лордом. Князь израсходовал то, что припас для главного оппонента, но иного выхода не оставалось, войска понемногу стягивались к Цитадели и позволять их атаковать магией на данном этапе ни в коем случае нельзя. Мы еще сами толком не подготовились для предстоящего штурма.

- Сволочи! - ругнулся я, возвращаясь на краткий миг обратно.

Больно уж здорово шарахнул князь, даже меня накрыло волной чудовищного по силе отката.

- Что случилось? - справа подскочила Ласка.

Дезориентированный после резкого перехода в реальность, я пошатнулся. Наемная убийца успела придержать меня под локоть не позволяя упасть.

Все же, как ни посмотри, а Патриархи не зря носили титулы сильнейших магов планеты, мне до такого уровня еще далеко. Эхом зацепило так, словно сам оказался под ударом. Боюсь представить какая вакханалия сейчас творится под щитами хаоситов.

- Наши "друзья" не захотели сидеть смирно и готовили какую-то пакость. Главному Мечникову пришлось экстренно вмешаться, - объяснил я.

Мы стояли на крыше одного из многих торговых центров в обилии присутствующих в Хьюстоне. Объект атаки лежал, как на ладони, примерно в полутора километрах на северо-запад.

Несмотря на перевалившее за шесть вечера время, было очень светло, почти как днем. Техас, чтоб его…

- Штурм отменяется? - Ласка настороженно повела глазами на видневшийся черный пузырь сферы защиты вражеской обители.

- Нет, - я встряхнулся, покрутил головой, разминая шею.

Некогда прохлаждаться, сейчас начнется самое интересное. И чую печенкой, моя помощь нашим не повредит. Пора возвращаться к "работе".

- Следи за обстановкой вокруг. Какое-то время я буду занят и не смогу реагировать на внешние раздражители. Гляди, чтобы меня тут случайно не пристрелили, - приказал я, позволив себе полушутливый тон под конец фразы.

Ласка крайне серьезно кивнула. Ну да, в такой ситуации она шуток не понимает.

Между тем борьба в магическом плане выходила на новый уровень. Князь, понимая, что промедление смерти подобно, принялся рушить защиту Цитадели, окончательно приводя ее в непригодное состояние. Его поддерживали маги Мечниковых, пресекая любые попытки помешать основному "тарану" наступающей коалиции развернуться по полной.

Я запустил собственное творение. В небесах громыхнуло, заготовка плетения начала стремительно разворачиваться в полноценные чары. Наложенные ранее спусковые крючочки сработали и в облаках проявилось мое лицо.

Жаль не удалось оценить эффект его появления.

Дальше процесс пошел по нарастающей, оставалось лишь вливать энергию, чтобы заклятье действовало без сбоев.

Несколько раз меня пытались атаковать, помешав окончательному развертыванию чар в полноценный блокиратор. Бесполезно. Тяжелая мгла наполненных ледяными крупинками туч мрачным покрывалом накрыло главную штаб-квартиру Фостеров. Любая магия тонула в густых заграждениях энергетических узлов, выстроенных вокруг осажденного небоскреба.

Первые мгновения приходилось несладко, пару раз связку облаков, пропитанных стихией Вечного Льда, едва не разрывали на части особенно настырные хаоситы. Ребятки действовали слаженно и очень напористо, пытаясь прорвать заслон античародейской завесы.

Но потом напор стих. Действия ставропольцев связали чересчур беспокойных пиндосов, позволив мне намертво перекрыть указанную область, не давая бить за пределы четко очерченных границ.

Тяжело давалось, но я держал периметр, давая возможность обычным солдатам поучаствовать в "веселье".

Знаменитая тактика ледышек, спарка простых солдат и боевых магов. Одни прикрывают других и наоборот. Использовать преимущество наличных сил на сто десять процентов, не давая врагу преимущества.

Усилия принесли результаты. Оглушительным громом загрохотала оружейная канонада. Стреляли из всего подряд. Гаубицы, залповые системы реактивного огня, портативные ракетные установки, крупнокалиберные пулеметы и скорострельные пушки.

Авиацию, к несчастью, привлечь не удалось из-за чересчур насыщенного магией фона. Техника попросту ломалась еще на подлете, не выдержав перегрузок. Электроника сгорала, не хуже, чем попав под взрыв боеголовки с ЭМИ.

Изначальная задача по ослаблению магического щита развернулась на сто восемьдесят градусов. Теперь ракетно-артиллерийский обстрел велся напрямую по Цитадели, долбая пресловутый небоскреб со всех сторон.

Стандартная ситуация на поле боя. Обстановка меняется ежесекундно, замыслы рушатся, на первый план выходит импровизация.

Тридцатиэтажный небоскреб сотрясался от взрывов. Стройное здание изобиловало глубокими провалами, откуда-то вырывались языки пламени, окна осыпались на тротуар водопадом осколков, металл плавился, выгибаясь дугой.

Плотно кладут, - подумал я, на мгновение отвлекаясь.

Впрочем, чего еще ожидать, палить по неподвижной мишени, да еще столь огромных размеров для артиллеристов одно удовольствие. Знай заряжай, да стреляй, изредка перенося огонь на целые участки строения.

На самой вершине творилось что-то невообразимое. Там сошлись в поединке два патриарха: князь Мечников и лорд Фостер.

Стихия Света против стихии Хаоса.

Энергия бурлила в сумасшедшем водовороте, выплескивалась наружу мощными выбросами. Что-то сверкало, воздух прорезали плотные сгустки сырой силой, пространство плавилось, не в силах выдержать собранной вокруг мощи.

Вот что бывает, когда сражаются не тюфяки из мелких кланов, а лидеры великих родов.

Я не рискнул сблизиться с эпицентром безумия и каким-либо образом подсобить ставропольцу. Для поединков такого уровня мне пока не хватало силенок. Отбросят в сторонку и не заметят, мимоходом спалив в организме всю энергетику.

Наведенный буран, пронизанный магией Холода, выполнял свою роль, мешая вражеским колдунам полноценно ударить в ответ по стреляющей технике. Кое-что иногда прорывалось: шар фиолетового огня, росчерк черной молнии, рубиновые нити, похожие на искривленные лапы пауков, но это в основном комариные укусы на фоне того, что хаоситы могли бы натворить не мешай им никто.

Завеса, созданная из смеси "зеркального отражения" и "сферы отрицания" содрогалась от выпадов, прогибалась, но сдерживала напор обезумивших магов.

Я понимал, что долго так не выдержу. Еще секунд тридцать, максимум сорок и чары попросту лопнут, не сдержав оказываемого давления. Тучи рассеются, ледяная крошка уйдет в небытие.

Надежда одна - войска сполна успеют воспользоваться полученной передышкой и нашпигуют Цитадель таким количеством ракет и снарядов, что конструкция здания просто сломается и небоскреб упадет, погребая под собой весь гарнизон.

По подбородку медленно стекала струйка крови, последние мгновения дались особенно тяжело и от напряжения я сам не заметил, как прикусил губу, пытаясь сохранить структуру плетения. Хаоситы совсем взбесились и теперь направляли все усилия против меня одного, оставив разбираться с рядовыми магами Мечниковых десяток своих.

Удары оказались столь сокрушительными, что в конце концов я не выстоял. Не хватило резервов и скорости, меня что называется тупо задавили толпой.

Каркас заклинания пошел трещинами, сначала мелкими, затем все сильнее расширяющимися, пока наконец чары не лопнули окончательно, отдаваясь в ушах странным звоном серебряных колокольчиков.

- Черт!

Я со стоном опустился на колени, до сих пор ощущая, как тело ломит от невероятного количества энергии, что пришлось прогнать через внутреннюю энергетическую систему организма за короткое время.

Нагрузки невероятные, мышцы ломит, сухость во рту, нервы, как натянутые струны. Вот и верь умникам, что утверждают будто магам важен лишь интеллект. Без физической выносливости ни один чародей далеко не уедет.

- Вы в порядке? - опять Ласка, на этот раз вместо руки поддержки, протянутая фляжка с витаминизированным коктейлем.

Жадный глоток. Легкий привкус цитрусовых и бодрящая волна живительной свежести. Замешано на магии. Кто его гонит? Вроде Глинские. Отличный напиток, не хуже иного хим-стимулятора.

- Они пошли на прорыв, - сообщила девушка.

Я тяжело поднялся, руки оперился на край бортика крыши, пальцы, как листок бумаги смяли кусок алюминия. Как же хреново. Слишком тесная связь с заклинанием, в момент уничтожения меня накрыло обратной волной. Жуть. Так и сдохнуть недолго. А все усиленная подпитка энергии, без нее чары не продержались бы долго.

- Где? - голова немного кружилась, понадобилось несколько секунд чтобы сфокусироваться.

Небоскреб трясло. Современные боги войны делали свое дело, несущие конструкции здания едва сдерживали последствия варварского обстрела и едва не ломались. Еще немного и Цитадели конец.

Оставшийся в живых гарнизон ринулся наружу, надеясь прорвать оцепление и свалить, пока не придавило бетонным обломком.

- Ну посмотрим, чего стоят пиндосские вояки, - пробормотал я, жадно вглядываясь в разыгравшееся представление.

В ближнем кольце охранения стояли американские морпехи. Они-то и приняли на себя первый удар драпающих Фостеров. Сразу завязались перестрелки, где-то грохнули взрывы, частым кузнечиком застрекотал пулемет. Охреневшие от светопреставления, что сопровождало магическое сражение янки принялись палить почем зря, увидав, как на них несутся выжившие хаоситы.

Стоящая рядом Ласка подняла аккуратно прислоненный к ограждению крыши снайперский комплекс. Щелкнули, раскрываясь сошки, лязгнул передернутый затвор, в тоненькое плечо уперся непропорционально толстый приклад из эргономичного пластика.

Думает поохотиться? Бог в помощь. Возражать не буду. Сегодня последователи стихии Хаоса выпили столько нашей крови, что сам бы с большим удовольствием удавил парочку прямо сейчас.

- Вы не против? - в последний момент отстранилась от оружия ассасин, большую часть жизни занимавшаяся устранением людей за вознаграждение.

Я молча махнул рукой. Пусть поможет амерам, не повредит. Смыться вряд ли кто сможет, на внешнем круге стоят наши солдаты, но кто его знает. От случайностей никто не застрахован. Лучше с Фостерами разобраться сейчас. Так сказать, поставить окончательную точку в существовании этого клана. И дело с концом.

Последовали приглушенные хлопки. Блондинка в полевом армейском комбезе ловко поворачивая ствол винтовки принялась отстреливать особо ретивых штатовских клановцев, жаждущих вырваться из Цитадели, в один миг ставшей смертельной ловушкой.

Я пошарил по карманам и выудил на свет миниатюрный бинокль, напичканный электроникой по самое не хочу. Военная модель, графическая обработка изображения, цифровой зум, встроенный дальномер, беспроводная связка с суб-комом и еще целая гирлянда крайне полезных плюшек.

С комфортом устроился у бортика. Истощение сил и усталость вынудили временно перейти из разряда активных участников битвы в пассивные наблюдатели. Все равно толку от меня сейчас мало.

Как подспудно и ожидалось, пиндоссы не сумели сдержать бывших хозяев. Часть хаоситов прорвала внутреннее оцепление, серьезно проредив ряды гордых сынов Техаса. Навскидку трудно сказать, сколько перебили морпехов, но судя по взрывам (Страйкеры, Хаммеры и другая техника) боевые маги Фостеров наваляли им от души.

Далеко умники не ушли, наткнулись на Мечниковых и тут уже пошла совершенно другая история.

Надо отметить, что прорыв шел сразу по нескольким направлениям. Ломиться толпой амерские колдуны не стали, невзирая на творящийся позади кошмар. Грамотно разбились на отряды (включая обычных солдат) и одновременно пошли на прорыв.

Неплохая задумка. Окончившаяся полным крахом. Будь на месте осаждающих кто-то другой, может идея и сработала бы. А так, лишь отсрочила окончательное поражение. Ну и еще позволила хорошенько врезать "предателям" из числа переметнувшихся штатовских вояк.

- Финита ля комедия, - наблюдая за последней агонией хаоситов, рвущихся наружу с отчаянностью обреченных и стойких боевиков Мечниковых, безжалостно уничтожавших всех, кто пытался пробиться в город, я отнял от глаз бинокль.

Ласка давно уже прекратила стрелять, тоже перейдя в разряд обычного зрителя.

- Думаете, всех положили? - спросила она с сомнением.

Я отрицательно покачал головой.

- Нет, более чем уверен, выжившие у противника есть. Те, кому повезло оказаться за пределами Цитадели перед штурмом. Но это разрозненные силы. Десяток магов, сотня рядовых воинов. Ничего серьезного. Плюс те, кто находился в других представительствах клана сегодня утром. У Фостеров вроде еще есть небольшие владения за пределами Северной Америки. Где-то на Гавайях или что-то подобное, точно не помню.

- За ними тоже отправят охотников?

Я удивился.

- Зачем? Теперь они не представляют угрозы. Ядро клана уничтожено, гоняться за мелкими сошками смысла нет. Война с этим магическим родом закончена.

Девушка сноровиста собрала снайперскую винтовку.

- А как же лорд?

Я задумался. Тогда на вершине небоскреба творилось полный дурдом. Противостояние Патриархов воспринималось двумя сцепившимся сгустками: один темный, пульсирующий черным мерцанием, другой сияющий ослепительно белым. Потом темный погас. Логично предположить, что лидер Фостеров проиграл. Но подтверждений нет.

А Цитадель так до конца и не рухнула, чутка развалилась, крышу напрочь снесло, повсюду пожары, но стоит чертяка, окончательно на падает.

На совесть строили, молодцы.

- Пошли, все кончилось, - я развернулся и направился к выходу. Искать лифт бесполезно, электричество во всем городе вырублено, пойдем пешочком по лестнице.

Спустившись вниз на улицу, почти сразу наткнулись на патруль Мечниковых. Нас отвезли в полевой штаб, неподалеку от места недавнего сражения. Последние удары по твердыне хаоситов координировались отсюда, база у аэропорта выступала в качестве опорного пункта. Туда отвозили раненных, оттуда же прибывало подкрепление.

Оставшихся в живых пиндосских морпехов разоружили и согнали в импровизированный загон на парковке перед здоровенным гипермаркетом. Охраной поставили массивные АРПы и солдат моего поредевшего батальона. Там же поблизости крутился Грин со своими людьми.

Один из наших сопровождающих с угрюмой усмешкой поведал, что американские вояки подняли шум и попытались оказать сопротивление, не желая сдавать оружие. Пришлось применить средства убеждения. Несколько "солнечных стрел" привели особо буйных в состояние умиротворения. Покойного. Остальные правильно поняли намек и больше не лезли на рожон, позволив загнать себя в огороженную зону.

Не стоит думать, чего-то плохого. Устраивать массовые казни никто не собирался. Больно надо возиться. Однако и оставлять в тылу организованную военную силу при марше к следующему пункту назначения - Далласу, будет плохой идеей. Оно нам надо, напрягаться, ожидая удара в спину?

Технику конфискуют (скорее всего приспособят под нужды экспедиционного корпуса), оружие где-нибудь складируют, а то и вовсе уничтожат. И лишь только после этого всех отпустят по домам. Рядовых уж точно. Офицеров, возможно, задержат. На всякий случай. В любом случае, всю ораву держать однозначно не будут. Слишком хлопотно.

Имелся, конечно, вариант перебить всех. Но тут тоже проскальзывали нюансы. Если уж устраивать нечто подобное, тогда придется зачищать город полностью. Отправлять весь Хьюстон под нож. Иначе всякие партизанские вылазки против захватчиков нам гарантированы. Обязательно найдутся герои, пожелавшие отомстить.

А так, и волки сыти, и овцы целы. Они знают, что мы тут не задержимся и вскоре вообще свалим обратно. Будут сидеть тише воды, ниже травы, не провоцируя никому ненужную агрессию. Амерские военные в этой случае сами выступят сдерживающим фактором для своих.

В качестве альтернативы - россыпь свето-бомб, выжигающих город до основания. Кланы умели настаивать на своем.

- Живой? - ко мне подошел главный Мечников, хлопнул по плечу в качестве приветствия.

Князя не видать, наверное, восстанавливается после тяжелого поединка.

- Да, - я кивнул и сразу же поинтересовался: - Что с лордом?

Командующий силами вторжения направления "Хьюстон-Даллас" небрежно махнул рукой в сторону полуразвалившегося небоскреба.

- Готов, его светлость. Лежит где-то там. Надо труп поискать для опознания.

Ну, с учетом использованных сил (полыхало будь здоров, особенно в магическом фоне), далеко не факт, что тело осталось в достаточной степени сохранности для идентификации. Скорее всего сгорело, а то и вовсе испарилось. На вершине Цитадели и крыши-то толком нет. Одни развалины.

Что, конечно, вовсе не значит, что означенный Патриарх мог бежать, притворившись мертвым. Они с князем так близко сошлись в схватке, что обмануть другого в гибели не представлялось возможным.

Если говорят сдох, значит сдох. Клану Фостер настал конец.

- Когда выступаем к следующей точке? Будет формироваться конвой? - я остановился, оглядывая следы многочисленных разрушений на окружающих зданий. Ласка, как обычно, дисциплинированно замерла за левым плечом.

Именно на нее бросил изучающий взгляд Мечников, прежде чем продолжить говорить.

- Она мой кровный вассал, - успокоил я его, догадавшись что того беспокоит.

Маг хмыкнул, но как-то совершенно невесело.

- Никакого конвоя не будет, - огорошил он. - Да и вообще, дальнейшего продвижения. Остаемся на месте.

Не знаю как, но я почему-то сразу понял куда клонит ставрополец.

- Перемирие? - еще до конца не веря, спросил я.

Чародей кивнул.

- Оно проклятое. Будь оно неладно, - и не дожидаясь вопросов объяснил: - Есть такой показатель: коэффициент выполнения задачи в заданный промежуток времени. Так вот, аналитики подсчитали, что мы в него не укладываемся. Точнее, мы-то с вами как-раз идем с опережением графиков, но вот остальные не успевают. И очень серьезно.

Дерьмо! Я сразу сообразил, о чем идет речь. Мы взяли Хьюстон и разделали под орех Фостеров, а вот другие русские кланы похоже не могли похвастать такими успехами.

Умники из Объединенного Командования почесали репу, посчитали и быстро поняли, что при столь медленных темпах наступления, экспедиционные войска завязнут здесь надолго. Уровень сопротивления будет только возрастать, а ресурсы для войск тратиться с катастрофической скоростью. И все это на другой стороне Атлантики.

- Конференция назначена на послезавтра. Пока остаемся здесь, чтобы иметь лишний козырь на переговорах, - сообщил Мечников, еще раз хлопнул меня по плечу (на этот раз ободряюще) и направился по своим делам.

Похоже война закончилась.


Глава 25


Хьюстон. Владения клана Фостер. Аэропорт. База экспедиционного корпуса. 06:20

Надувной матрас военного образца плавно качнулся, реагируя на изменение положения тела. Я подтянулся и уперся спиной в невысокую спинку походной кровати. Взгляд неосознанно скользнул влево, тонкое одеяло сползло, обнажая длинную стройную ногу, Ксюша что-то пробормотала и сладко причмокнула, прибывая в стране грез.

В армейской палатке властвовал полумрак. Каркасная конструкция, рассчитанная на пять человек, находилась в полном нашем распоряжение. Пользуясь должностью привлеченного специалиста, княжна еще по прилету нагло отжала у квартирмейстера офицерский "мобильный блок-модуль".

Спорить с ней разумеется никто не рискнул, учитывая положение девушки в клане уральских мастеров и статус союзника, предоставившего очень ценное оборудование. Дроиды нового поколения тяжелого класса, сконструированные для боев в городских условиях, с лихвой окупили стоимость переброски через океан. АРПы нередко спасали жизни обычных солдат, выходя на передний край битвы, уничтожая противника и что самое главное - принимая ответные удары на себя. А это многого стоило.

- Ты чего не спишь? - каким-то шестым чувством заметив, что я проснулся, Ксения приоткрыла глаза. - Сколько времени?

Я успокаивающе погладил ее по обнаженному плечу.

- Еще рано, спи.

Она что-то пробормотала насчет неуемности некоторых личностей, которые встают ни свет ни заря, тем самым будя уставших девушек, перевернулась на другой бок и тихонько засопела.

Я поневоле улыбнулся. Где-то глубоко внутри появилось приятное чувство теплоты к лежащей рядом девушке. Мне вдруг остро захотелось, чтобы этот момент странного единения не заканчивался как можно дольше.

Влюбился что ли?

Подумал и как-то спокойно воспринял данную информацию. Без ехидства и насмешки своего внутреннего "я", имевшего склонность относиться к подобного рода вещам с изрядной долей сарказма.

Влюбился. Ну и что?

Это не походило на отношение с Алисой Волконской, где было больше страсти, чем настоящей любви. С Ксенией получилось совсем по-другому. Ровнее что ли, и при этом намного крепче.

Например, если бы с Алисой что-нибудь случилось, то я бы скорее всего действовал под влиянием вспышки эмоций, подчиняясь порыву и не оглядываясь на здравость рассудка.

А вот если кто-нибудь обидит Ксюшу… что же, пройдусь по обидчикам катком и не успокоюсь, пока самого распоследнего причастного не найду и не покараю, и плевать сколько на это уйдет лет. Стану действовать терпеливо, не отвлекаясь и без лишних эмоций, но обязательно достану всех…

Мда, какое-то нетипичное сравнения чувств. Впрочем, чего еще ожидать от Воина? Не размер же букетов, выбора мест для свиданий и разных подходов в ухаживании.

Я хмыкнул и потянулся к раскладному столику, на поверхности темнела плоская картонка ультрабука, наушники-вкладыши лежали рядом.

Тонкая крышка легко открылась, всплыло окошко с предложением ввести имя и пароль. Чуть ниже задумчиво предлагалось использовать отпечаток пальца для общего доступа.

Ну, давай попробуем. Правда вряд ли получится. Или нет? Отпечатки брали у всех клановых солдат, включая высший командный состав. Так что по идее узор моей пятерни где-то тоже должен храниться.

Сработало. Надо же. Картинка изменилась, пошла загрузка, или что скорее всего, выход из спящего режима. Шустро работает.

Так, что тут у нас… закрытый раздел с технической документацией… ну это нам не надо… какие-то программы… хмм… тоже запороленные под запуск… Ну ладно… не больно-то и хотелось… Еще окна с предупреждающей надписью, использовать некие электронные ключи…

Это мне все не нужно, где обычный браузер? Значок подключения к сети горит, значит выход в интернет есть, скорее всего через резервный канал станции связи.

Как все сложно. Блин и сюда нельзя, где же этот драный браузер? Понадобилось минуты три, чтобы найти искомый инструмент для серфинга в интернете. Машинка явно используется для серьезной работы, а не для просмотра развлекательного контента.

Так, пока есть свободное время, надо глянуть новости, узнать, что в окружающем мире твориться.

Основная тема медийного пространства - переговоры между нашими и пиндосами. Ожидаемо и оправданно. Конференцию устроили в пригородах Вашингтона, так сказать, куй железо пока горячо.

Амеры, кстати, сначала заартачились, типа похоже на капитуляцию, надо на нейтральной территории и обязательно только после вывода русских войск с материка. Но князья их послали на три веселых буквы и выставили еще более жесткие условия. А в качестве стимула, Шуйские принялись долбать по Балтимору чем-то массированным и крайне тяжелым, грозя обратить город в пыль.

Согласились. Куда деваться. У нас сейчас положение лучше. Не тотальное превосходство, до окончательной победы еще далеко, но и поражение никак не на горизонте. В определенном смысле ситуацию можно называть - зыбкое равновесие. Однако мы-то воевали на их земле, а не на своей. Это оказывало необходимый эффект.

Действовали в стиле: не хотите говорить? Не вопрос, будем продолжать обстрелы и бомбардировки до тех пор, пока все здания в щебень не рассыплются. Сначала в окрестностях Вашингтона, потом где-нибудь в Сиэтле, Сан-Франциско, дотянемся и до Атланты. А после еще найдем подходящие цели, благо городов у вас полно. На сто лет хватит.

Пиндосов проняло. Ван Хоторны плюнули и пошли на попятную, заодно заставив другие кланы присоединиться к переговорам. Включая Морганов, с кем у них уже случилось перемирие, сразу после вторжения русских великих родов.

Я задумчиво почесал подбородок (не мешает побриться, уже появилась легкая щетина). А вот любопытно, наших бостонских приятелей раскусили насчет работы на две стороны? Если да, то что с ними будет потом? Вряд ли остальные янки простят двойную игру.

Или отбрехаются? Если подумать, как такового предательства, по сути, не было. Шокеры преследовали свои цели, опираясь на помощь Строгановых, в стремлении свалить прыгунов с пьедестала лидеров мнений на североамериканском континенте. Обычная комбинация в духе межклановых интриг.

Ладно, бездна с ними, что там после начнется у янки плевать, сейчас надо договориться о мире. Ситуация патовая для всех, того и гляди другие великие рода нападут, воспользовавшись общей слабостью. Вон австралийцы в последнее время получили много силы и влияния. Сингапур под себя подмяли, да и вообще по сторонам уже начали жадно оглядываться, размышляя, где бы еще кусочек охватить.

И это, не упоминая всяких китайцев и японцев, тоже весьма падких до чужого добра.

Додавить пиндосов не вышло. Жаль, конечно, но что поделать. Надо действовать умнее, не ломиться вперед, пытаясь расшибить себе лоб, заодно подставляя "корму" всем желающим.

Подпишут, никуда не денутся. И лорды, и князья понимают что почем, и не станут особо упорствовать. Наши может выбьют какую-никакую контрибуцию, возможно ограничат деятельность янки во внешнем мире, разделив сферы влияния в свою пользу. И все закончится.

До очередного раунда, лет этак через двадцать.

Мы неплохо прошлись по их землям, опустошили несколько городов, потери, опять же, не в их пользу, прикончили неплохое количество магов и обычных солдат, изрядно пожгли технику и разрушили инфраструктуру. Восстанавливаться придется долго.

- "…обстановка на Ближнем Востоке продолжает накаляться, по заключениям аналитиков борьба за нефтеносные районы не будет ослабевать до тех пор, пока кто-нибудь не займет доминирующее положение, став не только основным добытчиком ресурсов, но и третейским судьей для более слабых игроков…", - вещали зарубежные новости по каналу.

Вместо ведущей показали кадры боев в пустынной местности. Какие-то разрушенные городские постройки, танки на улицах, стрельба.

- "… вместе с тем за последние полгода положение Израильского государства сильно ухудшилось, достигнув критической точки. Без внешней поддержки, в условиях неослабевающего давления палестинских сил самообороны, ЦАХАЛ вынужден раз за разом, отдавать приказы об очередной смене позиции для отступления…"

Евреев жестко давили, там целая коалиция собралась: Египет, Сирия, Иран объединенными усилиями пытались сбросить опротивевших сионистов в море. И надо сказать, без поддержки Штатов у последних шансов устоять практически не оставалось.

Помнится, месяц или около того назад, пархатые товарищи из пустыни пытались обратиться к князьям за помощью. Мол бывшие соотечественники, русскоязычные и вообще, раньше жили в одной большой дружной стране. Пришлите значит солдат, технику, ресурсы (нужное подчеркнуть) чтобы они вместе с нами сражались против наших врагов.

Князья обалдели от такой наглости, заявили, что плевать хотели чего там и кого убивают в земле иудейской и вообще, пусть идут на хер с подобными просьбами. У нас своих забот полон рот. Короче, равнодушно отвернулись, изредка лениво поглядывая, как течет войнушка в той стороне света.

Правильно, пусть хоть перебьют друг дружку, нисколько не жалко. А уж воевать еще за кого-то чужого и вовсе идиотизм.

- "…площадь пожаров на пятый день эскалации конфликта не превышала двадцати тысяч квадратных километров, что полностью опровергает заявление о тотальной зачистке вражеской территории. Удары не носили массового характера и применялись исключительно с целью нейтрализации агрессивного потенциала противника…", - довольно витиевато выразилась ведущая по поводу масштабов разрушений в восточной Европе после атаки огненного клана.

Короче, Орловы Польшу спалили. Хорошо, так спалили, качественно. Забросали "Огненными штормами" - массированными заклятьями класса "ААА+" и шлифанули поверх бомбардировщиками.

Теперь к западу от границы русских земель и до самой Германии, вместо Украины и Польши одно большое Дикое поле. А посреди него лишь небольшие островки цивилизации и с немногочисленными выжившими. Мосты, электростанции, дороги, связь, вообще ничего не осталось. Натуральный каменный век.

Где-то через пару дней последовало заявление европейских властей. Тех остатков, что еще трепыхались на предмет: "объединенной Европы". Какая-то немка ляпнула, что гибель нескольких десятков туристов не повод для объявления войны. Мол, убили и убили, что такого.

Походу тетка из числа бывших функционеров Евросоюза, еще не привыкла, что обстановка уже не та, что прежде. Идиотку до сих пор мучали фантомные боли по утрате возможности поучать "диких русских".

Не просекла момент, овца. Совсем мозгов нет. Или отвечала на пресс-конференции на автомате, как привыкла. В любом случае, ответная реакция последовала незамедлительно.

Орловы пришли в бешенство. С горящими от ярости глазами личный порученец князя заявил, что раз уж германцы считают жизнь жителей русских земель незначительным пустяком, то и мы отныне будем поступать схожим образом. И первым шагом станет обязательное ношение всеми европейцами специального ошейника, при пересечении границы. Со встроенным маячком спутникового навигатора и запирающим замком-артефактом (такие сейчас заключенным одевает, вместе с оранжевым комбинезоном). Ни снять, ни порвать. Чтобы каждый видел, какая мразь и откуда приехала.

Германцы охренели, что-то начали вякать, оправдываясь, но Орловы, что называется закусили удила и ни за что не хотели отказываться от "нововведения". Остальные князья поддержали огневиков и распространили новые миграционные "правила" на все земли русских колдовских кланов.

- Не хило, - пробормотал я, тоже слегка прифигевший от известий. - Эк, они как, а еще говорят репутация дипломатов. Когда надо так могут рубануть, мало никому не покажется.

Как правило, представители одного из сильнейших магических родов России действовали, сообразуясь с обстоятельствами, придерживаясь определенного баланса. Убитые подданные ладно, реакция понятна и в целом более чем оправданна.

Но из-за какой-то тупоголовой умственно отсталой, которая только что-то там сказала… ну не знаю… не перебор? Хотя их тоже можно понять, овца выглядела так самоуверенно на экране, что урок просто необходим.

Вот и нашла коса на камень, и фрицы схлопотали по первое число.

Любопытно, что сделают с этой бабой? Просто уволят или под суд отдадут, пытаясь найти компромисс с озверевшими огневиками?

По идее всю бы Европу в расход, да уже сомневаюсь, что наши снова начнут воевать. Особенно после нынешней эпопеи в Пиндосии…

- "… возвращаясь к местным новостям. Пресс-секретарь мэрии Москвы подтвердил о намерении властей провести тщательную проверку лиц, причастных к недавним уличным беспорядкам. В случае положительного ответа, данные персоны будут незамедлительно выдворены за пределы границ клановых владений без возможностей возвращения назад, - на экране появился аскетичного вида мужик в деловом костюме: - Нарушения общественного порядка будут караться по всей строгости закона. Отдельно будут рассматриваться случаи, приведшие к смерти".

О чем это он? Ага, не пропуск скорой помощи, перекрытие улиц. Пациентку вовремя не довезли до больницы, умерла по дороге. Кадры с родственниками, комментарии медиков.

Ну, после такого мало кто станет возражать против депортации приезжих из одной маленькой горной страны. Всех подряд высылать вряд ли будут (у многих поди уже и гражданство имеется), но прошерстят плотно. Любая связь с выступлениями в поддержку открытия границ для беженцев - билет в один конец за свой счет. И неважно, какой там у тебя популярный ресторан восточной кухни в столице. Пойдешь на выход, как миленький, у колдунов с этим строго.

И как бы в подтверждении сказанного тезиса пошел характерный видеоряд: по улицам Москвы прогнали нестройную толпу носатых грузин в сопровождении полицейского конвоя. Первая партия на депортацию.

И что интересно, идут смирно, не рыпаются. Малейшее сопротивления подавляется не уговорами и даже не дубинками, а сразу пулями. Рассусоливать никто не собирался, сразу в расход.

Я придержал ноутбук на коленях, покосился на Ксюшу, вроде спит. Поправил наушники и вновь приник к экрану.

- "… мы предлагаем самые низкие цены. В стоимость входит не только доставка до дверей, но и установка с настройкой всех датчиков…"

Пошла реклама, показывали ролик о домашней системе умного дома, зазывали акцией и рассрочкой платежа с уменьшением абонентской платы ежемесячного обслуживания.

Я поневоле проникся.

- "… "Домовенок" защитит ваше жилище и поможет в ежедневых заботах по дому…"

А что, неплохо. Обзаведусь постоянным жильем, обязательно прикуплю. Производством и продажей занималась небольшая фирма "Пятое измерение". У них же можно прикупить продвинутые бытовые приборы с интеллектуальным управлением функционала полного цикла. Надо запомнить контакты, авось пригодится.

- "… княжеская канцелярия в очередной раз отказала в просьбе восстановить финансирование Фонда отечественного кино и других проектов схожих форм. В списке исключений останутся Третьяковская галерея, Большой театр и ряд других значимых объектов культурного наследия. Для прочих субъектов выделение средств не предусмотрено…"

О как. Это они конечно резанули, как по живому. Московский бомонд оторвали от казенной кормушки, молча указав на дверь.

- "… просто позор, что государство прекратило субсидировать культурные программы, - горячилось некое светило под фамилией Бандарук. - Талантливые люди вынуждены отвлекаться, заниматься презренной обыденностью, пытаясь заработать на кусок хлеба. Где это видано?"

И все в таком духе. Другие деятели тоже чего-то выступали, требовали, просили, призывали прекратить "душить" национальную культуру.

Я хмыкнул, заметив, что оные персоны, говорят-то говорят, однако пределов допустимого не пересекают. Осторожничают. Зря, кстати, магам до фонаря обычная болтовня, пиши, говори чего хочешь (за исключением личных оскорблений и беспочвенных обвинений). Но если начнешь нарушить закон и порядок, тогда да, Хранители мигом подвесят бузотера за причинное место, независимо от того, кем он являлся по жизни и какой имел статус. Специфика устройства "дивных земель" до сих пор давала о себе знать.

Потом брали интервью у попов. Та же история, прекращения расходования бюджетных средств. На этот раз на храмы. Кланы, наоборот, стали активно собирать налоги с сооружений культового назначения.

Ведь раньше как, официально строили церкви на частные пожертвования, но это лишь на беглый взгляд. Копнуть глубже - деньги (и в больших количествах) выделялись также из региональных и федеральных бюджетов. Сейчас такие фокусы уже не пройдут.

Для колдунов РПЦ - это своего рода корпорация, которую тоже можно подоить на предмет налоговых сборов. Не более.

Стоило репортажу закончится, как пошла заставка-анонс аналитической программы. Круглый стол, приглашенные эксперты, тема обсуждения: "Кризис веры и упадок религии в современной реальности".

Очередью прошли короткие вставки из уже прошедших бесед. Какой-то бледный парнишка со взглядом горящим вдохновенное вещал:

- "Опытный трансмутатор взмахом руки превратит воду в бокале в красное вино. Бывалый маг водной стихии без труда пройдет по поверхности озера или реки. И произойдет это не где-то далеко в таинственных магических зонах, а у вас под окном. Вера в чудеса и святых не нужна, их аналоги ходят среди нас и не считают это чем-то особенным".

Ему горячо отвечал какой-то мужичок с типичной внешностью "а-ля профессор" в твидовом пиджаке с заплатками на локтях и бабочке на шее.

- "Нельзя подходить к вере только с позиции демонстрации чародейской силы. Вера это нечто другое. И нельзя равнять ее…".

Дальше стандартное выступления теоретика-теолога, его поддерживал бородач в рясе, а пацана девка в очках, слегка за двадцать. Упомянули и магоборцев, в контексте слома общественного сознания неприятия магии в попытке остановить трансформацию социума под воздействием повсеместного распространения той самой магии.

Короче псевдонаучная чушь высоколобых умников, кому делать больше нечего, как собираться и нести всякую пургу. Но народу нравится, поэтому гонят в эфир. Я бы этих бездельников разогнал, прописав на посошок хорошего пинка.

Я зевнул и мазнул взглядом по часам, время уверенно движется к семи. Пора вставать? Или еще посмотреть?

После недолгого размышления решил погодить. Начну одеваться, Ксюша точно проснется, пусть отдыхает.

- "… распространение практики автоматического взимания штрафов уже окупило себя и в перспективе обещает принести ощутимую прибыль городской казне…".

О, а вот и родной Златоград. Чиновник из муниципалитета разливается соловьем, а журналисты пытали его насчет какой-то давешней истории. Пришлось немного подождать и послушать, чтобы понять, о чем идет речь.

Мужик подъехал на машине к мусорке, выбросил пакет через открытое окно, промазал, пакет разорвался и мусор высыпался на асфальт. Казалось бы, житейская ситуация. Вышел, убрал за собой и поехал дальше. Сам накосячил, сам исправил.

Но этот индивид посчитал лишним напрягаться и просто укатил. Камеры зафиксировали нарушение и грязнуле улетело письмо счастья. Штраф пять штук. Серьезная сумма. Видимо так много из-за большой площади загрязнения.

Прошла неделя, не оплатил. Еще одна. Тоже. Штраф автоматом вырос в десять раз. В городе магов-финансистов за чистоту боролись поистине драконовскими методами. В гости нарушителю пришли судебные приставы взыскивать долг. Оказалось, из вновь переехавших, живет на окраине, купил недавно квартиру, работает то ли электриком, то ли водопроводчиком, признаться я этот момент как-то прослушал. Из обычных трудящихся на фрилансе в общем, но зарабатывал довольно неплохо.

Сбережений нет, а штраф пятьдесят тысяч. Думаете, его пожалели и дали отсрочку? Три раза ха. Квартиру сразу на конфискацию, самих в ночлежку, остаток будет списываться с будущей зарплаты (не более пятидесяти процентов от доходов). Такие дела.

По зрелому размышлению, сам виноват. Прекрасно знал, что маги шутки не любят шутить и за нарушение закона врежут так, что мало не покажется. Зачем тянул с оплатой? И главное - зачем вообще мусорил, дебил? А теперь плачется, умоляет простить. Угу, разбежался.

Здесь в дело вступал принцип прецедентного права. Сжалишься над одним, другие начнут думать, что смогут превращать город в свалку и ни черта им за это не будет.

Нет уж, лучше сразу показать пример остальным, чтобы думали, прежде чем творить всякую фигню. Лично я в этом горячо поддерживал муниципальных служащих Златограда. А то заведут себе привычку "тоже граждане" выбрасывать мусорные мешки с балкона, а потом ноют, что никто это дерьмо не убирает. Давить таких надо, и давить сильно.

Опять реклама. Да что же ты будешь делать, в онлайне уже не спрятаться от нее. Но хоть не обычная. Снова социально ориентированная.

Череда кадров: первый полет в космос, Гагарин, Ломоносов и его открытия, Лобачевский - математик, Пирогов - великий хирург, Менделеев с его таблицей химических элементов. Какие-то масштабные стройки, записи кинохроники. Дальше слоган крупными буквами: "Мы русские - нация победителей!".

Ого, похоже Орловы набирают обороты. Идея с империей никуда не исчезла, стремление к объединению прослеживается четко.

- Как бы не перестарались, рационализаторы, - вполголоса проворчал я. - Другие князья могут и не понять имперские амбиции огненных.

Впрочем, до прямого противостояния вряд ли дойдет. Уже вряд ли. Печенкой чую, все это действо согласовано со Строгановыми. А против этих двух сильнейших кланов мало кто посмеет выступить. Коалиция сформирована, роли расписаны, сценарии утверждены, осталось лишь дождаться самого представления.

Вряд ли Орловым дадут основать династию, скорее это будет напоминать совет с коллегиально выбираемым председателем. Типа канцлер или что-то вроде того. В любом случае, хочется посмотреть, до чего в конечном итоге додумаются.

Пошли криминальные хроники.

Банда малолетних ублюдков забила насмерть семейную пару во время ограбления. Всех поймали, арестовали по горячим следам. Дали по пятьдесят лет. Родители в зале суда в шоке. Тяжкие преступления не имеют возрастных ограничений. Наденут ошейник, обрядят в оранжевый костюм парашютиста и отправят на каменоломни (шахты, штольни) на Урал к Демидовым. Там таким отморозкам самое место.

Следующий случай. Убийство двух патрульных-хранителей. Тут все предсказуемо, убийц нашли и специально взяли живыми. Можно не сомневаться, способ казни назначат самый мучительный, умирать бандюганы будут очень долго.

Дальше, что… цыгане, поселок, наркоторговля, похищение детей. Угу, тоже ясно. Пройдутся по табору огнем и мечом.

А это еще что? Какой-то извращенец, похитил и удерживал в заточении двух девочек, оборудовал на загородном участке подвал, где и устроил камеру пыток. Регулярно насиловал, в конце убил, собирался расчленить. Случайно увидел сосед и общими усилиями еще нескольких человек психа удалось задержать. Вызвали Хранителей.

Ясный пень - приговор смертная казнь. Люди в зале суда аплодировали, а вот сам обвиняемый держался как-то удивительно спокойно. Улыбался, смотрел в камеру, едва ли не раскланивался. Небось думал, умрет легко. Но не тут-то было. Общественный резонанс, то да се, необходимость вселить в жителей уверенность в защите в условиях распоявшегося криминала в провинциях.

Короче, после паузы, судья уточнила, что в связи с особой тяжестью преступления смертная казнь заменяется отправкой приговоренного в Институт экспериментальной медицины в качестве биологического материала для участия в исследованиях.

Шок. Народ сначала не врубился, о чем речь. Грешным делом, подумали, что мразину собираются запереть в психушку, на полный пансион и чтоб "веселые" лекарства до конца жизни за счет налогоплательщиков. В зале возник возмущенный ропот. Зря, кстати.

Первым понял, что к чему сам обвиняемый. Завыл диким зверем и бросился на стеклянную перегородку.

В зал шустро вошли двое в безликих белых халатах с медицинскими масками на лице. С помощью приставов сноровисто уложили душегуба на каталку, зафиксировали и так же споро выкатили из зала. Пока катили связанный вопил не переставая, пришлось колоть успокоительное.

Мда, это тебе не пуля в затылок. Народ проникся и слегка прибалдел. Дошло, что ждет выродка. Да и правильно. Как говорится: как аукнется, так и откликнется. В прежнем мире нередко забывали о жертвах, предпочитая сосредотачивать внимание на преступниках, совершенно упуская из вида пострадавших от их рук. Либеральные ценности, общечеловеческий подход, они тоже люди и другой похожий бред.

А у кланов с этим просто: по преступлению и наказание. Любишь пытать и мучить маленьких девочек? Будь готов оказаться на их месте со всеми вытекающими. Роль подопытного кролика для ученых-медиков отлично подойдет насильнику и убийце.

После показали интервью одного из Орловых по поводу дальнейшего изменения уголовного кодекса, реформирования тюрем с отменой колоний и изменением внутреннего распорядка. Судя по всему, собираются избавиться от прежней практики привлечения уголовных элементов для поддержания порядка в местах заключения. Ну или нечто похожее.

Я зевнул, мысленно пожелав неизвестному клановцу огненных терпения в этом очевидно нелегком деле.

Пощелкал еще новостные ресурсы, практически везде на первых полосах русско-американская война. Внезапный бросок с молниеносной высадкой десанта через Атлантический океан многих впечатлил. А кое-кого и серьезно напугал. Да и черт с ними, пусть бояться, полезно.

- Не спишь? - сбоку раздался голос Ксении.

Я покачал головой, захлопнул планшет. Княжна сладко потянулась и озорно взглянула на меня, я улыбнулся в ответ наклоняясь…

Чтобы тут же резко выпрямиться. В затылке будто взорвалась маленькая бомба. Резкий укол и разливающийся холод.

- Что случилось? - Ксюша приподнялась, в зеленых глазах плескалась тревога.

Понадобилось несколько секунд, чтобы сообразить в чем дело. Кто-то весьма напористо сканировал Обитель Стужи. Заклятье "Живого льда" создало устойчивую связь между творцом и ледяной крепостью, вот через нее-то мне и прилетело "эхо" чужого воздействия.

Надо срочно возвращаться в Цитадель.


Глава 26


Где-то над Арктикой. Цитадель принца Виктора. Обитель Стужи.

Первыми из наведенного портала вынырнули парни Грина. Растеклись волной, контролируя сектора обстрела Собранные, готовые открывать огонь, реагируя на малейшее враждебное проявление.

Фигуры в молочно-белых техно-доспехах мгновенно рассредоточились в вытянутом овальном зале, за неимением естественных укрытий, прижимаясь к волнистым стенам из чистого льда.

По каналу связи пришло подтверждение о создании периметра безопасности. И лишь затем в висящую в воздухе рябь шагнул я. Знаю, поведение не больно героическое, но бросаться вперед сломя голову глупо, вдруг на выходе ловушка. А наемникам платят за риск. И платят серьезно. Это их работа, подставлять себя, вместо меня. По крайней мере, в определенных обстоятельствах.

- Активности ноль, - доложил командир солдат удачи, стоило мне появиться, он ожидал у портала.

На меня дыхнуло морозом. После жаркого Техаса резкий перепад температуры чувствовался особенно остро.

Я с наслаждением вдохнул полной грудью. Как же оказывается мне этого не хватало - освежающего глотка чистого Холода Длинное помещение буквально пронизывала энергия стихии Вечного Льда.

- Даже не думал, насколько я по этому соскучился. - сказал я с удовольствием запрокидывая голову.

Нечто подобное ощущалось в Замершем Лесу и Чертогах Льда, средоточиях могущества клана Строгановых. За месяцы жизни вдали от Холодного Предела я уже забыл, как это приятно, быть окруженным родной стихией.

Она пульсировала вокруг, как неиссякаемый источник энергии. Наполняла силой и бодростью, вызывала чувство детской радости и единения с чем-то поистине необъятным, что относится к тебе, как к своему ребенку Ведь все мы - создания Холода - дети Вечного Льда.

- Все превращается в лед, - медленно выговорил я девиз рода Строгановых, приподнимая ладонь и глядя, как тактическая перчатка армейского образца Мечниковых покрывается изморосью.