Book: Дары Света



Аннотация

Мое имя Айлин Тэмхас. Сирота, потерявшая всех родных еще в десять лет. Одинокая, с обезображенным лицом, привыкшая к человеческой ненависти, я не ждала от этой жизни ничего хорошего. Пока в одну темную ночь среди гор в моей жизни не появился лорд Ормондт Ронан, Воин Света. И вместе с ним пришли тайны и приключения. Автор обложки ML6503 Роман закончен, на вычитке.

Глава 1

Полуденное солнце, еще минуту назад нещадно поливавшее землю нестерпимым жаром, заволокло тучами. Учитель вскинул голову к небу и облегченно перевел дух, но тут же и огляделся в поисках укрытия. Ветер все более усиливался, и дождь грозил начаться в любой момент. Учитель, давно перешагнувший порог, когда юнец становится мужчиной, поглядывал на меня, уже накинувшую на голову капюшон.

- Туда, - указал он на грот в отвесной скале.

Я, молча, кивнула и поспешила в указанном направлении. Учитель обернулся назад, вглядываясь в узкую каменистую дорогу, и последовал за мной. Я уже ждала его, стоя у самого входа в грот, вытянув руку. Первая тяжелая капля упала на ладонь, затем вторая, и небо разверзлось яростным напором воды, хлеставшей сплошной стеной. До грота учитель уже бежал. Он заскочил внутрь, скинул поклажу с плеч и затряс волосами, стряхивая с них влагу. Я обернулась к нему и скинула капюшон.

- Мы успеем? - спросила я.

- Должны успеть, - кивнул учитель. - В любом случае нагоним в дороге.

Я кивнула и прошла вглубь грота, скинула накидку, потрогала толстую косу, уложенную вокруг головы, и снова посмотрела на своего спутника. Учитель Белфоер скинул с плеча дорожную сумку и достал последнюю четвертину хлеба, яйца, купленные в последней деревне, которую мы прошли, когда солнце еще приближалось к зениту, кусок вяленого мяса и флягу с водой.

- Поешь, идти нам еще далеко. До вечера уже не будем останавливаться. - Сказал он, раскладывая наши последние припасы на кусок материи.

Я послушно села напротив и отломила кусок хлеба. Учитель отрезал кусок мяса и протянул мне. Благодарно кивнув, я отошла к выходу из грота, задумчиво глядя на ливень.

- А если дождь затянется? - спросила я.

- Значит, времени у нас останется совсем мало, - ответил он. - Отойди оттуда, Айлин, простынешь.

Улыбнувшись, я обернулась и тепло посмотрела на Белфоера. Иногда мне хотелось назвать его - отец, настолько доброй была его забота. Учитель поманил меня, и я не стала спорить. Когда наш импровизированный обед был закончен, он собрал последние крохи в сумку, обтер рот и руки, и подошел к выходу из грота.

- Дождь уменьшился, - сказал он, - идем, Айли.

Накинув капюшон, я подхватила свою сумку и догнала Белфоера, который уже шагнул из уютного убежища под дождь. Мы вошли в лес, и капли перестали быть такими докучливыми.

- Учитель, я не хочу с вами расставаться, - мне было грустно.

- Айли, я научил тебя всему, чему только мог научить, - он обернулся ко мне. - Надо двигаться дальше. Тебя ждут, это хорошее место, ты сможешь раскрыть весь свой потенциал.

- Я могла остаться рядом с вами, в нашем городке толком нет магов, - этот спор происходил ежедневно с тех пор, как мы покинули Грахем.

- Девочка моя, в Грахеме у тебя нет перспектив. Работа на лорда Кетера даст тебе хорошую возможность показать себя. Среди женщин мало боевиков, а ему нужна именно женщина. Его дочь отправляется в Рэнлад, ей нужна телохранитель, и ты отличная кандидатура. Леди Лизель немного избалована, но я уверен, что вы найдете общий язык. Все будет хорошо, не переживай.

Я в который раз нахмурилась. Конечно, учитель прав, в Грахеме я завязну в мелких проблемах, чаще выдуманных горожанами от скуки, а мне хочется настоящего дела. Но так не хочется расставаться с учителем, менять привычную жизнь, да и леди Лизель, если честно....Вздохнув, я прекратила спор, зная, что все равно ничего не изменишь. Когда мы вышли из леска, дождь закончился, и снова выглянуло солнце. Стало невыносимо душно от водных испарений. Мы скинули плащи, уже предчувствуя, что к концу пути будем вымотаны до предела.

* * *

Замок лорда Кетера возник, когда мы уже совсем выбились из сил. Эта черная громадина нависала над пропастью и казалась летящей твердыней, потрясающее зрелище. На миг, застыв с немым восхищением, я любовалась оплотом хозяина этих земель. Учитель потянул меня за руку, и я подчинилась, но глаза отказывались не смотреть на это чудо.

- Кто? - заревел жуткий голос, и мы остановились, не дойдя до ворот ста шагов.

- Магистр Белфоер с ученицей, юной магиней Айлин Тэмхас. Лорд Кетер ждет нас, - ответил учитель.

- Хозяин покинул замок, - прогремел голос. - Вам приказано догонять его и леди Лизель.

Учитель слегка склонил голову, сделал несколько шагов назад, пятясь задом, только после этого развернулся, и мы поспешили вдогонку уже выехавшему отряду. Я бросила взгляд назад, и успела увидеть, как огромная тень метнулась на крышу замка. Горгульи. Позволить себе такую стражу могли не многие, лорд Кетер мог. Глава горного клана Орлов, сей славный лорд обладал большой властью, могуществом и золотым запасом. Потому-то его дочь, капризная и избалованная девушка, словно принцесса, отправлялась к жениху в сопровождении огромного кортежа.

- Срежем, тогда догоним у Сеорайского перевала. - Сказал мой учитель. - Потерпи, девочка, скоро отдохнешь.

Я тяжело вздохнула, подумав, что ноги уже сбиты, должно быть, в кровь. И если бы не маленькое заклинание, позволяющее не чувствовать боль и сильную усталость, я бы уже, наверное, валилась с ног. В любом случае, когда я, наконец, смогу сесть и снять сапоги, часть ночи я буду заниматься самолечением. Учитель свернул на узкую тропу, и мы отправились догонять картеж.

Перевала мы достигли, когда те, кого мы догоняли, уже перевалили через него. Мы увидели хвост из продуктовых повозок и прибавили шаг. Учитель запустил яркий шар в черное небо, и нас заметили. Несколько вооруженных всадников направились к нам.

- Кто вы такие? - спросил тот, что скакал первым.

- Магистр Белфоер с ученицей, магиней Айлин Тэмхас, - ответил учитель.

- Лорд Кетер уже несколько раз спрашивал о вас, - сказал всадник, пропуская нас вперед.

Лорд Стифен Кетер, именуемый Бесстрашным, ехал в богатой карете вместе с дочерью. Офицер, встретивший нас, доложил лорду о нашем прибытии, и карета остановилась. Двери гостеприимно распахнулись, и нам было позволено присоединиться к блистательным аристократам.

- Хев, ты заставляешь себя ждать, - недовольно сказал лорд и бросил на меня косой взгляд.

- Простите, лорд Кетер, - ответил учитель, - непредвиденные обстоятельства.

- Поясни, - несколько надменно потребовал Стифен Бесстрашный.

- На нас напали после Шеумейского ущелья. - Коротко пояснил учитель.

Лорд нахмурился. О том, что в ущелье засела ватага Рыжего Ога, он, безусловно, знал, но меры до сих пор не были приняты. Я сидела, скромно потупив взгляд, но из-под ресниц рассматривала представителей знати. Лорд Кетер был не особо высокого роста, но коренастый, с хорошо развитой мускулатурой, которую не скрывала белоснежная рубашка. Камзол лорд Стифен скинул, в карете было душновато. Некрасивый, но, несомненно, привлекательный в своей мужественности мужчина, глава горного клана производил приятное впечатление. Такому подчиняться было совсем не обидно. Рядом с отцом сидела леди Лизель. Она оказалась настоящей красавицей, а милый девичий румянец, игравший на ее щеках, придавал девушке особое очарование. Волосы цвета спелой пшеницы были собраны в высокую прическу, но непокорные кудри выбились и теперь нежным ореолом окружали личико леди. Она то и дело бросала взгляды на какого-то господина, сидевшего на нашей стороне. Голубые глаза поблескивали в полумраке кареты. Если бы я была мужчиной, то, наверное, влюбилась бы в нее. Леди Лизель прекрасно знала о своей красоте, и умело ею пользовалась. Впрочем, ее чары, кажется, не действовали на господина в черном замшевом дорожном костюме. Он вежливо улыбался, негромко отвечал на ее вопросы, но не более.

- Разрешите представить мою ученицу, - услышала я и переключила свое внимание на лорда Кетера. - Айлин Тэмхас. Весьма талантливая девушка.

Я поклонилась, и лорд Стифен рассмотрел меня уже более пристально. Он скользнул взглядом по моему лицу, затем спустился ниже, но быстро вернулся к лицу.

- Ты ручаешься за нее, Хев? - спросил лорд.

- Как за самого себя. - кивнул учитель. - Айли одна из моих лучших учеников.

- Дорогая, - лорд улыбнулся, - вы уже знаете, что от вас требуется?

Я кивнула и посмотрела на юную леди Кетер. Она окинула меня равнодушным взглядом и вернулась к своему собеседнику. Тот улыбнулся ей одними уголками губ и привлек к себе внимание:

- Прошу меня извинить, - произнес он низким глубоким голосом. - Я покину вас ненадолго. Лорд Стифен, леди Лизель. - затем повернулся к нам и кивнул.

Карета остановилась, и господин покинул ее. Юная красавица разочарованно вздохнула и, наконец, обратила на нас с учителем внимание. Теперь она рассмотрела меня более пристально, забавно сморщила нос и пренебрежительно фыркнула. Оно и понятно, моя внешность далека от идеала. Я, скорей, серая мышка, ничего выдающегося во мне, кроме моего дара, нет. Хотя нет, обычно хвалят мои волосы, здесь природа не подкачала. В общем, я на леди Лизель не обиделась за ее фырканье. Да и не до обид было, все мои мысли были направлены на собственное состояние. Очень хотелось привести его в порядок.

- До утра мы не остановимся, - "обрадовал" лорд Кетер. - Ты, где хочешь сойти, Хев?

- В Блэне, - ответил учитель. Там у него жил брат.

Они еще о чем-то разговаривали, но я не вслушивалась, усталость и духота делали свое дело, я начала клевать носом. Это было неучтиво и неприятно. Я изо всех сил боролась с подступающей дремотой, но она побеждала.

- Я могу пересесть на коня, предназначенного мне?- спросила я.

Карета остановилась, и лорд отдал распоряжение. Мне подвели вороную кобылку, и я покинула душное нутро богатой кареты. Ночной ветер приятно обдул лицо, сон отошел, и стало полегче. Оглядевшись, я заметила того самого господина, покинувшего карету до меня. Он ехал верхом и, похоже, выполнять обещание вернуться, не спешил. Господин скользнул по мне взглядом и подъехал, пристально разглядывая. Мне стало неловко от такого внимания.

- Отъедем, - сказал он таким тоном, что я невольно послушалась, но, съехав с дороги, опомнилась и возмутилась:

- Позвольте, господин...

- Лорд, - ответил он, не оборачиваясь.

- А дальше? - хмуро спросила я, называть себя, так полностью.

- Лорд Ормандт Ронан, к вашим услугам, - вежливый кивок его головы я еле угадала в темноте.

- Айлин Тэмхас, - представилась в ответ. - Куда мы едем? И зачем?

- Уже приехали, - произнес лорд Ронан с усмешкой. - Спешиваемся.

Я остановилась, но спешиваться не спешила. Странный лорд и ситуация странная, даже двусмысленная. Пока я раздумывала, он оказался уже на земле и выжидающе смотрел на меня.

- Ну, же, госпожа Тэмхас, у нас не так много времени, - сказал лорд все с той же усмешкой.

- Я не понимаю... - еще больше нахмурилась я.

Вспыхнул светлячок, освещая окружающее пространство. Лорд Ронан присел на валун, посмотрел в мою сторону, и меня снесло с лошади. Я не успела среагировать, пораженная такой наглостью, потому через мгновение уже сидела рядом с лордом. Дальнейшее меня потрясло до такой степени, что на возмущение не осталось сил.

Он опустился передо мной на колени и начал стягивать сапоги. Ноги, почувствовав свободу от кожаных оков, нестерпимо заныли. Странный лорд взял одну ногу, погладил стопу, потом поглаживания перешли на голень, на колено и еще выше, остановившись возле бедра. То же самое он проделал со второй ногой и встал.

- Обувайтесь, - сказал он, встряхивая руками.

- Спасибо, - выдохнула я, глядя на него.

-Не за что, - кивнул лорд Ронан.

Я обулась, легко встала и с удовольствием отметила, что чувствую себя отлично. С ног сошел отек, исчезла боль, и ранки затянулись. Странный лорд оказался магом и не слабым. Он первый вскочил в седло, я последовала его примеру. Мы догнали кортеж и пристроились рядом с каретой. Из окошка выглянула леди Лизель. Она нашла взглядом лорда Ронана и поманила к себе. Я услышала, как он тяжело вздохнул, и усмехнулась. Похоже, ему повышенное внимание юной красавицы вовсе не льстило. Он отдал коня одному из воинов лорда Кетера и вернулся в карету. Я предпочла прохладный ночной воздух.

* * *

К утру, мы спустились в долину, и дальше дорога должна была быть более приятной. Единственное, что расстраивало, это скорое отбытие моего учителя. Пока он здесь, все воспринимается, как очередной урок, но с его отъездом я останусь одна среди совершенно посторонних мне людей. С тех пор, как мои родители умерли от эпидемии болотной гнили, и я, грязная, оборванная, превратившаяся в живой скелет, не очутилась в городке Грахеме, где меня подобрал Хев Белфоер, я не была одна. Учитель всегда заботился обо мне, защищал и оберегал. Расставаться с ним было все равно, что покинуть родной дом. Впрочем, так и было. Я прожила с учителем половину своей жизни.

Карета остановилась, дверца открылась и оттуда выпорхнула леди Лизель. Она выразительно посмотрела на меня, и я спешилась, последовав за юной дамой до ближайших кустов. Там и ждала, пока она оправит свои надобности, прислушиваясь к звукам в зарослях. Хищников по близости не было. Леди благополучно завершила свои дела и вернулась в карету, которая тут же тронулась с места. Я вскочила в седло, окинула взглядом людей лорда Кетера и заметила, что лорд Ронан снова был в седле. Он перекинулся несколькими словами с офицером Гриром и обернулся на мой взгляд. Я кивнула, приветствуя его, и отвернулась.

До Блэна мы добрались часа через два. Узкие улочки встретили нас обыденной суетой. Встречные торговцы со своими телегами, всадники и прохожие жались к стенам при виде нашего кортежа. Воины лорда Кетера расчищали дорогу, чтобы ничто не могло задержать и расстроить сиятельных аристократов, потому до центральной площади мы добрались без помех.

- Спешиться, - прозвучала команда, отданная офицером Гриром.

Из кареты без всяких украшений, но более объемной, чем та, в которой ехали лорд Кетер с дочерью, выскочила стайка девушек - служанок. Они бросились к карете аристократов, встречая леди Лизель. Рядом с площадью находился особняк лорда Кетера, к нему все и направились. Здесь, как я уже знала, лорд Кетер хотел передохнуть и отправиться в дальнейший путь завтра утром. Мысль о том, что вскоре я смогу смыть с себя дорожную грязь, придала сил, и немного смягчило расставание с учителем.

- Айли, девочка, - учитель Белфоер отозвал меня в сторону. - Я ухожу.

- Уже? - вырвалось у меня помимо воли. - Я так не хочу с вами расставаться.

- Не переживай, все у тебя получится. - Лорд Кетер обещал тебе протекцию в дальнейшем, когда леди Лизель выйдет замуж и твои услуги ей больше не потребуются.

Он тепло обнял меня, погладил по волосам, а я совершенно неприлично расплакалась, будто малое дитя.

- Ну, что за глупости, Айлин, - учитель сурово сдвинул брови, но я видела, что он совсем не злиться. - Соберись, тебе не к лицу эти девичьи глупости, ты же телохранитель!

- Простите, учитель, просто не удержалась, - улыбнулась я, убирая следы своей слабости с лица.

- Все будет хорошо, - повторил учитель и стремительным шагом направился прочь.

Я проводила его взглядом, вздохнула и снова вытерла слезы, которые никак не хотели останавливаться.

- Расставаться с близкими людьми всегда тяжело, - услышала я и обернулась.

Лорд Ронан стоял за моей спиной и смотрел в ту сторону, куда ушел учитель Белфоер. Я почувствовала раздражение, мало того, что он сунул свой нос туда, куда не просили, так еще стал свидетелем моей слабости.

- Идемте, леди Лизель уже отправилась в особняк, - сказал лорд, поворачиваясь ко мне спиной.

- Спасибо, - ответила я немного враждебно. - Вы ради этого все время стояли здесь? Не стоило, я и так сейчас иду.

- Хм, - бровь лорда насмешливо вздернулась. - Вы намекаете, госпожа Тэмхас, что я нарочно стоял и подслушивал ваше трогательное прощание с господином Белфоером?

Я промолчала в ответ, напрямую обвинять я никого не собиралась.

- Вы знаете, куда идти? - поинтересовался лорд Ронан.

- Это несложно определить, - ответила я, глядя, как люди лорда Кетера исчезают за углом одного из домов.

- Возможно, - кивнул мужчина.

- Так почему вы остались здесь? - я пристроилась рядом с ним, с интересом рассматривая лорда Ронана при дневном свете. - Только не говорите, что ради того, чтобы проводить меня.

- Не скажу, - усмехнулся он.

- Тогда... - и вдруг я поняла, лорд не хотел оказаться в цепких лапках моей хозяйки. - Леди Лизель очень красивая, - сказала я, наблюдая за реакцией мужчины.

Он равнодушно пожал плечами.

- Леди Лизель очень милая девушка, - сказал лорд. - Своему жениху она обязательно понравится.

- А вы нравитесь ей, - я сказала и покраснела. Какая непозволительная наглость с моей стороны.



Мужчина посмотрел на меня, и его губы изогнулись в насмешливой улыбке.

- Юная леди легко увлекается, это от неопытности, - сказал он. - Когда мы прибудем в Рэнлад, этот временный недуг покинет Лизель Кетер.

- А почему вы едите в Рэнлад? Вы родственник лорда Стифена? - поинтересовалась я. Наглеть, так уж с размахом.

- Нет, лорд Стифен попросил меня об одолжении. В приданое юной леди входит одна ценная вещь, я ее охраняю. Так что, милая госпожа Тэмхас, мы с вами в некотором роде делаем общее дело, - усмехнулся лорд Ронан. - Охраняем два сокровища лорда Кетера. - он посмотрел на меня с интересом. - А вы, стало быть, боевик?

- Вы сомневаетесь? - я привыкла к недоверию со стороны окружающих. Женщины, обладающие уровнем боевого мага, встречались не так часто, да и выглядела я совсем не грозно.

- Отчего же, ни в коем случае, - но в льдисто-серых пронзительных глазах все так же пряталась насмешка, и я отвернулась от него, хмуря брови. - Не обижайтесь, госпожа Тэмхас. Я ни мгновения не сомневаюсь, что вы сильный маг. Хев Белфоер никогда не делает пустых заявлений.

- Вы знаете моего учителя? - они ведь не общались при мне, потому я даже представить не могла, что мой учитель и лорд Ронан знакомы.

- Имел честь познакомиться с этим достойным магом, - ответил лорд, не вдаваясь в пояснения.

Мы подошли к большому особняку. Воины лорда Кетера и прислуга заносили в особняк сундуки с нескольких телег. На втором этаже в окошке виднелось личико леди Лизель. Она хмурилась, глядя на наш с лордом Ронаном разговор. Я успела заметить поджатые губы прежде, чем моя хозяйка исчезла. Виновник ярости леди, похоже, ничего не заметил, а может просто не пожелал заметить. В любом случае, я уже успела заслужить неудовольствие аристократки, печально...

Глава 2

Третий день пути начался со скандала, устроила его сама леди Лизель. Она требовала принести ей любимое украшение, которое, как она утверждала, должно было лежать в шкатулке, лично собранной хозяйкой. Я в поисках не участвовала, хвала Святителям, это в мои обязанности не входило. Наблюдая за суетой, я устроилась у окна, здесь я никому не мешала, и меня никто не дергал.

Служанки метались по комнатам, леди крайне некрасиво бесилась и кидалась в них всем, что попадало ей под руку. В меня тоже успело полететь несколько снарядов, но я их остановила еще в полете и аккуратно сложила на туалетный столик. Заметя это, Лизель перестала в меня целиться, бесполезно.

- Выворачивайте карманы, мерзавки! - крикнула леди.

Обыск выглядел еще хуже, чем истерика леди Кетер. Она лично обшаривала девушек, потом стремительно направилась ко мне.

- Я бы не стала этого делать, - вежливо предупредила я.

- Мне лучше знать, что стоит делать, а что нет, - взвизгнула леди.

Она решительно потянулась ко мне, но я выстроила порог, и она наткнулась на невидимую стену. Леди раз за разом билась в нее, а я спокойно вывернула карманы, демонстрируя, что у меня ничего нет. Лизель проследила за моими манипуляциями, сплюнула на пол, как простая рыночная торговка, и окончательно разочаровала:

- Готовьте вещи к осмотру, - потребовала она и покинула свои комнаты.

Девушки переглянулись, их взгляды красноречиво говорили, что они думают о своей хозяйке, но возразить никто не решился. Служанки поплелись выполнять приказание, я осталась на месте. Подвергаться обыску я была не настроена. Однако, посидев еще немного на окне, я все же пошла к той каморке, которую мне отвели для ночлега, но вовсе не для того, чтобы безучастно смотреть на устроенное юной леди унижение, а чтобы закрыть ей доступ к моим вещам. Быть может это глупо, и не стоило навлекать на себя подозрения в краже, а так же гнев хозяев, но моя гордость не позволяла допустить подобное унижение.

Леди Лизель перерывала вещи служанок, нехорошо обзывала их, но ничего не находила. Постепенно она приблизилась к моей комнатушке, она находилась ближе всего к покоям леди, но начала она с конца. Я стояла, прислонившись к стенке, и готовилась к новой вспышке гнева аристократки. Лизель Кетер встала перед дверями, вытянула руку, проверяя. Порог был на месте, и она сразу нащупала его.

- Убери, - потребовала леди.

- У меня нет ваших серег, - ответила я. - Можете мне не верить, леди Лизель, но я не позволю вам унизить меня обыском.

- Убери, - упрямо повторила она.

- Нет, - я была непреклонна. - Подумайте сами, я прибыла в кортеж ночью, к вашим личным вещам у меня доступа не было. Да и о том, что содержится в ваших сундуках и шкатулках, я понятия не имею.

- Убери! - взвизгнула леди, не желая меня слушать.

- Я не позволю вам, леди Кетер, обыскивать мои вещи, - твердо произнесла я.

Девушки затихли, со священным ужасом глядя на происходящее. Похоже, подобное происходило в первый раз. Лицо леди покраснело, глаза вылезли из орбит, сделав милое личико чуть ли не безобразным. Она часто задышала, сжала кулаки и вдруг разразилась громким визгом, топая ногами. Служанки шарахнулись в стороны, я осталась стоять на месте, не желая уступать взбалмошной девице.

- Что здесь происходит? - лорд Кетер появился на половине дочери.

Следом за ним шел лорд Ронан. Лизель, еще мгновение назад бесновавшаяся, выпрямилась, гордо вскинув голову, лицо ее стало спокойным, вернувшись к нормальному цвету, а глаза кокетливо блеснули. Она поправила волосы и указала на меня пальцем.

- Папа, эта девица не дает мне осмотреть свои вещи, - сказала леди.

- Причина для осмотра? - коротко спросил лорд Стифен, гнева в его глазах я не заметила.

- У меня пропали серьги, которые ты подарил на мое шестнадцатилетие, - ответила Лизель. - Вели ей убрать эту стену.

- Айлин, в чем причина вашего неповиновения хозяйке? - обратился ко мне лорд, не спеша выполнять просьбу дочери.

- Обыск унизителен, лорд Кетер. Я не брала серьги леди Кетер, даже не видела их ни разу, - ответила я. - Может, я бедна и безродна, но гордость и самоуважение у меня есть.

Лорд Кетер смерил меня внимательным взглядом.

- Следуйте за мной, Айли, - сказал он.

- Папа! - ярость на мгновение мелькнула в голосе юной леди, но, не дождавшись ответа, Лизель обратилась к лорду Ронану, наблюдавшим со стороны происходящее. - Ормондт, помогите мне, уберите преграду.

- В этом нет необходимости, - ответил лорд Ронан. - В этой комнате нет никаких украшений. Поищите лучше у себя, мне кажется, вы обязательно найдете пропажу.

Дальнейшее я не слышала, потому что покинула женскую половину, направляясь вслед за Стифеном Кетером. Он привел меня в свой кабинет, указал на кресло, сам сел напротив и некоторое время рассматривал. Затем поднялся, подошел к графину, отлитому в виде дракона, и налил в два бокала его содержимое. Он протянул мне один бокал. Я взяла его, но тут же поставила на стол.

- Простите, лорд Кетер, но я не пью, - непреклонно ответила я.

- Как скажите, Айли, - улыбнулся лорд. - Но от пары глотков ничего плохого с вами бы не случилось. - я упрямо взглянула на него, и лорд Стифен засмеялся, поднимая руки. - Нет, так нет. А теперь о деле. - он стал серьезным, отпил глоток и тоже отставил бокал. - Дорогая моя, ваши слова, сказанные на пороге вашей комнаты, достойны уважения и всяческих похвал. Однако, я бы просил вас не перечить моей дочери. Она рано осталась без матери, возможно, я слишком избаловал ее, но она моя единственная радость, и мне не хочется, чтобы что-то расстраивало ее. Вы меня понимаете?

- Я осталось круглой сиротой в десять лет, - ответила я. - Мне понятна ваша любовь к дочери, но, лорд Кетер, при всем моем уважении, я не могу поступиться своими принципами в угоду избалованной девчонки.

Он встал с кресла, прошелся по кабинету, затем встал напротив меня.

- Смело, Айли, смело, но глупо, - произнес лорд Стифен. - Однако, мне нравится ваша смелость. Я не буду не наказывать вас за неповиновение, не изгонять со службы. - и сразу сменил тему. - Так, говорите, вы остались сиротой в десять лет? Что же послужило причиной потерей родителей?

- Болотная гниль, ваша светлость, - ответила я.

- И вас совсем никто не баловал? - лорд сел на свое кресло и склонился вперед.

- Некому было баловать, - я откинулась назад, потому что лицо лорда оказалось непозволительно близко. - Учитель Белфоер заботился обо мне, это ценней, чем баловство.

Лорд откинулся на спинку кресла, взял бокал и снова отпил глоток. Он некоторое время не сводил с меня пристального взгляда, и я невольно потупилась, чувствуя, как румянец заливает мои щеки.

- Ты такая миленькая, Айли, - лорд неожиданно перешел на "ты", - особенно сейчас, когда покраснела. Составишь мне компанию на обеде? Я не прочь побаловать тебя.

- На что вы намекаете? - я вскочила с кресла и гневно посмотрела на него.

- Ни на что, Айлин, ни на что, - лорд встал и обезоруживающе улыбнулся. - Ты мне в дочери годишься, моя малышка покинет меня вскоре, а мне хотелось бы и дальше о ком-нибудь заботиться.

Я, молча, смотрела на него, не зная, что ответить. Намек лорда Стифен выглядел двусмысленным. И, если бы я не знала, что совершенно лишена привлекательности, то точно не сомневалась бы в его словах. Может он и правда увидел во мне дочь? В любом случае, мне обещана протекция, а не опека.

- Так что скажешь, Айли? - спросил аристократ, скользнув пальцами по моей щеке.

Ответить я не успела, открылась дверь, и на пороге кабинета появился лорд Ронан. Стифен Кетер отошел в сторону, а я спрятала глаза, почувствовав неловкость, словно меня поймали за чем-то постыдным. Лорд Ронан слегка нахмурился.

- Что здесь происходит? - спросил он.

- Ничего, друг мой, - лорд Кетер подцепил свой бокал. - Вы свободны, госпожа Тэмхас. Наш разговор мы продолжим позже.

Я спешно направилась на выход, все так же пряча глаза. Лорд Ронан на мгновение задержал меня, вглядываясь, а затем отошел с дороги, и я, наконец, смогла покинуть кабинет. На половину леди Лизель я почти бежала. Мне было не по себе, ощущение чего-то липкого на коже не проходило. Если мне нужно подстраиваться под капризную девчонку, чтобы реже встречаться с ее отцом, я готова подстраиваться. Гордость гордостью, а такие разговоры мне еще более неприятны. Придя к подобному выводу, я вошла в покои юной аристократки.

Леди Лизель уже была одета в дорожный костюм, в ушах ее поблескивали большие сережки, насколько я поняла, как раз те самые, из-за которых перевернули вверх дном вещи прислуги. Наш выезд задерживался уже на несколько часов. Мои вещи были собраны в заплечный мешок и только и ждали, когда я их заберу. Теперь мне не терпелось покинуть Блэн. Слезать со своей лошади я собиралась только по крайней нужде, а в карете не поеду, это уж точно.

- Явилась? - леди Лизель смерила меня насмешливым взглядом. - Получила от папочки?

Я ничего не ответила. Молча, встала у стенки и замерла в ожидании, когда последует команда следовать на выход.

- Сходи, узнай, долго нам еще ждать? - распорядилась аристократка, и одна из девушек сорвалась с места. Остальные с любопытством посматривали на меня.

Девушка вернулась с повелением выходить. Я облегченно вздохнула и пристроилась за спиной леди Кетер. Мы вышли из особняка вместе с лордом Кетером и лордом Ронаном. Как мне показалось, лорды были немного напряжены. Стифен Кетер сел в карету, дочь последовала за ним, оглянувшись на Ормондта Ронана у самой дверцы. Тот вскочил в седло, и юная леди надула губки. Я так же села на свою кобылку, заняв место возле кареты. В окошке появилось лицо аристократа, он смерил меня задумчивым взглядом и снова исчез. Невольно передернув плечами, я поймала изучающий взгляд лорда Ронана. Он сразу отвернулся, и я постаралась выкинуть из головы последние события. Дорога не близкая, но после свадьбы, которая состоится вскоре по прибытии, я буду свободна. А там я найду, чем себя занять. Кортеж тронулся, и я вместе с ним.

* * *

Ленокский лес встретил нас птичьим гомоном. Лорд Ронан и воины насторожились. Птицы просто так орать не будут, их явно потревожили. Я последовала примеру своих спутников и огляделась.

- Отправьте вперед отряд, - велел лорд Ронан, и никто даже не подумал ему возражать.

От общей группы всадников отделилось пятеро, пришпорив лошадей, они исчезли из нашего поля зрения. Кортеж остановился, ожидая возвращения разведки.

- В чем причина задержки? - лорд Кетер выглянул из окошка.

- Подозрительный шум впереди, - ответил офицер Грир.

Аристократ исчез, закрыв окно кареты, а ко мне подъехал лорд Ронан.

- Госпожа Тэмхас, - обратился он ко мне, - вы позволите обращаться к вам по имени?

- Да, лорд Ронан, - кивнула я.

- Айлин, чему вас обучил учитель Белфоер? - спросил лорд, вызвав некоторое удивление. - Я понимаю, частное обучение не академическое, и назвать программу, по которой происходило обучение, вы не сможете. Однако, мне бы хотелось знать, чему вас обучили?

- Почему вы меня об этом спрашиваете? - я вновь почувствовала раздражение. - Все еще не верите, что женщина может быть боевиком?

- Послушайте, Айлин, - сухо произнес лорд Ронан, - я не из праздного любопытства терзаю вас вопросами. Мы покинули наиболее безопасные земли, дальше наша дорога может оказаться непредсказуемой, вас должен был просветить по этому поводу учитель. Я хочу знать, насколько вы способны защищать. А насчет женщин с боевым уровнем, госпожа Тэмхас, еще полтора года назад я являлся ректором магической академии. Поверьте, у меня обучалось достаточно особ женского пола на факультете боевой магии. И некоторые превышали своих сокурсников в силе и разуме. Мы поняли друг друга?

Мне стало неловко за свою вспышку. На самом деле, мы сопровождаем важных особ, они везут с собой множество ценных вещей. К тому же в сопровождении много безоружных людей, женщин. Забота лорда Ронана абсолютно понятна. Если расхваленный телохранитель окажется слабой и никчемной, то это только добавит забот.

- Простите мое поведение, лорд Ронан, - я покаянно опустила голову. - Учитель Белфоер ставил мне третью ступень развития источника. Потенциальное развитие до архимага, спустя определенное количество лет, разумеется. Обучена целительству, зельеварению, защитной и атакующей магии, знакома с некромантией. Последние годы обучение проходило близко к программе, разработанной магом Греимом.

- Исчерпывающе, - кивнул лорд Ронан.- Программа Греима имеет свои слабые места, однако, мало уступает программе Диглана Донага. Держитесь рядом с каретой, вперед не вылезайте. Помните, что ваша основная задача - охрана леди. С остальными проблемами справятся без вас. Я был услышан?

- Да, лорд Ронан, - спорить я не собиралась. Властный тон лорда отбивал подобные желания.

Он кивнул и вернулся на свое место. Ждать пятерых разведчиков пришлось недолго. Они вернулись с сообщением, что в лесу угроза не обнаружена. Кортеж двинулся дальше. Впереди теперь ехал лорд Ронан с офицером Гриром, по бокам кареты встали по двое всадников, я и еще один воин ехали позади. Накатанная дорога позволяла не жаться. Разговоры смолкли сами собой, сменившись настороженностью.

Насколько я поняла, в кортеже присутствовали всего два мага, я и лорд Ронан. Думаю, он, как и я, сейчас прощупывал окрестности. Ничего подозрительного, действительно, не ощущалось. Через некоторое время люди расслабились, и опять потекли негромкие разговоры. Из кареты, где ехали служанки, послышался смех. Я обернулась. Один из воинов вовсю флиртовал с девушками. Усмехнувшись, я снова посмотрела вперед, панорама не изменилась. Все тот же лес, все те же всадники.

- Меня зовут Глен, - услышала я и повернула голову в сторону всадника, ехавшего рядом со мной. - А ты Айлин?

Это был молодой парень, наверное, мой ровесник. У него оказалось простое открытое лицо, вызывавшее симпатию. Я улыбнулась ему, и парень расплылся в широкой улыбке.

- Ты откуда? - спросил он.

- Из Грахема, - ответила я. Этот городок стал мне родным за те десять лет, которые я прожила в нем. - А ты?

- А я родился в замке лорда Кетера, - сказал Глен. - Ты надолго с нами?

- Пока леди Лизель не выйдет замуж, - произнесла я, и парень немного расстроился.

- Жаль, - ответил он. - Слышал, ты сегодня нашей жабе дала отпор. Это было смело. Обычно лорд за подобное сечет кнутом. Повиновение дочурке должно быть безоговорочным.

- Я не собственность лорда, - мне стало неприятно упоминание о лорде Стифене. - Меня всего лишь наняли, и терпеть выходки юной леди я не намерена. - сразу вспомнила разговор с ее отцом и добавила. - Если не посчитаю нужным мириться с ее поведением в виду некоторых обстоятельств.

Глен нахмурился. Он бросил взгляд на карету, в которой ехали аристократы, затем снова посмотрел на меня. Мне показалось, что парень понял, что произошло между мной и хозяином, но ничего по этому поводу не сказал. Разговор как-то сам сошел на нет. Я вспомнила, как молодой воин назвал свою хозяйку и против воли рассмеялась. Тут же смутилась из-за своего поведения и попыталась подавить приступ неожиданного смеха. Как назло, успокоиться не получалось, и я расхохоталась в полный голос. На меня стали обращать внимания, это было совсем уже нехорошо. Я вела себя вульгарно. Осознание недопустимого поведения, наконец, привело меня в себя, и я замолчала. Было невозможно стыдно, но изменить уже ничего не могла, потому сделала то единственное, что оставалось, гордо вздернула подбородок.



* * *

На ночлег мы встали лагерем, составив кругом телеги. Большая часть леса, занимавшего огромный участок земли, мы миновали до наступления темноты, но впереди была, хоть и небольшая, но наиболее неприятная часть, потому решили пройти ее после рассвета. Впереди были болота, и пусть наш путь пролегал на расстоянии от них, но ядовитые испарения, вызывавшие галлюцинации, а так же порождения, которые могла создать только Проклятая Тьма, нападавшие на путников, могли достать и через то расстояние, что разделяло нас и болота.

Часовые были выставлены офицером Гриром, но то, что он полагается на мнение лорда Ронана, всецело доверяя ему, уже бросалось в глаза. Меня в дозор не взяли, велев отдыхать. Устроилась подле входа в шатер леди Лизель, поставив охранное заклинание, чтобы сразу почувствовать, если кто-то попробует пробраться через меня. Потревожила границу сама аристократка. Я открыла глаза и наблюдала, как юная леди крадется на цыпочках мимо меня.

- Леди Лизель, - позвала я, и она испуганно вздрогнула. - У вас есть какие-то потребности?

- Хочу прогуляться, - ответила она, и я встала, пристраиваясь за ней. - Куда ты? Я одна хочу.

- Мне платят за то, чтобы вы одна не оставались, - спокойно ответила я, понимая, куда несет мою подопечную.

- Я тебе заплачу за то, чтобы ты ненадолго стала слепой и глухой, - Лизель заискивающе посмотрела мне в глаза.

- Я служу лорду Кетеру, - сказала я, - его распоряжения недвусмысленны. Я должна следовать за вами повсюду. Тем более, здесь.

- Ты меня раздражаешь, - прошипела леди. - Сейчас же потребую тебя выгнать.

Лизель решительно направилась в сторону палатки, где остановился ее отец, я последовала за ней.

- Жди здесь, - велела она и скрылась за матерчатым входом. - Папа, - донеслось до меня.

Дальше я не прислушивалась. Спасть хотелось жутко, да еще ночная прохлада пробиралась под плащ. Я поежилась, подавила зевоту и посмотрела на воинов, лежавших вокруг костра. Глен заметил меня и помахал рукой, махнула в ответ, но с места не сдвинулась, ожидая появления леди Лизель. Но появилась не она.

Лорд Кетер выглянул из палатки, поглядел на меня и крикнул одному из часовых.

- Иннис, проводи леди в ее шатер.

Из палатки вышла хмурая Лизель, должно быть желаемого она не добилась. Бросив на меня презрительный взгляд, леди ушла в направлении собственного шатра. Я развернулась было, чтобы последовать за ней, но лорд Стифен удержал меня, поймав за руку. Я дернулась, словно в мою руку вложили горячие угли. Попыталась освободиться от хватки, но лорд оказался сильней.

- Зайди, - коротко бросил он.

Я поджала губы, справляясь с вновь вспыхнувшей неприязнью, и вошла в палатку. Лорд Стифен что-то негромко сказал одному из своих людей, и вход в палатку закрылся. Аристократ кивнул мне на раскладное деревянное кресло. Я осталась стоять. Он оглянулся на меня, усмехнулся и повторил то, что уже пытался сделать утром, предложил мне выпить.

- Я на работе, лорд Стифен, - ответила я. - И я не пью, как уже утром имела честь сообщить вам.

- Айлин, ты такая серьезная, - лорд сел на второе кресло, пригубил из серебряного стаканчика и посмотрел на меня. - Тебе стоит расслабиться. Молодая девушка не должна быть настолько суровой.

- Вы о чем-то хотели со мной поговорить, лорд Стифен, - напомнила я.

- Да, имел желание... - он замолчал, в который раз окидывая меня взглядом с головы до ног. - Моя девочка уже второй раз жалуется на тебя, тебе не кажется, что это слишком часто за один день?

- Леди хотела одна пройтись по ночному лагерю, я ее не отпустила, - бесстрастно ответила я. - Если вы считаете подобные прогулки допустимыми, я не буду столь рьяно заботиться о безопасности леди Лизель.

Лорд Кетер встал с кресла, поставив свой стакан на походный столик, и подошел ко мне. Я стерпела его близость, хотя очень хотелось отшатнуться. Он дотронулся до моих волос, и я невольно вздрогнула. Происходящее мне все более не нравилось.

- Какие будут ваши распоряжения, лорд Кетер? - спросила я, все-таки делая шаг назад.

- Распоряжения? - он поймал меня за руку и поднес ее к своим губам. - У тебя холодные руки, Айли. Ты замерзла?

- Лорд Кетер! - воскликнула я, когда аристократ рывком прижал меня к себе. - Что вы себе позволяете?! Вы вынуждаете меня...

- Ты не можешь применить против меня магию, - усмехнулся лорд, - я не маг. Это грозит тюрьмой, девочка, ты ведь знаешь этот закон?

- Что вам нужно от меня? - я изо всех сил старалась, чтобы мой голос не дрожал от злости и обиды.

Он приблизил свое лицо к моему, обдав запахом алкоголя, потянул носом и нехорошо улыбнулся.

- А что может хотеть взрослый мужчина от молодой привлекательной девушки?

Я вспыхнула и уперлась кулаками ему в грудь.

- Вы пьяны, лорд Кетер! - мой голос снова обрел силу. - Что скажет мой учитель, когда узнает, что вы себе позволяете?

- Ты считаешь, что его мнение для меня имеет такую большую ценность? - лорд опять усмехнулся и положил руку мне на затылок, не позволяя увернуться. - Ты мне сразу понравилась, Айли. Мы могли бы славно поладить, дорогая.

И только я собралась ему ответить славной пощечиной, как за стенами палатки раздался крик:

- Тревога!

Лорд Кетер отвлекся, и я, наконец, вырвалась из его сильных рук. Быстро оправила одежду и стремительно покинула пределы палатки, благодаря неведомую напасть за спасение. Похоже, дорога станет для меня неприятной. Ехать еще два дня, потом в Рэнладе какое-то время. Нужно избегать встреч с лордом. Оглянувшись, я выкинула все эти из головы, потому что воины занимали круговую оборону.

Я хотела было присоединиться к ним, но заметила лорда Ронана, которому обещала быть рядом с леди Лизель, и вернулась к ее шатру, сменив Инниса на этом малопочетном посту. Он кивнул мне, хлопнул рукой по плечу и убежал к своим. Из шатра появилась головка юной леди. Она тревожно посмотрела на меня.

- Что там? Что-то плохое? - спросила она дрожащим голоском, вдруг став почти ребенком. Я как-то сразу перестала на нее злиться и ободряюще улыбнулась.

- Все будет хорошо, леди Кетер, - сказала я.

- Ты помнишь, что должна защищать меня до последнего вздоха? - напомнила аристократка. - Если со мной что-нибудь случится, папа с тебя с живой шкуру сдерет.

Я перестала улыбаться.

- Не переживайте, леди Кетер, - произнесла я. - Я привыкла до конца выполнять взятые на себя обязательства. Спрячьтесь.

Она еще раз посмотрела на меня, затем окинула взглядом лагерь и спряталась в шатер. Очень хотелось узнать, что вызвало тревогу, потому что кроме нас людей в округе не было. Рычание нежити тоже не нарушало ночной тишины. Так почему же все так напряжены? Я увидела, как лорд Кетер выскочил из своей палатки, и сразу отвернулась. Он стал мне неприятен. И все же следить взглядом за аристократом пришлось, потому что именно он мог внести ясность в происходящее.

Лорд Кетер быстро подошел к лорду Ронану и офицеру Гриру. Они некоторое время разговаривали, а потом посмотрели в сторону шатра леди Лизель. Вскоре в мою сторону направился один из воинов, им оказался Глен.

- Меня прислали тебе в помощь, - сказал он. - Не боись, справимся.

- С чем? - этот вопрос меня интересовал очень сильно.

- Этот маг, лорд Ронан, он что-то заметил, мы сами не знаем, что там, - ответил Глен. - Судя по всему, какая-то тварь с болот. Правда, раненных у нас нет, потому не на кровь идет. Лорд Ронан говорит, что может идти на запах магии, наш лорд, в приданное, что-то могущественное везет. У него много всего, но жених затребовал что-то конкретное. Наш плевался вроде, но, - он понизил голос, - жаба заявила, что хочет замуж, и Кетер согласился.

Я хмыкнула и покосилась на шатер. Оттуда доносились причитания. Губы сами собой скривились в презрительной ухмылке, но я быстро справилась с этим проявлением своего отношения к леди, которую я должна защищать. Глен заметил мою усмешку и хлопнул меня по плечу, он полностью разделял мое мнение.

- Прогуляемся по кабакам, когда все закончится? - простодушно предложил он.

- Я совсем не пью, - я виновато улыбнулась и вдруг почувствовала то, что лорд Ронан узнал намного раньше меня. - Готовься, - успела я бросить молодому воину и призвала источник, готовая держать оборону.

- Что? - спросил Глен, и на ответ не осталось времени.

Земля в середине лагеря взбугрилась, осыпалась сырыми комками, и из образовавшейся ямы выскочило нечто, чей образ мог привидеться только в горячечном бреду. Тварь полностью выбралась из своего лаза и повела носом. Никакой классификации она не поддавалась, и я невольно посмотрела туда, где стоял лорд Ронан. Наши взгляды встретились, и он кивнул.

Защитный порог в одно мгновение окружил шатер с леди Лизель. Сама я за порог не ушла, моя помощь могла пригодиться. Тварь моментально среагировала и мягко повернулась в мою сторону. Запах магии! Кончики пальцев начало колоть от прилива Силы, и первые энергетические шары полетели в тварь. Она дернулась, но продолжила движение, все более ускоряясь. Я успела увидеть, как дернулся в мою сторону лорд Ронан, но был остановлен новым монстром, вылезающим из земли. Земля взбугрилась в третий раз, и воины сорвались с места.

- Отойди! - крикнул Глен, отталкивая меня и ощетиниваясь мечом, готовый встретить болотное порождение.

- Глен, уйди, - выкрикнула я, стремительно поднимаясь на ноги.

Тварь на ходу сменила направление, уходя в мою сторону. Магия, она идет на ее запах а я сейчас пропитана магией, как и лорд Ронан. Смотреть в его сторону не было времени. Я соткала сеть и швырнула ею в монстра. Сеть окутала его, задержав на мгновение, и растворилась, впитанная чудовищем. Выхватив самый обычный меч, я готовилась принять гадину на острие, но снова вмешался Глен. Вскрикнув, я отлетела в сторону, успев увидеть, как клинок воина полоснул тварь по морде. Она заревела, обычная сталь достигла цели, встала на дыбы, и Глен повалился на землю. Запах крови разлился в воздухе.

- Демоны, - выругалась я. - Глен, ты жив?

- Да, - ответил парень, и я пошла в атаку.

Мощные когти пролетели так близко, что я успела услышать свист рассеченного воздуха. Увернулась, поднырнула под вздыбленное чудовище и вспорола ему брюхо. Тварь снова заревела, дернулась в мою сторону, но промахнулась, острые клыки клацнули, не достигнув цели. Гадина завалилась на бок, и я отсекла ей голову, шепнула коротенькое заклинание, и тварь вспыхнула. Утерев пот, неожиданно обильно выступивший на лбу, я выдохнула и обернулась...

- Святители! - вскрикнула я, когда рядом с моей головой клацнула громадная пасть.

Я попятилась, выставив перед собой меч, второе чудище наступало с глухим урчанием. Пасть снова открылась, и я задохнулась от нестерпимого смрада. Воздуха стало неожиданно не хватать, спазм сжал горло, еще и слезы навернулись на глаза. Я попробовала вдохнуть раз, другой, не вышло. Тварь снова открыла свою пасть и нависла надо мной...

Порывом ветра меня откинуло в сторону, и на моем месте оказался лорд Ронан. В руках его сиял меч из чистого Света и такой же щит. Он прикрылся щитом, принимая на него болотную гадину, откинул, обнаружив в себе неимоверную силу, взмахнул мечом, и порождение Тьмы заверещало, пытаясь увернуться. Еще слепящая вспышка, и монстр замер неподвижной громадиной. Мгновение, и вторая туша вспыхнула огнем.

- Воин Света, - прохрипела я, и в глазах окончательно потемнело.

Глава 3

Рассвет четвертого дня я встретила рядом с лордом Ронаном. Он не занимал палаток, отказался жить и с лордом Кетером, предпочтя ночевать под открытым небом. Открыв глаза, я обнаружила, что лежу на плаще лорда, сам хозяин плаща дремлет, откинувшись на колесо телеги рядом со мной. Я пошевелилась, собираясь встать. Было ужасно стыдно, что я оказалась в таком состоянии после первого же сражения. Позор, а не телохранитель. У меня даже мелькнула мысль, что мне еще рано браться за такую работу. А мне так хотелось быть достойной своего учителя...

- Куда вы? - льдисто-серые глаза приоткрылись. - Лежите, вам нужен покой еще хотя бы час. Эта тварь выпила вас почти до предела.

- Выпила? - я удивленно посмотрела на него.

- Порождения Тьмы, они еще иногда встречаются, - пояснил лорд Ормондт. - Эти были натасканы на магов и магию. Кстати, вы молодец, Айлин, - он улыбнулся. А я вдруг подумала, что увидеть на таком холодном лице, подобную теплую улыбку, совершенно неожиданно. Даже не представляла, что он может так улыбаться. - Во-первых, вы в одиночку завалили опаснейшую тварь. А во-вторых...

- Вместе с Гленом, - ответила я, скромно потупившись. - Он нанес первый удар.

- Тот мальчик, которому распороли плечо? - уточнил лорд и, заметив мое беспокойство, добавил. - С ним уже все в порядке.

Лорд Ронан замолчал, и я выжидающе посмотрела на него.

- А во-вторых? - напомнила я.

- Что? - он опустил на меня взгляд и снова улыбнулся. - А во-вторых, вы своим источником отвлекли тварей от приданого леди Лизель. Шли они на его излучение, но вы так мощно полыхнули, что сбили их со следа. Вы, действительно, потенциально сильный маг. Ваш учитель не ошибся.

- А вы Воин Света, - прошептала я.

- Пусть это останется нашей маленькой тайной, - подмигнул лорд Ормондт, и я кивнула.

- Думаете, они не поняли? - спросила я, указывая взглядом на людей лорда Стифена.

- Как думаете, Айли, люди, далекие от магии, могут отличить энергетический выплеск от выплеска чистого Света? - он с интересом посмотрел на меня, и я пожала плечами.

- Вряд ли, - наконец, решила я. - А лорд Кетер?

- Здесь только двое понимают разницу между силами, как думаете, кто это? - в голосе лорда появилась насмешка, и я откинулась на спину, прекращая разговор.

Маг усмехнулся и прикрыл глаза. Симпатия к нему как-то быстро исчезла, не люблю, когда надо мной издеваются. Еще с тех времен, когда грязным истощенным оборвышем брела от села к селу, от города к городу. Меня гнали, оскорбляли, даже били, называя вестником смерти. И только учитель, разогнав городских мальчишек, кидавших в меня камни, забрал к себе и спас от верной смерти. А потом у меня обнаружился источник, и он начал меня обучать. С тех пор я болезненно реагирую на все, что задевает мое достоинство. Конечно, лорд Ронан не мог знать об этом эпизоде моей жизни, к тому же он спас меня и оставил рядом с собой, пока я не восстановлю хотя бы минимум сил. И все же мне была неприятна его издевка.

Из-за старых воспоминаний сон не шел, я так и лежала с закрытыми глазами, ожидая момента, когда смогу встать. Я слушала спокойное ровное дыхание лорда Ормондта и думала о своем учителе, о нашем доме. Не смотря, на обиду, стало уютно и даже приятно. Открыв глаза, я с новым интересом разглядывала своего спасителя. У лорда было благородное лицо, но его отчужденность и даже замкнутость очень сильно ощущались. Только недавняя улыбка на мгновение пробила этот ледяной панцирь. Будь я более романтичной, наверное, он бы мне понравился. Но я давно уяснила свое положение в этой жизни, приняла правду о своей внешности и никаких надежд на будущее не питала. Мне нужно найти свое место, тогда может быть, я и помечтаю о чем-то большем. Но пока... Да и глупо было бы мечтать о лорде мне, простолюдинке. Святители, о чем я?! Недовольно выдохнув, я закрыла глаза и попробовала уснуть. Эта сиюминутная глупость рассердила меня, и сон так и не пришел.

- Выдвигаемся, - раздался долгожданный крик.

Я открыла глаза и только собралась сесть, как почувствовала теплые заботливые руки, приобнявшие меня.

- Не спешите, Айлин, вставайте осторожно, - лорд Ронан поддержал меня, пока я вставала.

- Спасибо, - я поспешила избавиться от его рук, как только оказалась на ногах. Слава Святителям, этот лорд ни на чем ином не настаивал.

- Не за что, - улыбнулся он и направился к своему коню.

Когда я подошла к шатру леди Лизель, оттуда неслись проклятья, проклинали меня. Даже не удивительно. Я хмыкнула, собралась снять защитный порог и поняла, что он уже не мой. Обернувшись, я нашла взглядом лорда Ронана. Он почувствовал мой взгляд, посмотрел на меня и сделал небольшой пас. Леди вырвалась из шатра, словно ураган.

- Ты! Ты, мерзавка! - закричала она, кидаясь на меня с кулаками. - Как ты посмела закрыть меня на всю ночь?

Я шагнула в сторону, понимая, что мне нечем защититься, даже обычных сил было мало, а леди оказалась настроена решительно. Лизель размахнулась, но удара не последовало, только визг, потому что скандалистка взмыла в воздух и зависла, болтая ногами. Лорд Кетер обернулся на визги дочери и поспешил к нам, глядя на меня гневным взглядом. Но сказать он ничего не успел. Леди мягко опустилась на руки лорда Ронана, и он передал ее взбешенному отцу.

- Прошу извинить меня, лорд Кетер, леди Лизель, - он вежливо поклонился, - но порог был выставлен мной. Лорд Стифен, успокойте вашу дочь, о состоянии госпожи Тэмхас вы знаете достаточно. Ей нужно еще немного времени, чтобы вновь встать на защиту леди Кетер.

- Быть может вам проехаться с нами в карете, Айлин? - поинтересовался лорд Кетер. Его голос был наполнен заботой, гнев из взора моментально исчез.

- Нет, - ответ прозвучал слишком поспешно. - Благодарю, я лучше верхом. Свежий воздух быстрей вернет мне силы.

- Как пожелаете, - кивнул лорд Стифен. - Но если вам станет хуже, вы можете пересесть к нам.

Я, молча, кивнула и направилась к своей лошади. Вот уж чего не хочу, так это оказаться рядом с лордом Кетером и его дочуркой в одной маленькой карете.

* * *

К полудню мы пересекли границу между горными кланами и Рэнладом, правда, до одноименных земель данного графства оставалось еще больше полутора суток. Но здесь нас встречали представители жениха. Сам граф Дэвеи Рэнлад должен был встретить невесту у въезда в столицу графства.

Я с интересом рассматривала лиловые одежды графской делегации. Внешность их заметно отличалась от внешности горцев. Рэнладцы были черноволосы, в основной своей массе, зеленоглазы. Высокие и худощавые. Мощный разворот плеч коренастых фигур выгодно выделял горцев на фоне равнинных жителей. А может они мне были родней и привычней, и в этом была причина моего предпочтения.

- Вырядились, - проворчал Глен, так же как и я рассматривавший встречающих.

Особой любви между горными кланами и равнинными графствами не было, потому союз леди Кетер и лорда Рэнлада имел еще и политическое значение. Хотя нашу жабу, да, я тоже стала ее так про себя именовать, политика волновала мало. Просто захотелось замуж и все. А граф имел неоспоримое превосходство перед каким-нибудь горцем близостью к королю, богатством и положением. Мнение дочери и отца совпали, и предложение графского посольства было принято с великой радостью. Только вот, как сказал Глен, закавыка вышла с приданым юной леди. Что уж там захотел Дэвеи Рэнлад, я не знаю, но он это получит в скором будущем, благодаря необузданной любви папочки к своей избалованной дочурке.

Чем ближе мы были к цели, тем больше мне хотелось избавиться от соседства этого семейства. Взгляды лорда Кетера я несколько раз ловила на себе, и меня это жутко раздражало. Я даже поменялась местами с Гленом, чтобы оказаться со стороны юной капризули. Ее злобные взгляды меня волновали гораздо меньше.

- Чего они приперлись? Сами что ли не доехали бы? - продолжал ворчать Глен.

- Если бы не приперлись, лорд Кетер мог посчитать это за оскорбление, - улыбнулась я. - Так положено, Глен.

- Положено у них, - вполголоса произнес молодой воин, - у меня на них тоже положено...

- Глен! - я возмущенно посмотрела на него. - Я же женщина, а ты себе позволяешь подобные выражения.

- Прости, цыпа, не хотел обидеть, - виновато ответил парень. Цыпу я решила ему простить, он же по-дружески. - Как ты, восстановилась?

- Почти, - улыбнулась я. - Еще немного и буду, как новенькая.

Парень ненадолго замолчал. Мы наблюдали за церемонными расшаркиваниями нашего лорда и представителя жениха. Потом шло выражение почтения невесте, комплименты и новые расшаркивания. Служанки вылезли из своей кареты, с любопытством наблюдая сие действо. Но суровый окрик старшей дамы, сопровождавшей леди Лизель, загнал их обратно в душное нутро кареты. Я нашла взглядом лорда Ронана, он не участвовал в представлении. Оно и понятно, лорд исполнял обязанности охраны, потому расшаркиваться с кем-либо был не обязан. Он сидел на своем коне со скучающим видом, время от времени поглядывая по сторонам.

Наконец, церемония приветствия была окончена, и рэнладцы заняли свои места, смешавшись с нами. На меня поглядывали с интересом, но не заговаривали. Я тоже не стремилась к диалогу. Глен обвел новоприбывших свирепым взглядом, подмигнул мне, и мы тронулись вслед за каретой. Впереди по-прежнему ехал лорд Ронан и офицер Грир. Но теперь там еще красовались и лиловые камзолы.

К обеду мы достигли города Кеира, здесь и остановились на отдых. Глен перехватил мою лошадь, а я встала у дверцы кареты, ожидая явления юной леди. Она вылезла, опираясь на руку представителя жениха, кокетливо стрельнула на него глазками, потом обижено на лорда Ронана, меня же проигнорировала полностью. Я не расстроилась, внимание леди обычно заканчивалось скандалом. Лорд Льялл, представитель жениха, повел нашего лорда с дочерью к большому особняку, где их ждал накрытый стол. Прислугу направили на кухню, воинов в общую столовую, я же была вынуждена оставаться при леди.

Мы прошли в богато украшенную залу, где стоял длинный стол, ломившийся от обилия яств. Особняк, как оказалось, принадлежал лорду Льяллу. Аристократы обсуждали новости гор и равнин, не затрагивая серьезных тем. Леди Лизель с удовольствием слушала сплетни, бродившие при дворе жениха, я прощупывала блюда и напитки, на наличие ядов. Конечно, никто травить ее не будет, но должность обязывала.

Единственный, кто не участвовал в разговорах, был лорд Ронан. Казалось, он находился где-то далеко отсюда. И на вопросы, обращенные к нему, реагировал рассеянно. Он время от времени поглядывал на меня, переводил взгляд на лорда Кетера и немного хмурился.

- Лорд Ормондт, о чем вы все время думаете? - наша красавица надула губки.

- Думаю, что стоило бы отпустить госпожу Тэмхас, - сказал он. - Ей нужно подкрепиться.

- К чему эта забота о моем телохранителе? - раздраженно спросила леди Лизель. - Она стоит на положенном ей месте и исполняет свои обязанности.

- Это профессиональное, леди Кетер, - ответил лорд Ронан и встал из-за стола. - Прошу меня простить. - затем обратился ко мне. - Идемте, госпожа Тэмхас.

Я взглянула на лорда Стифена, и он кивнул, отпуская меня. Уже выходя следом за лордом Ронаном, я услышала:

- Лорд Ронан еще не так давно был ректором магической академии. - пояснял мой хозяин. - Обязанность заботиться о юных одаренных, похоже, еще не забылась.

Дверь закрылась, и дальнейшего разговора я не слышала. Лорд Ормондт подождал меня. Когда я поравнялась с ним, услышала вздох облегчения. Он потянулся, став похожим на хищника, вылезшего из логова, а затем улыбнулся.

- Вы моя должница, Айлин, я нас спас от невыносимой скуки. - и добавил уже серьезно. - Но накормить вас надо обязательно. Голодный маг - злой маг. - он усмехнулся, и я невольно улыбнулась. - Давайте сбежим в город. Заодно прогуляемся по лавкам зельеваров. Практика показала, что кое-чем нам стоит разжиться.

- У меня не столько денег, чтобы столоваться в харчевнях, - признаваться в своей бедности было неприятно, но выхода не было.

- Я угощаю, - ответил маг, и я вспыхнула.

- Вот уж ни к чему. Мне нечем ответить на вашу щедрость, - сказала я, независимо глядя на него.

- Скажите, Айлин, вам так часто приходилось защищаться, что вы не можете увидеть в моем приглашении просто дружественный жест собрата по ремеслу? - он чуть склонил голову к правому плечу, с интересом рассматривая меня.

Я ничего не ответила, почувствовав себя отчего-то виноватой, словно облила лорда незаслуженной грязью. Это вызвало глухое раздражение. Мне, действительно, приходилось слишком часто сталкиваться с несправедливостью. Даже, уже будучи взрослой, и прожив в Грахеме много лет, я видела недобрые подозрительные взгляды. Ко мне относились настороженно, я отвечала тем же, предпочитая никому не оставаться должной. Доброту и заботу я принимала только от своего учителя.

- Хорошо, не хотите принять мое предложение безвозмездно, примите в долг, - улыбнулся лорд Ронан. - Отдадите с тех денег, что вам заплатит лорд Кетер.

- Я не могу тратить деньги, которые еще не заработала, - ответила я.

- Какая же вы! - воскликнул лорд, притворно хмуря брови.

- Какая? - я с вызовом посмотрела на него.

Лорд Ронан окинул меня чуть насмешливым взглядом, вынудив невольно сжать кулаки, и снова улыбнулся той самой теплой улыбкой, которую я видела утром.

- Расскажите о себе? - спросил он, и я только заметила, что мы покинули пределы особняка.

- Мы вышли в город, - произнесла я, останавливаясь.

- Да, что вы? - в его изумлении так и сквозила фальш. - Надо же, а я и не заметил. Теперь выхода нет, придется идти дальше.

Я развернулась и наткнулась на порог, попробовала его снять и не смогла. Маг был сильней меня настолько, что я почувствовала себя глупым щенком рядом с матерым волком. Раздражение медленно перерастало в злость. Я развернулась на каблуках, собираясь высказать наглецу все, что о нем думаю, и уткнулась носом в широкую грудь.

- Вы! - воскликнула я, отскакивая и натыкаясь спиной на порог. - Да как вы смеете!

- Что такое? - льдисто-серые глаза излучали невинность.

То, что произошло дальше, повергло меня в полнейший шок. Невидимый захват сомкнулся на мне, приподнимая над землей. Отвратительно довольный собой лорд направился вниз по улице, а я летела рядом, не в силах снять чары и даже выказать ему весь свой гнев, потому что на моих устах лежала печать молчание. Все, что осталось мне, это прожигать его взглядом и ждать, когда меня освободят.

- Замечательный городок, Айлин, не находите? - спросил лорд Ронан, словно прогуливался со мной под ручку, а не тащил за собой силой. - Чистый. И воздух приятный, чувствуете аромат? Время цветения иллирисов. Вы видели когда-нибудь эти цветы? Они растут только в этом графстве. Они такие хрупкие на вид, но легко переносят суровые зимы, расцветая год за годом. Вы мне их чем-то напоминаете. Судя по вашему поведению, жизнь вас изрядно потрепала, закалив и заковав в панцирь показной суровости. Вы почти все время закрыты.

"Как и вы", - могла бы ответить я, но такой возможности мне не предоставили, и лорд продолжил свой монолог.

- Вы обижены за мой поступок, - еще бы! - Не стоит, - да, что вы, правда?! - Да, я допустил некоторую вольность, но вы мне становитесь интересны, - я округлила глаза, и он добавил, - по человечески, Айли, не думайте ничего плохого, - угу, угу, вот плыву тут рядом с вами, лорд Ронан, и совсем ничего плохого не думаю. - Айлин, я отпущу вас, если вы перестанете упрямиться. Поймите, в моем приглашении нет ничего предосудительного, - я мрачно смотрела на него. - Понял, тогда продолжим нашу прогулку в том же положении.

Так это мы еще и прогуливаемся? Да, что он ко мне прицепился? Позаботился, спасибо, зачем в город-то тащить?!

- Вас интересуют мотивы моего поступка? - даже не представляете как. - Мне сложно объяснить, честно. Просто чувствую в вас родственную душу, наверное. - затем обернулся ко мне. - Не будете кидаться на меня и сильно ругать? - я ответила суровым взглядом. Врать не в моих привычках. - Злая вы, - он состроил обиженную физиономию, и я задохнулась от возмущения.

Мы прошли еще немного, точней, прошел лорд Ронан, а я все так же плыла сзади, красочно представляя себе, как я его рву на сто маленьких Ронанов, а потом скармливаю гигантскому пауку из древних сказаний. Он шел уверенно, словно знал Кеир, как свои пять пальцев, и вскоре свернул на улицу, где стояли лавки зельеваров. Осмотревшись, лорд Ронан направился к лавке в конце улицы. Еще мгновение рассматривал ее, а после вошел, не забыв пропустить вперед меня. Я чувствовала себя полной дуррой.

- Кто здеся шляется? - раздалось недовольное ворчание.

- Добрый день, - поздоровался лорд, и на прилавок вылез домовой.

Он утер нос рукавом и уставился на нас блестящими глазенками.

- Чего надо? - спросил он, усаживаясь на край прилавка и болтая ногами.

Вообще так домовые не выглядят. Они опрятные, чистые и хозяйство их чистое, придраться не к чему. А тут ощущения сарая. Видно дела у зельевара идут из рук вон плохо. Иногда неудачи хозяев подкашивают и их домовых.

- Уважаемый... - лорд выжидающе замолчал.

- Пихорий я, - ответил домовой и почесал всклокоченную голову.

- Уважаемый Пихорий, - лорд Ронан вежливо поклонился. - Не подскажите, могу ли я увидеть хозяина этой лавки?

- А чего на него смотреть? Тьфу, глаза б мои его не видели, - человечек снова утер нос рукавом. - Срам один, а не хозяин. С утра в кабак убег, я тут за старшего. Чего надо, говорю?

Так вот в чем дело, зельевар пьяница, домовой на него рукой махнул. Не любит маленький народ беспутных. Держится бедняга из последних сил, пытается лавку на плаву удержать.

- Очень хорошо, уважаемый Пихорий, - неожиданно просиял лорд. - Тогда у меня к вам есть одно предложение, которое, несомненно, вас заинтересует. Не могли бы мы поговорить наедине?

- Ну, пойдем, сердешный, - домовой спрыгнул на пол и пошлепал в соседнюю дверь.

Мой спутник, если можно так назвать наглеца, притащившего меня за собой, последовал за ним. Они некоторое время отсутствовали, до меня доносились только приглушенные голоса, сама я оставалась по-прежнему неподвижной. Затем дверь открылась, и показался домовой. Он кланялся и повторял:

- Не извольте беспокоиться, лорд Ронан, все будет сделано, все, как вы сказали.

Пихорий покосился на меня, со значением подняв палец вверх, и исчез, а я поплыла в ту самую дверь. Лорд уже с удобством устроился и рассматривал хозяйство зельевара.

- Присаживайтесь, Айлин, - сказал он, не глядя на меня, и я приземлилась в кресло, оставаясь такой же неподвижной. - Ну, как так можно работать? - проворчал он, вытряхивая труху из банок. - Ничего путного, как он вообще не закрыл еще лавку. Бедный домовой. Как малыш все это терпит. Сюда бы мою Бидди, она бы устроила горе-хозяину большую стирку. - все это он говорил сам себе, не обращая на меня внимания.

Вскоре вернулся домовой с небольшим мешком в руках. Он забрался на стол, поставил мешок перед лордом и снова исчез.

- Ну, вот, совсем другое дело, - просиял маг и принялся за дело.

Я наблюдала, как он отмеряет сырье, толчет, перемешивает, снова вымеряет. Когда зелье было уже на огне, Ормондт Ронан, наконец, повернулся ко мне. В руке он держал иглу, которую успел прокалить на огне.

- Сейчас будет немного больно, так нужно, - сказал он, прокалывая мне палец, сцедил немного крови и посмотрел в глаза. - Я все объясню, Айлин. Поверьте, это нужно не мне, это нужно вам.

Я почувствовала, как холодею. Зелье на крови! Запрещенное зелье! Он же Воин Света и не может себе позволять подобное, это противозаконно. Да еще и с моей кровью! Что он задумал? Между тем лорд вылил кровь в зелье, перемешал и снял котелок с огня. Смотреть на манипуляции лорда было тошно, он сделал меня сообщницей, вовлек в противозаконное действо. Мало мне было того унижения, которому он уже подверг меня, так еще и это! Слезы навернулись на глаза от обиды.

- Выпейте, - к моим губам приблизили пузырек.

Я попробовала помотать головой, отказываясь, поджала губы, но это не принесло результата. Мой рот сам собой открылся, зелье потекло в горло, и я его проглотила, ненавидя себя в этот момент.

- Не плачьте, - лорд поднял меня с кресла и обнял, гладя по волосам. - Вы бы сами не согласились, у меня не было выхода.

Если бы маг только что не втравил меня во что-то гадкое, может я бы еще и умилилась этому заботливому объятию. Но после произошедшего... Он был мне противен, омерзителен.

- Уйдем отсюда, - лорд направился на выход, меня потащило сзади. - Найдем тихий уголок, и я все объясню. - затем позвал домового. - Уважаемый Пихорий.

- Тута я, - в дверном проеме показалась взлохмаченная голова.

- Скажите, что я прислал, - произнес лорд, и я увидела распахнувшийся портал.

Домовой поклонился до земли и юркнул в портал, сразу закрывшийся за ним. Мы с магом покинули лавку, а следом и улицу зельеваров. Теперь лорд Ронан направлялся в новом направлении, я за ним. Слез уже не было, стало все равно, на все и на всех. Просто противно. Дорога привела нас в городской парк, такой же небольшой, как и сам Кеир. Лорд направился вглубь парка, остановился и указал на скамейку. Я опустилась на нее, маг сел рядом, откидываясь на спинку и блаженно вдыхая.

- Красота, согласны, Айлин? - он повернулся ко мне, насмешливо улыбаясь. Я смотрела на него ненавидящим взглядом. Улыбка сошла с лица лорда. - Шутки в сторону, госпожа Тэмхас. Вы умирали. Эта тварь не только опустошила вас, она отравила ваш источник. Чем больше вы наращивали силу, тем глубже проникал яд. Я же вам сказал, их создавали для уничтожения магов. Изощренный способ. Первая ступень - видимое оздоровление. Что с вами и произошло. К вечеру вы бы почувствовали слабость, решив, что это просто усталость после тяжелого дня, обычное дело. Это вторая ступень. К утру мы бы обнаружили хладный труп, а может уже и не обнаружили бы. Последняя ступень - живой мертвец. Чем активней ведет себя маг, тем быстрей действует отрава. Потому я старался ограждать вас от излишних движений.

Он ненадолго замолчал, оглядывая окрестности, а я смотрела на него во все глаза, пытаясь осознать, что он сказал. Тварь меня все-таки убила? Но ведь я себя замечательно чувствую!

- Зелье уничтожит отраву еще до того, как мы покинем Кеир, - продолжил говорить маг. - К сожалению, пришлось нарушить закон, но не в той степени, чтобы вы чувствовали себя настолько несчастной. Иногда приходится поступаться некоторыми принципами, чтобы спасти жизнь человеку. Судя по вашему возмущенному взгляду, мои действия оказались верными. Вы бы не пошли со мной добровольно, если бы я рассказал вам правду сразу. Вы ведь не любите быть обязанной, так? И что было бы, если бы вы посчитали себя обязанной мне жизнью? - я бы не пошла! Ни за что не пошла, особенно, если бы узнала, что он собирается делать. Пусть смерть, но я бы осталась верна себе! - Я так и думал, особенно после вашего принципиального отказа от простого обеда, который вас ни к чему не обязывал. Вас успокоит, если я покажу вам один из старых законов, до сих пор имеющии силу? Там есть поправка на зелья подобные этому. Они запрещены к широкому использованию, но одобрены в случае крайней необходимости. - разве есть такие поправки? Учитель никогда не говорил о них.- Я покажу вам. Хочу добавить, вы мне ничем не обязаны, ни-чем. Договорились? Я всего лишь выполнил свой долг и помог вам. А то, что против вашей воли... Вы мне не оставили выбора, Айлин, - маг улыбнулся. - Теперь вас можно отпустить? А потом и перекусим... - мои глаза полыхнули, не смогла удержать в узде силу. - Пожалуй, лучше в особняке. - решил лорд, глядя на меня. - И помните, Айли, вокруг нас люди, вы же воспитанная девушка и не будете мстить мне? - я прикрыла глаза в знак согласия, уже зная, что не сдержу слова. Принципы принципами, но его очередная насмешка! - Вот и замечательно. Тогда в особняк, нас уже, наверное, потеряли.

Он слегка поддел кончик моего носа пальцем и поставил эти точку в своем приговоре. Лорд Ронан огляделся и открыл портал сразу в особняк на задний двор, где оказалось пустынно. С меня сняли невидимые путы, я опустилась на землю, выдохнула, развела руками и...

- Мерзкий, отвратительный, лживый тип! - с моих пальцев срывался разряд за разрядом. - Никогда, слышите, никогда больше не смейте обездвиживать меня! Не смейте лишать меня свободы и голоса! Не смейте решать за меня, что для меня лучше!

- Айли, вы же обещали! - воскликнул маг, петляя по двору, уворачиваясь от моих снарядов и гася их в полете. - Айлин, держите себя в руках, - веселился он, взлетая над волной чистой силы.

- Гадкий врун! - кричала я, размахивая силовым кнутом.

- Я врун? Я всего лишь объяснил с запозданием, а вы обещали не драться, - маг снова увернулся, и я услышала его веселый смех за своей спиной.

Но не успела обернуться, как меня обхватили сзади и задержали на несколько мгновений. Я изо всех сил сопротивлялась вливаемой в меня магии, но лорд был сильней, и теплая волна внушаемого покоя прошлась по телу. Он подождал, пока я не затихну, после этого отпустил и отошел в сторону.

- Может, теперь скажите спасибо? - добродушно улыбнулся он.

- Спасибо, - буркнула я и пошла прочь.

- А зря отказались пообедать со мной, - крикнул лорд Ронан мне вслед, и я запустила в него последний энергетический шар.

В спину мне несся все такой же веселый смех. Я сделала несколько шагов, остановилась и неожиданно улыбнулась.

Глава 4

- Что рты раззявили? - надрывался офицер Грир, стоя на берегу широкой реки с быстрым течением, - Готовим переправу!

- Ничего не понимаю, - оправдывался лорд Льялл, - навстречу вам ехали, мост был. Граф получит доклад и проведет расследование.

- Здесь есть еще места для переправы? - поинтересовался лорд Ронан, разглядывая бестолковую возню наших и чужих воинов.

- Есть, но это крюк, - неуверенно ответил лорд Льялл.

- Значит, делаем крюк, - подвел итог лорд Кетер. - Я свою дочь опасности на временной переправе подвергать не буду.

Он вернулся в карету, где сидела изнывающая от скуки Лизель, и кортеж вновь тронулся. Лорд Льялл теперь ехал впереди, указывая дорогу, все остальные остались на прежних местах. Глен то и дело расплывался в счастливой улыбке, подобное проявление злорадства я увидела почти на всех физиономиях горцев. Рэнладцы гордо молчали и делали вид, что подобные мелочи, как разрушенный мост на пути следования будущей графини Рэнлад, совершеннейшие пустяки и никого не должны тревожить. Лично мне было все равно, что ехать прямо, что давать крюк. Главное, доехать, сдать свой пост, получить обещанную награду и протекцию. А дальше уже мои заботы.

Крюк оказался немалым. Уже сгущались сумерки, а мы еще так и не доехали до надежного моста. Разговоры и смешки постепенно стихли. Туман и сгущающаяся темнота нагоняли тоску на всех без исключения. Где-то недалеко протяжно вскрикнула птица, и люди начали с беспокойством оглядываться. Подлил масло в огонь рэнладец, пожилой дядька с пышными седеющими усами.

- Места здесь недобрые, гиблые. - Сказал он, понизив голос. - Говорят, замок стоял здесь. Лорд, владелец его, старика прохожего велел заживо сварить за то, что тот с кухни украл чего-то. Старец и проклял лорда. Замок под землю ушел, а ночами, когда туман устилает землю, поднимается он наверх, замок, то есть. И все, кто там был, начинают охоту на живых. Глаза их огнем горят, на руках когти. Все старика того ищут.

- А чего ищут, коль сварили его? - насмешливо спросил Глен.

- Сбежал, говорят, старик, - пояснил рэнладец. - Проклял и исчез. А замок со всеми обитателями под землю ушел.

Глен посмотрел на меня и махнул рукой. Я понимающе кивнула. Сколько таких страшилок по королевству бродит, не сосчитать. Про настоящие ужасы забывают, а вот такую ерунду придумывают с удовольствием. Горцы скептически отнеслись к басне седоусого воина, рэнладцы промолчали, и кортеж начал подъем на пригорок.

- А в Грахеме подобные сказки рассказывают? - спросил Глен, спустя некоторое время.

Настроение даже у скептиков стремительно скатывалось вниз по мере того, как густел туман, и из леса, стоявшего неподалеку, доносились пугающие звуки. Сейчас все, что воспринималось при свете солнца безделицей, казалось таинственным и жутковатым. Даже я начала поддаваться общему настроению.

- Лин, - снова позвал меня Глен, - в Грахеме сказки страшные рассказывают?

- А где их не рассказывают, - усмехнулась я, отправляя на всякий случай поисковичок. Кто его знает, кто воспользуется туманом для нападения. Вокруг ничего подозрительного не нашлось.

- Так расскажи, интересно же, какую чушь в Грахеме придумывают, - насел на меня Глен.

- Сначала чушь из "Орлиных скал", - ответила я, вглядываясь в молочную муть, сгустившуюся уже настолько, что рассмотреть что-либо на расстоянии вытянутой руки оказалось невозможно.

- Ой, не к добру такой туман, - подал голос седоусый рэнладец. - Держите поближе свои обереги.

Молодой горец нервно хмыкнул, лица его я уже не могла рассмотреть, как, впрочем, и остальных спутников. Рэнладец что-то проворчал, и все опять затихли.

- Всем остановиться! - раздался усиленный магией голос лорда Ронана. - Спешиться!

А вот это уже серьезно. Воин Света чувствует больше, чем обычный маг. Об опасности прошлой ночью он тоже знал задолго до меня. Послышалось бряцание оружием, топот ног и голоса, все более увязающие в тумане. Я тоже спрыгнула на землю и поежилась. Сизые клубы стали плотными настолько, что казалось, будто туман можно зачерпнуть ладонями и удержать его, собрав во влажный мягкий ком.

- Госпожа Тэмхас, ко мне, - снова прозвучал жесткий голос лорда Ронана, и белесую пелену прорезала вспышка чистого Света, помогая мне ориентироваться. - Остальным окружить кареты и ждать. Никому не расходиться.

Я пробралась к лорду, нащупывая дорогу, наступая на ноги воинов и слушая их глухое ворчание. Но сквозь недовольные, а порой и откровенно злые голоса, я ясно расслышала страх. Наш небольшой отряд был напуган происходящим больше, чем нападением тварей прошлой ночью.

- Айлин, я здесь, - негромко произнес лорд Ронан, и я ощутила, как его теплая крепкая ладонь прикоснулась к моей руке. - Будьте рядом.

- Я должна быть рядом с леди Лизель, - ответила я, сжимая протянутые пальцы и делая шаг.

Рука лорда легла мне на плечо. Но прежде, чем я успела дернуться в сторону и высказать ему за наглость, маг потянул меня за собой в сторону от кортежа.

- Спокойно, госпожа Тэмхас, - сказал он очень тихо. - Нам надо поговорить, остальным слышать необязательно. Люди и так перепуганы, а искать друг друга, постоянно перекрикиваясь, не лучший способ не привлекать внимания.

Я перестала дергаться и закрыла рот, готовая слушать, что мне скажет лорд Ронан. Мы отошли еще на несколько шагов, я обернулась и не смогла найти кортеж, даже звуки перестали долетать до нас. Тревожась, я подняла голову и застыла, заворожено глядя на голубоватые искры в глазах лорда.

- Айлин, - начал он, когда посчитал расстояние между нами и остальными достаточным. - Боюсь, обычная сталь не поможет против тех, кто готовится напасть. Во всем кортеже только два мага, самоуверенные рэнладцы не захватили никого с даром, а жаль... - он немного помолчал, вслушиваясь во что-то, чего я не слышала, пока не слышала. - Вы знакомы с подобным туманом? Знаете, откуда он приходит, и что предвещает?

Я напрягла память. Сталкиваться с этим явлением мне не приходилось, потому вспомнить оказалось сложно. Лорду надоело ждать.

- Ясно, не мучайтесь. - Сказал он. - Грань здесь тонкая. Граница с призрачным миром, - пояснил он.

- Я знаю, что такое Грань, - немного раздраженно ответила я. Кажется, он считает меня, чуть ли неучем. - Учитель мне все хорошо объяснял.

- Не злитесь, не время, - отмахнулся маг. - Туман - предвестник явления потусторонних сил. Этот туман. Им так проще передвигаться в нашем мире. Ладно, вы же все знаете, - я расслышала насмешку, но решила не обращать на нее внимание. - От вас требуется помочь мне накрыть кортеж защитным пологом, а потом просто постоять в сторонке. Думаю, с этим справлюсь я один.

- Вы считаете меня бесполезной, лорд Ронан? - я немного обиделась.

- Я считаю вас неопытной, Айлин, только и всего. - Ответил он. - К тому же вы еще не до конца восстановились, опустошить вас заново мне вовсе не хочется. - Лорд на мгновение замолчал, а затем спросил с ехидством. - Или вам понравилось гулять со мной?

Моя вспышка осталась незамеченной, и я просто пихнула его кулаком в живот, магию тратить на него не стала. Не ко времени, тут он прав. Лорд Ронан поймал мою руку и тихо засмеялся.

- Мир, - произнес маг. - Дайте мне вторую руку, Айли.

Молча, подчинилась, вложив пальцы в его ладонь.

- Подождите, лорд Ронан, - остановила я его раньше, чем почувствовала, как выплескивает силу мой источник. - Один из рэнладцев рассказывал страшилку. Может это и не важно...

- Продолжайте, - ответил маг.

- Он рассказывал о неком проклятии, якобы, наложенном на хозяина замка, что стоял здесь. Воин сказал, что обитатели замка охотятся за живыми в поисках проклявшего их, - чувствовала я себя легковерной деревенщиной, когда рассказывала это.

- Некоторые сказки, Айлин, не что иное, как искаженная правда, - я услышала улыбку в голосе лорда. - Но проклятье могло иметь место, что-то же сделало Грань тоньше. К делу, времени почти не осталось. - Его тон неуловимо изменился снова на приказной жесткий, и я призвала источник.

Слова лорда, произнесенные на древнем языке, были мне непонятны, но что мне делать загадкой не являлось. Я кожей ощущала мощнейший выплеск силы, происходивший рядом, и вплетала свою силу, помогая формировать контур полога, уплотнять его, придавать осмысленную цель: хранить и защищать. Сбоку полыхнуло, и я повернула голову, не отвлекаясь от своего занятия. Это было красиво. Магия, переплетенная с чистым Светом, искрилась, расходясь по ровной светящейся субстанции извивающимися прожилками, напоминая своей структурой гранит. По надежности полог и будет такой, никакая дрянь не сможет проникнуть за него. Люди тоже видели происходящее. Яркий свет выхватил из тумана на мгновение их изумленно - восхищенные лица. Потом туман снова сомкнулся, скрыв от нас кортеж.

- К пологу, - скомандовал лорд Ронан, и наши руки разомкнулись. - Поспеште, Айли.

Еще мгновение, и он скрылся в тумане, а я осталась стоять на месте. Прятаться за полог я не собиралась.

* * *

Я была одна, совсем одна в целом мире. Острое чувство одиночества нахлынуло так неожиданно, почти сбивая с ног. Никчемная, никому не нужная. Даже учителю. Он просто избавился от меня, отправив в это путешествие, где царствует маленькая вздорная девчонка, а ее отец хочет попользоваться мной. Воины в тайне посмеиваются надо мной, а этот лорд Ронан просто использовал мою силу и сбежал, бросив одну. Зачем жить, зачем бороться, зачем сражаться? Я одна, это моя судьба. Так нужна ли мне она?

" Убирайся, убирайся, гадина!"

" Алек, гони со двора эту страшилу, от ее вида у нашей коровы прокиснет молоко прямо в вымени!"

" Пошла вон, тварь, убирайся прочь!"

"Бей ее, парни, нечего этой уродине шляться по нашему селу!"

"Чтоб ты сдохла, тащишь за собой смерть, убирайся!"

"Прочь..."

"Исчезни..."

"Сдохни..."

И лица, лица, лица. Перекошенные ненавистью, брезгливостью, омерзением. Я зажала уши руками и упала на колени, сотрясаясь от рыданий. Ненависть всегда и везде. Только мама и папа любили меня, и те, кого поглотила болотная гниль, пощадив лишь меня странным образом, но оставив на мне свои отметены. Дрожащими руками я ощупала свое лицо, чувствуя под пальцами вновь открывшиеся язвы и нарывы. Они сочились, оставляя на пальцах зловонную слизь.

- Мама, - прошептала я, боясь прикоснуться к глазам, чтобы гниль не выела их. Слезы так и лились по щекам.

Только туман заботливо обнимал мои плечи, шептал, звал, ласкал, целуя нарывы.

- Ты нужна, Айли, ты нужна нам, Айли. Мы любим тебя, идем с нами, - слушала я, с каждым мгновением все больше успокаиваясь и начиная улыбаться, слушая призрачные голоса.

Я нужна, нужна! Сколько лет я ждала это простое и бесхитростное слово, я нужна, ИМ нужна. Неожиданно в голове всплыл вопрос: "Кто эти загадочные "они"?". Это вырвало немного из круговорота захлестнувшей меня безысходности. Я вскинула голову и вгляделась в туман.

- Пошли с нами, Айлин, с нами...

- Я не могу, я охраняю леди Лизель, - прошептала я.

-Сними полог, мы возьмем ее с собой, мы их всех возьмем, - услышала я ответ и задумалась.

Что-то было не так, что-то было совсем не так. Мои мысли, мои чувства, вся та муть, которую я давным-давно загнала на самое дно своей памяти, она всколыхнулась, увлекая меня в пучину безысходности. Снова провела руками по лицу, и ничего там не нашла. Ни язв, ни нарывов, ни сочащейся слизи. Я была здорова, все давно излечил мой учитель. Голоса затихли. Я поднялась на ноги и осмотрелась, ничего не увидела, но слуха коснулись шипение и потрескивание, словно где-то недалеко использовали магическую силу.

- Уф, - выдохнула я, вытирая с лица слезы. - Чуть не позволила себя заморочить.

Где-то в сизых клубах послышалось ворчание, уводя в сторону от мага, что находился впереди. Я помотала головой, разгоняя остатки оцепенения, и пошла вперед. Пять шагов, десять, двадцать, и туман поредел, напоминая больше дым. Я запустила несколько светлячков и остановилась, глядя на то, что открылось моему взору.

Передо мной была поляна, посреди которой разверзлась пропасть. Я слышала крики людей, крики, наполненные ужасом. Затем раздался жуткий скрежет, и из пропасти показался шпиль со стягом, затем еще шпиль и еще. А после появились башни, стены, и вскоре замок поднялся на поверхность. Заскрипел опускающийся мост, поднялась решетка, и ворота распахнулись. Ветер колыхал призрачный замок, размывая его контуры. По мосту зацокали копыта, и ко мне выехал конный отряд. Их латы были изъеденный ржавчиной, рваные истлевшие стяги полоскал ветер. Под опушенными забралами лиц всадников было невидно, но костяки лошадиных ног не могли скрыть доспехи.

Они приближались ко мне, а я все стояла, словно околдованная, и не могла отвести от них взгляд. Всадники остановились в нескольких шагах от меня. Лошади всхрапывали, и я уловила облачка пара, шедшие из их ноздрей. Передний всадник поднял забрало, и я негромко вскрикнула, глядя в лицо полуистлевшего скелета, чьи глаза горели алым пламенем. Он вытащил меч, неприятно лязгнув дряхлой сталью, словно потянул за оголенные нервы.

- Кто? - заревел он, указывая на меня острием.

Я сделала шаг назад, вспоминая все заклинания из раздела некромантии. Мертвец двинул на меня коня.

- Назови себя, - потребовал он.

Мои уста по-прежнему хранили молчание, но источник вновь наполнился силой, готовый ответить на мой первый зов.

- Молчишь? - усмехнулся призрак.

- Мой лорд, - к нему подъехал еще один призрак. - Это же Айлин Кэлум, никчемное существо, которой побрезговала даже болотная гниль. - Шепчет он в давно сгнившее ухо, но я слышу каждое слово.

Первый мертвец хмыкает и указывает на меня:

- Зато пометила, как красиво, - произносит он, и я опять схватилась за свое лицо, обнаруживая там вскрывшиеся язвы. - Айлин Кэлум, мы о тебе наслышаны.

- Моя фамилия Тэмхас, - мне так хотелось крикнуть это ему в лицо, но вышел только хриплый шепот.

- Айлин Кэлум, проклятие своей семьи, это она виновата в смерти своих родителей, - выкрикнул третий призрак. - Позор!

- Почему ты не сдохла, Айлин, вместе со своей мамочкой? - хохочет еще кто-то.

- Она сильно кричала, когда гниль жрала ее заживо, а, Айлин? - спросил мертвый лорд. - Тебе было страшно?

- Она никому не нужна, ее все ненавидят, - вновь зашептал второй призрак.

- Алек, гони со двора эту страшилу! - взвизгнула со стены женщина, на голом черепе которой развивалась единственная жидкая прядь.

- Бей ее, парни, - заорали из задних рядов отряда, - нечего этой уродине шляться под стенами нашего замка!

Мертвый лорд взметнул меч, и отряд сорвался с места, ощетинившись ржавыми пиками. Я сделала шаг назад, еще шаг, запнулась за корягу, выползшую из-под земли, и полетела навзничь. Удар, и я взрываюсь, просто взрываюсь чистой силой. Она льется из меня настолько мощно, что призраков сносит, откидывает к стенам замка, расплющивая и разрывая на части.

Я вскочила на ноги и пошла к замку, посылая выплеск за выплеском.

- Моя фамилия Тэмхас, - голос, наконец, обрел силу. - Меня зовут Айлин Тэмхас, запомните, дохлые уроды! Айлин Кэлум умерла десять лет назад, а теперь сдохнете вы, до конца сдохнете!

Заклинания срывались с моего языка за заклинанием. Замок дрогнул, заколыхался сильней, и меня оглушил вой. Дикий, ужасающий своей первобытной силой, придавливающий черной безысходностью. Схватившись за голову, я закричала так громко, как могла, только бы не слышать этот вой.

И вдруг горячие, нестерпимо жаркие руки обхватили меня, встряхнули так, что голова откинулась назад, а зубы клацнули.

- Что ты здесь делаешь? - в сознание ворвался чей-то разъяренный голос. - Я велел тебе быть под пологом.

Я распахнула глаза и встретилась с пылающим взглядом лорда Ронана. Во рту пересохло в одно мгновение, я облизала губы и хрипло вздохнула.

- Замок, - сипло ответила я больше для того, чтобы не оправдываться в своем непослушании. - Он есть, он там, - я указала назад.

- Айли, - накал в глазах лорда спал, и теперь там вновь посверкивали голубоватые искры, а не полыхал чистый Свет. - Туман тянет из тебя твои страхи, твою боль и воспоминания. Он использует их, чтобы ослабить тебя и подчинить. Не поддавайся. Помни, что это все ложь. Ничего этого нет. Это всего лишь призраки, они не способны причинить вред, если ты сама их не впустишь в себя. Понимаешь, маленькая? - он ласково улыбнулся и погладил меня по лицу. Я кивнула, не в силах отвести взгляда от этой улыбки.

- Меня ты тоже звал маленькая, - мелодичный мурлыкающий голос оторвал нас друг от друга.

- Чтоб тебя, - выругался лорд Ронан.

Я обернулась и увидела девушку немногим старше меня. Такой красоты я не видела никогда в жизни, даже леди Лизель меркла перед ней. Девушка была... идеальна, иного слова я не в силах подобрать. Я застыла, с восхищением глядя на красавицу.

- Тебя нет, - прошептал лорд, и я почувствовала спиной, как он тяжело дышит. - Это не ты.

- Ормондт, ты все такой же зануда? - она легко засмеялась. - Правильно я выбрала Джара, ты же мизинца его не стоишь, лорд ректор. Он моложе, привлекательней, желанней. И знаешь, Ормондт, мы часто смеемся, когда вспоминаем тебя. Еще приятней делать это, лежа в постели. - Смех стал совсем издевательским.

Я порывисто обернулась и испуганно вскрикнула. Кажется, лорда зацепили за самое больное. Может и до этого пытались, но из-за меня он потерял концентрацию, и теперь стоял бледный, и в глазах его вспыхнула такая тоска, что я поняла в этот момент, он так же одинок и несчастен, как я.

- Лорд Ронан, вы же помните, что этого нет? Это все туман, вы мне сами это только что сказали. - Жарко заговорила я, глядя ему в глаза, но он, казалось меня не слышал.

- Ормонд, - позвала красавица.

Я с ужасом поняла, что он вот-вот поддастся, как я совсем недавно. Схватив мага за грудки, тряхнула его, не помогло. Он даже толком не пошевелился. И тогда я не придумала ничего лучше, чем обхватить его лицо ладонями. Он вздрогнул, опустил взгляд.

- Этого нет, Ормонд, - прошептала я. - Есть только вы и я. А это все туман, вы сами мне говорили.

- Говорил, - эхом повторил лорд и вдруг сгреб меня в охапку и впился в губы.

Я задохнулась, только сама не поняла отчего, но возмущения было гораздо меньше, чем изумления. Поцелуй длился одно короткое мгновение. Затем маг отпустил меня, ненадолго задержал взгляд на моем лице.

- Спасибо, - сказал он, отвернулся и произнес почти безучастно. - Простите, Айлин, мне нужно закончить начатое и закрыть Грань.

Отошел на несколько шагов, но вдруг вернулся и схватил меня за плечи.

- Я обидел тебя? - спросил он, пытливо глядя мне в глаза, и я отрицательно покачала головой, все еще не отойдя от своего изумления. - Я быстро.

А затем меня накрыл полог, лорд защитил меня.

- Я очень быстро, Айлин, - повторил маг и исчез в тумане.

* * *

Лорд Ронан вернулся действительно быстро. Туман еще только начал редеть, когда он возник рядом со мной и снял полог. Я посмотрела на него, но лорд отвел взгляд. Он взял меня за руку и повел за собой. Но, не дойдя до кортежа, маг остановился и обернулся ко мне.

- Кажется, у нас у обоих есть тайны, - сухо улыбнулся он.

- Вы слышали? - я похолодела.

- Слышал, - кивнул лорд. - Я не буду спрашивать вас о том, что вы кричали, а вы не будете спрашивать меня о том, что увидели.

- Согласна, - моментально согласилась я и улыбнулась, от души улыбнулась.

Он на мгновение задержал взгляд на моем лице.

- У вас красивая улыбка, Айлин, светлая, - произнес он, все еще глядя на мои губы, заставляя смутиться.

Затем тряхнул головой, словно отгоняя наваждение, отвернулся и пошел дальше, уже не беря меня за руку. Я поспешила следом. Туман сильно поредел, гонимый ветром, видимость стала сносной, и потеряться было бы сложно.

Кортеж появился неожиданно. Казалось, мы так далеко ушли от него, а были всего в нескольких десятках шагов. Лорд Ронан просто махнул рукой, и полог распался. Люди, находившиеся все еще в напряжении, спешно обернулись в нашу сторону. Я ловила жадные до рассказов взгляды, но рассказывать не было никакого желания. Постепенно усталость сваливалась на плечи неимоверной тяжестью. Даже пришлось воспользоваться помощью Глена, когда я садилась на свою кобылку. Он же поддерживал меня и дальше, потому что я клевала носом, то и дело, норовя свалиться на землю.

- Лин, - позвал меня Глен. - Может, переберешься в карету? Лорд ведь тебе предлагал, помнишь?

- Нет, - ответила я, борясь со слабостью. - Я верхом поеду.

- Тогда может к служанкам, если к лорду не хочешь? - продолжал парень.

- Я телохранитель, я не могу покидать пост, - приложив силы, я вскинула голову и посмотрела на него.

Горец хмыкнул и перетащил меня к себе на лошадь. Сопротивлялась я слабо, просто не хватало сил.

- Спи уже, телохранитель, - добродушно улыбнулся Глен, прижимая мою голову к своему плечу. - Я твое тело пока поохраняю.

- Скоро до ночлега доедем, - послышался голос седоусого рэнладца. - Там и отдохнем. Только через мост переберемся.

- С вами доберешься куда-нибудь, - беззлобно огрызнулся Глен.

- А я замок видела. И призраков, - пробормотала я, уже почти заснув. - Страшные и мертвые. Только их все равно нет, это просто туман...

Когда я в следующий раз открыла глаза, у Глена почему-то глаза стали льдисто-серые, и он голосом лорда Ронана сказал так же ласково, как и там, на поляне:

- Спи, я рядом. - Я не возражала, послушно засыпая.

Когда я вновь открыла глаза, Глен так и не стал снова Гленом, оставаясь лордом Ормондтом. Меня куда-то несли. Куда, стало ясно, как только моя спина коснулась ровной мягкой поверхности. Значит, до ночлега все-таки добрались.

- Добрых снов, Айли, - услышала я, затем меня погладили по волосам, и послышались удаляющиеся шаги и звук, закрываемой двери.

Очередное возвращение в реальный мир стало не столь приятным. Кто-то стоял надо мной. От ощущения чужого присутствия я и проснулась, но глаза не решилась открыть, потому что неожиданный визитер заговорил. Говорил он шепотом, но мне захотелось закрыть уши.

- Устала девочка, утомилась. Такая миленькая, такая сладкая. Даже эти отметины на твоем лице не могут спрятать твоей привлекательности. Ты еще оценишь и поймешь, какая честь выпала тебе. Я сломлю твое упрямство, совсем скоро.

А затем меня поцеловали второй раз в моей жизни. Чувство омерзения охватило меня, захотелось открыть глаза и заорать, как он мне противен. Вместо этого, я просто шарахнула аристократа энергетическим разрядом, отвернулась и сладко вздохнула, счастливо улыбнувшись, когда услышала, как выругался лорд Кетер.

- Сломаю, - прошипел он и покинул комнату, где я спала.

- Посмотрим, - негромко сказала я, когда дверь за ним закрылась.

Уснуть у меня больше так и не получилось.

Глава 5.

Когда первые солнечные лучи скользнули в комнату, я была уже одета, умыта и доплетала косу. Закончив со сборами, я приоткрыла дверь и выглянула в коридор. Все еще спали. Сосредоточившись, я начала поиск своей подопечной, разглядывая двери. Даже временные хозяева комнат оставляют свои следы на них. В комнате рядом со мной спал лорд Льялл, дальше была комната еще одного рэнладца, тоже аристократа. На другой стороне отдыхал лорд Кетер. Увидев его ауру, я поморщилась и передернула плечами, спеша пройти дальше.

Леди Лизель обнаружилась сразу за комнатой своего отца. С ней спали несколько служанок, точней, двое. Одна уже проснулась. Она выглянула в коридор и заметила меня. Девушка подошла ко мне и зашептала:

- Жаба легла спать злющая. Будет орать, обязательно будет.

- А что ей орать? - удивилась я.

- Жутко разозлилась, когда увидела, как тебя маг на руках несет, да еще и в ту комнату, что для него подготовили, - продолжила шептать служанка.

- А сам куда делся? - я оглянулась на двери, но ауру лорда Ронана не увидела.

- Кажись, к воинам ушел. - задумалась она. - А наша истерику закатила, так что ты уж поосторожней, она всякое сотворить может.

Святители, я знаю эту семейку всего несколько дней, но меня от них уже тошнит! Скорей бы ее выдали замуж, и я смогла покинуть их. Служанка смотрела на меня с сочувствием. Улыбнувшись ей, я подошла к двери подопечной, но девушка опять позвала меня.

- Айлин, - я обернулась. - Пойдем позавтракаем, я вчера нашла, где здесь кухня.

- А где мы вообще? - спросила я потому, что это явно был не замок, и не особняк.

- Постоялый двор, - ответила она. - Мы же не тем путем поехали. Говорят, что мост специально сломали, чтобы нас загнать в тот туман. А из-за крюка мы к тому замку, где должны были ночевать, так и не доехали. Вот и остановились здесь.

Я кивнула, показывая, что поняла ее. Девушка указала в сторону лестницы, и мы отправились завтракать. Внизу народа было много. Спали до сих пор только аристократы. Когда мы с Кензи, как звали служанку, шли мимо обеденного зала, там уже было полно воинов, как наших, так и рэнладцев. Они негромко переговаривались, поглощая завтрак. Нас заметили. Глен встал из-за стола и направился к нам.

- Мы ведь не останемся с ними? - зашептала Кензи, отчаянно стараясь не косить на парня.

- Доброе утро, девчонки, - поздоровался Глен, широко улыбаясь. - Вы куда собрались?

- Завтракать, пока леди Лизель спит, - ответила я.

- Так идемте к нам, у нас все есть, - махнул молодой воин.

- Ой, нет, - тут же вмешалась Кензи. - Лорд Кетер ругать будет. Он же запрещает...

- Лорд еще десятый сон досматривает, - хохотнул парень, - идемте.

- Мы не можем, - тяжело вздохнула скромница и... первая пошла к столику, из-за которого встал Глен.

Мы переглянулись с парнем, и я, не удержавшись, хмыкнула. Воины, их сидело всего трое, подвинулись, и Кензи, все так же краснея, чинно расположилась на скамье, я села рядом с ней, Глену устроился на свое место. Перед нами появились тарелки с кашей, это хозяин для горцев расстарался, зная их обычаи, чай и свежие булочки. Только глядя на все это, я поняла насколько проголодалась. Желудок предательски заурчал, и я бросила настороженный взгляд на мужчин, никто не обратил внимания. Вздохнув с облегчением, я принялась за завтрак, игнорируя всякие вопросы, сыпавшиеся на меня.

Ночные события всколыхнули всех, потому к нашему столику начали подтягиваться остальные.

- Мне кусок в горло не лезет, - прошептала Кензи, доедая последнюю ложку каши. - Ты обе булочки будешь?

- Обе, - ответила я, отодвигая от нее подальше остатки своего завтрака.

- Ты говорила про замок, - Глен с жадным любопытством смотрел на меня, и я поперхнулась.

- Господа воины, - донесся до нас насмешливый голос, - имейте совесть. Дайте девушкам спокойно поесть.

Мужчины смущенно потупились и разошлись, повинуясь строгим металлическим ноткам так ясно угадывающимся сквозь насмешку. Лорд Ронан проследил, как пространство вокруг нашего столика опустело и сел на свободное место в противоположном конце зала.

- Так что там с замком? - прошептал настойчивый Глен. - Глаза и правда горят огнем? Про старика спрашивали? А что говорили?

Кружка со стуком опустилась на стол, расплескав ароматный свежезаваренный чай. Я подняла на Глена взгляд и встала из-за стола.

- Лиин, ты чего? - опешил парень. - Обидел чем? Я больше не буду, ты садись, ешь. Лин, ты куда?

Я, молча, шла прочь из обеденного зала. "Что они говорили"... Лучше бы ты не спрашивал этого, Глен, потому что я каким-то сказочным образом забыла об этом, а теперь вспомнила. Но лучше бы не вспоминала! Слезы навернулись на глаза, но я продолжала идти, гордо вскинув голову, чтобы только не сорваться на бег.

- Айлин! - окрикнул меня молодой горец.

- Оставьте ее, - услышала я голос лорда Ронана, а затем раздались шаги.

Не оборачиваясь, выстроила порог, чтобы никто меня не догнал. Уже у лестницы обернулась и увидела, что маг стоит за границей моего порога, конечно, он снял его, даже не заметив, но дальше не пошел. Просто стоял и смотрел вслед задумчивым взглядом. Отвернулась и пошла наверх. Хотелось остаться одной, хотелось выплакать вернувшуюся боль, но я не стала делать этого. Лучше пусть будут визги леди Лизель, чем возврат в прошлое, которое я так тщательно забывала.

Я все еще воевала с собственными слезами, потому не заметила, когда ко мне шагнула коренастая фигура, и чужие пальцы цепко ухватили меня за подбородок, вынуждая смотреть в глаза лорда Кетера.

- Ты плачешь, - сказал он, внимательно глядя на меня. - Кто тебя обидел? Назови имя.

- Кроме вас меня никто не обижает, - вырвалось у меня, и захват пальцев стал болезненным.

- Гордячка, - с легкой насмешкой протянул лорд. - Я люблю гордых женщин, Айли. Гордых и неприступных. - он склонил лицо, приблизившись ко мне на недопустимое расстояние. - Их приятней ломать.

На лестнице раздались шаги, и лорд Стифен отпустил меня, обогнул, словно столб и направился прочь.

- Ормондт, друг мой, - услышала я и обернулась.

Лорд Ронан как раз появился на верхней ступеньке. Он скользнул взглядом мимо лорда Кетера, остановился на мне и нахмурился.

- Айлин, на вашем подбородке красные пятна. Когда вы покидали обеденный зал, их еще не было. Что здесь произошло? - спросил он.

Жаловаться? Нет, свои проблемы я привыкла решать сама. Я не унижу своего достоинства жалобами.

- Должно быть, раздражение кожи, - ответила я. - Благодарю за беспокойство, лорд Ронан.

- Госпожа Тэмхас, займите свой пост, - произнес лорд Кетер, не оборачиваясь. - Моя дочь уже проснулась.

Я кивнула, снова перевела взгляд на лорда Ронана и поспешно отвернулась, потому что он смотрел на меня так, что чувство стыда за собственную ложь затопило меня. Я сорвалась с места и почти бегом бросилась в комнату леди Лизель. Впервые, если не считать учителя, мне было неприятно от того, что я вру. Но все рассказать казалось еще неприятней. Нет-нет, о таком я не смогу рассказать. Впрочем, слишком о многом я не смогу рассказать даже учителю. Есть то, что хочется просто забыть. И я забуду, как уже многое забыла. И вновь перед глазами появились призраки с горящими глазами и их голоса, тающие в тумане, но оставляющие на сердце незаживающие раны.

- Великий Свет, помоги забыть, помоги снова забыть, - прошептала я, уже стоя у дверей леди.

- И где, позвольте вас спросить, шляется эта мерзавка, которая обязана неотлучно заботиться о моей безопасности?! - донесся до меня голос леди Кетер, звенящий на высокой ноте.

Я спешно вытерла слезы, собрав волю в кулак, и шагнула в клетку к гиене. Леди Лизель резко обернулась, отчего ее волосы взметнулись пшеничным облаком.

- А-а-а, - протянула она, стараясь придать голосу издевательские нотки, - вот она наша рябая красавица. Где тебя носит, когда хозяйка уже встала? Ты должна у моих ног ждать послушной псиной, - высокомерно проговорила она и ткнула пальцем на свои ноги, должно быть, считая, что сама не догадаюсь.

- Я отходила завтракать, - ответила я, стараясь сохранить бесстрастное лицо.

- Завтракать? Завтракать?! - воскликнула леди столь возмущенно, словно я совершила святотатство. - Как смела ты думать о своей утробе, когда я оставалась здесь без защиты?

- Если моя утроба не будет наполняться, у вас вообще не будет никакой защиты, - не сдержалась я и прикусила язык, потому что капризуля, подхватив юбки, выбежала из комнаты. - Тьма тебя задери, - прошептала я и последовала за ней.

- Папа! - заорала леди Лизель. - Папа, иди скорей сюда!

Вскоре послышались быстрые тяжелые шаги, и на второй этаж вбежал лорд Кетер в сопровождении лорда Льялла. Он посмотрел на разлохмаченную дочь, перевел взгляд на меня и усмехнулся.

- Опять? - только и спросил он.

- Она мне хамит! - леди ткнула в мою сторону пальцем.

- Следуйте за мной, госпожа Тэмхас, - бросил лорд и направился в ту комнату, которую занимал.

Его дочурка хотела присутствовать при том, как лорд аристократ будет отчитывать меня, но он указал ей на двери комнаты:

- Приведите себя в порядок, Лизель, - прохладно сказал он, и леди, надув губки, ушла к себе.

Лорд Льялл, сообразив, что причин для беспокойства нет, удалился вниз. Мне ничего не оставалось, как последовать за лордом Кетером. Правда, подпускать к себе я его не собиралась. Слава Святителям, теперь я взяла себя в руки.

Лорд Стифен первой пропустил меня, затем вошел сам и встал у двери, уверенный, что теперь я в его руках и никуда не денусь. А я была спокойна, спокойна до такой степени, что даже позволила себе улыбнуться. Лорд Кетер застыл на несколько мгновений, удивленно разглядывая мою радостную улыбку. Затем неуверенно улыбнулся в ответ и сделал шаг, второй, третий. По мере его приближения моя улыбка только ширилась.

- Айли, - выдохнул аристократ, сделал еще шаг и... - Убери эту стену, - мгновенно свирепея, потребовал лорд, упершись в выставленный мной порог. - Немедленно.

- Вы хотели мне что-то сказать, лорд Кетер, - напомнила я, оставаясь в его недосягаемости.

Он сделал несколько шагов в сторону, затем снова шаг ко мне, бах, проход закрыт. Повторил маневр в другую сторону, бах, проход закрыт. Лорд метался по комнате, издавая грозное рычание, я оставалась на месте, с интересом наблюдая за его попытками проломить то, что не каждый маг мог снять.

- Лорд Кетер, - привлекла я внимание аристократа, - вы позвали меня для беседы. Время идет.

- Сними это, - все с тем же рычанием потребовал непробиваемый, как и мой порог, лорд.

И мне все это надоело. Я сделала шаг вперед, останавливаясь на самой границе. Он остановился, глядя на меня тяжелым взглядом.

- Что вам нужно от меня, лорд Стифен? - прямо спросила я. - Точней, почему именно я? Вам мало красивых женщин, равных вам по положению? Зачем я вам понадобилась?

- Ты напомнила мне одну женщину, - ответил он, неожиданно успокаиваясь. - Твои глаза, губы, волосы, фигура. Когда-то обладательница всего этого сводила меня с ума. И вдруг ты, с первого мгновения я мечтаю увидеть твою головку на своей подушке. Ты, как она, но моложе, свежей.

- Но я не она, кого бы я вам не напомнила, - ответила я, снова отходя вглубь комнаты. - К тому же мое лицо, оно безобразно, как могли вы увидеть в нем что-то, что способно свести с ума?

- Ты про свои отметины? - лорд пристально вгляделся мне в лицо. - Я не замечаю их. Айлин, сними это.

Я не успела ничего ответить, в дверь постучались, и аристократ натянул на лицо привычное выражение легкого презрения ко всему миру. Он отвернулся от меня и посмотрел на одного из воинов, просунувшего голову в двери.

- Лорд Кетер, мы готовы к выезду. - сказал он.

- Думаю, мы поняли друг друга, госпожа Тэмхас, - холодно произнес аристократ. - Проследуйте на положенное вам место.

Я, молча, поклонилась, и пошла выполнять приказание, снимая свою защиту. Голова воина скрылась как раз в тот момент, когда я проходила мимо лорда. Его рука ухватила меня за плечо, но я вывернулась и поспешно покинула комнату.

Леди Лизель уже была внизу. Она мстительно усмехнулась, все еще веря, что меня опять отругали, переубеждать ее я не собиралась. Хотя была солидарна с подопечной, лучше бы отругали. Сопроводив леди до кареты, я запрыгнула в седло и заняла свое место. Лорд Ронан обернулся в мою сторону, смерил все тем же задумчивым взглядом, вынудив снова покраснеть. Я опустила глаза и не поднимала до тех пор, пока лорд Кетер не сел в карету, и мы не тронулись в путь. До Рэнлада оставалось совсем немного.

* * *

Все-таки от нашего крюка вышла польза, дальше кортеж ехал по другой дороге, потому наш путь сократился, и к столице графства лорд и леди Кетер подъехали еще до темноты. Казус вышел в другом, ждали нас совсем с другой стороны, потому в ворота Рэнлада мы въехали тихо, без криков толпы, без излишней помпезности, и без жениха. Граф Дэвеи топтался у других ворот.

Во избежание полноценного оскорбления достоинства главы клана Орлов и его дочери, к жениху был отправлен гонец, потому встреча все-таки состоялась на центральной площади, куда кортеж уже успел добраться. Гонца отправляли и ранее, но он по ряду неизвестных причин добрался до графа одновременно со вторым гонцом. В общем, злой взмыленный граф и не менее злые горцы встретились в районе фонтана, где плавали премилые уточки. Толпа горожан бежала следом за своим правителем, размахивая цветами, которые не кидали под копыта лошадей в порыве ликования, а, скорей, швыряли в нас целенаправленно, как метательные снаряды. Но вскоре все успокоились, и встреча жениха и невесты все-таки состоялась.

Мы вновь наблюдали расшаркивания, поклоны, слушали сладкоречивые изъявления в дружбе и преданности. Наша жаба сверкала счастливыми глазами, жених кидал на нее плотоядные взгляды, счастливый отец чуть ли не вытирал умиленные слезы, а мы вздохнули с облегчением. Дорожные приключения изрядно утомили.

Леди Лизель подвели белоснежную кобылицу, первый подарок жениха, и до дворца она следовала верхом, рядом с графом. Вот теперь народ ликовал и цветы, оставшиеся после обстрела, ложились аккуратно под копыта лошадей будущих супругов. Я с любопытсвом рассматривала графа Дэвеи Рэнлада. Одет он был так же в официальный лиловый цвет, который очень шел к его зеленым глазам. Правитель сопредельных территорий оказался очень даже симпатичным мужчиной. Единственное, что портило его, на мой взгляд, это жесткая складка, залегшая у губ. Впрочем, видно ее было, когда граф отворачивался от невесты. Лизель махала народу, мило улыбалась жениху и, казалось, что еще утром я видела совсем другого человека. Я невольно скривила губы в презрительной ухмылке, ненавижу лицемерие.

- Ты чего? - спосил Глен, как всегда, ехавший рядом.

Я, молча, махнула рукой.

- Ты еще злишься на меня за утро? - спросил воин. Как-то так вышло, что мы с ним еще не разговаривали после того, как я в слезах ушла из обеденного зала.

- Глен, я не злилась на тебя, - ответила я, не желая продолжать эту тему.

- Тогда почему плакала? - парень мое желание не поддержал.

- Не хочу об этом, - сухо ответила я, и он на некоторое время отстал от меня.

Дворец графа Рэнлада поразил своими размерами и роскошью. Лизель только что в ладоши не хлопала. Хотя, не буду скрывать, я тоже открыл рот от изумления. Правда, горгулий, как у лорда Кетера, здесь не было, зато сам вид дворца восхищал. Да, это вам не замки горцев, простые, суровые, неприступные и совершенно незнакомые со словом - изящество. Сами горцы упорно прятали свое изумление под маской некой брезгливости. Я усмехнулась, глядя на горящие глаза Глена, когда он склонился ко мне и сказал:

- Какой только дури не придумают.

- Угу, - кивнула я головой, продолжая рассматривать ажурное строение.

После невесту со служанками и со мной проводили в ее покои, лорда Кетера поселили неподалеку, пристроили воинов, и жених исчез до ужина и бала в честь приезда нареченной. Я тихо завидовала леди Лизель, которая сейчас намывалась с дороги, переодевалась и была в отличном настроении. Меня она не отпустила. Даже служанки уже привели себя в порядок, а я все торчала за ее спиной в дорожном костюме, а жаба время от времени морщила носик, изрекая:

- Откуда этот ужасный запах? - затем оборачивалась ко мне. - Ах, это от нашей красавицы. Дорогая моя, иногда нужно мыться, вас этому не учили? Хотя, кому было вас учить, вы же жили с мужчиной.

Я стойко молчала, проглатывая оскорбление за оскорблением. Душу грела мысль, что свадьба не должна затянуться. И сбегу отсюда, даже пусть без жалования и протекции. На хлеб я себе и так заработаю. Сбежать раньше не позволяла собственная честь. Раз взялась за работу, нужно ее доделать. Помог мне не кто иной, как лорд Кетер. Он заглянул к дочери, чтобы подарить ей украшение к балу, заметил меня и нахмурил брови.

- Почему госпожа Тэмхас все еще в дорожной одежде? До ужина и бала осталось совсем немного. - Сказал он.

- Я ее отпускала, - соврала леди, не моргнув глазом. - Но, папа, она отказалась. Что возьмешь с неряхи.

- Айлин, приведите себя в порядок, - произнес лорд.

Я поклонилась и спешно покинула покои будущей графини. Только оказавшись в коридоре, я полыхнула вспышкой силы, тут же гася ее. Я была в бешенстве, потому извергала ругательства и проклятья, но беззвучно, чтобы никто не услышал, какие слова знает порядочная девушка. Оглянулась, никого вокруг не было, и я несколько раз пнула стену. После этого еще пару раз подпрыгнула, топнула ногой и облегченно выдохнула. Вроде полегчало. После этого прошла в отведенную мне комнатку, закрылась, выставила порог, на всякий случай, и встала под теплые струи, прикрыв от наслаждения глаза.

Почему-то снова вспомнился туман и лорд Ронан, целующий меня. Щеки обожгло, и я распахнула глаза, трогая губы, вдруг задрожавшей рукой. Немедленно рассердилась на себя. Глупости! Не о том думать надо. Лорд Ронан сегодня есть, а завтра нет. И то, что произошло... Это тоже туман.

- Вся моя жизнь один сплошной туман, - произнесла я вслух. - Демоны!

Я спешно намылась, ожесточенно намыливая свое тело, затем смыла пену и пошла одеваться. Особого выбора-то у меня не было. Учитель купил мне платье перед отъездом. Оно было строгое, простое, но что нужно для тени госпожи? И все-таки я почему-то была расстроена своим видом. Может поэтому я изменила себе и часть волос оставила распущенными, оплетя их косой. Посмотрела на себя в зеркало, улыбнулась и сразу скривилась. Уродина. Эти рытвины на щеках и на лбу я ненавидела всей душой, но избавиться от них было невозможно. А может и не хотелось, они напоминали, что ничего светлого и доброго мне ждать не приходится.

Расправив кружевные манжеты и пояс, я вышла из комнаты и столкнулась нос к носу с лордом Кетером, не успев закрыться. Его руки сжали мои плечи, и аристократ окинул меня горящим взглядом, пропустил волосы сквозь пальцы и негромко сказал:

- До чего же ты хороша.

- Пустите, лорд Кетер, - немного хрипло ответила я, еле удерживаясь от желания снова сбежать и помыться. - Меня ждет ваша дочь.

- Айли...

Что он хотел сказать, я так и не узнала, да и узнавать не было желания, потому что дверь покоев леди Лизель открылась, и лорд спешно отпустил меня. На пороге появилась сама будущая графиня, окинула меня придирчивым взглядом и скривилась.

- И это позорище будет ходить за мной.

Позорище, так позорище, только бы скорей уйти отсюда. Мне уже было совершенно все равно, потому что хотелось сбежать из-под прожигающего меня взгляда лорда Стифена. Я вообще не понимала, как я могла попасть в этот переплет?! В Грахеме у меня друзей-то не было, не то, что воздыхателей. Гадиной и дрянью уже несколько лет не называли, но "меченная" еще слышала за спиной частенько. И вдруг ко мне воспылал страстью лорд Кетер, глава клана. Ерунда какая-то.

Тем временем, появились придворные дамы, отданные в распоряжение будущей графине, и мы, наконец, двинулись на ужин. Лорд Кетер и сопровождающие его младшие лорды, и офицеры присоединились к нашей процессии. Единственный, кто отсутствовал, был лорд Ронан. Тоже понятно. Он не принадлежал к клану Орлов, не служил на лорда Кетера, просто оказывал помощь из дружеских чувств, или еще по какому-то поводу.

Нас ожидало блистательное зрелище в прямом смысле этого слова. Граф блистал, придворные блистали, дамы блистали в два раза ярче, драгоценности слепили. Зал тоже блистал хрусталем. Мы выглядели на этом фоне такими же суровыми, как и наши замки. Я услышала желчное восклицание леди Лизель. Правда, к кому оно относилось, так и не поняла, но настроение у нее явно испортилось. Лорд Кетер тоже слегка хмурился. Но уже в скором времени атмосфера была разряжена новой порцией комплиментов и уверений в дружбе и преданности.

За ужином я стояла за спиной леди Лизель, уже привычно ощупывая ее еду и окружающих, ничья аура не окрашивалась агрессией к нашей леди, и я расслабилась, наблюдая за аристократами, развлекаясь более подробным просмотром аур. Пропустила только лорда Кетера, потому что его помыслы мне и так были известны. Вскоре я уже знала про симпатии, зависть, ненависть, желания, и на кого все это было направлено. С особым интересом рассмотрела ауру жениха и вздохнула. Такой же лицемер, как и жаба. Она графа интересовала, но дама в платье небесного цвета гораздо больше. К тому же она была давней пассией графа и отчаянно ревновала его к нашей леди. Но ночь он, кажется, собирается провести с ревнивицей. Ну и пусть, я лезть с предупреждениями не собиралась.

- Скучаете? - услышала я и обернулась.

Рядом со мной стоял лорд Ронан. Он держал в руках небольшой поднос, на котором стояла тарелочка с маленькими пирожными и два стаканчика.

- Угощайтесь, - сказал он и подмигнул, - бесплатно. Здесь всем за так дают.

Я вспыхнула, но тут же хихикнула, сообразив, что он просто подшучивает, без злого умысла.

- Ну, если бесплатно, - ответила я и взяла пирожное. - Вкусно, - похвалила я.

- А то, - поддакнул лорд. - А это сок, тоже ничего.

- Ну, если сок, - тем же тоном продолжила я, отпила глоток и снова похвалила. - Точно ничего.

- Я же говорил, - со значением произнес маг.

Мы обменялись серьезными взглядами и тихо рассмеялись. За общими разговорами нас не услышали. И стояли мы в тени, потому и не заметили.

- Вам еще не говорили, что вы чудесно выглядите? - спросил лорд.

Я промолчала, не желая отвечать на этот вопрос. Да и комплимент не приняла всерьез. На фоне всех этих дам я в своем серо-жемчужном платье, казавшимся мне при покупке роскошным, выглядела, честно говоря, убого. Да и вообще...

- Где вы пропадали? - задала я встречный вопрос, чтобы уйти от неприятной для меня темы.

- Был поблизости, - ответил лорд Ронан. - Не люблю я всего этого. - затем перевел на меня взгляд. - А вы и правда чудесно выглядите, - он улыбнулся, а у меня слезы навернулись на глаза.

- Зачем вы так со мной, лорд Ронан? - тихо спросила я. - Может я и не аристократка, но чувство собственного достоинства у меня есть. Я знаю, как я выгляжу, не стоит издеваться.

- Хм-м... - было мне ответом. Но щекотливую тему оставил.- Говорят, свадьбу наметили через неделю, приготовления давно сделаны. Скорей бы. Устал я что-то от этого семейства. Очень хорошо, что они не выжидают положенный месяц.

Я согласно кивнула. Еще целая неделя! Если леди не займет себя чем-то более интересным, чем издевательства над моей персоной, то я ее задушу. Я уже не говорю о главном "орле".

- Вам-то побольше достается, - он пытливо посмотрел на меня. - От обоих.

- Выдержу, - улыбнулась я. А потом позволила себе проявить любопытство. - А почему вы взялись помогать лорду Кетеру, если он вам неприятен?

- Он оказал мне услугу, я отвечаю тем же. К тому же до этой поездки сей лорд не вызывал у меня неприязни. - ответил маг и повернулся в сторону пирующих. - Встретимся позже.

Я тоже повернулась в ту сторону и увидела, что граф, а вслед за ним и все остальные, встают со своих мест. Когда я перевела взгляд туда, где стоял лорд Ронан, его уже не было. Я поспешно засунула в рот остаток от пирожного, который все еще держала в руках, и последовала за леди Лизель.

Бал был в другой зале, гораздо больше этой. Блестела она еще больше, из-за обилия зеркал. Бродить за своей подопечной я здесь не могла, потому что она танцевала чаще, чем сидела на одном месте, потому я просто спряталась за колонну и отсюда смотрела, как веселится знать. Зависти не было точно, я уже давно привыкла быть просто зрителем на чужих праздниках, потому даже немного скучала. В Грахеме бывало веселей, и танцы зажигательней и подвижней. Граф станцевал с невестой первые три танца, а потом кружил по залу счастливую даму в небесно-голубом, а нашу леди приглашали люди из свиты графа.

- Опять скучаете? - я вздрогнула и обернулась.

Лорд Ронан стоял за моей спиной и улыбался.

- Вы меня напугали, лорд Ронан, - смущенно сказала я.

- Обычно, я произвожу на женщин другое впечатление. Совсем страшный? - расстроился он, и мне стало неудобно.

- Ну, что вы, лорд Ормандт, - начала я, заикаясь. - Вы очень привлекательный...

- Правда? - его глаза блеснули.

- Да, - ответила я и осеклась.

Да он же опять надо мной подшучивает! Я помрачнела и отвернулась от него. Что я ему шут, чтобы все время издеваться? Мне на плечи легли крепкие ладони лорда. Я только собралась вырваться, как меня дернули назад, и я захлопала ресницами, раскрыв рот, потому что мы были уже не в графском дворце.

Кажется, это была городская площадь. Народ здесь вовсю веселился. Горели огни в металлических бочках, освещая пространство, вино лилось рукой, звучал заливистый смех, где-то горланили неприличные песни, взвизгивали женщины, гоготали мужчины, звучала простая и понятная музыка, и парочки разудало отплясывали в круге света.

Не говоря ни слова, лорд подхватил меня и закружил среди простых горожан. Машинально повторяя нехитрые па, я все еще прибывала в состоянии прострации. Затем подняла взгляд на мага, он широко улыбался. Неуверенно улыбнулась в ответ и разозлилась. Меня опять забыли спросить!

- Вы! - выкрикнула я, потому что опасалась, что из-за музыки он не услышит моего возмущения. - Да, как вы посмели!

- Айлин, только не говорите, что покрываться пылью и паутиной, стоя за колонной, вам нравится больше, - подмигнул наглец.

- А вы вообще меня спросили? Я ведь уже просила не решать за меня! - я нахмурилась еще больше.

- Опять побьете меня? - засмеялся лорд. - Предупреждаю, я буду защищаться.

Я сдвинула брови, что тут же отметил маг.

- Когда хорошенькие девушки хмурятся, у них появляются морщинки, - сообщил он, а я почувствовала, как кровь отливает от лица.

Издевается, опять! По самому больному, за что? Слезы навернулись на глаза. Лорд Ронан остановился и внимательно посмотрел на меня. Я попробовала отвернуться, но он мягко поднял мое лицо к себе и осторожно стер слезы.

- Вас так расстраивают комплименты, Айли? - спросил он. - Хорошо, я больше не буду говорить их. Можете мне не верить, но я над вами не издеваюсь. Говорю, что вижу. А вы просто неуверенная в себе девочка. - я снова вспыхнула, но маг перебил меня, вновь улыбаясь. - Хотите вина?

- Я не пью, я на службе, - глухо ответила я.

- Здесь есть, кому служить? - усмехнулся лорд Ронан, обводя площадь рукой.

- Лорд Ронан! - воскликнула я, и на нас обернулись. Я понизила голос. - Что вам от меня нужно? К чему все это?

Он некоторое время задумчиво смотрел на меня, чуть склонив голову к правому плечу.

- Послушайте, Айли, - наконец, произнес лорд. - Нас обоих наняли охранять сокровища лорда "орла". Нас обоих достало семейка Кетер, мы с вами единственные маги на весь кортеж, и мы с вами: то сражаемся с порождениями Тьмы, то со своим прошлым. Мне кажется, мы заслужи немного передышки, как вы считаете? Почему бы нам не устроить себе маленькое приятное развлечение, сбежав из дворца. Нас все равно сейчас не хватятся. Что скажите?

Я посмотрела на него исподлобья, шмыгнула носом и кивнула.

- Но никакого вранья про мою внешность, и вино я пить не буду, - поставила я условия, и он поднял руки, легко смеясь.

- Про вашу внешность я не врал, но комплименты говорить не буду, как и обещал. А не хотите вина, тогда пойдемте за лимонадом, его тут тоже за так раздают. - Сказал он, взял за руку и, не дожидаясь моего ответа, потащил за собой сквозь веселящуюся толпу.

И все же я успела увидеть, как маг сунул деньги торговке лимонадом. За так, значит, за так, мстительно подумала я, наглея первый раз в жизни.

- А мороженое за так раздают? - спросила я, прищурившись.

- Конечно! - соврал лорд и оглянулся.

Ну, да, откуда мороженое на празднике, где пьют вино, да еще почти ночью. Я выжидающе смотрела на лорда Ормондта, ожидая, когда он сдастся. Но сдаваться никто не собирался. Меня поставили к фонарю, велев стоять здесь.

- Да вон же! - махнул он неопределенно рукой и исчез в толпе.

Я уловила всплеск магического фона, через портал ушел. Усмехнувшись, я ждала, когда вернется наглый врун. Ждать пришлось недолго. Снова пахнуло предгрозовым воздухом, и мне сунули в руку вазочку с ледяными разноцветными шариками, украшенными ягодами и кусочками шоколада. В руках лорда была вторая вазочка.

- За так? - уточнила я.

- А то! - маг продолжал самозабвенно лгать.

- Пойдемте, я хочу еще взять, - сказала я, решительно направляясь в ту сторону, куда он уходил.

- Это были последние, - мгновенно среагировал лорд Ронан.

- Вы меня за дуру держите?! - взорвалась я. - Вы же только что порталом пользовались.

На меня смотрели отвратительно честные глаза, даже слегка обиженные моим недоверием. Да, в конце концов, что я злюсь? Вздохнув, я взялась за ложечку и зачерпнула мороженое.

- Хорошо, я вам верю. - Соврала я в ответ, и лорд просиял.

Во дворец мы вернулись глубокой ночью, нашего отсутствия, похоже, так никто и не заметил.

Глава 6

- Айли, куда ты, Айли?

- Мам, я быстро, я только котят посмотрю.

- Горная пума не домашняя кошка.

- Это же Ранди, она меня не тронет. Я очень-очень быстро!

- Айли, это опасно, я не разрешаю.

- А папа разрешает, ну, мам, ну, пожалуйста.

- Нет!

- Ну, ма-ам, пожа-алуйста, я одним глазком, мама-а.

- Айлин Кэлум, ты совсем не понимаешь слово матери?

- Понимаю.

- Тогда никакой Ранди, пока не вернется отец.

- Э-эх...

Я резко открыла глаза и села на постели. Противный липкий пот покрывал все тело, стекая по спине под сорочкой.

- Мамочка, - я провела дрожащей рукой по лицу и вскрикнула, почувствовав влагу на ладони, но тут же тяжело выдохнула, это не слизь.

Встав с постели, я поплелась в ванную комнату, чтобы смыть с себя этот сон. Похоже, мое прошлое не хотело, чтобы я его снова забыла. Слез не было, просто тяжело. Я пыталась думать о весело проведенной ночи, когда, забыв обо всем, я отплясывала рядом с лордом Ронаном. Плясала впервые в жизни не одна в тишине дома учителя. И даже смеялась, так много, как еще никогда не смеялась. Но мысли все равно возвращались в тот день.

Ранди, я помню эту пуму. Ее приручил отец, он даже ходил с ней на охоту, неизменно делясь добычей. Ранди знала меня и принимала, как собственного котенка. Она всегда спокойно подпускала меня к своему выводку, не опасаясь за детенышей. Но мама боялась, не доверяя дикому, по сути, животному. Тогда она меня не пустила, вернув в дом и заставив тренироваться... Чему меня учила мама? Я напрягла память, сморщив лоб, но так и не вспомнила, только начало ломить виски. Боль ушла мгновенно, от таких мелочей я избавлялась, даже не замечая.

А где был отец? Нет, не помню, но вернуться он должен был к вечеру, и мы все его очень ждали, потому что не видели... Да, мы не видели его целую неделю! А что было потом? Но больше ничего вспомнить не могла. Только что-то внутри меня все твердило: "Это я виновата, это я их убила, это все из-за меня". Помотав головой, я попробовала отогнать страшную мысль, не вышло. И тогда я включила ледяную воду. Пискнув, выскочила из ванной и ошалело посмотрела на струю воды, окатившую меня обжигающем холодом.

- Совсем что ли? - возмутилась я и поняла, что меня отпустило. - И на этом спасибо.

Дальше я уже не отвлекалась на то, что мучило меня. Увлекаться воспоминаниями о прошедшей ночи тоже себе не позволила, потому что из-за этого появлялись глупые мечты, а это было совсем лишним.

Спешно одевшись, я прошла под дверь покоев леди Лизель, она спала и просыпаться не собиралась. Довольно хмыкнув, я направилась быстро завтракать. Пока искала кухню, чуть не заблудилась, выбравшись на половину графа Дэвеи. На удивление, меня никто не остановил, а может, просто так повезло, что я выбралась сюда по каким-то пыльным переходам. Сообразив, что я вышла не туда, я уже собралась вернуться к началу своего путешествия, когда услышала негромкие голоса, женский и мужской.

- Дэви, но ты же будешь спать с ней! - обиженно говорила женщина.

- Конечно, буду, - усмехнулся граф, хозяйку первого голоса я легко узнала. - Ади, супруги хоть иногда должны спать вместе.

- Отвратительная девчонка, - сказала женщина. - Мои служанки пообщались с ее прислугой. Капризная, вздорная. Неужели ты не мог найти кого-то получше?

- Дорогая, я не ее напыщенный папочка, после свадьбы все капризы прекратятся. Не пройдет и года, как она превратится в тихую покорную мышку, которая будет занята рождением наследников. - Голос будущего мужа был сонным.

- Она вчера много флиртовала, - произнесла Ади.

- Ты же знаешь, измены я не потерплю, - скрипнула кровать, и ненадолго воцарилось молчание.

- Воспитать ее будет непросто, - задумчиво сказала женщина. - Ее отец...

- Адиль, во имя Святителей! - в голосе графа появилось раздражение.- Норовистых сук я отлично воспитываю. А ее папочка будет сидеть тише воды. Не он нужен мне, а я ему. Лорд Кетер сильно ослаб, он боится за свою власть, младшие роды наседают, а мое войско может стать ему отличным подспорьем. И потом ты знаешь, что меня больше всего привлекает в моей невесте.

- Ее приданое, - усмехнулась леди.

- Только одна вещица, но она делает Лизель в моих глазах самой желанной. До свадьбы, дорогая, до свадьбы, - в голосе лорда Рэналда проскользнула нежность. - Ну, хватит ревновать, милая, ты же знаешь, кто мое сокровище.

- Кто? - кокетливо поинтересовалась женщина.

- Ты, любимая зануда, - зарычал он, и из спальни донесся заливистый женский смех.

Я осторожно шагнула назад, оглянулась, но, похоже, это был тайный ход, которым пользовались редко, и быстро зашагала прочь, стараясь передвигаться, как можно, более бесшумно. На моих губах играла улыбка. Да простят меня Святителя. Я гадкая, я знаю, но убрать с лица эту злорадную усмешку никак не получалось. Учитель всегда говорил, что главное в жизни - это честь и совесть. Похоже, у меня не было ни того, ни другого.

Я даже не заметила, как дорога привела меня к кухне, вот как-то сама по себе вышла. Подслушанный разговор все крутился в голове. Интересно, что же за вещицу привез лорд Кетер? Надо спросить у лорда Ормандта, быть может, расскажет. При мысли о маге я невольно смутилась и покраснела. Затем подняла голову и столкнулась с собственным отражением. Настроение стремительно испортилось. Зато и ухмылочка исчезла. Все, ночь прошла, утренний заряд бодрости тоже. Я Айлин Тэмхас, простолюдинка, уродина и одиночка, не стоит об этом забывать. С этими мыслями и вошла на кухню.

Повара уже вовсю трудились. Котлы пыхтели, сковороды шкварчали, пахло луком, травами, специями и еще чем-то. Меня заметила женщина в белом чепце и махнула рукой, указывая на стол. Вскоре передо мной стояла тарелка с запеканкой, булочки и чай. Я благодарно кивнула, и на меня перестали обращать внимание. Это меня вполне устраивало, поесть в тишине и одиночестве, вот оно маленькое счастье. Никто не пристает с расспросами, не лезет в душу и не отвлекает от собственных мыслей. Закончив с завтраком, я отнесла посуду в мойку и даже пыталась ее помыть, но на меня замахали руками, и я ушла, не став настаивать.

Леди Лизель должна была уже скоро проснуться. Я вздохнула и пошла обратно, надеясь, что сегодня е будет не до меня. Во-первых, вчерашний бал и ее кавалеры, во-вторых, после завтрака аристократы отправлялись на охоту, в-третьих, нужно быть полной... жабой, чтобы среди торжеств думать о том, как сказать гадость собственному телохранителю. Потому, я старалась верить, что сегодня утро мне больше ничто не испортит.

* * *

Леди Кетер еще сладко спала. Моя комнатка находилась за стеной и имела прямой проход в покои леди, но решила сначала зайти к себе, чтобы поправить прическу. Я встала перед зеркалом, распустила волосы и начала причесываться заново, задумчиво глядя на свое отражение.

- Когда мы вернемся в мой замок, ты эту красоту прятать не будешь, - тихо произнес голос лорда Стифена, и его сильные руки сжали мои бедра.

Я вскрикнула, попыталась освободиться, но он развернул меня к себе, перехватывая обе мои руки одной своей, а второй прижимая к себе вплотную.

- Отпустите меня немедленно, - воскликнула я.

- Где ты была? - спросил лорд.

- Завтракала, пока леди спит, - ответила я, все еще пытаясь освободиться.

- Я спрашиваю, где ты была? - прошипел он, и я поняла, что аристократ в ярости. - Куда ты исчезла на балу? И с кем? Это мальчишка из моей охраны? Я видел, как он вертится рядом с тобой. Отвечай!

- Отпустите, - я тоже начинала злиться.

- Где ты бы-ла? - по слогам повторил лорд.

- Там и была, - я повысила голос.

- Не ври! - мне показалось, что он готов меня ударить. - Я следил за тобой, ты исчезла! Я искал, но тебя не было. Где и с кем ты была?

- Лорд Кетер, вы ведете себя недопустимо, не вынуждайте меня...

Глаза лорда сузились, он впился в мое лицо пристальным взглядом, и его дыхание вдруг стало тяжелым. Я испуганно дернулась, попыталась освободить хотя бы руки, но хватка аристократа оказалась железной.

- Айли, - хрипло произнес он, - что же ты со мной делаешь?

- Лорд...

Договорить мне не дали, лорд Кетер завладел мои губами, жадно, грубо, болезненно. Он застонал, а я... Я, что есть силы, наступила ему на ногу каблуком. Лорд взвыл, невольно освобождая меня, и я бросилась к двери в покои леди Лизель. Сзади раздалось рычание и тяжелые шаги, но я успела забежать к будущей графине, и ее отец не посмел следовать за мной.

Слезы застилали глаза. Мне было так обидно. Святители, неужели я еще мало страдала? За что вы наказываете меня еще и этим? Я ведь просто хотела выполнить свою работу и уйти. За что?! Чем я заслужила вашу немилость? Сколько же еще унижений и страданий вы мне отмерили? Рыдания еле удавалось сдерживать, чтобы не разбудить леди Лизель. Если она увидит мои слезы... Не хочу доставлять ей подобной радости. Это меня и привело в себя. Я ожесточенно протерла глаза и решительно направилась к креслу. Волосы немного спутались из-за борьбы с аристократом, а щетка и шпильки остались там. Я выглядела ужасно! Ну и зачем мне понадобилось переплетать косу? Хотелось завыть от злости и отчаяния.

В спальню заглянула одна из служанок. Она внимательно посмотрела на меня, подошла и достала из кармана гребень. Молча, протянула мне, затем вытащила из своих волос несколько шпилек и тоже отдала мне. Я благодарно улыбнулась, и девушка дала мне еще и носовой платок. Мне стало невозможно стыдно, она увидела, что я плакала. Я кивнула, не глядя на нее, и служанка жалостливо вздохнула, совсем выведя меня из равновесия, которое я с таким трудом достигла. Спешно встав, я направилась к зеркалу, взглянула и ужаснулась. Это не Лизель жаба, это я жаба. Нос распух, верхняя губа прикушена, волосы спутаны, отметины... эти всегда со мной.

- Мамочка, - сипло прошептала я, испуганно обернулась на леди, но она продолжала спать.

Поджав губы, я ожесточенно работала гребнем, наводя на голове порядок. Затем коротенькое заклинание, и следов слез не осталось, это тоже целительство. Вот так гораздо лучше. Эти аристократы... они не дождутся от меня слабости. Вздернув подбородок, я вернулась в кресло, ожидая, когда моя подопечная, наконец, откроет глаза.

Дверь снова открылась, и вошел лорд Стифен. Он угрюмо посмотрел на меня, затем перевел взгляд на спящую дочь, и лицо его смягчилось. Лорд подошел к кровати и ласково позвал:

- Лизель, Лизи, просыпайся. - Она заворочалась, что-то пробурчав, и отец улыбнулся. - Малышка, парадный завтрак, тебя уже ждут. Вставай.

- Папочка? - необычайно милая со сна, похожая на котенка, леди Лизель открыла глаза и потянулась. - Я так сладко спала.

- Знаю, Лизи, но пора вставать. Скоро на охоту. - Ворковал счастливый отец.

Затем посмотрел на меня, неожиданно отвел взгляд и глухо произнес:

- Айлин, позовите девушек, пусть помогут леди привести себя в порядок.

Будущая графиня повернула голову в мою сторону и сморщилась.

- Она меня раздражает, скорей бы от этой страшилы избавиться, - пожаловалась она отцу.

- Лизи! - лорд вдруг вспыхнул, но сразу взял себя в руки. - Через несколько дней свадьба, и госпожа Тэмхас оставит тебя. Айлин, выполняйте.

Молча, не глядя на аристократов, я выглянула в другую комнату и позвала девушек. Они бойкой стайкой влетели в спальню, покосились на лорда Кетера, одна даже очень кокетливо, и принялись за дело. Леди увели в ванную комнату, я осталась стоять в спальне, дожидаясь, когда лорд уйдет, но он не ушел. Сел в кресло и посмотрел на меня.

- Прости, я был несдержан, - произнес он, и я удивленно взглянула на меня. - Да, я извиняюсь, - раздраженно сказал лорд. - Мне, действительно, неприятно, что повел себя так... так резко. Но твоя близость...

- Отстаньте от меня, - процедила я, стиснув зубы. - Просто отстаньте.

Лорд вскочил с кресла, сверкнул глазами и уже сделал шаг в мою сторону, но дверь открылась, и из ванной комнаты выбежала одна из служанок. Та самая, которая кокетливо смотрела на хозяина. Девушка вновь стрельнула в него глазками, аристократ досадливо поморщился и покинул спальню.

- У-уф, - не удержала я вздох облегчения.

- Лорд Стифен умеет быть добрым и ласковым, - убила меня девушка доверительным шепотом, и мне захотелось бежать отсюда, куда глаза глядят.

Значит, не я одна вызываю интерес у лорда. Но от этого не легче. Девушка подмигнула, схватила что-то с туалетного столика леди и снова исчезла в ванной, а я бессильно повалилась в кресло, пряча лицо в ладонях. Жаль, что я не умею ускорять время. Впрочем, этого не могут делать даже Воины Света, время никому не подвластно. Жаль, очень-очень жаль.

* * *

На охоте лорды и леди тоже блистали, но более скромно. У меня уже складывалось впечатление, что они поставили своей целью тыкать нас носом в свои богатства. Горцы держались с достоинством. Даже наша леди гордо задрала носик, сидя на своей белоснежной кобылке. Простая и строгая одежда горцев на охоте смотрелась более уместно, чем богатые костюмы рэнладцев.

Я осматривала собравшихся, стоя за спиной леди Лизель. Граф казался очень милым. Он окружил свою невесту вниманием. Его Адиль на охоте не было. Возможно, это и позволило лорду Дэвеи расслабиться. Он много разговаривал с лордом Кетером, шутил и, казалось, что я подслушала утром кого-то другого. Остальные придворные спешили показать свое почтение к нашему лорду, младших лордов особо не замечали. Но не думаю, что они расстроились. Воины и приближенные лорда Стифена сбились в небольшую группу и что-то весело обсуждали. Я им тихо завидовала, мне, как обычно, деваться было некуда.

На меня время от времени бросали взгляды. Кто-то даже ради эксперимента наставил на леди Лизель арбалет, незаметно, конечно. Но не для меня. Я усмехнулась, и экспериментатор уронил, разом отяжелевший арбалет, себе на ногу и запрыгал, оглашая окрестности не очень приличными словами. Хоть так развлеклась. Шутник больше не хулиганил. Снова стало скучно, я оглянулась и невольно улыбнулась. К охотникам присоединился лорд Ронан.

Он поздоровался с присутствующими, заметил меня и приветливо подмигнул. Даже вроде хотел подойти, но на него напали, иначе не назовешь, две блистающие леди, и маг стал сама холодная вежливость. Краем глаза я наблюдала за тем, как леди отчаянно флиртуют, и как маг виртуозно выворачивается, не отвечая на намеки дам, но и не оскорбляя их невниманием. Да, общество леди подходило лорду Ронану гораздо больше, чем мое. Помог отдохнуть и отвлечься ночью, и на том спасибо. Мог вообще на меня внимания не обращать. Но обращал, и это мне было совершенно непонятно. Помотав головой, я разогнала размышления на опасную тему. Заставив себя перестать коситься на мага, я снова продолжила наблюдения за своей подопечной. Положении тени меня совершенно устраивало, не устраивало только, что один человек не перестает прожигать меня взглядами. Хмуро взглянув в сторону лорда Стифена, я встретилась с ним глазами, чуть скривилась и отвернулась. Вскоре стало совсем неуютно, но тут аристократы начали садиться на лошадей, и лорд отвлекся, а я вздохнула с облегчением.

Охота шла на оленя. Егеря подняли зверя, и теперь вся ватага в богатых одеждах, с гиканьем и предвкушением погони, сорвалась с места. Лизель скакала рядом с женихом, который все больше забывал о ее присутствие, увлекаясь охотой. Впрочем, и леди сама уже горела азартом. Я неслась следом. Настроение было паршивым. Сон, лорд Кетер, теперь еще и охота. Не была поклонницей подобного развлечения. Да, что там, это была моя первая охота, и мысль об убийстве зверя, ради потехи, энтузиазма не вызывала.

- Я знаю тут одно отличное местечко, где можно дождаться окончание охоты, - услышала я и обернулась.

Рядом со мной, голова в голову, скакал лорд Ронан и искушал меня. Я мрачно кивнула на лорда Кетера.

- Он заметил, что меня не было ночью, - сказала я.

- Ерунда какая, оставьте иллюзию, - пожал плечами мой собрат по ремеслу. - Могу помочь.

- Сама, - грубовато отрезала я и сотворила вторую себя.

- Ужас какой, - фыркнул Воин Света.

Я обиженно посмотрела на него, затем на свою копию. Ну, да, грубовато получилось, зато какое зверское выражение на физиономии, загляденье. Я широко улыбнулась, и лорд Ронан укоризненно покачал головой.

- Иллюзия должна быть достоверной, - наставительно произнес он и подправил мою работу. - Вот это то, что нужно.

- А вы-то сами, - начала я и осеклась, найдя взглядом второго мага, деловито скачущего в клещах все тех же дам.

- Да, я сбежал, - произнес он. - И нет, мне не стыдно обманывать милых леди.

- А что будет, когда охота закончится? - невольно вспомнился лорд Кетер, требующий ответа, где я провела ночь.

- Поменяемся с иллюзиями местами, - ответил маг.

Мы все больше удалялись от охотников и вскоре выехали к узкой речушки. Спешившись, мы побрели по ее берегу. Я посматривала на лорда Ронана, мучаясь одним и тем же вопросом.

- Почему вы это делаете? - наконец, спросила я.

- Что? - он повернул ко мне голову.

- Наша ночная прогулка, и сейчас вот. - Попробовала объяснить я, не зная, как тактично назвать внимание к моей персоне.

Лорд Ронан сел на траву и похлопал рукой рядом, предлагая мне присоединиться к нему. Я осталась стоять.

- Вас что-то задевает в моем поведении? - спросил маг.

- Нет, но я не привыкла к такому вниманию, - ответила я и все-таки села рядом с ним, отпустив поводья своей кобылки.

- Ответ, что мне с вами легко и приятно находиться рядом, вас не устроит, конечно, - усмехнулся лорд, и я поджала губы, показывая, что вранья и насмешек не потерплю. - Я так и думал, потому не будем останавливаться на этом варианте, хотя, мне он нравится больше всего. - Мрачно смотрю на него. - Вы одинокая, закрытая, вечно в ожидании удара или оскорбления, - уже серьезно продолжил лорд Ронан. - Это первое, что привлекло мое внимание. Вы сильный маг, потенциально очень сильный маг, это второе. По первому пункту, мне хотелось вас расшевелить. Айлин, вы нежная хрупкая девушка, но не позволяете себе быть такой...

- Жизнь научила быть настороже, - отрезала я.

- Это я уже понял, - не стал спорить лорд. - Вы через чур серьезны. Но я понимаю, что жизнь не баловала вас. Я даже немного жалею, что так поспешно пообещал не лезть в ваше прошлое. Вас расстраивают мои слова?

Что я сейчас чувствовала? Чувствовала себя полной дурой! С чего я взяла, что могу быть хоть немножечко симпатична такому мужчине? Впрочем, о чем это я? Об этом я даже и не мечтала. Вру, мечтала, даже втайне от себя, особенно после нашего ночного развлечения. А оказывается, ему просто было интересно расшевелить меня. Спасибо и на том, я хотя бы узнала, что значит быть в центре праздника, а не подсматривать за веселящимися. Но, да, было немного обидно, и это просто выводило из себя. Я дала слабину, позволила себе... И все из-за того поцелуя. Хватит!

- Нет, лорд Ронан. Меня ничего не расстраивает, - равнодушно ответила я, подавляя все прочие эмоции. - Спасибо за чудесно проведенное время.

Он продолжал смотреть на меня немного озадаченно.

- Откройтесь, Айли, что вас задело? - спросил он. - Научитесь выговариваться, вам самой станет легче.

- Благодарю за совет, - я вежливо кивнула.

- Айлин, нельзя все держать в себе, иногда надо давать выход своим эмоциям, - маг никак не желал отставать от меня, и я начала раздражаться.

- Да, что вы ко мне пристали? - я вскочила на ноги и стремительно отошла к реке, вглядываясь в ее неспешное течение. Слезы опять подступили к горлу и душили меня.

Да, что же это такое?! Столько лет училась быть в стороне от всего, училась держать чувства под контролем и теперь, как слюнтяйка, каждый день реву. Мне на плечи опустились теплые заботливые ладони.

- Айли, сколько вы прячете свои страхи и переживания? Вас что-то гложет...

- Да, вам-то какое дело?! - закричала я, окончательно срываясь, словно невоспитанная торговка с рынка. - Что вы привязались ко мне? Какое вам вообще до меня дело, лорд Ронан?! Вы сегодня здесь, а завтра скинете взятые на себя обязательства и исчезните. Так не лезьте ко мне под кожу!

- Айлин...

- Кто вы такой, чтобы шевелить меня? Брат, отец, учитель или добрый дядя? - у меня начиналась самая настоящая истерика. - Да, я закрыта, да, я постоянно настороже. А почему я должна открываться? Перед кем? Что я видела хорошего от людей, чтобы доверять им? Я Лини - меченная, Лини - пугало, я вызов всем добропорядочным людям, готовым даже от десятилетнего ребенка защищаться камнями и палками. А вы...

Я осеклась, понимая, что наговорила слишком много, а еще от сознания, что ору на лорда, представителя высшей знати, заходясь в безобразной истерике. Лорд Ронан, молча, смотрел на меня. И мне захотелось его ударить. Но вместо этого совсем уж позорно разрыдалась. Единственное, чего мне сейчас хотелось, это сбежать подальше от внимательного взгляда льдисто-серых глаз. Маг не позволил, он достал платок, приподнял мою голову за подбородок, умудряясь удержать в таком положении, не смотря на мое сопротивление, и промокнул слезы. Затем обнял и прижал к себе, гладя по волосам, как маленького ребенка. Лорд отпустил меня только тогда, когда я перестала дергаться и вырываться, и затихла, постепенно успокаиваясь. Снова вытер слезы и отдал платок, глядя с грустной улыбкой. Я отвернулась, высморкалась, и обратно поворачиваться не спешила, чувствуя стыд и смятение.

- Так вот, по поводу, кто я вам такой, - продолжил лорд. - Айлин, тут мы переходим ко второму пункту, ваш дар.

Я полуобернулась и искоса посмотрела на него.

- Я предлагаю вам стать моей ученицей, - маг снова сел на траву. - Я расскажу вам, что вы приобретаете, а что теряете, вступая в Воинство Света. А вы подумаете и дадите ответ ко дню, когда наша с вами работа на лорда Кетера будет окончена. Что скажите?

Порывисто обернувшись, я практически с обожанием посмотрела на лорда Ронана, уже готовая сказать - да!

- Сначала о перспективах, не спешите, - улыбнулся он. - Помимо могущества, высшей магии и доступа к источнику, вы возложите на себя большую ответственность. Тьма хитра и изобретательна. Вы будете находиться в опасности гораздо чаще, чем можете себе представить. Вам придется отказаться от всех ваших знакомств, - я усмехнулась. - У вас не будет личной жизни.

- У меня ее и так не будет, - перебила я и замолчала, устыдясь своего порыва.

- Вам это кажется сейчас, но в будущем... - он на мгновение замолчал. - Вы себе не представляете, какие сюрпризы подкидывает жизнь. Вы не сможете создать семью, не сможете быть рядом с тем, кто вам дорог...

- Лорд Ронан, - я насмешливо посмотрела на него. - Чтобы меня напугать, вам стоит выбрать другие примеры. Видов на подобное будущее у меня нет и не предвидеться. Пока вы не сказали ничего, что могло бы вынудить меня рассмотреть ваше предложение отрицательно.

Лорд задумчиво смотрел на меня, не произнося ни слова. Я ждала.

- Айлин, иногда судьба смеется над нами, подсовывая встречу с тем, ради кого готов умереть, но вынужден развернуться и идти дальше потому, что предложить этому человеку ты ничего не можешь. Даже бороться не имеет смысла, потому что однажды уже дал клятву, от которой отказаться невозможно. Выбранный путь иногда тяготит, а невозможность ничего изменить доводит до исступления, - тихо сказал он. - Поэтому, я предлагаю вам подумать и все взвесить. Ответ я буду ждать в день свадьбы.

Я кивнула, уже зная, что отвечу. От предложения лорда Ронана я только выигрывала, по всем пунктам. Наконец, я могу не беспокоиться за свое будущее. Мне не нужна протекция лорда Кетера, не нужно думать о том, что мне делать дальше. Предлагать свои услуги, сталкиваясь с неприязненными взглядами. Невозможно завести семью? Ха-ха, а когда я вообще обманывала себя глупыми надеждами на этот счет? Наверное, только до десяти лет. До того страшного дня, когда все, кто мне был дорог, погибли, сгнив заживо. Их крики... Я непроизвольно закрыла уши руками и беспомощно посмотрела на мага. Он наблюдал за мной спокойным внимательным взглядом, и я взяла себя в руки. Мне некого оставлять. Я одна, как перст. Только учитель Белфоер.

- Я могу дать вам ответ сейчас, лорд Ронан, - сказала я. - Мне не для чего ждать несколько дней.

- Айлин, не повторяйте моих ошибок, не гонитесь за силой, которая будет управлять вами и вашей жизнью...

Я рассмеялась, издевательски и горько. Не над ним, над собой.

- Сила? Нет, лорд Ронан, я не гонюсь за могуществом. Я ищу свое место в этой жизни, - ответила я. - Я хочу быть вашей ученицей, хочу выбрать путь Воина Света. Я хочу быть нужной и полезной.

В его взгляде мелькнула жалость, и я ощетинилась. Не надо, никогда не надо меня жалеть! Я сильней, чем кажусь. Жалость сменилась на сочувствие. Я поймала себя на том, что хотела бы видеть в этих глазах совсем другие чувства и испугалась. Испугалась того, что могу привязаться к этому мужчине, который первый после учителя отнесся ко мне не так, как другие. И я в нем увидела совсем не учителя. Ох, Святители, может я и, правда, тороплюсь? Может, стоит подумать, что я приобрету? Свое место или разбитое сердце и еще более больную душу?

- В день свадьбы, Айлин, - мягко улыбнулся лорд Ронан.

- Хорошо, - сдавленно прошептала я, спеша вновь отвернуться, чтобы скрыть внезапно появившиеся мысли.

Лорд Ронан встал, отряхнулся и подошел, встав за моей спиной.

- Нам пора, Айли, - сказал он. - Оленя уже загнали.

Кивнув, я направилась к лошади, стараясь не смотреть на него. Святители, за что вы со мной так?..

Глава 7

- Как ты? - Глен с улыбкой смотрел на меня.

- Живая, - усмехнулась я. - Сегодня последний день, наконец-то.

- Жаль, - улыбка парня стала немного грустной, - никогда не дружил с магом. А может с нами? У лорда работа для тебя найдется.

- Нет! - на мое восклицание обернулись.

- Он к тебе пристает? - помрачнел воин и, не дожидаясь ответа, продолжил. - Я так и думал, слишком часто смотрел в нашу сторону. Лорд Стифен известный на всю округу любитель женщин. Тогда хорошо, что уезжаешь, он не лучший вариант для молодой девушки.

Я промолчала, не желая поддерживать эту тему. Лорда Кетера я держала на расстоянии все эти последние дни. Пришлось окружить себя саму защитным порогом, ставить его везде, где мы могли оказаться вместе, заменять себя иллюзией и просто находить предлоги, чтобы рядом всегда был кто-то еще. Он бесился, я видела, даже слышала, но сделать ничего не мог. Его непонятная для меня одержимость пугала и вызывала жалость пополам с отвращением. Вчера вечером дошло до того, что он стал намекать на тайный брак. И все это так быстро, словно лорд боялся, что я сбегу, и он ничего не сможет сделать. Ну, это было верное предположение. Завтрашнего утра я ждала, как праздника. Меня ожидала свобода от обязательств перед семьей Кетер и начало обучения у лорда Ронана. Плевать на мои чувства, я задушу свою неожиданную симпатию, уже почти задушила, внушая себе, что передо мной второй учитель Белфоер. Самое лучшее будущее, которое у меня могло быть, это принадлежность к Ордену Света.

- А мы все бегаем, ищем того, кто мост разрушил, - отвлек меня от мыслей Глен. Я с интересом посмотрела на него.

- Значит, нас все-таки специально в туман загнали? - спросила я.

- Ну, да, - кивнул парень. - Только непонятно кто. Но есть подозрения - почему.

- Почему? - снова спросила я.

- Из-за подарка невесты жениху. Я слышал, как младшие лорды и люди графа говорили, что подарок все еще при нас, потому что его охраняет такой маг, как лорд Ронан, - поделился Глен.

- С этим не поспоришь, - улыбнулась я. - Мы живы, благодаря лорду Ронану.

- А ты? - воин с любопытством смотрел на меня.

- И я тоже, - ответила я и переключила внимание на выход из дворца.

Мы стояли почетным караулом уже не меньше часа, ожидая выхода невесты. Граф Рэнлад отбыл к храму Всех Святителей, самому большому и богатому храму столицы графства, некоторое время назад. Леди Лизель должна была вот-вот выйти, сесть в открытую карету, ожидавшую ее, и отправиться вслед за женихом. Дорога до храма была оцеплена воинами графа, народа в столицу прибыло столько, что гостиницы и постоялые дворы селили новых постояльцев даже в конюшнях.

Люди графа красовались в лиловых камзолах, горцы в голубых плащах с изображением парящего орла на груди и спине. Плащ нашелся даже для меня, так что я теперь выглядела, как все. Единственный, кто не участвовал в свадебной церемонии, был, конечно, лорд Ронан. Он остался во дворце. Неволить мага никто не стал.

Мы уже начали откровенно скучать, когда на парадной лестнице, наконец, показалась леди Лизель, сопровождаемая отцом и придворными дамами. Думаю, мы все залюбовались невестой, не смотря на свое отношение к ней. Она была прекрасна, как никогда. Белое легкое облако, спустившееся с горных вершин, вот, на что была похожа будущая графиня Рэнлад. Высокую прическу украшала маленькая бриллиантовая корона, накрытая сверху длиннющей ажурной вуалью, которую несли десять пажей. Лицо пока было открыто, потому мы видели и нежный смущенный румянец на щеках, и блеск счастливых глаз. Мне вдруг захотелось крикнуть ей: "Остановись, глупая, тебя не ждет счастливый брак. Твой будущий муж любит другую женщину!". Но в этот момент леди запнулась и взвизгнула, облив пажей словесными помоями. Я закрыла рот и предоставила жабе идти к своей судьбе без моего вмешательства. В конце концов, каждый получает то, что заслужил. Леди села в карету, лорд Кетер устроился напротив, скользнув взглядом по нашим рядам. Я отвернулась, смотреть на него совершенно не хотелось. Двое пажей вскочили на запятки кареты, остальные сели на лошадей, придворные дамы устроились в других каретах, а мы ждали отмашки, чтобы встать за каретой нашей жабы.

- Вперед, - прозвучала команда, и свадебный кортеж двинулся к храму.

Народа и правда была уйма. Воины еле сдерживали натиск. Нам кричали, махали руками, бросали под ноги лошадей цветы. Шум и гвалт стоял невообразимый, но он не мешал невесте махать своему, в скором времени, народу и радужно улыбаться. К храму мы добрались на взводе, шум на улице очень нервировал.

Храм Всех Святителей стоял на центральной площади, так же оцепленной по периметру. Потому здесь толпы не было, только знать. Но находчивые рэнладцы заняли крыши соседних домов, и их крики преследовали нас и здесь. У входа в храм был возведен высокий помост, на который установили алтарь. Бракосочетание должно было произойти на глазах у народа и придворных.

Карета остановилась, на лицо леди Лизель накинули вуаль. Лорд Кетер вышел первый, подал руку дочери, пажи уже стояли, готовые подхватить длинный белоснежный хвост. Навстречу невесте выступил граф Дэвеи, одетый в жемчужный костюм. Он принял руку невесты у счастливого отца, и пара, под громкое ликование, направилось к помосту. Отец-последователь в праздничном одеянии уже ждал их. Когда жених с невестой встали у алтаря, шум смолк, словно по волшебству, потому мы отлично слышали и священника, и клятвы, принесенные друг другу молодыми супругами. Когда вуаль с лица леди Лизель была откинута, и отец-последователь провозгласил, что бракосочетание состоялось, мы взметнули мечи, ярко полыхнувшие на солнце, и огласили площадь победным кличем горцев. Это было красиво, это было захватывающе. Я тоже кричала, сидя на лошади рядом с Гленом. Мне понравилось это чувство единения. Я была не одна, я была вместе со всеми, равная, признанная. Невероятное чувство.

Следом заревели рэнладцы, и народ подхватил клич радости. Графская чета спустилась с помоста, леди Лизель села опять в карету, граф ехал верхом, но подле молодой жены. Они махали руками, радостно улыбались и казались самыми счастливыми на свете. Но я знала, что они оба лицемерят. Эти двое не были нужны друг другу. Лизель, наконец, получила графскую корону, а Дэвеи должен вот-вот получить свой дар.

Я спрашивала лорда Ронана, что он охраняет. Он пожал плечами, сказав, что в шкатулку не заглядывал, но излучение идет мощнейшее. Любопытство разбирало, но наглости попросить, взглянуть одним глазком, у меня не хватило. Приходилось ждать торжественного момента, когда юная графиня преподнесет дар мужу. Я при этом буду присутствовать. До завтрашнего утра обязанности телохранителя с меня никто не снимал.

Тем временем, мы приблизились к дворцу. Новую хозяйку встречали криками ликования и не очень добрыми взглядами. Леди Лизель здесь уже не любили.

* * *

Перед следующей частью свадебной церемонии я зашла в свою комнатку. Вещи юной графини перенесли в новые покои, но меня никуда переселять не стали, оставив на половине горцев. Здесь меня ждало платье, строгое, но, показавшееся мне просто великолепным. Оно понятно, стоять в своем платьишке за спиной графини, одетой уже по рэнладской моде, было неприемлемо. Новое платье мне принесли вчера с указанием одеться после выезда к храму. Я восприняла это, как обязанность, потому против ничего не высказала. Часть волос я опять оставила распущенными. Оделась, взглянула в зеркало и неожиданно себе понравилась. Платье сидело, как влитое, подчеркивая тонкую талию. Золотое шитье по подолу и рукавам на синем фоне выглядело ненавязчиво и изящно. Туфли к платью тоже прилагались, их я одела с каким-то особым трепетом. Никогда не носила атласных туфель. Бросив на себя последний взгляд в зеркало, я покинула комнату.

- Айлин, - я резко обернулась и облегченно выдохнула, рядом с лордом Кетером стоял лорд Ронан.

- Здравствуйте, благородные лорды, - я даже присела в неглубоком реверансе, улыбнувшись краешками губ.

- Здравствуйте, госпожа Тэмхас, - ответил с улыбкой лорд Ронан. - Красивое платье.

- Я знал, что оно подойдет малышке, - произнес лорд Стифен, и мне вдруг захотелось переодеться. Как-то немного иначе стало восприниматься распоряжение надеть этот наряд. Выходило, что я приняла подарок от лорда Кетера?

- У вас неплохой вкус, - с прохладной вежливостью сказал маг. - Идемте с нами, Айлин. Мы тоже направляемся к праздничной зале.

Я заметила, что лорд Кетер недовольно покосился на лорда Ронана, но согласно кивнул. Я встала со стороны того лорда, которого не опасалась. Теперь недовольный взгляд был направлен и на меня. Лорды переговаривались, я хранила молчание, раздумывая, как бы скорей избавиться от своего наряда. Теперь он меня просто жег. Если я приняла подарок, значит, аристократ может требовать от меня что-то в ответ. Что он потребует, я прекрасно знала.

- Держите, Стифен, - сказал лорд Ронан.

Я подняла голову и увидела, как он достал маленькую плоскую шкатулку и передал ее лорду Кетеру.

- Моя миссия выполнена, - суховато улыбнулся маг.

- От души благодарю, друг мой, - так же сухо улыбнулся в ответ лорд Кетер. - Я перед вами в неоплатном долгу. - Айлин, идемте.

- Куда? - прозвучало испугано.

- Со мной. Вы все еще телохранитель моей дочери, - холодно ответил аристократ.

- Думаю, это уже лишнее, - неожиданно вступился за меня лорд Ронан. - Графиня в полной безопасности. Мы подождем в зале.

Лорд Кетер открыл, было, рот, но ничего так и не сказал. Он зло сверкнул глазами и, развернувшись на каблуках, стремительно ушел в покои своей дочери. Я благодарно взглянула на лорда Ронана, он подмигнул мне, предложил руку, и я, отчаянно смущаясь и краснея, приняла ее. Ощутив под пальцами тепло руки мага, я сбилась с шага. Испуганно взглянула на него, но мужчина, кажется, ничего не заметил. Меня всю трясло от волнения. Дорога до зала мне показалась бесконечной.

- Встанем здесь, - он кивком указал на место, где почти никого не было. - Не будем бросаться в глаза, но сами увидим все. Меня разбирает любопытство, что же я вез.

- Почему вы не посмотрели? - удивилась я.

- Не знаю, - пожал плечами лорд. - Смотреть чужие подарки, это все равно, что читать чужие письма. Как вы считаете?

Теперь настала моя очередь пожимать плечами. Может он в чем-то и прав. Но я бы, наверное, не удержалась. В зале появился граф, и все склонили головы, приветствуя правителя этих земель. Он рассеянно улыбнулся, отвечая на приветствие. Затем нашел глазами кого-то в толпе придворных и улыбнулся теплее. Я проследила его взгляд, там стояла леди Адиль, немного бледная, даже глаза вроде были красными. Похоже, дама много плакала.

- Графиня Лизель Исибэйл Рэнлад - Кетер, - провозгласил распорядитель, и все головы обернулись к дверям.

Леди Лизель теперь была одета в платье жемчужного цвета с лиловыми вставками. Она двигалась не спеша, соблюдая торжественный момент. Следом шел один из младших лордов клана Орлов. Он нес в руках шелковую подушечку, на которой что-то поблескивало время от времени. За ними двигался лорд Кетер и остальные родовитые горцы. Они поравнялись с нами, я вытянула шею, пытаясь разглядеть то, что лежало на подушке.

- Хм-м, - издал негромкое восклицание лорд Ронан. Его лицо стало вдруг очень серьезным. - Иногда стоит изменять своим принципам, - совсем тихо сказал он.

Я посмотрела на него, затем перевела взгляд на леди Лизель, которая повернулась к младшему лорду, взяла в руки свой дар и протянула мужу с легким поклоном. Я сделала несколько шагов на цыпочках, чтобы приблизиться к графской чете, наконец, разглядела и... Кажется земля разверзлась под моими ногами.

- Святители, - сдавленно выдохнула я. - Паутина Света.

И сознание погрузилось во тьму.

* * *

Все вернулось, все, что я забывала долгие годы. Обрушилось на меня неподъемной глыбой, раздавило, уничтожило. Я не плакала, нет. Сидела, сгорбившись на полу, и смотрела перед собой пустым взглядом. Надо мной возвышался лорд Ронан, который скрыл мое бессознательное тело и вынес на балкон. Он молчал, ждал, что я начну говорить, а я не начинала, переживая мгновение за мгновением тот страшный день, когда привела в наше небольшое поселение чужаков. Я! Я сама привела убийц! В тот день, когда папа вернулся вечером, а мама не пустила меня смотреть на котят Ранди.

Я ведь все-таки сбежала, пока мама отвлеклась. Вылезла их окна, перелезла через стену, окружавшую наше селение, и умчалась в горы, где у Ранди было логово. Пума встретила меня ворчанием, но так она всегда меня встречала. Иногда била лапой, не выпуская когтей, когда я слишком много и громко шалила. В тот день я провозилась с котятами почти до захода. Ранди охотилась, а я присматривала за малышами. Опомнилась только, когда начали сгущаться сумерки.

- Пока, котята, - сказала я, перецеловав каждого. - Пока, Ранди, - помахала пуме, убегая в сторону дома.

Я прошла половину пути до селения, когда услышала лошадиное ржание. Их было семеро. Молодой лорд с длинными пшеничными волосами и его люди. Я выскочила на них, чуть не угодив под копыта лошадей. Лорд еле успел осадить своего коня. Он сдвинул брови и склонился ко мне.

- Ты слепая, девочка? - грозно спросил он.

- Нет, - испуганно пискнула я.

- Тогда почему не смотришь, куда бежишь? - он все так же грозно смотрел на меня.

- Мне домой надо, - дрожа от страха, ответила я. - Меня мама уже ищет.

- Где твой дом? Мы не видели тут никаких поселений, - лорд спешился и присел передо мной на корточки.

- Там, - я махнула рукой в сторону нашего селения, спрятанного среди скал.

- Отлично, - мужчина обернулся к своим людям. - Хоть будет, где переночевать. - Затем снова посмотрел на меня. - Проводи нас до своего дома, мы немного заплутали.

- Мне не велят водить чужаков, - призналась я.

- Я Стиф, - лорд протянул руку. - А как тебя зовут?

- Айлин, - я вложила ладошку в его руку, и мужчина пожал ее.

- Вот, мы уже с тобой знакомы, - улыбнулся он. - Значит, я не чужой.

Подумав, я решила, что ему можно доверять, кивнула и повела, показывая дорогу. Они шли, ведя лошадей в поводу. Уже подходя к воротам, я услышала, как мама и тетя Эйли кричат меня.

- Я здесь, мам! - крикнула я и побежала к ним. - Я не одна, я гостей привела, они заплутали, - сообщила я, повиснув на шее тети Эйли.

Эйли была близнецом моего отца. Она обняла меня, прижимая к себе.

- Ты нас напугала, - сказала она, качая головой. - Айли, разве можно сбегать из дома? Хорошо, что папа еще не успел приехать.

Пока она меня отчитывала, до нас дошел лорд со своими людьми. С ними разговаривала мама. Мужчина отвечал ей, но все время смотрел на мою тетю. Она была красивой, моя тетя Эйли. Как сейчас помню ее зеленые глаза с желтоватыми прожилками. Когда яркий свет падал ей на лицо, глаза становились почти желтыми, как у Ранди. Черные густые ресницы и такие же черные изящные дуги бровей. Нежный овал лица и всегда легкий румянец на щеках. Моя добрая тетя любила смеяться, и на ее милом личике так часто играла улыбка. Они с отцом были почти на одно лицо, но нежность тети делала ее особенной. Я обожала заплетать ее тяжелые медно-каштановые волосы. Муж Эйли погиб на охоте, и теперь она жила вместе с нами. Детей они с дядей Баннетом не успели родить, и я была единственной любимицей, которую баловали брат с сестрой, и только мама ругала их и старалась держать меня в строгости. Она называла нас третим близнецом, потому что я была очень похожа на отца, получается и на тетю тоже.

Неожиданных гостей приняли и разметили в доме. Чуть позже приехал папа. Он настороженно отнесся к новым лицам, но никого выгонять не стал. Они долго разговаривали. Потом гостей отправили спать, а мама и папа заперлись в комнате, где хранили очень важную вещь. Родители называли ее "Паутина Света". Один раз я видела эту "паутина". Переплетение серебряных нитей, действительно, было стилизовано под паутину, а в перекрестьях сидели маленькие жемчужины, напоминая дождевые капли.

Ночью я проснулась от вполне естественного желания и вышла из дома. В той самой комнате горел свет, тень под окном я даже сначала не заметила. Наш гость, лорд, сидел и слушал разговор родителей, доносившийся сквозь приоткрытое окно. Стиф приложил палец к губам, и я сбежала, решив рассказать родителям утром.

А утром... Утром лорд исчез, и Эйли мы никак не могли найти. Сели завтракать, решив, что она ушла к водопаду, тетя любила утренние прогулки. Мы ели, и я рассказала про то, что ночью их подслушивали. Отец бросился в комнату, которую он называл хранилищем, а вернулся бледным. Он начал спешно собираться, мама тоже. Меня оставили за старшую. Но родители так и не успели уехать, потому что начался кошмар. Первый крик раздался из соседнего дома. Затем еще и еще. Родители метались от дома к дому, их было немного, всего десять, а затем... Затем закричала мама, когда ее кожа покраснела и пошла волдырями. Все наше поселение заходилось криками боли, потому что болотная гниль сжирает слишком быстро...

- Он отравил воду, у нас был один колодец, - прошептала я, подняв глаза на лорда Ронана.

- Кто? - спросил маг, но опять ушла в воспоминания...

Они гнили на глазах, и я вместе с ними. Когда боль скрутила меня, я сидела над извивающимся телом мамы. Отец пытался прогнать меня, но я не уходила, а потом и я свалилась. А когда очнулась, вокруг меня были только кости, по которым стекала слизь. Моя болезнь остановилась, захватив лишь лицо. Два дня я сидела рядом с мертвецами, а на третий покинула поселение. Нарывы и язвы вспухали на лице, лопались, сочились и засыхали. Такой я и пришла в деревню, находившуюся на склоне. Меня гнали палками. Я ела отбросы, которые выбрасывали за забор, отнимала еду у собак, жевал корни и траву. Не знаю, что позволило мне столько продержаться, но бродила я около двух месяцев, а болезнь все не проходила. А потом был Грахем и мальчишки, которые избили меня, а потом начали кидать камни, желая добить. Младшему было всего пять лет. Учитель пришел, когда я уже захлебывалась в собственной крови. Он разогнал их, взял меня на руки и унес к себе. Вылечил, откормил, защищал, когда горожане требовали меня прогнать. Хев Белфоер разругался со всеми, но не отпустил меня, став мне самым родным человеком. Он мне и дал фамилию Тэмхас. Кэлум я вычеркнула из своей жизни, чтобы забыть, что это я убила своих родных.

- Святители... - застонала я, придавленная чувством вины. - Как мне жить?

- Айли, - лорд Ронан присел напротив меня. - Что вас мучит?

Я шарахнулась от него, с ужасом глядя в глаза, где светилось внимание и сочувствие.

- Айли, - голос мага стал ласковым, - расскажите. - Он протянул руки, но я снова дернулась в сторону.

- Нет, - я замотала головой. - Нет, не трогайте меня, не пачкайтесь. Я не достойна вашего сочувствия, не достойна вашей доброты. Это я... я, - больше ничего не смогла сказать, спазм сдавил горло.

- Айли, Айли, - лорд был встревожен, он притянул меня к себе и встряхнул. - Дышите, дыши, глупая!

Я не могла, не могла вдохнуть, хрипела и хваталась за горло. Лорд поднес руку к моему лицу, и я широко распахнула глаза, потому что он дал мне пощечину, ударил! От изумления я глубоко вдохнула, и воздух хлынул в легкие, возвращаясь обратно рыданиями. Через мгновение я билась в истерике, выкрикивая бессвязные обвинения и проклятья. Маг сжал меня в объятьях и слушал, слушал, слушал.

- Уезжаем сейчас, - жестко сказал лорд Ронан, когда я затихла и только всхлипывала. - Иди за вещами. Я кое-что должен сделать.

- Это я убила их, - прошептала я.

- Глупости, на вас нет никакой вины, - он говорил все так же жестко. - Чтобы я этого больше не слышал. А сейчас марш за вещами.

Я поднялась с пола и слепо двинулась с балкона. Портал я угадала скорей по запаху. Так пахнет воздух перед грозой. Шагнула в него и оказалась у дверей своей комнаты. Где-то далеко играла музыка, и слышался смех. Я остановилась, взявшись за ручку, прислушалась. Острый приступ ненависти и ярости вспыхнул во мне. Я сжала кулаки, чувствуя, как сила собирается и стремится наружу. Разгромить, уничтожить, разметать в пыль! Он, ОН, тот, кто убил моих родителей и тех, кто жил рядом с нами, убил так мерзко и так жестоко, веселится, празднуя свадьбу своей дочери, которая издевалась над моим уродством. Уродством, которым наградил меня ее отец! Они дарят то, что принадлежит мне! Моя семья хранила, оберегала "Паутину", а они используют ее, как разменную монету в своих играх! И только уважение к лорду Ронану заставило меня погасить бурлящий выплеск. Я стиснула зубы до боли, загнала внутрь свою ненависть и вошла в комнату.

- Айли, - раздался ненавистный голос, и на моих руках защелкнулись браслеты.

Я с ужасом поняла, что он блокировал мой источник. Еще одна вещица из арсенала лорда Кетера, насильника и убийцы. Чья кровь на этих браслетах? Он зажал мне рот одной рукой, второй обхватил поперек живота и потащил к кровати. Я извивалась, мычала, пыталась укусить его.

- Я устал ждать, Айли, я устал тебя ждать. - От него пахло вином, и я поняла, что лорд пьян.

- Убери от меня свои руки, - закричала я, как только рука, запачканная в отраве, убившей моих родителей, убралась с моего рта. - Убийца!

Он не слушал, лорд впился в мои губы, пытаясь просунуть язык сквозь стиснутые зубы. Его рука блуждала по моему телу, а я извивалась под ним, заливалась слезами и пыталась избежать его мерзких губ.

- Ты, ты убил их, поддонок, ты изуродовал меня, ты! - кричала я ему в лицо.

- О чем ты? Кого я убил, Айлин? - платье затрещало.

- Что ты сделал с Эйли, что ты сделал с моей тетей?! - и он затих.

Приподнялся на локтях, внимательно вглядываясь в меня.

- Это ведь ее я тебе напомнила? - прошипела я, глядя на него с ненавистью. - Это ведь ее глаза ты узнал на моем лице?

- Ты та девочка...

- Да, Стиф. - я выплюнула его имя. - Я та девочка, что привела тебя к себе домой, а ты ограбил и убил нас! Что с Эйли?!

- Она выбросилась из окна, - прошептал лорд. - Я так сильно ее любил, так сильно желал. Я все готов был сделать, чтобы она улыбалась мне так же, как улыбалась вам, но она выбрала смерть... - тут же в глазах его появился лед. - Ты заменишь мне ее, маленькая Айли. Была Эйли, станет Айли.

Он рванул платье на моей груди и впился в нее губами. Это было мерзко, гадко, отвратительно! Я закричала, срывая голос, проклиная его и его род. Клялась убить, если аристократ не отпустит меня. Все закончилось внезапно. Мощный порыв воздуха снес с меня лорда. Я вскочила, как только почувствовала себя свободной.

- Ормондт? - изумленно спросил аристократ.

- Для вас лорд Ронан, - холодно ответил маг, впечатывая кулак в лицо насильника и убийцы. - Айли, уходим.

Кетер вскочил, утирая с лица кровь.

- Не пущу, - прошипел лорд и снова свалился, получив следующий удар. - Понравилась девочка? Хочешь сам развлечься? - в ярости выкрикнул он и вырубился, получив удар ногой в лицо.

- Мразь, - лорд Ронан сплюнул сверху. - Иногда я жалею, что исповедую Свет. Маленькая, шевелись. - Сказал он, повернувшись ко мне, стыдливо сжимающей на груди разорванное платье.

Я сорвалась с места, спешно, переодеваясь. Лорд Ронан стоял, отвернувшись и постукивая пальцами по ночному столику. Я стянула рваное платье, надела дорожный костюм и схватила свой мешок. В который смела весь свой нехитрый скарб.

- Я готова, - прошептала я, голос отказывался слушаться.

Открылся портал, и лорд кивнул на него. Я почти вбежала в него, маг последовал за мной.

- Где вы были? - спросила я, вдыхая полной грудью прохладный вечерний воздух.

- Забрал "паутину", - коротко ответил он. - Эта вещь не предназначена не для графа, не для кого-либо еще. Это принадлежит Воинству. Кто были ваши родители, Айли?

Глава 8

Птичье щебетание ворвалось в открытое окно, смешалось с солнечным лучом, нахально устроившимся на моем лице, и проникло в сонное сознание. Я открыла глаза и с удивлением огляделась. Никогда не спала на такой большой и мягкой кровати. Прислушиваясь к негромким голосам за стеной, я встала и прокралась на цыпочках к двери. Голос лорда Ронана я узнала сразу. Второй голос принадлежал женщине. Почему-то это открытие стало неприятным, но, быстро успокоившись, я поняла, что это не женщина. Разговаривала с магом домовиха.

- Доброе утро, Айлин, - чуть повысил голос лорд Ронан.

- Доброе утро, - ответила я, краснея. Было неприятно, что меня поймали за подслушиванием.

- Проснулась, девонька, - приветливо констатировала домовиха. - Сейчас все покажу.

- Будь добра, дорогая, - голос мага был наполнен теплотой.

Я отошла от двери, потому что услышала приближающиеся шаги. В комнату вошла маленькая хозяйка дома, в который меня привел вчера лорд Ронан. Я плохо помнила все, что произошло после того, как мы покинули графский дворец. Вопрос о родителях поверг меня в новую позорную истерику, и маг... С этого момента я ничего не помнила. Похоже, он просто погрузил меня в сон и принес сюда. Интересно, куда же он меня принес?

- Зови меня Бидди, - деловито говорила домовиха, кивая мне, чтобы я шла за ней. - Тама ванная. Воду на пол не лить, поросят я не люблю. Одежку я тебе сейчас принесу, твою я постирала. Умоешься, выходи завтракать.

- Спасибо, - тихо ответила я.

- Ты, стало быть, новая ученица моего Ормочки? - она обернулась и смерила меня взглядом.

- Да, лорд Ронан предложил мне обучение, - ответила я, скромно потупившись. Отчего-то я чувствовала робость перед домовихой.

- Лучше бы другое предложил, - проворчала она и улыбнулась. - Добро пожаловать. - И, не дожидаясь моего ответа, исчезла.

Прибывая все еще в легкой прострации, я залезла под душ и быстро помылась. Ощущение, что я смываю с себя грязь от рук Кетера, было таким ярким, что я для верности помылась несколько раз. Я так яростно терла себя и смывала пену, что, когда вылезала из ванной, ойкнула, испуганно глядя на дверь. На пол я все-таки налила. Поискала, чем вытереть за собой, не нашла и совсем расстроилась. Бидди будет ругаться, как неудобно.

Понурившись, я вышла из ванной, на заправленной кровати лежало платье и нижнее белье. Я оделась, продолжая ругать себя, привела в порядок голову и вышла из спальни, оказавшись в небольшой гостиной. Здесь никого не было, зато стол был накрыт на одну персону. Усевшись, я осмотрелась. Аппетита не было, но я все равно втолкнула в себя и блинчики с вареньем, и плошку творога и чай. Обижать Бидди еще и голодовкой вовсе не хотелось. Когда я уже закончилась, появилась сама домовиха. Я моментально покраснела и, заикаясь и без перерыва извиняясь, попросила тряпку.

- На пол налила? - догадалась домовиха.

- Да, - прошептала я, пряча глаза.

- На первый раз прощу, - ее глаза вдруг лукаво блеснули. - Но в следующий раз... - она потрясла пальчиком. - Смотри у меня.

- Я буду аккуратной, - горячо пообещала я.

Домовиха хмыкнула и исчезла вместе с грязной посудой. Я еще некоторое время посидела за столом, не решаясь встать.

- И где же это я? - тихо произнесла я.

- У меня дома, - послышался голос лорда Ронана, и я вскочила, испуганно вскрикнув и уронив стул. - Опять напугал? - бровь мага насмешливо вздернулась. - Определенно, моя самооценка скоро будет ниже нуля.

- Простите, - кажется, отныне нормальный цвет моей кожи станет красным.

- Прогуляемся? - предложил лорд.

Я подняла стул и посмотрела на хозяина дома. На нем была надета только белоснежная рубаха и брюки, заправленные в невысокие сапоги. Волосы лорда были собраны в безукоризненный хвост, впрочем, как и всегда. Гладковыбритый, свежий и в явно хорошем настроении. Я загляделась, если честно, потому, наверное, решилась на наглость и сказала:

- Вашей самооценке незачем куда-то падать, вы очень... симпатичный. - Тут же смутилась и пробормотала. - Простите.

- Вы, действительно, так считаете? - живо заинтересовался лорд Ронан. - И что вы во мне находите особенно... симпатичным?

- Все, - вырвалось у меня, и я возмутилась. - Лорд Ронан!

Он весело рассмеялся и кивнул на дверь. Я шмыгнула мимо него, стараясь не смотреть на насмешливую улыбку.

- Айлин, - позвал маг, когда мы спускались по лестнице, - а от меня вы комплименты по-прежнему не принимаете?

- Ни от кого не принимаю, - отрезала я.

- Очень жаль, - констатировал лорд. - А если не про общий вид, а по частям?

- Как это? - я обернулась к магу, озадаченная его словами.

- Разберем вас на составные части, - очень серьезно заявил лорд Ронан.

- В с-смысле? - я даже остановилась.

Он таинственно промолчал, распахивая дверь и пропуская меня вперед. Я огляделась. Местность оказалось очень живописной. Небольшой домик из красного кирпича стоял на берегу лесного озера, окруженный невысоким ажурным забором. По бокам чисто выметенной дорожки росли ухоженные цветы. Как мне показалось, никого в этом доме, кроме меня с магом и домовихи, не было. Дорожка вывела нас за ворота, такие же резные, как и забор, и побежала к озеру. Мы последовали за ней.

Озеро оказалось совсем небольшим, почти идеально круглой формы. У меня закралось подозрение, и я решила его озвучить.

- Это ведь вы сами создали озеро?

- Вам нравится? - откликнулся маг. - Всегда мечтал жить в доме у озера.

- А ваш замок? - поинтересовалась я, любуясь выводком уток, бороздившим водные просторы.

- Мой замок стоит недалеко от реки, но он такой большой и мрачный, что я не очень люблю это родовое гнездо. - Ответил маг. - Когда я научился скрывать свою новую суть и вернулся домой после долгого отсутствия, я не смог там жить. Стены давят. Почему вы помрачнели?

Слова о родовом гнезде напомнили о клане Орлов, и настроение стремительно скатилось в пропасть, возвращая к вчерашним мыслям и переживаниям. Лорд Ронан потянул меня к лодке, мягко покачивающейся на слабых волнах у берега, придержал, когда я неуверенно переступила борт и ойкнула, покачнувшись. Затем оттолкнул лодку от берега и сам запрыгнул в нее.

- И так, возвращаемся к вам, Айлин, и к вашим составным частям - деловито сказал он, разом отвлекая меня от самобичевания. - Начнем с ваших волос, вы не против?

- Против, - живо ответила я.

- Я знал, что вы согласитесь, - кивнул нагловатый маг. - Надеюсь, вы не собираетесь возражать, что у вас красивые волосы? Многие родовитые красавицы полжизни бы отдали за такие густые шелковистые локоны.

- Лорд Ронан...

- Пойдем по нисходящей. - Сообщил маг, не обращая на мое возмущение никакого внимания. - Брови.

- Лорд Ронан, прекратите! - воскликнула я, уже злясь на лорда.

- Почему? - он посмотрел на меня невинными глазами.- Я говорю о том, что мне нравится, вы хотите лишить меня этого удовольствия?

- Вы невыносимы, - огрызнулась я и отвернулась, разглядывая все тот же утиный выводок.

- А о чем вы разрешаете мне говорить? - поинтересовался маг.

- О чем хотите, - ответила я и сразу добавила, заметив коварный блеск в льдисто-серых глазах. - Кроме моей внешности. И составных ее частей тоже.

- Злая вы, - обиделся маг и стал серьезным. - Хорошо, тогда о деле. Что вы скажете о моем предложении?

- Я думала, что уже считаюсь вашей ученицей, раз вы забрали меня, - я с изумлением посмотрела на него.

- Разве вам хотелось там остаться? - спросил он, и я замотала головой. - Я так и подумал. Так каков будет ваш ответ.

- Он прежний. Я хочу стать Воином Света, - твердо ответила я.

Лорд Ронан кивнул и снова налег на весла. Озеро все не заканчивалось. Не смотря на близость противоположного берега, лодка все плыла и плыла, практически не приблизившись к нему.

- Искаженное пространство, - словно прочитав мои мысли, сказал маг. - Простенькое заклинание, минимум сил, зато эффект шикарный. - Он широко улыбнулся.

Я промолчала, лишь кивнув, соглашаясь с мужчиной. Закавыка была лишь в том, что подвластно подобное было немногим, мне вот недоступно. И дело даже не в том, что я еще не вошла в свою полную силу. Просто для смещения пластов пространства требовался неисчерпаемый источник силы, например, чистый Свет.

- А как происходит подпитка чистым Светом? - спросила я, опустив пальцы в воду и, теперь следя за тем, как на воде появляются прозрачные борозды.

- Есть два способа, - ответил лорд, ненадолго приподняв весла над водой и позволив лодке скользить самостоятельно. - Полное замещение источника или же наполнение собственного по мере истощения. Первый способ хорош тем, что исчерпать силу невозможно, это прямое подключение к источнику Света. Минус, тебя видят и слышат все братья, когда обращаются к источнику. Твои мысли и поступки становятся известны отцам-основателям одновременно с тобой. Второй способ требует периодического восполнения сил, как и в обычной магии. С той лишь разницей, что собственный источник увеличен настолько, что истощение бывает нечасто. В основном, когда сталкиваешься с самой Тьмой. Я выбрал второй способ, оставляя за собой возможность, иметь хоть какую-то личную жизнь и свои маленькие тайны. Адепт подключается к источнику, но он получает силы ровно столько, сколько вмешает его собственный источник. Увеличение последнего происходит постепенно, соответственно сила увеличивается так же постепенно. После окончания обучения, уже не адепт, а мастер сам решает, как он хочет черпать силу чистого Света.

- Отцы-основатели, они кто? - как-то слабо верилось, что те, кто создал Орден Света, могут быть до сих пор живы. Несколько тысячелетий прошло после той эпохальной битвы.

- Те, кто основал Орден, - улыбнулся лорд Ронан. - Потому и основатели.

- Но ведь им же не менее двух тысяч лет! - воскликнула я, шокированная его словами.

- Побольше, - он откровенно наслаждался моим изумлением, чем опять рассердил меня. - Скажу вам уж совсем невероятное, Айлин, они бессмертны.

- Так не бывает, - твердо ответила я. - И ненужно надо мной подшучивать.

Лорд Ронан вздохнул и добродушно улыбнулся.

- Айли, скажите честно, зачем мне подшучивать над вами, если вы теперь мой адепт, и я должен посвятить вас в тайны Ордена? - сказал он, и мне вдруг стало стыдно. - Основатели, действительно, бессмертны. Средняя продолжительность жизни рядовых Воинов около четырехсот лет. Тех, кто не пал, разумеется. Могли бы жить и дольше, но маги добровольно разрывают связь с источником и умирают.

- Почему? - я удивленно вздернула брови.

- Устают от жизни, - пожал плечами лорд.

Я задумчиво смотрела на воду. Люди мечтают жить вечно. Это одна из главных идей человечества. А тут, имея подобную возможность, сами идут на смерть. Хотя... Может и от жизни можно устать. Мне всего двадцать, из которых первые десять лет я боялась смерти, а вторые к смерти стала равнодушна. Даже больше, я часто звала ее, но смерть, как и люди вокруг, брезговала мной. Я повернулась к лорду Ронану.

- А сколько вам лет? - спросила я.

- Сорок один, - я широко раскрыла глаза, не веря сказанному. Выглядел маг лет на десять меньше. - Вас удивляет, что выгляжу я моложе? В этом нет ничего странного. Мое время остановилось на тридцати, когда я стал мастером. Свет подпитывает ткани, останавливает старение.

- Значит, вы и в сто лет будете выглядеть так же? - продолжила я свой допрос.

- Теоретически, - кивнул маг. - Фактически будет зависеть от того, буду ли я жив к ста годам.

- Я хочу, чтоб были живы, - вырвалось у меня. - Простите.

Он расхохотался, а я готова была провалиться сквозь землю. Веду себя, как малое дите! Почему из меня глупости так и льются? Мне было страшно встречаться с магом взглядом. Чтобы хоть как-то отвлечься, я придумала следующий вопрос.

- Как мне к вам теперь обращаться? Учитель? - спросила я, по-прежнему не глядя на него.

- Так же и обращайтесь. Если хочется официально, то мастер, - ответил лорд. - Я не против, чтобы вы называли меня по имени, но вряд ли от вас подобного обращения дождешься.

Я искоса взглянула на него, маг добродушно улыбался. Конечно, не дождется. Кто он, а кто я. Тем более, теперь лорд Ронан еще и мой учитель, то есть мастер. Как же можно к нему обратиться по имени? Лорд усмехнулся и снова налег на весла, и лодка повернула обратно. Было жаль, что наша прогулка так быстро закончилась. Уголки губ невольно опустились. Мастер словно прочитал мои мысли.

- Пройдемся немного, - сказал он, и я успокоилась.

Лодка пристала к берегу, и мне вновь помогли, подав руку. Шагнув на твердую землю, я вдруг поняла одну вещь, мне нравится чувствовать себя женщиной. Как-то никогда на этот счет не задумывалась, а тут вдруг... Может сильный мужчина рядом заставил меня ощутить, что я все-таки не бесполое существо. В который раз, за сегодняшний день, покраснев, я спрятала глаза и почти шепотом спросила:

- Что вы там говорили о моих бровях?

* * *

Вечер мы встретили, сидя во дворе в маленькой уютной беседке. Я смотрела, как сумерки сгущаются над озером, как разгораются светильники, наполненные магическим мерцанием. Днем их было не видно, но только стало темнеть, как они взмыли над дорожкой, над домом и над озером. Вскоре вокруг них вились ночные бабочки и мошкара. Бидди поставила на стол вазочку с вареньем из ягод синей вирги, Я любила эти ягоды, росшие на пышных кустах с синеватыми листьями, потому и синяя вирга, а сами ягоды были бордового цвета.

Лорд Ронан разливал ароматный чай в красивые чашки из тонкого фарфора. Где-то стрекотал сверчок, вскрикивала птица, плескались рыбы в озере, и я улыбалась, наслаждаясь тишиной и покоем этого места. Бидди поправила блюдо с пирогом, подвинула вазочку со свежим ореховым печеньем, посмотрела на лорда Ронана, затем на меня и вздохнула с умилением.

- Век бы любовалась, - сказала она, подмигивая мастеру.

- Бидди, ты неисправима, - усмехнулся он. - Поставь, пожалуйста, еще один прибор. Мы ждем гостя.

- Зубоскал что ли заявится? - с подозрением спросила домовиха.

- Он самый, - широко улыбнулся лорд.

- Тьфу, на него, опять все сожрет и выпьет, - проворчала она. - Скажи, чтобы с шуточками своими ко мне не лез, а то от дома откажу, похохочет тогда.

- Непременно скажу, - клятвенно заверил ее маг.

На столе появилась третья чашка и тарелка, накрытая крышкой, из-под которой просачивался аппетитный запах. Я выжидающе посмотрела на мастера. Он отпил чай и посмотрел в сторону озера.

- Алаис Бринннэйн. Мой учитель и друг, - пояснил он. - Примечательная личность. Айли, он иногда любит пошутить. Прошу вас не обижаться на него. Брин добрейшей души человек. К тому же вам придется на пару дней остаться с ним, я буду должен покинуть вас.

- Куда вы? - спросила я, чувствуя, что мне не хочется, чтобы маг уходил.

- Хочу вернуть "паутину", - ответил он. - Вы ведь не против? Заодно узнать, как и почему она попала к вашим родителям.

- Я что ли не присмотрю за девочкой? - послышалось ворчание домовихи.

- Дорогая, ты будешь заниматься хозяйством, а Айлин стеснительная, может не подойти. Ей сейчас лучше не оставаться одной, Брин развлечет ее, заодно и тебя.

- То-то я без этого охламона вся исскучалась, - хмыкнула невидимая Бидди.

Остаться с совершенно незнакомым мне человеком как-то не хотелось. Еще и шутник. Не умею я с такими общаться. На шутки я реагирую тяжело, чаще не понимаю их. Особенно, когда они направлены на меня. Мастер поставил чашку и некоторое время смотрел на меня. Затем встал, взял стул и перенес его поближе ко мне. После сел, взял меня за руку, и я спрятала глаза, взволнованная его прикосновением.

- Айли, я постараюсь вернуться, как можно быстрей. Мне будет спокойней, если ты останешься под присмотром Алаиса. Ему можно доверять так же, как и мне, - сказал он, поглаживая мою руку. Затем прислушался к чему-то. - А вот и Брин.

И, действительно, недалеко от беседки полыхнуло, и посреди клумбы появился мужчина с черными волосами, собранными в хвост и легкой сединой на висках. Выглядел он чуть старше лорда Ронана, был пониже ростом и немного уже в плечах. Мужчина посмотрел на помятые цветы, воровато оглянулся и стремительно сошел с клумбы.

- Я ж тебе! - раздался грозный крик Бидди. - Охламон бесстыжий!

Мужчина подпрыгнул от неожиданности, резко обернулся и раскинул руки.

- Бидди, дорогая, ты все хорошеешь и хорошеешь. - Воскликнул он. - Небось, все домовые в округе твои? Такая красавица, глаз радуется...

- А ну быстро все исправь, - Бидди появилась рядом с ним, уперев руки в бока. - Живо!

- Да, в чем вопрос, дорогая, - счастливо улыбнулся мужчина, вернулся к клумбе и сделал короткий пас. - Вот, - сообщил он и собрался отойти, но домовиха ухватила мага заполу куртки.

- Ты что натворил, паразит? - прищурилась она.

Я невольно хмыкнула, глядя на то безобразие, что устроил черноволосый мужчина. На месте клумбы теперь красовалось, не пойми что. Все, что было в земле резко пошло в рост, полностью заменяя собой аккуратные цветочки. Но самым грандиозным оказался гриб, выросший в центре клумбы. Был он совершенно ненормального размера, доходя магу до колена. Он с любопытством осмотрел гриб, почесал в затылке и радостно осклабился.

- Бидди, что тебе не нравится? Это же сколько всего можно с одного такого гриба сделать? - он ухватился за шляпку, поднапрягся и поставил рядом с домовихой гриб. - Забирай.

Из-за лесного гиганта Бидди было совершенно не видно, она обошла гриб и уставилась на мужчину суровым взглядом.

- Этим грибом я тебя только накормить могу, - сказала она.

- Ядовитый? - почему-то сразу догадался маг. - Ну, извини, я в грибах не разбираюсь.

- Исчезни с глаз моих, охламон. - Гаркнула домовиха, и мужчина спешно направился в сторону беседки. - Приперся, нагадил и ведь даже не стыдно подлецу, - ворчала Бидди, занимаясь своей клумбой.

Алаис Бриннэйн вошел в беседку, бухнулся на свободный стул и перевел взгляд с мастера на меня и обратно. Затем снял крышку с тарелки, потянул носом и крикнул:

- Бидди, божественно, ты, как всегда, великолепна!

- Исчезни, я сказала, - буркнула в ответ домовиха, и мы, наконец, заслужили внимание мага. - Мое почтение, - он склонил голову в вежливом поклоне. - Алаис Бриннэйн, - это уже было сказано мне.

Он привстал, протянул руку, а когда я протянула в ответ свою, склонился к ней губами, вынудив меня смущенно спрятать глаза.

- Айлин Тэмхас, - представил меня лорд Ронан. - Новый адепт Света и скромная девушка, Брин, слышишь меня? Скромная.

- Бывает, - пожал плечами маг и взялся за ложку. - Зачем звал?

- Хочу, чтобы ты приглядел за Айлин, пока я смотаюсь в Орден, - ответил лорд Ронан.

- Из-за той мощной штуки, что находится у тебя в кармане? - сразил вопросом Алаис Бриннэйн. - Что это? Похоже на паутину.

- Так и есть, "Паутина Света", - кивнул мастер и посмотрел на меня. - Алаис видящий.

- Видящий, слышащий, жующий и очень милый, - усмехнулся черноволосый маг. - "Паутина" так фонит, что ее даже видеть не нужно. А теперь прошу прощения, хочу насладиться трудами нашей дорогой Бидди.

Я посмотрела на лорда Ронана, и он кивнул, отпуская меня. Я встала из-за стола, прошла к заборчику и остановилась, опираясь на витые зубья, и посмотрела на озеро. До меня доносились негромкие голоса магов, но слов я разобрать не могла. Впрочем, это было и ненужно, мастер рассказывал другу и учителю о последних событиях. Быть свидетелем этого рассказа мне не хотелось, все сама знала и помнила. На удивление, я так ни разу и не сорвалась на истерику, должно быть, лорд Ормондт приложил к этому свою руку не только прогулкой и отвлеченными разговорами. Я была ему благодарна. Бесило только одно, я даже ни разу не ударила Кетера, так сильно было мое вчерашнее потрясение.

- Айлин, малышка, идите к нам, - это был голос второго мага, и я с неудовольствием посмотрела на него. Так фривольно обращаться к человеку, которого видишь первый раз в жизни, недопустимо. - Скорей, Айли, шевелите вашими ножками.

Я бы с места не сдвинулась, если бы в глазах лорда Ронана не мелькнула тревога. Он махнул рукой, и я направилась обратно к беседке. Бидди, уже заканчивавшая с клумбой, вдруг разогнулась и посмотрела в сторону леса. Затем покачала головой и исчезла. Я тоже обернулась на лес, чем заслужила очередное высказывание Бриннэйна.

- Айлин, в вашем роду были улитки?

- Нет, - ответила я, снова недовольно глядя на него.

- Тогда не ползите, дойдите уже до нас. - Теперь недовольство было и в голосе мага.

- Айлин, живо, - короткую команду лорда Ронана я выполнила без промедление, срываясь на бег.

- Что случилось? - спросила я, заскакивая в беседку.

- Сейчас узнаем, - задумчиво произнес Алаис, и вокруг дома появилась вторая ограда, из чистого Света.

Это было серьезно. Не знаю, что чувствовали маги и Бидди, для меня пока ощущение угрозы не появилось. Я села на свое место, и мне налили новую порцию чая, подсунули вазочку с печеньем, и все это с такими счастливыми улыбками, что я даже глотка сделать не смогла, понимая, что, если Воины Света всполошились, значит, угроза слишком серьезна.

- Что происходит? - хмуро спросила я, отодвигая от себя и чашку, и печенье. - Говорите, я не ребенок.

- Если бы мы знали, - буркнул Алаис Бриннэйн, стирая с лица искрящуюся радость. - Рон!

Мне в руки сунули "паутину", и маги выскочили из беседки. Я первый раз видела, как Воины Света работают. Их тела окутались Светом, на глазах уплотняющимся, затягивающим Воинов в панцирь ярко сверкающих доспехов. Из ладоней вытянулись лучи все того же чистого Света, моментально приобретающие осмысленное очертание оружия. Всего мгновение, и передо мной стояли уже не маги, а самые настоящие Светлые. Они исчезли за мерцающей оградой, сотворенной Алаисом Бриннэйна, а я осталась в беседке, потому что просто не могла преодолеть порог, выставленный одним из них. Меня защитили, и это раздражало. Я же тоже не нежная леди!

Вдруг фонари начали гаснуть, один за другим, словно сама Тьма делала шаг за шагом. Чернота ночи подобралась вплотную к ограде из Света, ненадолго застыла и... поглотила чистый Свет! Сердце пропустило удар. Мертвая тишина ощутимо сгустилась вокруг меня. А затем пришло ощущение, что меня ощупывают ледяные липкие руки. Я закричала, но не столько от ужаса, накрывшего меня, сколько от ощущения пылающего огня в моих ладонях.

"Паутина", это была она. Сначала заискрились серебряные нити, виток за витком, затем вспыхнули жемчужины.

- Святители! - вскрикнула я, глядя, как бусины разгораются все ярче.

Они не отдавали Свет, они забирали его! Сначала исчезла ограда, которая прорвалась, сквозь черноту, затем, затем я услышала вскрики Воинов. Паутина забрала весь чистый Свет, что был рядом, мгновение, и она взорвалась ослепляющим всполохом. И жизнь вернулась. Снова разгорелись фонари, вокруг них закружились бабочки, заплескалась рыба в озере. В лесу осторожно крикнула ночная птица, немного помолчала и разразилась песней, наверстывая упущенное. Ветер обдул горящую кожу, приводя в себя. К беседке подошли оба мага, мрачно глядя друг на друга.

- Я пустой, - сказал лорд Ронан.

- Я тоже, - ответил Алаис Бриннэйн.

Они немного помолчали, прислушиваясь к чему-то. Затем потрясенно переглянулись.

- Какого демона... - выдохнул лорд Ронан.

- Мы отрезаны от источника Света, - проговорил Бриннэйн, все так же потрясенно глядя на ученика.

- Не могу его нащупать, - мрачно подтвердил мастер.

- Но простая магия есть, - огласил черноволосый маг результаты собственного обследования. - Примерно тот же уровень, что был перед принятием клятвы. - Помолчал и воскликнул. - Я чувствую себя голым!

- Пес блохастый, - выдал странное ругательство лорд Ронан. - Я тоже.

Затем перевели на меня взгляд, все еще сжимающую в руках "паутину". Я тяжело сглотнула, посмотрела сначала на одного, затем на другого и сдавленно прошептала:

- Я не виновата, это не я. - и вытянула руки с потухшим артефактом.

Глава 9

Маги обменялись задумчивыми взглядами и, не сговариваясь, вошли в беседку. Так же молча, сели на свои места, и лорд Ронан побарабанил пальцами по столу. Тут же появилась Бидди, не менее молчаливая, чем ее хозяин, заменила остывший чайник на горячий, поставила тарелку со свежим пирогом и исчезла. Мастер разлил свежий чай, разложил на тарелки по куску пирога и приглашающим жестом указал нам с черноволосым магом на них. Алаис Бриннэйн не стал отказываться, а я переводила взгляды с одного на другого и пыталась понять, как можно быть такими спокойными, когда их лишили главной силы?

Меж тем, маги продолжали свое молчаливое чаепитие, периодически поглядывая друг на друга. Лорд Ронан допил свой чай, поставил чашку на блюдечко и сел в позу, локти на стол, положив подбородок на переплетенные пальцы.

- Однако... - негромко сказал он, ни к кому не обращаясь.

- Рассуждаем, - живо откликнулся Бриннэйн, отодвигая свою чашку.

- Рассуждаем, - с готовностью отозвался лорд Ормондт, откидываясь на спинку стула, и я поняла, насколько сильно потрясение этих двух мужчин, что они даже не начинали разговор.

- Итак, что мы имеем, - начал Алаис Бриннэйн. - Мы имеем двух Воинов Света без доступа к источнику Света. Так же мы имеем реликвию, именуемую "Паутиной Света", которая поглотила весь чистый Свет, находящийся поблизости, выгребла начисто, перекрыв наши каналы связи с источником. Так же мы знаем, что "паутина" была неактивна все это время, тогда вопрос, что ее активировало?

Они посмотрели на меня, и я испугано сжалось, ответа у меня не было.

- "Паутина" принадлежала родителям Айлин, - заговорил лорд Ронан. - Они были хранителями реликвии. Если "паутина" привязана к семейству Кэлум по крови, значит, она и в Айлин признала хозяина. В ее руках и активировалась. Вопрос - как? Айли?

- Я не знаю, - прошептала я. - Просто вдруг засветилась и начала поглощать Свет.

- Что этому предшествовало? - вновь заговорил Бриннэйн. - Вспоминай, малышка, вспоминай. Я успел заметить несколько теней, приближающихся к дому раньше, чем "паутина" сработала.

- Я тоже, - кивнул мастер.

- Прошло некоторое время, прежде, чем все началось, - Алаис перегнулся ко мне через стол. - Ну, же Айлин.

Я нахмурилась, вспоминая.

- Я помянула Святителей, - сказала я, и они хмыкнули. - Хорошо. Сначала меня достигла чернота, даже показалось, что меня обыскивают. Я испугалась, и тут появилось свечение в ладонях, которыми я сжимала артефакт.

- Реликвия, наполненная магией, - поправил меня Бриннэйн. - Значит, испугалась. Делаем вывод. "Паутина" почувствовала страх хранителя и активировалась, спеша защитить. - он усмехнулся. - Действительно, "паутина", захватила все, до чего смогла дотянуться. И теперь главный вопрос - что делать? До братьев или отцов-основателей нам теперь не дотянуться. От них мы теперь закрыты, так что, помощи ждать неоткуда. А при таком раскладе, через полгода я окажусь древней развалиной в мои-то сто двадцать четыре года. Ты, Рон, не состаришься, но твой максимум пара лет, мой меньше года. - Лорд Ронан мрачно кивнул. - Нам нужно к источнику, жить-то хочется. Найти дорогу невозможно, о других Воинах мы уже говорили. Так что делать?!

- Для начала разобраться с "Паутиной Света". Как, почему и для чего она хранилась у Кэлумов. - сказал мастер. - К сожалению, я не заинтересовался документом, благодаря которому смог опознать данную реликвию. Просто увидел изображение. Но "паутина" была не единственной.

- Дары Света? - задумчиво спросил Бриннэйн. - Что-то слышал, но не вникал, тоже к сожалению. Айлин, - он обернулся ко мне. - Мне нужна ваша кровь. Поделитесь?

- Зачем? - забеспокоилась я.

- Память, малышка, твоя кровь хранит память родителей, - улыбнулся маг. - Я могу увидеть эти воспоминания.

Я с готовностью протянула руку. Хоть магия, связанная с кровью, была под запретом, но жизнь магов дороже закона. Алаис достал тонкий острый нож, уколол мой палец и набрал немного крови на блюдечко. Я с любопытством наблюдала за магом, подобного я еще никогда не видела. Бриннэйн некоторое время сидел, просто глядя на кровь, затем протянул руку, из запястья протянулись жгутики, похожие на вены, хотя, скорей, всего это они и были. Опустились в мою кровь, на мгновение замерли и... втянули в себя все содержимое блюдца, сразу исчезая за манжетом. Алаис откинулся на спинку, прикрыл глаза и провел тыльной стороной ладони по губам, вытирая их.

- Устала? - улыбнулся мне лорд Ронан, пока его друг застыл на стуле изваянием.

- Нет, - я отрицательно покачала головой.

- Тогда прогуляемся? - предложил он. - Алаис некоторое время будет занят.

Лорд встал, подал мне руку, и я вложила в нее свои пальцы, опять вздрогнув от ощущения тепла лорда Ормондта.

- Замерзла? - спросил он, заметив мою дрожь, я кивнула, чтобы скрыть смятение.

Лорд Ронан положил мне руку на плечо, привлекая к себе.

- Накинуть на тебя нечего, - извиняясь, сказал он, - я все еще в рубашке. Тебя это не оскорбляет?

- Нет, - пролепетала я, чувствуя, как подгибаются колени.

Так мы и пошли к озеру в обнимку. Лорд, глядя, задумчиво себе под ноги, а я, продолжая вздрагивать и млеть от его близости, и ругая себя за это.

- А Рэнлад сейчас должен обнаружить подмену, - хмыкнул вдруг лорд Ронан и пояснил на мой непонимающий взгляд. - Я ему иллюзию оставил. Не помню, что под руку попалось, злой был. Вот это что-то он сейчас и должен найти вместо "паутины".

- Бедная Лизель, - усмехнулась я. - Граф ее за реликвию в жены взял, а теперь реликвии нет, Кетер, которому нужна военная поддержка, есть, да еще и любовница ревнивая у графа.

- Откуда у тебя такие интересные подробности из личной жизни графской четы? - мастер с интересом посмотрел на меня, я спешно покраснела.

- Услышала... случайно, - ответила я, пряча взгляд.

Он хохотнул, и я не удержалась и тоже засмеялась. Странный это был смех, вроде плакать надо, а мы радуемся не понятно чему. На берег озера мы вышли, продолжая болтать ни о чем. На мгновение я вспомнила слова Алаиса Бриннэйна, что лорду Ормондту осталось максимум два года, и улыбаться сразу перехотелось.

- Если "паутина" забрала у вас Свет, может она и вернет? - спросила я.

- Боюсь, все не так просто, - ответил лорд, указывая мне на скамейку, которую я раньше не заметила, так как она находилась немного в стороне от дорожки. - "Паутина" взяла Свет, но она же его сразу и использовала, защищая тебя. Кстати, тебя не расстраивает, что я на "ты" перешел?

- Нет, - я выдавила улыбку. Мысли о судьбе магов никак не желали покидать меня. - Неужели нет совсем никакого способа связаться с Орденом?

- Если бы был, мы бы его уже обговорили, - ответил он. - Дело в том, что потеря связи с источником может означать только одно, Воин сделал выбор. Остальные выбор уважают, никто неволить не будет и искать, соответственно, тоже.

- А вы совсем не знаете других Воинов? Ведь можно просто добраться до них, - возразила я.

- Можно, но свое местонахождение никто обычно не открывает. При необходимости, мы связываемся друг с другом иначе. Или Орден призывает. Мы вне связи. - В его голосе послышалась нотка безысходности, но сразу же исчезла. - Будем надеяться, Айли, что твоя кровь поможет.

Мы замолчали. Я обдумывала его слова. Было грустно и тошно. Как быстро меня покидают те, с кем хочется задержаться подольше. Нахмурилась и отогнала эту мысль. Что это еще за блажь? Лорда Ронана рано хоронить. Совсем раскисла.

- Опять хмуришься, - услышала я и повернула голову. Маг смотрел на меня странным взглядом. - На чем мы остановились утром? Кажется, на твоем носике? Значит, следующее - губы.

- Губы? - переспросила я, вдруг затаив дыхание.

- Губы, - повторил лорд, осторожно заключил мое лицо в ладони и склонился. - У тебя такие манящие губы, - почти прошептал он и завладел предметом своего исследования.

Осторожный и такой нежный поцелуй, что я забыла, как дышать, длился совсем недолго. Но мне показалось, что прошла целая вечность прежде, чем лорд Ормонд отодвинулся и посмотрел на меня с улыбкой, в которой сквозила растерянность. Он поправил мне волосы и снова неуверенно улыбнулся.

- Обидел? - спросил он.

Я перевела дыхание. Сердце билось так, что мне казалось, оно сейчас пробьет грудь и выскочит наружу. Кровь то приливала к щекам, то отливала. Я никак не могла собраться с мыслями, чтобы ответить ему. Ответ просто не находился.

- Айли, - позвал меня лорд Ронан. - Я тебя обидел, - теперь он утверждал, а не спрашивал. - Прости, я не удержался...

- Ну, что вы, лорд Ронан, - перебила я. - Я все понимаю. На вас столько всего свалилось, вам надо было отвлечься. Н-нет, я не обиделась, я все понимаю, - повторила я шепотом.

- А то, что ты мне нравишься, ты совсем не рассматриваешь? - с грустью спросил мужчина. - Думаешь, что тебя можно только использовать, чтобы отвлечься?

- Опять вы издеваетесь надо мной! - воскликнула я, чувствуя, как слезы подступают к горлу. - Как я могу подобное рассматривать? Думаете, я не знаю своего места? Вы лорд, я простолюдинка. Вы... вы красивый, я уродина. Вы учитель, я ваша ученица...

- Все неверно, - жестко оборвал меня лорд. - Айлин, ты ошибаешься во всем. Но ты ведь не желаешь слышать опровержения, верно?

- Да! - воскликнула я и вскочила со скамейки. - Прекратим этот разговор, лорд Ронан. Я достаточно страдала в этой жизни, чтобы поверить в невероятное, а потом остаться еще и с разбитым сердцем. Вы мой мастер, я ваш адепт, на этом и остановимся.

- Какой из меня сейчас мастер, - усмехнулся он. - Сядьте, Айли.

- Нет! - почти выкрикнула я. - Учите тому, чего я еще не знаю, вы опытный маг.

- Айли, - лорд попробовал меня остановить, но, на мое счастье, из-за деревьев вышел Алаис Бриннэйн.

- Вот, где вы спрятались, - сказал он и уселся на скамью, заняв место рядом с лордом Ормондтом. - А я с новостями. Присядьте, Айлин.

Я прошла мимо лорда Ронана, не глядя на него, и села рядом с Бриннэйном, готовая слушать. Сейчас я готова была слушать, что угодно, лишь бы не думать о словах мага, лишь бы не поверить в невозможное.

- Ну, что ты узнал? - устало спросил лорд Ронан. - Рассказывай.

- Что у вас тут произошло? - Алаис посмотрел на друга, затем на меня и махнул рукой. - В общем, слушайте...

* * *

- Примерно три тысячи лет назад Тьма восстала против остальных богов, - начал Бриннэйн.

- Ты нам историю решил преподать? - насмешливо спросил лорд Ронан.

- Не перебивай, а то все узнаешь последним, - маг выдал угрозу и демонстративно повернулся ко мне. - Айлин буду рассказывать, - сообщил он. - Итак, примерно тысячи лет назад Тьма, низведенная людьми до воплощения зла, обиделась на всех подряд и восстала. Понять брюнеточку можно. Все почести Земле, Воде, Огню, Воздуху и Свету, а ей редкие поклонения от неуравновешенных личностей. Сумев обуздать четыре стихии, Свет она победить не смогла, но, как мы знаем, смогла усыпить и закрыть в Межмирье. Тьма поглощала королевство за королевством, не спеша. С чувством, с толком, с расстановкой. Как вы, знаете, Айли, последние девять королевств решили объединиться для борьбы с Проклятой. Кстати, тогда же она и получила этот эпитет.- Я кивнула, и удовлетворенный Бриннэйн продолжил. - Девять объединенных королевств выбрали по сильнейшему магу-рыцарю для борьбы с мировым злом. Маги собрались, подумали и закрылись от всех на целых семь дней. Народ ждал, монархи ждали, Тьма тоже ждала, потому что любопытна, как все женщины. На седьмой день двери подземелья, где работали маги - рыцари открылись, и избранные явили некий артефакт. Когда его активировали, Тьма немного занервничала. Потому как сей диковинный артефакт собрал не что иное, как чистый Свет, более того, на зов откликнулся и спящий бог, наделив девять магов своей силой. Итог известен. Тьма была заточена в Безвременье, где и прибывает по сей день. Пробужденный Свет решил остаться в Межмирье, что тоже понятно. Он нужен везде, но оставил открытым источник своей силы, на охрану которого встали девять магов-рыцарей, основав Орден Воинов Света. Девять королей были возведены в ранг новых божеств, то есть Святителей, старые боги возмущаться не стали. Они получают свое поклонение у стихийников. И вроде бы история могла на этом закончиться, но! Артефакт остался в Ордене и был там помещен на почетное место в хранилище. И вот теперь мы переходим к событиям не столь далеким от нас.

Алаис ненадолго замолчал, переводя дыхание. Возле скамьи объявилась Бидди со стаканом воды. Она передала его черноволосому магу и села напротив, прямо на траву, с интересом глядя на рассказчика. Должно быть, она слушала его с самого начала. Бриннэйн благодарно улыбнулся домовихе, отпил глоток воды и задумчиво уставился на озеро, освещенное только фонараями.

- Ну, же, Брин, не томи, - лорд Ронан напомнил, что мы все ждем продолжение истории.

- С тобой я не разговариваю, невоспитанный тип, - черноволосый маг показал бывшему ученику язык и получил ощутимый тычок в бок... от Бидди.

- Не шали, оболтус, - сурово сказала она. - Язык-то враз укорочу. Где это видано, чтобы воспитанные лорды языки показывали. Вот я вам, охламоны, - она погрозила пальчиком, и Бриннэйн стукнул себя кулаком в грудь:

- Прости меня, дорогая, это все нервное потрясение.

- Мозговое сотрясение, - хмыкнул в рифму лорд Ронан.

- Лорд Бриннэйн, продолжайте, пожалуйста, - попросила я, прекращая разгорающуюся словесную перепалку.

- Только ради вас, Айлин, - поклонился Алаис. - Не знаю, насколько Ормондт успел познакомить вас с историей Ордена, Айли. Как вы понимаете, всегда находится кто-то, кому не терпится ввергнуть мир в Хаос и вернуть Проклятую назад. Имена они берут разные, но суть, в общем-то одна. Последователи, адепты Тьмы, Посвященные, Темные... Сколько их было и сколько еще будет. Так вот, события, о которых я собираюсь вам поведать, произошли совсем недавно, всего двести лет назад. На тот момент существовала секта Возвращение. Забавное название, согласен. Оригиналами они не являлись, собирались вернуть Вечную. Так вот, в отличие от многих, эти ребята решили сначала уничтожить сам источник чистого Света. Но как найти к нему путь, если ты не Воин Света? Ответ нашелся быстро, воспользоваться артефактом. Но, как же подобраться к Ордену? Как вы думаете, что сделали сектанты? - он выжидающе посмотрел на меня. Я пожала плечами. - Какая вы недогадливая, Айли, - Бриннэйн укоризненно покачал головой. - Так и быть, вам расскажу. Сектанты поступили до невозможности просто, они нашли адепта Света, не в меру болтливого. Это сделать несложно, если уметь слушать и знать, где искать. Болтун - адепт нашелся в одной из академий, где заканчивал обучение. Обрисовав ему перспективы наибольшего могущества, сыграв на его слабых местах, сектанты завербовали студента в свои ряды. Его задача была не такой уж и сложной, попасть в Орден, а периодически адепты ходят туда со своими мастерами, зайти в хранилище и забрать артефакт. Единственным условием было, оповестить новых друзей о начале операции. Так адепт и поступил. Когда он прибыл в Орден, Воинство было поднято по тревоге. Произошел прорыв Тьмы, не большой, но очень наглый, почти в открытую. В Ордене остались только адепты, их было семеро, включая предателя. Наш резко потемневший адепт пробрался в хранилище, его местонахождение тайной не было. Кто же мог предположить, что возможна такая вопиющая наглость, да еще в святая святых? Артефакт сработал, и перебезчик исчез. Оставшиеся адепты, которые должны были находиться вместе до возвращения своих мастеров, заметив отсутствие новоявленного темного, отправились его искать и перемещение успели заметить. Собрав совместную силу, они смогли открыть портал и, по оставшемуся еще следу, нагнали вора и его хозяев. В той небольшой, но кровопролитной битве пали трое адептов, включая предателя. Подоспевшие на вызов мастера уничтожили сектантов. Артефакт был спасен и возвращен в Орден. И вот тогда отцы-создатели решили обезопасить ключ к источнику, они разобрали его на четыре элемента - реликвии и вручили выжившим адептам на хранение. Ваш прадед, Айлин, со стороны матери, получил "Паутину Света". Остальные...

- Мой прадед был Воином Света? - потрясенно спросила я.

- Только адептом, - улыбнулся Алаис. - Он не закончил обучение и не принял клятвы, как и три других хранителя Даров Света. Причина проста, и мы с Ормондтом стали ее жертвами. По отдельности реликвии поглощают Свет, собранные вместе, открывают проход к источнику. Но, благодаря этому, мы имеем счастье лицезреть вас, дорогая. Если бы ваш прадед принял клятву, род вашей матери прервался бы на ее деде.

- Почему? - снова спросила я и вспомнила про предупреждение лорда Ронана еще в графском дворце. - Понятно, - кивнула я и закрыла этот вопрос. - Мой прадед легко простился с возможностью стать Воином Света?

- Ему оказали высшее доверие, Айлин, он был польщен, - снова улыбнулся Алаис. - Итак, что собой представляет артефакт и его составные части. Как бы забавно это не казалось, но в собранном виде, это фонарь. В разобранном виде вышло следующее: паутина, хрустальная чаша, ножка в виде огненного пламени и паук. Наш единственный выход - собрать артефакт воедино, то есть найти оставшиеся составные части - реликвии. Имена адептов мне известны. "Паутина" уже у нас. Осталось выяснить судьбу трех оставшихся хранителей и, соответственно, реликвий. Собрав фонарь, мы откроем дорогу к источнику и сможем вновь подключиться к нему, а, значит, выжить. Мне, в общем-то, все нравится.

- Но не все так просто, - произнес лорд Ронан. - На реликвии идет охота, кто-то вновь хочет уничтожить источник, как секта Возрождения.

- Да, мой мальчик, ты совершенно прав, - кивнул Алаис. - То, что это не поборники Света, мы имели честь удостоиться. Чистый Свет таким не подчиняется, значит, вновь началась охота. Нам повезло, что у нас осталась наша изначальная магия, и мы вовсе не беззащитны. К тому же "паутин", как и три оставшиеся реликвии, могут вытягивать чистый Свет из всего, где он только заключен, да, по сути, из всего подряд. И у нас к "паутине" прилагается Айлин, законный хранитель, которому реликвия подчиняется. Зачем "паутину" забрал лорд Мерзавец, мне не совсем понятно. Возможно, из-за названия. В чужих руках реликвия не активируется, она послушна только хранителям, всем четырем или одному единственному, но больше никому. Некоторая магия в ней есть, даже, может быть, что-то этой магии получают такие воры, как Кетер, но... Кстати, Рон, у тебя железные нервы, я бы не сдержался, - Бриннэйн повернулся к лорду Ронану.

- Я не сдержался, - глухо отозвался лорд Ормондт. - Если его не нашли в течение получаса, значит, ни один целитель там ничего уже не мог сделать.

- Ты за собой убрал? - в этом вопросе не было уже ни легкости, с которой Алаис рассказывал об артефакте, богах и реликвиях, ни даже тени улыбки.

- Я без магии, - усмехнулся лорд Ронан.

- Хороший мальчик, - похвалил Алаис Бриннэйн и встал, потягиваясь. - Предлагаю, составить план дальнейших действий на свежую голову, до утра нас уже никто не побеспокоит. Бидди, дорогая, а не осталось ли у тебя чего-нибудь вкусненького? Желательно помясней и погорячей.

- Пошли уже, охламон, накормлю. Заработал, - усмехнулась домовиха.

- Бидди, тебе уже сегодня говорили, что ты великолепна? - тут же отозвался маг, проворно следуя за маленькой хозяйкой.

Ответ домовихи я не расслышала, потому что прежнее волнение вновь вернулось, и я, покосившись на лорда Ронана, поспешно встала и сделала несколько шагов в сторону дома. Но лорд перехватил меня, останавливая, и поднялся со скамейки сам. Он держал меня за плечи, не привлекая к себе, скорей, для того, чтобы не сбежала, чем из желания обнять.

- Айлин, - начал лорд и замолчал. Впрочем, ненадолго. - Прости меня, я не должен был ни целовать тебя, ни начинать тот разговор. Ты совершенно права, но вовсе не по тем причинам, которые назвала. - Он на мгновение поднял глаза к небу. - Я опять пожелал невозможного. Если мы не сможем собрать все части артефакта, я не посмею отнимать у тебя те два года, что останутся мне. А если соберем... Воины Света не могут иметь привязанностей, Алаис так искусно об этом напомнил. Прости меня, Айли. Если ты все еще хочешь, я обучу тебя тому, что ты еще не знаешь.

Сердце замерло и ухнуло куда-то вниз. Теперь, когда лорд Ронан сказал о невозможности быть со мной, мне уже не нужно было претворяться и врать себе и ему, что я не хочу верить в его симпатию. Хочу!.. Хотела. Не смотря на все, что сказала. И вот теперь стало вдруг так больно, что даже не вкусив хотя бы малой прелести от его объятий, я лишилась их навсегда.

- Лорд Ронан, - голос предательски дрогнул, и мне пришлось потратить некоторое время, чтобы взять себя в руки. - Я хочу быть вашей ученицей по-прежнему. Для меня ничего не изменилось.

Опять вру! Изменилось. Исчезла мечта. Одно мгновение, и она разлетелась на части, как глиняный кувшин. Да, я, Айлин Тэмхас, позволила себе помечтать о том, что могу нравиться такому мужчине, как лорд Ронан, хотя бы, как человек. Нет, снова вранье, как женщина. Даже уродины иногда мечтают о счастье. Отныне я больше не буду терзать себя пустыми фантазиями. Он учитель, я ученица. А остальное... Это просто слабость. Мы оба не имеем на это право. Я подняла глаза на лорда Ронана, и мне показалось, что он ждал другого ответа, потому что успела поймать на лице тень разочарования. Хотя, может он хотел, чтобы я совсем отказалась? Может, я ему неприятна, на самом деле?

- Если вы не хотите меня учить, я не обижусь, - поспешно сказала я.

- Хочу, Айли, хочу и не только... Впрочем, достаточно об этом. Идемте к дому, уже становится прохладно.

- Да, конечно, - я кивнула и сделала шаг вперед.

- Ты иди, я все-таки немного задержусь, - лорд отпустил меня, и я направилась к дому.

На половине дороги я обернулась, хоть и уговаривала себя этого не делать. Лорд Ормондт смотрел мне вслед, но, заметив, мой взгляд отвернулся. Я вновь поспешила к дому, откуда уже слышались голоса Бриннэйна и Бидди. За спиной раздался негомкий всплеск. Я вновь обернулась и увидела, как лорд яростными гребками пересекает озеро, затем он нырнул, и я села на траву, исподволь наблюдая за ним, оставаясь невидимой в темноте.

- Ормондт, - прошептала я имя, которое никогда не осмелюсь произнести вслух.

Глава 10

- Кто рано встает, тому Свет силы дает! - счастливый голос неунывающего Бриннэйна ворвался в сонное сознание. - Кто не встанет, обижайтесь на себя!

- Брин, а не пошел бы ты... Демоны, Брин, убью! - сонный голос лорда Ронана перерос в грозный рев, и послышался топот. Кто-то бежал по коридору.

- Я предупреждал, - радости в голосе черноволосого мага нисколько не убавилось.

- Только попробуй, - угрожающе произнес лорд Ронан, и дверь в мою спальню распахнулась.

Первым в нее ворвался бодрый Алаис Бриннэйн, следом мокрый с ног до головы лорд Ормондт. Я вскрикнула и села на кровати, натянув одеяло до подбородка.

- Как... как вам не стыдно! - заикаясь от возмущения, закричала я. - Пошли вон отсюда, оба! Благородные лорды называется!

- Айли, крошка... - начал, смеющийся и совершенно не смущенный Бриннэйн.

Лорд Ронан, не говоря ни слова, схватил своего мастера в охапку и вытащил из моей комнаты, что-то приглушенно выговаривая. Ответом ему стал заливистый смех черноволосого мага. Я подождала, пока стихнут голоса, и только после этого рискнула вылезти из-под одеяла. Прокралась на цыпочках в ванную и захлопнула дверь, спешно закрываясь изнутри. Ну, надо же! В этом доме вообще знают такое слово, как приличие?! Два лорда врываются в спальню к незамужней девушке, это... это... К Проклятой, это было забавно. Я хмыкнула, вспоминая их лица, когда ругала их, и засмеялась в полный голос, но быстро одернула себя. Нашла, над чем смеяться. Чтобы сказал об этом учитель Белфоер? Кстати, а почему лорд Ронан был мокрый? Затем вспомнила его крик и поняла, что причиной такому состоянию мог стать только его друг. Я снова усмехнулась и начала приводить себя в порядок.

Когда я вышла к завтраку, оба наглеца уже сидели за столом. На меня взглянули невинные глаза Алаиса Бриннэйна и смущенные лорда Ронана. Я ответила суровым взглядом.

- Простите нас, Айлин, - заговорил черноволосый маг, опередивший лорда Ормондта. - Рон меня пытался остановить, потому готов понести кару один.

- Это он виноват, - с готовность подтвердил лорд Ронан.

- Предатель! - возмутился Алаис. - Я думал, ты благородно разделишь со мной справедливое наказание!

- Но я же пытался тебя остановить, - укоризненно ответил его ученик.

Я не удержалась от улыбки, глядя на их ребячества, и Бидди, появившаяся у стола, покачала головой:

- Мальчишки.

- Похоже, здесь никому не стыдно за свое непозволительное поведение, - сокрушенно сказала я и села на свободное место.

- Стыдно, - ответил лорд Ронан уже серьезно. - Прости, мы вели себя недопустимо.

Я, молча, кивнула. Отчитать их, как я собиралась, почему-то не получилось. Чтобы, наконец, уйти от этой темы, я спросила.

- А почему лорд Ронан был мокрый?

- Бриннэйн упражняется с магией воды, - ответил мой учитель.

- Разве вы стихийник? - я удивленно подняла брови.

- У меня много талантов, - самодовольно усмехнулся маг и подмигнул мне.

После завтрака состоялся военный совет. Бидди убрала со стола и, как обычно, исчезла, но ее незримое присутствие ощущалось. Алаис Бриннэйн перебрался на кресло и вольготно развалился в нем, подкидывая в руке энергетический шар.

- Уважаемые маги, разрешите считать наш совет открытым, - провозгласил он, прихлопнув шар между ладоней. - Предлагаю наметить план действий. - Мы с лордом Ронаном согласно кивнули. - Итак, мы знаем имена трех адептов, ставших хранителями оставшихся реликвий: Ангас Гормлэйт, Грэйм Дави и Джинти Кормэг. Теперь нам нужно выяснить, где они жили и возможных новых хранителей. Где будем искать?

- Большой королевский архив, - ответил лорд Ронан. - Там есть все, абсолютно все.

- Архив в столице, - задумчиво произнес Бриннэйн. - Мы находимся в трех днях пути от Линниаса. У нас доступ в архив есть? - он посмотрел на усмехнувшегося лорда Ронана и кивнул. - Тогда выдвигаемся. Что у нас со средством передвижения? Айли, как вы держитесь в седле?

- Держусь, - я пожала плечами.

- Рон? - взгляд серо-зеленых глаз, в которых пряталась хитринка, обратился к лорду Ронану.

- Полдня пешего хода, и мы достигнем городка, где можно будет разжиться средством передвижения, - ответил мой учитель.

- Поближе-то забраться не мог? - недовольно спросил лорд Алаис.

- Мне хотелось уединения, - сказал лорд Ронан.

Бриннэйн махнул на него рукой и встал. Он потянулся, блаженно выдохнул и удивленно посмотрел на нас.

- Я не понял, что сидим? Ждем особого приглашения? - возмутился черноволосый маг. - Ормонд, Айлин, кто последний, тот несет мои вещи.

- Во-первых, не зарывайся, - прохладно ответил лорд Ронан. - А во-вторых, у тебя нет вещей.

- У меня даже вещей нет! - горестно воскликнул Бриннэйн. - Тогда собирай и на меня.

- Что б тебя, скользкий змей, - беззлобно огрызнулся мой учитель и пошел собирать вещи. - Айли, - обернулся он ко мне, и я последовала его примеру.

- Я вам в дорогу покушать соберу, - послышался голос Бидди. - Чернявый, не сожри все, пока нести будешь.

- Бидди! - возмущенно воскликнул Бриннэйн. - Меня обижает твое недоверие.

- Знаю я тебя, утроба бездонная, - проворчала домовиха.

Выходили мы уже через полчаса, причем, сумка на плече Бриннэйна оказалась самой объемной и явно не легкой. Бидди помахала нам платочком и растворилась в воздухе. Лорд Ронан забрал у меня мой заплечный мешок, сделал короткий пас, и тот уменьшился. Он спрятал мою поклажу в свою сумку, и мы бодро зашагали по дороге, под аккомпанемент ворчания черноволосого мага. Я сочувственно смотрела на Воинов Света, привыкших пользоваться порталами переходов. Впрочем, они расстроенными не выглядели, бодро вышагивая по лесу.

- Кто тут водится? - спросил Алаис через некоторое время.

- Звери, - пожал плечами лорд Ронан.

- А кроме?

- Нежить не замечал, да и не время им, утро еще, - ответил мой учитель, я поежилась и прощупала округу.

- Поблизости нет никого, - огласила я результат исследования местности.

На меня посмотрели немного снисходительно и кивнули, принимая мою инициативу. Ну, конечно, они все уже проверили еще при выходе из дома и продолжают проверять. А я, привыкшая, что рядом есть учитель, а теперь два опытных мага, неосознанно положилась на них и просто иду рядом, словно это простая прогулка. Поэтому обижаться на снисходительные взгляды не стала.

После полудня попутчик у нас все-таки появился. Лесной кимор, мелкая зубастая тварюшка, сопровождал нас какое-то время, плотоядно поглядывая из-за деревьев, но так и не рискнул подойти. Магию нежить отлично чувствует, потому на мага, тем более троих напасть решится не каждый, особенно такая мелкая особь, как кимор. Объявился он снова, когда мы вышли на уютную полянку и решили перекусить. Кимор уселся за старым дубом, поглядывая на нас и облизываясь. Бриннэйн сжалился над бедолагой и кинул ему пирог с мясом. Кимор обнюхал пирог и презрительно фыркнул, но, когда мы вновь посмотрели на него, пирога уже не было, зато на корявой морде красовались крошки. Кимор еще немного посидел, высидел второй пирог, кокетничать не стал. Схватил выпечку и исчез за деревьями.

- Давно голодает, - сочувственно произнес Бриннэйн. - Видно, лес посещают нечасто. А это означает, что здесь водится кто-то похуже этой мелкоты. Рон, ты проверял место, где решил зализывать душевные раны?

Лорд Ронан покосился на меня, затем недовольно на своего мастера. Тот тоже повернулся ко мне и хмыкнул нечто вроде:

- Даже так...

- Я поставил защиту, этого было достаточно, - сухо ответил лорд Ронан. - Бидди не позволит приблизиться ни одной твари, но они порога и не прорывали ни разу.

Мы снова посмотрели в сторону, где исчез кимор, тварюшка больше не объявлялась. К вечеру лес поредел, а вскоре и вовсе закончился. Городок - это громко сказано, Грахем был больше раза в два. Единственным, что возвышалось над одноэтажными домиками, был храм с дырявой крышей.

- Тоска какая, - хмыкнул Бриннэйн и первым направился в сторону "городка".

- Я не интересовался близлежащими селениями, - сказал лорд Ронан, зачем-то извиняясь передо мной.

- Близлежащими, - фыркнул Алаис.

- Тебе полезно растрястись, - парировал лорд Ормондт.

Бриннэйн демонстративно осмотрел свою подтянутую фигуру и укоризненно покачал головой.

- Бидди на тебя плохо влияет, - сказал он.

Я молчала, почти не слушая их. За время дороги подобные пикировки происходили несколько раз. А еще гудели ноги, и хотелось скорей присесть. Расходовать магию на такие мелочи, как усталость, не хотелось. Мужчины уставшими не казались, и я старалась не ронять лицо, потому в своей усталости не сознавалась.

Городок встретил нас ленивой суетой. Жизнь здесь не сильно кипела. Нас облаяла рыжая дворняжка, даже не вставая на лапы. Из дома, где располагалась полиция, оказывается, здесь даже она была, выглянул толстый коротышка в форменном сером мундире. Он внимательно осмотрел нас, подслеповато щурясь, и подошел к доске, где висели пожелтевшие портреты преступников, находившихся в королевском розыске. Алаис Бриннэйн посмотрел на представителя королевской власти и направился к нему. Лорд Ронан кивнул мне, и мы последовали за старшим магом.

- Добрый день, господин страж закона, - приветливо поклонился Алаис.

- Добрый день, - кивнул коротышка.

- А не будете ли вы столь любезны, господин...

-Руэрих Фрэг, - важно представился полицейский.

- Так вот, уважаемый... - Бриннэйн приобнял Руэриха Фрэга и отвел в сторону.

Я стояла, глядя по сторонам в поисках скамейки, а лорд Ронан подошел к доске с портретами преступников.

- Чтоб его Проклятая сожрала, - вдруг выругался он, и я подошла, рассматривая, что же могло вызвать гневное восклицание лорда.

Перевела взгляд с портрета на портрет и застыла, пораженно глядя на собственное изображение с описанием и отпечатком ауры, как и у остальных преступников, чтобы можно было опознать и при смене внешности. Я протерла глаза, портрет никуда не делся, и начала читать. Меня обвиняли в нападении на лорда Стифена Кетера, в нанесении ему тяжелых увечий и краже дара, преподнесенного леди Рэнлад - Кетер своему супругу. За мою поимку обещалась высокая награда, сообщать о местонахождении требовалось графу Дэвеи Рэнладу, а так же Стифену Кетеру.

- Мразь, какая же мразь! - прошипел лорд Ронан. - Живучая поганая мразь. - затем более спокойно сказал, ни к кому не обращаясь. - Убью.

- Лорд Ронан, - позвала я его. Голос сорвался, и мне пришлось откашляться. - Почему обвинили именно меня?

- Я идиот, - глухо произнес лорд. - Я оставил его в твоей комнате, надо было выкинуть за пределы замка, мараться не хотелось. Надо было понять, что такая скотина, как Кетер, не успокоится. Ну, какая же мразь... Решил так подобраться. Нашли в твоей комнате, "паутину" ты узнала и прилюдно сказала об этом. Я закрыл тебя, когда ты падала в обморок, но слова-то услышали!

Он протянул руку к моему портрету, и через мгновение на меня смотрела брюнетка с серыми глазами, и в ауре произошли некоторые изменения. Здесь меня уже точно не опознают. А в других городах?!

- Как же мне теперь ехать с вами? - прошептала я, все еще не отделавшись от потрясения.

- Не переживай, маленькая, - лорд повернулся ко мне и провел пальцем по щеке. - Разберемся. Я не дам тебя в обиду.

- Спасибо, - тихо ответила я и опустила глаза.

- Выше нос, Айли, с тобой мы с Брином, а это уже немало, - я вновь посмотрела на лорда Ронана, он улыбался.

- Там столько денег обещано за мою поимку, на меня же теперь охота начнется, - выдохнула я, в который раз перечитывая листок.

Лорд привлек меня к себе, и я уткунлась носом ему в грудь. Было страшно. Страшно вернуться в лапы лорда Кетера, который отыграется на мне за все. Страшно потерять лорда Ронана, имя которого я ни за что не назову. Даже Алаиса Бриннэйна терять не хочется, как-то быстро я привыкла к этому неунывающему магу. Страшно вновь быть униженной. И противно от сознания, что убийца моей семьи надругается надо мной.

- Меня в компанию возьмете? - усмехнулся Бриннэйн, закончивший разговор со стражем порядка. Затем он посмотрел на доску с портретами преступников и тихо выругался, не стесняясь в выражениях. Он еще раз перечитал текст под портретом и смачно сплюнул. - Рон, не знаю, как ты, а я, когда все закончится, собираюсь навестить один горный замок.

- Ты читаешь мои мысли, дружище, - усмехнулся лорд Ронан, все еще обнимая меня.

- Я с вами, - всхлипнула я.

Лорды ответом меня не удостоили. Впрочем, мне сейчас было совершенно не до этого. В голове проносились образы, один другого мрачней. Мне мерещились толпы охотников за моей головой, королевские стражи и полиция, лорд Кетер, лезущий с поцелуями и издевательским: "Попалась, Айли". И еще одна, которую я старалась на замечать, но от этого мысль никуда не исчезала. Хотелось, чтобы лорд Ронан меня не отпускал. Так уютно было в его объятьях. Но я первая зашевелилась, выбираясь из дурманящего плена горячих рук.

- С аурой можно что-нибудь сделать? - спросила я, с надеждой глядя на двух сильнейших магов, которых я когда-либо знала.

- Аура каждого человека индивидуальна, Айли, - ответил мне Алаис Бриннэйн - Чтобы внести в нее изменения, нужно стать другим человеком.

- Я знаю только один подобный случай, - тихо произнес лорд Ронан. - К сожалению, изменить можно только отпечаток, как я только что сделал. Будем выкручиваться.

- В этом мы мастера, - хмыкнул Бриннэйн. - И давайте решать проблему, когда она возникнет. А сейчас перекусим, возьмем лошадей и в путь. Если сильно не рассиживаться, то к утру мы будем в Дэвенне. И через Блиерский лог срежем путь на сутки.

- Через лог? - лорд Ронан посмотрел на своего учителя. - Там неспокойно.

- Зато быстро, - отмахнулся черноволосый маг.

Он развернулся и зашагал вверх по улице. Мы переглянулись с лордом Ронаном и направились следом за нашим самопровозглашенным командиром. Хотя... сто двадцать четыре года давали ему право занять главенствующую роль в нашей магической тройке.

* * *

Ночь мы встретили на полдороги между подобием городка и настоящим городом, который Бриннэйн назвал Дэвенной. Маги посовещались и решили сделать небольшой привал. Они развели огонь, а меня заставили лечь поближе к костру. Я пыталась сопротивляться, но мужчины были убедительны настолько, что сон сморил меня раньше, чем я успела даже сесть. Просто добрая улыбка лорда Ронана, и больше я ничего не помню. Преодолеть чары мне не удалось, потому проснулась я, когда Алаис Бриннэйн заливал костер из пригоршни, а лорд Ормондт, осторожно тряс меня за плечо.

- Вы меня усыпили,- сонно возмутилась я.

- Зато отдохнула, - сказал он.

Бриннэйн уже сидел в седле. Мы оседлали своих лошадей, и маленький отряд тронулся в дальнейший путь. Разговоров почти не было, ночная дорога как-то не располагала к болтовне. Алаис дремал в седле, лорд Ронан о чем-то думал, а я старалась ни о чем не думать, потому что ничего хорошего в голову не приходило. Я поглядывала по сторонам, время от времени запуская поисковичок. Затем достала "паутину", зажгла над собой светлячок и еще раз посмотрела на реликвию. Постепенно светлячок потускнел, и я зажгла еще один, затем еще и еще.

- Хм... - произнесла я, глядя на пять еле мерцающих светящихся шариков.

- Что? - лорд Ронан подъехал ко мне.

- Источник что ли слабеет? Уже пятый светляк теряет мощность, - сказала я.

Лорд Ронан присоединил к моим свой шар магического света, и он тоже быстро потерял яркость.

- Любопытно... - протянул лорд и устроил над нашей головой целый фейерверк.

- Что вы там дурака валяете? - недовольно пробурчал Бриннэйн.

- Похоже, "паутина" вытягивает из светляков чистый Свет. - Негромко ответил лорд Ронан, следя за тем, как тускнеют над нами яркие шарики.

- Да? Ну, нате вам и мою лепту, - сказал черноволосый маг, присоединил к нашим светлячкам нечто напоминающее виноградную гроздь.

Жемчужины на "паутине" засветились изнутри, и мы еще немного насытили ее крохами чистого Света, входившего в состав любого источника. Затем я убрала реликвию, пока мы не истощили себя этим экспериментом.

- А вы можете сейчас забрать у нее запас Света? - спросила я, глядя на лорда Ронана.

- Нет, - он отрицательно покачал головой. - Этот эксперимент мы проводить не будем. Для полной мощи Света я сейчас закрыт, а расходовать в пустоту запас такой полезной силы мы не будем. Впереди лог, а там частенько объявляются порождения Тьмы.

- Почему? - я поерзала в седле.

- Там смещение пространственных пластов, ткань нашего мира тонкая, Тьме проще просачиваться. - И вдруг задумался. - А может, повезет встретить кого-нибудь из наших, и тогда не понадобится рисковать и мотаться по городам и дорогам, привлекая к тебе внимание. Я хотел отговорить Алаиса... Нет, лог для нас еще одна возможность к возвращению в Орден.

- Тугодум, - проворчал с седла Бриннэйн.

- Зато молодой, - нагло нахамил лорд Ронан.

- Нашел, чем хвастаться, - усмехнулся наш предводитель. - Я мудрый.

- Мудрый старый пень, - мой учитель насмешливо посмотрел на друга.

- Зависть, - Алаис зевнул, - плохое чувство, Ормочка. А теперь отстань от дяди и дай вздремнуть... Ай!

Бриннэйн подскочил в седле, получив разряд в мягкое место. Лорд Ронан насвистывал что-то бодренькое, глядя на дорогу.

- Доиграешься, - предупредил черноволосый маг.

- А? - честные льдисто-серые глаза удивленно взглянули на приятеля.

- Пульсар на. - Ответил Алаис, запуская в своего ученика энергетическим шаром.

Лорд Ронан перехватил потрескивающий шар, перекинул с руки на руку и отправил обратно хозяину. Я вытащила "паутину", поглотила мощность шара, и оба мага посмотрели так, будто я отняла у них мешок с деньгами. Я убрала реликвию и укоризненно покачала головой, заслужив от них возмущенное фырканье. И скажите после этого, что я самая младшая. У меня такое ощущение, что я взрослая суровая нянька, присматривающая за двумя оболтусами, одному из которых сто двадцать четыре, а второму сорок один. И это в мои двадцать! Я хмыкнула и сосредоточилась на дороге.

На наш отряд снова опустилась тишина, обиженные в лучших чувствах великовозрастные дети вернулись к прежним занятиям, один дремал, второй молчал. Я некоторое время тоже молчала, но вдруг что-то напрягло меня. Вскинув голову, вслушалась, а затем перевела взгляд на лорда Ронана. Он приложил палец к губам, не меняя расслабленного положения тела. Взглянув на дремлющего Бриннэйна, я вдруг подумала, что он вовсе не спит. Я постаралась сохранить спокойствие. Не скажу, что это было легко, неизвестность немного пугала, а ночная темнота еще больше усугубляла это чувство. Грудь слегка обожгло, и я поняла, что это "паутина" среагировала на мою тревогу. Погладив реликвию через одежду, доставать ее я не стала. Как сказал лорд Ронан, надо беречь такую силу. Я призвала источник и приготовилась к появлению гостей. Уже и поисковик был не нужен, приближение чего-то злобного и хищного ощущалось настолько ясно, словно это я была видящей, а не Алаис Бриннэйн.

Позади нас раздалось ворчание, лошади дернулись, готовые сорваться в галоп, но тут же встали на дыбы, захрапев и кося шальными глазами, потому что спереди нам преградили путь две тени, так же глухо заворчав. Нас взяли в клещи, рассчитывая на неожиданное нападение. На чтобы они не рассчитывали, но натолкнулись на два порога. Маги моментально соскочили с лошадей, теряя всякую расслабленность, а я превратилась из суровой няньки в несмышленое дитя, потому что передо мной сейчас был кто угодно, только не два оболтуса.

- Айли, на тебе лошади, - бросил мне лорд Ронан и шагнул за порог.

- Сбереги их, малышка, - подмигнул Алаис Бриннэйн и исчез за моей спиной. Значит, они заранее распределили, кто кем займется, а я даже не заметила, как и когда. Да и тварей определили тоже заранее, потому что никакими репликами не обменивались, действовали четко и слаженно. Мне ничего не оставалось, только "заморозить" лошадей, превратив их в живые неподвижные статуи и влить немного успокаивающей магии. Закончив с лошадьми, я, наконец, рассмотрела напавших на нас тварей. Это были слиры, подобия волков, только вместо пасти у них был большой твердый клюв, способный разбить камень, если бы слирам вдруг вздумалось его долбить, конечно. В клюве располагались зубы, тонкие и острые, как иглы, загнутые, как ножи кочевников из западных степей. Шерсть отсутствовала, зато имелась щетина на хребте и воротник, поднимавшийся, когда слиры нападали. Назвать их нежитью было сложно, просто извращенная насмешка природы, проникшая из болот Оллафера, которые рождают самые немыслимые формы жизни и не жизни тоже.

Слиры жили стаей, охотились стаей и добычу делили с учетом своей иерархии. Судя по всему, вожак был спереди, потому что наиболее крупный и мощный слир нападал на лорда Ронана, значит, вторая была самка. Эти твари нападают не только стаей, но и парами. Почему я так решила? Потому что слира была меньше и скромно держалась в стороне, не мешая своему самцу. Но если ее пара падет...

Я оглянулась, посмотрела, как Бриннэйн загнал одного из слиров в энергетическую ловушку, которая и расправится с кровожадной тварью, и перешел ко второму. Здесь моя помощь точно была не нужна, особи относительно мелкие и не пара, самка была только одна, и ее я собиралась взять на себя. Главное, только пробить порог...

Приблизившись к невидимой стене, я прикрыла глаза, пытаясь услышать едва уловимое гудение магии, отсекая от сознания прочие звуки. Затем определила, где плетение тоньше, шагнула туда, настраиваясь на переплетающиеся потоки, протянула руку, все так же только слушая, и начала рвать чужую магию. Ощутимый удар защиты откинул меня назад, но я встала и вернулась к порогу. Еще несколько мгновений, и я проделала дыру, шипя и ругаясь сквозь стиснутые зубы, потому что удары защиты были обжигающими. Затем прошла в разрыв, спешно ставя заплатку. Теперь порог был слабой защитой, но слиры не маги, им и такой не пройти.

Я двинулась к самке, издавшей глухой вой при моем появлении.

- Айлин, что ты здесь делаешь? - зло крикнул лорд Ронан, и слир выскользнул из подготовленной ловушки, в которую его уже почти загнали.

- Не отвлекайтесь, - ответила я, уворачиваясь от самки, прыгнувшей на меня.

- Потом поговорим, - бросил лорд, и в его руках появился силовой аркан, который он накинул на шею самца, приготовившегося к прыжку.

Я услышала, как взвизгнул вожак, когда петля придавила ему воротник, открывавший толстые шипы. Такие же шипы прятались под щетиной на хребте и на кончике хвоста. Этот визг стал сигналом, и, вяло нападавшая самка, разразилась душераздирающим криком, от которого сразу заболели уши. Я сморщилась и снесла ее силовой волной. Глупо, знаю, это только еще больше разозлило слиру, и она бросилась на меня, ослабленную мощным выплеском. Я выставила порог, совсем маленький, и самка споткнулась и полетела через него, неловко взмахнув когтистыми лапами, рассекая воздух. В моих руках сверкнули шипящие и потрескивающие плети. Когда-то я много упражнялась с кожаной плетью, отрабатывая удары. Замах, и узкие концы, оплетают передние и задние конечности, обездвиживая слиру. Я выдохнула и утерла выступивший пот. Повернулась к лорду Ронану, уже справившегося с вожаком, и улыбнулась.

- Айли! - вскрикнул он, и я закричала, когда зубы-иглы впились мне в плечо.

Это же самка, самка! Она изворотлива, хитра и более разумна, чем самцы! Нельзя поворачиваться к ней спиной, пока слира не сдохла. Мне столько это втолковывал учитель Белфоер, а я так легко это забыла. Ухватившись за клюв, я попыталась оторвать тварь от своего плеча, но она только крепче сжала зубы, и у меня потемнело в глазах. Потом что-то сверкнуло, и я упала на колени.

- Глупая, куда ты сунулась! - но злости в голосе не было, была тревога.

- Простите, я хотела помочь, - прошептала я, еле удерживаясь от потери сознания.

- Потерпи, маленькая, потерпи немножко, я сейчас ее отцеплю, - говорил лорд Ронан, присаживаясь у меня за спиной.

- Живая? - услышала я голос Алаиса Бриннэйна. - Воительница ты наша, - и шаги проследовали дальше. Пошел добивать слиру. Голову они отращивают достаточно быстро, убить этих тварей может только ловушка, сжимающаяся и превращающая их внутренности в кашу, лишая возможности отрастить любую утраченную часть тела.

Дергающееся безголовое тело, все еще повязанное по лапам, я успела заметить, когда лорд Ронан подбежал ко мне. В меня влили немного успокаивающей магии, но боль была такой сильной, что она старания лорда почти пошли прахом. Но я старалась не стонать. Стиснула зубы и молчала, только зажмурилась, чтобы слезы не показали, как мне больно.

- Кричать нестыдно, - сказал лорд Ронан, на мгновение останавливаясь.

- Продолжайте, - прохрипела я, не открывая глаз.

- Моя терпеливая девочка, - едва слышно прошептал мужчина, и после этих слов я скорей отгрызла бы себе руку, чем позволила себе издать хоть один звук.- Алаис, ты закончил? - слегка раздраженно позвал он черноволосого мага.

- Я здесь, - передо мной опустился на колени Бриннэйн. Он посмотрел на меня с веселой улыбкой, подмигнул и... тьма все-таки поглотила сознание.

Когда я пришла в себя, было еще темно. Обоняния коснулся знакомый приятный запах. Я подняла голову и посмотрела на лорда Ронана. Он опустил голову и улыбнулся.

- Ну, вот и опять спишь в моих объятьях. - сказал лорд, и я смущенно потупилась.

Повторилась история с туманом, я снова оказалась на лошади моего нового учителя. Плечо я совершенно не чувствовала. Посмотрела, рука была привязана к телу.

- Так надо, - пояснил лорд Ронан. - Нельзя пока шевелить. - Я кивнула. - Как ты себя чувствуешь?

- Не чувствую руку, - хрипло ответила я.

- Почувствуешь, - он снова улыбнулся, и я ему поверила. После таких укусов руку чаще всего отнимали. - Мы успели раньше, чем произошло заражение крови. Поспи, тебе нужен отдых.

- Вам тоже, - сказала я. - Я могу ехать самостоятельно.

- Пока не можешь. - Немного жестко ответил лорд. - За меня не беспокойся, я могу долго обходиться без сна. - Потом он немного помолчал. - Кажется, я еще ничего не сказал про твои щечки? - я подняла на него глаза.

- Не надо, лорд Ронан, о щеках не стоит ничего говорить. Они безобразны, - тихо ответила я.

- А я и не скажу, - пожал плечами мужчина. - Я покажу. - И его губы коснулись моих шрамов. - Я зажмурилась, боясь увидеть отвращение, но услышала ласковое. - Глупышка. Ты меня очень напугала.

- А меня разозлила, - донесся недовольный голос Алаиса Бриннэйна.

- Злись в одиночестве, старый мудрый пень, - беззлобно огрызнулся лорд Ронан.

- Ладно, - покладисто согласился Бриннэйн. - Поговорим позже. А вы продолжайте, считайте, что я вас не слышу.

Я почувствовала, что краснею, а лорд Ормондт бросил на друга недовольный взгляд.

- Спи, - шепнул он и снова коснулся губами моего лица, теперь не менее уродливого лба.

Я закрыла глаза, но сон больше так и не пришел ко мне, и я прислушивалась к дыханию лорда Ронана, вдыхала его запах и замирала, когда его рука начинала слегка поглаживать меня. Притворяться спящей я умела хорошо. Лорд Ронан так и не понял, что я прислушиваюсь к каждому его движению.

Глава 11

Дэвенна оказалась вовсе не маленьким городом. Его улицы окунули нас в головокружительную суету, наполненную шумом и гамом, напоминающем о свадьбе четы Рэнлад. Заехали мы только на окраину, чтобы пополнить запасы еды и воды. Городская стража никак не отреагировала на нас, и я с облегчением выдохнула. Каюсь, когда мы подъезжали к городу, мое воображение рисовало мне самые мрачные картинки. Но здесь не было портретов преступников, не было полицейского участка, только стража на воротах, играющая в кости. Никаких внушений к ним не применяли, любое магическое воздействие на стражу сразу бы активировало защитное заклинание, наложенное на каждого представителя власти. В мире, где есть магия, люди, лишенные ее, стремятся защитить себя от воздействия одаренных. Отсюда закон, влекущий за собой наказание за использование магии против простых людей. Говорят, когда-то давно, еще до восстания Тьмы, миром правили маги. Обычные люди были на положении рабов. Нынче, даже дико представить подобное, но факты - вещь жестокая. После победы над Тьмой, когда магов осталось мало, многие погибли в схватке с Проклятой, правила игры изменились. Вместе с новой религией пришли и новые законы, ужесточавшиеся время от времени. Теперь одаренные ни в чем не превосходили людей, лишенных магии, а в чем-то даже были более ущемлены. Например, за убийство не одаренным такого же не одаренного наказанием была каторга. Убийство магом не одаренного - смерть. За воздействие на простого человека - лишение силы путем надевания блокирующих браслетов, типа, тех, что натянул на меня лорд Кетер. Только те, что надевали на магов стражи, были несъемными. Источник истощался и выгорал. Лучше смерть, чем подобное. После этого наказания одаренные чаще всего кончали с собой. Более сильные духом учились жить, как и все остальные люди, уходили в зельеварение и создание амулетов, которые не требовали вливания магии. Не знаю, что сделала бы я, если бы в дополнение к моему уродству я лишилась своей силы.

- О чем задумалась? - отвлек меня от размышлений лорд Ронан, ехавший рядом.

- О том, смогла бы я жить без своего источника, - ответила я, не глядя на него.

- Ты сильная, - ответил лорд, - преодолела бы и это.

- А вы? - теперь я повернулась к нему.

- Живой, как видишь, - усмехнулся он. - Простая магия после силы чистого Света, все равно, что полное лишение дара.

- И все-таки источник есть, и он не пустой, - возразила я.

- Ты права, Айли, - кивнул лорд Ронан. - Я несправедлив к собственному дару. Должно быть просто избаловался, имея могущество Воина Света. - он улыбнулся и переключил внимание на Бриннэйна. - Брин, нам не стоит здесь сильно задерживаться, как и углубляться. С определенного места Айлин могут засечь, а мы даже не знаем, где в Дэвенне начинается сеть.

Еще один способ поймать преступника в бегах. Окраины крупных городов практически безопасны, но в более оживленной части города раскинута невидимая даже магам сеть. Не в прямом смысле, конечно. Когда ее границу пересекает тот, за кем установлен надзор или же тот, кто находится в розыске, в полицейских участках и в отделенях городской стражи срабатывает оповещение. Возможно, о моем появлении уже знают, а может и нет, стража на воротах все так же расслаблена.

Бриннэйн кивнул на замечание бывшего ученика.

- Надо было оставить ее за стенами города, я же предлагал, - проворчал он.

Да, меня хотели оставить у леса, лорд Ронан собирался остаться вместе со мной. Но мне не хотелось, чтобы мы разделялись, да и быть обузой, за которой нужен постоянный надзор, мне тоже не хотелось. Понимаю, моей гордости здесь не место, и все же... Еще одна причина толкнула меня преодолеть страх быть пойманной. Я видела, что лорду Ронану неудобно за то, что было ночью. Он же сказал, что между нами ничего не может быть. Так зачем это неловкое молчание, которое непременно воцарилось бы между нами, как только Алаис Бриннэйн отправился в город.

- Айли, за мной, - лорд Ронан развернул лошадь.

- Куда? - я удивленно посмотрела на него.

- Подождем Алаиса за пределами города, - сказал он.

- Почему? - удивилась я. - Мы ведь уже в городе.

- Я не собираюсь подвергать тебя опасности. - Прохладно ответил лорд. - Я позволил уговорить себя, теперь вижу, что зря. Брин, постарайся не задерживаться.

- Но лорд Ронан... - начала я.

- Айлин, я не люблю повторять дважды, - сказал он, и желание спорить пропало само собой.

Мы развернули лошадей и направились к воротам. Один из стражников поднял голову и проводил нас пристальным взглядом.

- Мне кажется, я где-то видел эту девку, такое безобразное лицо не забудешь, - донеслось до нас.

Я бросила взгляд на лорда Ронана и увидела, как он сжал поводья до побелевших костяшек, хотя лицо оставалось бесстрастным. Заметив мой взгляд, он улыбнулся и расслабился, но глаза остались холодными, даже злыми. Уже проехав мимо стражников, он полуоберулся и посмотрел на них, что-то шепнул и расслабился окончательно.

- Что вы сделали? - спросила я.

- Ничего, - невинно улыбнулся лорд.

- Вы что-то сделали, - упрямо повторила я. - Зачем?

Он промолчал, смерив меня равнодушным взглядом.

- На них же защита, - тихо произнесла я.

- От боевой магии, - уточнил маг.

- А вы... - начала я, но он перебил меня.

- Айли, ничего страшного я не сделал. Так... побегает немного до определенного места, отвлечется от ненужных размышлений... Словесное недержание иногда приводит к недержанию кишечному. И давай оставим эту тему, - слегка раздраженно сказал лорд. - С девушками о подобном не принято разговаривать. Уж ты-то должна это знать лучше всех.

Я поняла, о чем он говорит, и стремительно покраснела. Какое... позорное наказание. Обернувшись, я увидела, как стражник бежит в сторону ближайших лопухов, схватившись за живот. Вслед ему несся гогот собратьев по оружию. Я перевела возмущенный взгляд на лорда, но сказать так ничего и не смогла, судя по его виду, стыдно ему не было совершенно.

Затем я вспомнила слова стражника и жалеть его перестала. Впрочем, ничего нового я не услышала. Не пойму, почему лорд Ронан пытается уверить меня в обратном? Мне достаточно взглянуть в зеркало, чтобы понять, что стражник прав. Я уже давно смирилась и научилась не замечать взгляды, которые бросают на меня люди. Так зачем смущать меня и давать ложную веру в то, что я могу нравится?

- Лорд Ронан, почему вы пытаетесь уверить меня в том, что я не безобразна? - это вырвалось помимо воли, потому я сразу прикусила язык.

- Потому что ты не безобразна, - ответил он, направляя коня с тракта в сторону березовой рощи.

- Но ведь это неправда! - воскликнула я.

- А что правда? - лорд с интересом посмотрел на меня. - Что, вообще, по-твоему, правда, Айлин? Твое личное мнение? То, что говорит толпа, подвластная предрассудкам? А может человеческая жестокость?

- Мое лицо вызывает отвращение...

- У кого? У меня не вызывает, у Бриннэйна не вызывает. Бидди не заметила. Воины и служанки из свиты Кетера не заметили. Я видел, как вы общаетесь, никто даже за твоей спиной не шептался. Даже мразь Кетер... Нет, об этом... о нем мы говорить не будем. Так что же не так, Айлин? Неужели мнение такого количества человек для тебя ничто, а слова, сказанные стражником, задели за живое?

Я промолчала. Ответить просто было нечего. Ведь он прав, в чем-то прав. Воины лорда Кетера и служанки леди Лизель ни разу не указали на мои шрамы, даже не спросили. Напротив, сочувствовали. Девушки, когда их хозяйка издевалась надо мной, а Глен помрачнел, догадавшись о посягательствах лорда. Даже рэнладцы не перешептывались и не косились на меня, как жители Грахема и близлежащих селений. И в то же время, я не слепая и все о себе знаю.

- Так что для тебя правда, Айлин? - снова задал вопрос лорд Ронан.

- Я дурнушка, - мрачно ответила я.

- Значит, у меня дурной вкус, - усмехнулся он и спешился.

Я не стала уточнять, что он хотел этим сказать. Спешилась следом и села на траву, подставив лицо солнечным лучам. Лорд Ронан вытянулся рядом. Я прикрыла глаза рукой от яркого света и покосилась на него. Лорд наблюдал за мной из-под ресниц. Почувствовав смущение, я отвернулась. Затем вытащила "паутину" и положила ее на раскрытую ладонь. Искорки пробежали по серебряным нитям, добрались до жемчужин, и они засветились. Реликвия продолжила собирать чистый Свет из наполненного солнцем воздуха. Она ощутимо отяжелела, серебро заиграло бликами, жемчужины полыхнули, и я спрятала "паутину".

- Она полна, - уверенно сказала я.

- Отлично, - лениво отозвался лорд Ронан. - Пригодится.

Мы снова замолчали. Лорд сел и потянулся, затем посмотрел в сторону города. Бриннэйна еще не было. Он поднял камешек, несколько раз подкинул в руке, а потом камень завис в воздухе. Я внимательно следила за ним.

- Ты этого не умеешь, - утвердительно сказал лорд Ронан, и я кивнула. - Тогда займемся делом. Управление взглядом - целый раздел в магии, - начал он.

Я внимательно слушала. Мой новый учитель умел увлечь. Вводное занятие получилось интересным и познавательным. Хев Белфоер тоже интересно преподавал, но он не перемежал свои пояснения забавными случаями из собственной и чужой практики, а лорд Ронан умел рассказывать, не отвлекаясь от темы, к месту вставляя примечания.

- В столице купим тетрадь и писчие принадлежности. Объяснять схемы и формулы на пальцах дело неблагодарное. Но кое-что из практики все же освоим раньше. - сказал лорд. - Кстати, как смогла пробить брешь в моем пороге?

- Я слушала, - улыбнулась я. - Потоки издают потрескивания. Я слушала, где звук тише, там и начала рвать. Ваша защита больно бьется, - я негромко засмеялась.

- Ты была вся в ожогах, - недовольно ответил учитель. - Пришлось после руки еще и ими заниматься.

- Простите, - потупила взгляд.

Стыдно, действительно, было. Маги потратили на меня часть своего резерва. Рука с рассветом начала ныть невозможно, но я опять молчала. Лорд Ронан сам понял, что я чувствую, когда я помимо воли дернулась. Он снял перевязь, влил еще магии, и вскоре боль прошла. А еще спустя некоторое время мне разрешили ею шевелить. Сейчас только следы от зубов на плече напоминали о том, что ночью меня укусила слира. Следов от ожогов я не видела.

- Вы спасли меня, спасибо, - я повернулась к нему, но лорд махнул рукой.

- Ты уже говорила. Одного раза достаточно, - сказал он.

- Вы интересно преподаете, - я сделала ему комплимент. - Вы и в академии преподавали?

- Нет, я взял на себя только управление, - ответил маг. - Мне периодически приходилось покидать академию, иногда на продолжительный срок. Оставлять студентов без занятий или с заменой не лучший метод обучения.

- А почему ушли? - я с любопытством посмотрела на него.

- Не мог там оставаться, - коротко ответил лорд Ронан. - Не стоит продолжать эту тему.

Я кивнула, хотя от его ответа любопытство выросло еще больше. Но, если человек не хочет, чтобы продолжали расспросы, его желание надо уважать, и я оставила свое любопытство при себе. И все же имелся у меня вопрос, который я очень хотела задать.

- Лорд Ронан, - позвала я.

- Что? - он повернул ко мне голову.

- Как вы познакомились с учителем Белфоером? - спросила я.

- Долгая история, - нехотя, ответил он.

- А мы куда-то спешим? - я невольно расплылась в улыбке.

- Учимся наглости? - усмехнулся маг, и я кивнула с радостной улыбкой. - Полезный навык.

Я уже приготовилась слушать, но в наше уединение вторгся черноволосый вихрь.

- Быстро, быстро, быстро. - Затараторил он, хлопая в ладоши. - Шевелимся, шевелимся и ходу, ходу, ходу.

- Брин...

- Живо, я сказал. Поднимаем сидалища, кидаем их в седла и вперед, только вперед! - гаркнул Алаис, и мы уже ни о чем не спрашивали.

Только когда город остался далеко позади, наш галоп перешел в рысь, а затем и в шаг. Мы с лордом Ронаном ожидали пояснений от Бриннэйна, который успел занять свой рот куриным окорочком, еще на ходу! Когда мы неслись в бешеном галопе, черноволосый маг умудрился перекусить.

- Брин, - лорд Ронан требовательно позвал друга и учителя. - Что произошло? Не для пожрать же на полном скаку ты нас погнал?

- Фи, Ормондт, что за выражение... - скривился Алаис. - Хотя, что еще ожидать от того, кого воспитывала Бидди. - Он горестно вздохнул, с сожалением посмотрел на обглоданную кость и швырнул ее в кусты. Затем стащил с шеи салфетку, которую нацепил перед тем, как извлек из сумки окорок, промокнул уголки рта и посмотрел на ученика. - Айли засекли.

- Что? - в один голос воскликнули мы с лордом Ронаном.

- Стража узнала, - пояснил маг. - Один из них вспомнил... Слушайте, никогда не думал, что в одном человеке может быть столько дерьма, простите, Айлин. Я уже подъезжал к воротам, когда услышал, как тот из лопухов орет, что узнал девку... Не важно. Вылетел к воротам, правда, ненадолго, опять в лопухи убежал. Запах, скажу я вам... Хорошо, я уже поесть успел перед тем, как вспомнил. Так вот, из лопухов он опять проорал, что им вчера вручили портрет. Тут все сразу загалдели, на нашу Айли внимание обратили все, но опознал только это засра... Простите, Айлин. А потом все тот же дер... в общем, любитель лопухов ткнул в меня пальцем и заорал, что я был с вами. На меня устроили облаву, пришлось глаза им отвести. Так и ушел. Но это уже воздействие, на которое реагирует охранка. Вопросы остались?

- Как вы умудряетесь есть на полном скаку? - вырвалось у меня.

- Я нервничал! - возмутился Бриннэйн, словно я влезла не в свое дело. - Ну, вот, опять. - Он укоризненно посмотрел на меня и снова полез в сумку. - А вы? Не хотите или не будете?

- Хотим и будем, - отрезал лорд Ронан и натянул поводья.

- Ладно, привал, - покладисто согласился черноволосый маг.

Мы прощупали окружающую местность и устроились на поваленном дереве. Подумать было, о чем. Теперь стражи передадут, что со мной было двое мужчин. Их изображение и отпечаток ауры не смогут сделать, но власти будут знать о моих спутниках.

- Может, вам лучше оставить меня? - спросила я. - В моей компании небезопасно.

- Что еще придумаешь? - холодно спросил лорд Ронан.

- Ваше неумное предложение, Айли, извиняет лишь ваша молодость, - не менее холодно поддержал ученика Бриннэйн.

- Но вы со мной до цели не доберетесь! - воскликнула я.

- Дорогая, это вообще не должно вас волновать, - ответил лорд Алаис.

- Айли, нам бы только до столицы добраться, а там мы эту проблему решим, - улыбнулся лорд Ронан. - Поверь, связи, что мои, что Алаиса, позволяют избавить тебя от унизительного розыска.

Я с надеждой посмотрела сначала на одного, затем на другого и вздохнула. Хотела только сказать, что я им доставляю множества лишнего беспокойства, как Алаис сунул мне в руку криный окорок и коротко велел:

- Ешь.

- Скоро лог, Айли, там остановиться будет негде, - согласно кивнул лорд Ронан. - Все дела лучше сделать заранее. Там мы будем держаться вместе и двигаться без остановки.

Кивнув, я осмотрела аппетитный кусок курятины и запустила в него зубы. Маги проследили за тем, как выполняю их распоряжение и отошли от меня, о чем-то негромко переговариваясь. Не скажу, что я совсем не обиделась. Все-таки я была с ними, а мужчины постоянно что-то важное обсуждали без меня. Но выговаривать ничего не стала, они опытней меня. Раз считают, что мне не стоит знать то, о чем они разговаривают, значит, я не полезу с вопросами.

Как только их маленький совет и мой обед были закончены, мы вновь тронулись в путь. Я пыталась вспомнить, что я знаю про Блиерский лог. По всему выходило, что ничего, и учитель Белфоер никогда мне о нем не рассказывал. Про Оллаферские болота рассказывал, а про лог, нет.

- Расскажите мне про лог, - попросила я, глядя на магов.

Маги переглянулись, и Бриннэйн уступил право мое просвещения моему учителю. Лорд Ронан немного помолчал, то ли собираясь с мыслями, то ли решая, с чего начать. Я ждала, не нарушая тишины.

- Блиера - это город, который стоял в том месте лет сто пятьдесят назад, - начал лорд Ормондт. - Ничего примечательного.

- Как это ничего примечательного? - встрял Бриннэйн. - А непомерные амбиции блиерцев? Нет, об этом стоит рассказать, Рон!

- Так может ты сам? - суховато усмехнулся лорд Ронан.

- Не-не-не, - отмахнулся лорд Алаис, - твоя ученица, ты и мели языком. Я уже намололся, вон, какого парня вырастил. - Сказано это было не без самодовольства.

- Благородные лорд, - одернула я их, - вы можете пререкаться бесконечно, а мне бы хотелось узнать о месте, в которое мы едем.

- Наша серьезная Айлин, - патетично воскликнул Бриннэйн. - Разбирайтесь сами, я умолкаю.

- Благодарю, - лорд Ронан поклонился своему учителю и сосредоточил внимание на мне. - Вернемся к Блиере. Амбиции у блиерцев, действительно, было раздутыми. Во-первых, близость к столице, во-вторых, второй по величине город в королевстве, ну, а в-третьих, король как-то пошутил, что готов перенести в Блиеру столицу, если горожане смогут удивить его. Старейшины собрались в городском совете, посовещались и решили нанять мага, чтобы раздуть границы города до небывалой величины. Чтобы с виду город остался прежним, но, чтобы, въехав в него, нельзя было объехать Блиеру за три дня.

- Ты же главного не сказал! - не выдержал Бриннэйн. - Ты не сказал, почему король так подшутил над бедолагами! И вот тут, Айли, мы и возвращаемся к блиерским амбициям. - Я с интересом посмотрела на черноволосого мага. - Они же и подкинули королю идею с переносом столицы. Обшарили большой королевский архив, нашли документ, что Линниас был деревней, когда Блиера уже называлась городом. Ну и тонко намекнули, не хорошо, мол, государь, жить там, где еще навоз не остыл. Тут их монарх и озадачил. Если смогут превзойти Линниас, быть столице в Блиере. Продолжай, мой мальчик, я внес свои уточнения, - милостиво кивнул он, и лорд Ронан вновь поклонился, насмешливо улыбаясь.

- Магов наняли не одного, а целый штат, - продолжил мой учитель, и я переключила на него внимание. - Перекройка пространства требует огромных энергозатрат, это под силу Ордену Света. К Ордену и обратились вначале, но Воинство подобным не занимается.

- Зато чужие огрехи потом устает подчищать, - фыркнул Бриннэйн и закрыл себе рот рукой, делая вид, что забивает его гвоздями.

- И это, к сожалению, верно, - усмехнулся лорд Ронан. - Но продолжим. Пришлось магам изворачиваться, чтобы суметь выполнить заказ. Они рассчитали вектора, раздвигающие пространство, сумели заложить начальный фундамент, но, на этом их возможности закончились.

- Еще одна маленькая правда о блиерцах, дорогая, - в который раз вмешался Алаис Бриннэйн. - Это были жмоты. Жмоты с непомерными амбициями, которые решили за маленькие деньги получить большущий город. Соответственно, маги были наняты сообразно выделенным средствам, ма-аленькие, - он хмыкнул и снова "забил" себе рот "гвоздями".

- То есть? - я посмотрела на лорда Ронана, ожидая разъяснений.

- Все очень просто, Айли, - ответил он. - На ту сумму, что выделили блиерцы, были наняты вчерашние студенты-выпускники факультета прикладной магии. Энтузиасты, так же не лишенные амбиций. Блиерцы хотели славы, студенты хотели славы, потому денежная премия всех устроила. Студенты выдохлись еще при закладке фундамента, почти истощив свои источники. Один из них оказался самым находчивым и нашел мага, способного помочь им совершенно бесплатно. Снедаемые желанием достигнуть нужного всем результата, никто не поинтересовался, почему опытный и сильный маг взялся за эту работу.

- Очередной поклонник Тьмы? - догадалась я, вспоминая о том, что о логе лорд Ронан говорил ранее.

- В точку, дорогая, - улыбнулся он, и я зарделась. - Маг выполнил свою часть работы, ему хватило сил, но и расплата оказалась велика. Тьма поглотила Блиеру, превратив ее в призрачный город, а жителей в свое порождение. Границы Блиерского лога не так велики, на первый взгляд, как и хотели горожане, но вступив на эту землю, можно не выйти из нее никогда. Пройти можно только одной дорогой, потому я и сказал тебе, что в сторону отъезжать нельзя. Шаг с дороги и попадешь в искаженное пространство, найти выход из которого практически невозможно. Это целый лабиринт из улиц, заполненных темными выродками. Но не стоит думать, что дорога безопасна, но это единственный путь, который выведет нас из лога.

- Жутковато, - вырвалось у меня, и оба мага серьезно кивнули. - Но у нас есть "паутина". Она наполнена силой.

- Только нужно расходовать ее с умом, - заговорил Бриннэйн. - Как ты определила, что реликвия наполнена?

Я пожала плечами.

- Почувствовала, - ответила я.

- Значит, ты можешь управлять ею. Дорога не долгая, но и не близкая, потому ты должна использовать выплески силы так, чтобы хватило на весь путь, - черноволосый маг не шутил. Это было даже непривычно.

Я задумалась. Фраза была мне совершенно непонятна. Как я могу оправлять реликвией? Неуверенность начала вызывать нервозность. Я покусывала губы, пытаясь разобраться в словах Алаиса Бриннэйна. Когда во рту появился металлический привкус крови, я поняла, что пора с нервами заканчивать. Неожиданная волна тепла прокатилась по жилам, и дыхание стало выравниваться. Я обернулась и столкнулась внимательным взглядом льдисто-серых глаз. Стало понятно, откуда пришла волна успокаивающей магии. Я вздохнула и опустила голову.

- Остановка, - сказал лорд Ронан и первый спешился.

Бриннэйн лихо соскочил с седла и блаженно потянулся. Я слезла без энтузиазма. Мой новый учитель присел на траву и похлопал рукой рядом с собой. Сев рядом с ним, я достала "паутину" и посмотрела на лорда.

- Закрой глаза и слушай, - сказал он.

Я послушно выполнила требование, но кроме шорохов в лесу, в который мы въехали недавно и птичьего щебетания ничего не услышала. Раздражение вновь вернулось.

- Айли, как ты слушала магию? - спросил лорд Ронан.

- Просто слушала, - ответила я. - Но это же не магия.

- А что? - подал удивленный голос Алаи Бриннэйн. - Магия чистого Света, сила иного порядка, но магия, - он подмигнул и исчез за деревьями.

- Все верно, маленькая, - лорд Ронан снова улыбнулся. - Слушай, Айлин, слушай.

И я вновь прислушалась, постепенно отсекая от себя шорохи, шаги Бриннэйна, птичий щебет и спокойное дыхание Ормондта Ронана. От последнего было отключиться почему-то сложней всего, но я и это сделала, погружаясь в полную тишину. Ничего не нарушало эту тишину какое-то время, а затем появилось что-то сродни позвякиванию колокольчика, очень тонкий, едва уловимый звук. Ухватившись за него, я настроилась на позвякивание. Звук стал более отчетливым, потом разделился на тона, и я с удивлением поняла, как струятся потоки Света в "паутине". Я чуть не упустила их из-за того, что готова была радостно возвестить о своем открытии.

- Тш-ш, - услышала я почти шепот. - Тихо, маленькая, тихо. Я знаю, ты их почувствовала, услышала, а теперь соедини сознание. "Паутина" должна стать твоим продолжением, как силовая плеть. Не спеши, время есть. У тебя все получается.

Невольное смущение и радость охватили меня, так приятна стала эта маленькая похвала и захотелось услышать то, что говорил мне учитель Белфоер: "Я горжусь тобой, Айли". И я вновь вернулась к потокам. На подчинение ушло немного больше времени, но принцип и, правда, был похож на управление собственной магией. Похож, но не совсем. Сила Света оказалась более своевольной, и я поняла, почему Воины самые сильные маги нашего мира. Подчинить себе и силу чистого Света, и управлять ею магу средней руки было бы сложно. Но когда я влилась в потоки... Не могу передать ощущения, охватившего меня. Словно волна подняла меня высоко-высоко, и чувство ликование охватило мою скромную душу.

- Спокойно, милая, спокойно, - снова коснулся слуха тихий голос. - Не спеши, помни, что могущество в тебе, только способна из хаоса потоков сотворить чудо. Ты архитектор, и ты творишь и создаешь, а сила, это всего лишь глина, которая должна подчиниться тебе. Не позволяй ощущению могущества захватить тебя, без тебя оно ничто.

Я сглотнула и попробовала управлять, выстраивая для начала простейший луч.

- Хорошо, - услышала я.- Открой глаза, не разрывая контакта.

Веки дрогнули, я открыла глаза и уставилась на короткий тонкий луч, больше похожий на указку, тянущийся из центра "паутины".

- Ты молодец, маленькая, - продолжил лорд Ронан. - А теперь убери реликвию на место, но держи контакт. Одежда не может скрыть от тебя силу. Сейчас "паутина" твой источник, из которого ты черпаешь свою магию.

Да, источник я не вижу, я только ощущаю его. Хорошее сравнение, и главное, понятное. Я убрала реликвию обратно во внутренний карман, складывая луч, образованный мной, возвращая его обратно. Ненадолго прикрыла глаза, вновь сливаясь с силой чистого Света, а затем подняла руку и на ладонь мне легла знакомая плеть, но только состояла она уже из других потоков. Плеть светилась так, что хотелось зажмурить глаза.

- Настраивай себя, зрение должно воспринимать Свет, не напрягаясь, - продолжал руководить мной лорд Ронан. - Умница, Айлин. Теперь все убери, как привыкла, ничего нового. Верни Свет в его маленький источник.

Плеть сжалась и прошла сквозь поры моего тела, стремясь к "паутине". Я выдохнула и утерла со лба разом выступивший пот. Затем повернулась к своему мастеру и улыбнулась.

- Спасибо, - сказала я.

- Я всего лишь направлял, ты сама все сделала, - ответил он и накрыл мою руку своей ладонью, чуть сжав ее.

- Лорд Ронан... - начала я.

- Ормондт, - прервал меня лорд, и я испуганно посмотрела на него. - Попробуй, скажи.

- Ор... Ормон... Лорд Ронан, зачем? - я вскинула него столько возмущенный, сколько все такой же испуганный взор.

- Я хочу услышать, как ты произносишь мое имя, - ответил он, глядя мне в глаза.

- Зачем вы опять начинаете? - прошептала я, опуская глаза.

- Демоны, Айли, просто назови меня по имени, это ведь несложно, - в его голосе вдруг прозвучало раздражение.

- Но учителя не принято называть по имени! - воскликнула я.

- А друга, Айлин? Друга принято? - спросил лорд Ронан и осторожно приподнял мою голову за подбородок, заставляя смотреть ему в глаза.

- Д-да, - нерешительно ответила я, уже не отрывая взгляда от льдисто-серых глаз. - Друга, да.

- Я тебе друг?

- Друг, - согласилась я. В его глазах появилось ожидание. Я зажмурилась и выпалила. - Ормондт.

- А теперь добавьте в голос немного нежности, и этот зануда, наконец, будет доволен. - Послышался насмешливый голос Бриннэйна. - А как только он будет доволен, мы тронемся в путь.

Я вспыхнула и вскочила на ноги, зло глядя на черноволосого мага. Лорд Ронан поднялся следом и тоже посмотрел на друга.

- Ой, напуга - али, - издевательски протянул Алаис. - А теперь по коням и вперед. Не хочу ночью ехать через лог.

Мы сели на лошадей, и вредный старший маг первый тронулся с места. Мы проводили его взглядами и тронулись следом.

- Мне будет приятно, если ты будешь называть меня по имени, - сказал мне лорд Ронан, и я кивнула, не глядя, не него, очень сомневаясь, что смогу это сделать. Просто не осмелюсь...

* * *

Дорога к логу пролегала через деревеньку, почти брошенную. Только несколько стариков доживали здесь свой век, да домовые тоскливо поглядывали из брошенных домов. Не всегда хозяева забирают с собой своих верных помощников. Правда, бывает, что и домовые не желают уходить с хозяевами, если недовольны ими. Почему деревеньку покидали, было и так ясно. Близость Блиерского лога вряд ли добавляла деревенским спокойной жизни.

Мы не останавливались и ничего не спрашивали у сторожил, они не останавливали нас, провожая взглядами, какими, наверное, смотрят на помешанных. Только один домовой неуверенно махнул ручкой, приглашая в свой дом.

- Совсем тяжко, уважаемый? - крикнул ему Бриннэйн, и домовой тяжело вздохнул. - Новый дом желаете?

- Желаем, - ответил домовой их дома напротив, - только где же его взять?

- Если с делами управимся, помогу, - пообещал черноволосый маг, и несколько домовых отвесили ему поклон.

Я с укоризной посмотрела на него, но лорд Алаис был совершенно серьезен, и я поверила, что он может помочь домовым. За деревней начиналось заброшенное поле. Я оглянулась, но место было чистым, да и что делать нежити там, где рядом есть более сильные твари.

- Друзья мои, - Бриннэйн придержал лошадь, ожидая, когда мы поравняемся с ним. - Перед тем, как мы спустимся в лог, а этот эпохальный момент уже практически наступил, я бы хотел кое-что сказать. - Я и лорд Ронан выжидающе посмотрели на него. - У нас две основные проблемы, - почему-то я ожидала какой-то прочувствованной речи, но Алаис подобных речей произносить не собирался. - Первая, у нас мало силы Света. Вторая, и этими крохами управляет Айлин.

Я вдруг обиделась. Недоверие мне стало неприятным. Но черноволосый маг, бросив на меня взгляд, продолжил.

- Я совершенно уверен в нашей малышке, но неопытность и горячность молодости никуда не деть, - меня немного отпустило. - Поэтому, дорогие мои, вы должны работать в связке, у вас это неплохо получается. Айли, ни за что, как бы не хотелось, чтобы тебя не подталкивало к использованию тех крох защиты, которые у нас есть, не используй их. Рон, ты будешь с малышкой одним целым. Ты думаешь, она действует. Считай, что Айли твой источник. Айли, считай, что Ормондт твое тело. Идея понятна? - я кивнула, лорд Ронан тоже. - Я ваш скромный спутник, который отдается в ваши руки, и доверяет свою, не побоюсь этого слова, драгоценную жизнь. Теперь переходим к следующему этапу. Так как Воины Света нынче вроде малых детей, то начинаем вспоминать правила поведения, которым обучают каждого адепта. - Он перевел взгляд на лорда Ронана. - Мой мальчик, напомни.

Лорд слегка поморщился, но ответил:

- В глаза не смотреть, не позволять прикоснуться к себе, не бояться...

- Айли, не цепенеть от страха, позволяя твари завладеть твоим сознанием, - подчеркнул специально для меня Бриннэйн. - Все верно. Добавлю вот еще что. От единичных особей мы убегаем, забыв о гордости. Я понятно говорю, малышка? - я, нехотя, кивнула. - Гордиться будем потом, когда решим все наши проблемы. К словам Тьмы не прислушиваемся, все свои обиды, страхи и прочую дребедень, оставляем здесь. Подберем их потом... когда-нибудь, если они кому-то нужны. Держимся вместе, с дороги не сворачиваем, это, думаю, уже все наизусть выучили. Свет используем только против большого количества нападающих.

- Айли, тебе лучше пересесть ко мне, - сказал лорд Ронан. - Твою лошадь поведет в поводу Брин.

- Вашему коню будет тяжело нести двоих, - возразила я.

- Поверь, ТАМ лошадям будет плевать на вес. Они будут нестись с единственным желанием, покинуть гиблое место. - Ответил мужчина.

- Если что, вы потом твою лошадь в отместку замучаете, - усмехнулся наш предводитель.

Я заметила, как маги обменялись взглядами.

- Слушай мой голос, Айли, - негромко сказал он. - Можешь закрыть глаза, как только спустимся в лог, я буду твоими глазами.

Я, молча, кивнула, и мой учитель одним сильным рывком перетащил меня к себе. Бриннэйн сразу перехватил поводья моей лошади, и мы начали спуск. Я вглядывалась в Блиерский лог, рассматривала его во все глаза, но никак не могла увидеть и намека на присутствие Тьмы. Правда, я и не знала, как выглядят эти намеки, и все же ожидала, что в воздухе будет витать угроза, ну, хоть что-то чувствоваться, но ничего подобного не было. Солнце припекало, в траве стрекотали кузнечики, порхали бабочки, где-то за спиной надрывался деревенский пес. Такой мирный пейзаж, что настороженность сама собой начинала таять. Хотелось прикрыть глаза и подставить лицо небольшому теплому ветерку, вдыхая с наслаждением запах подсыхающей травы. И если бы не руки лорда Ронана, вдруг сомкнувшиеся на моей талии, и все тесней прижимающие меня к нему, я бы, наверное, потеряла контроль и расслабилась.

- Закрой глазки, маленькая, - ласково произнес мой учитель. - И не открывай, пока мы не поднимемся на другой стороне лога. Просто слушай меня, я скажу, что делать и когда.

- Чувствуешь? - спросил черноволосый маг, и я поняла, что он напряжен до предела.

- Прохладно становится, - тихо ответил лорд Ронан.

- Точно, - кивнул Бриннэйн и почти шепотом добавил. - Добро пожаловать в Блиеру. Город - призрак окунет вас в феерию смерти.

Я поежилась, услышав его слова, и зажмурила глаза, что есть силы. Теперь и я ощущала прохладу, все более усиливающуюся, по мере того, как лошади все больше удалялись от края лога. Не выдержав, я распахнула глаза и оглянулась на лорда Ронана. Он пристально вглядывался перед собой, но, заметив, мой беспокойный взгляд, улыбнулся и подмигнул.

- Все будет хорошо, - шепнул он и...

Это было странное ощущение. Словно мы спускаемся под землю. Дневной свет все более серел, словно солнце уже зашло, и наступили сумерки. Воздух стал прохладным, а потом и вовсе холодным, почти ледяным. Потянуло затхлостью и сыростью. Дрожь начала сотрясать все тело, и сложно было сказать от холода это или неприятного чувства страха, все сильней забиравшегося под кожу.

- Айли, закрой глаза, - голос лорда Ронана стал требовательным.

Но я никак не могла выполнить его указание, потому что мы вдруг окунулись в шум городской суеты. Я вывернулась, желая удостовериться, что за нами все так же светит солнце, но позади нас был тот же холодный сумрак без намека на ясный день. Какой-то мужчина в одежде, подходящей знатному лорду, смотрел нам вслед. Заметив мой взгляд, он широко улыбнулся и приветливо помахал рукой. И все бы ничего, только кожа его была мертвенно-бледной, а глаза оказались черными, без намека на белки.

- Мамочка, - прошептала я, спешно отворачиваясь от мертвеца.

Лорд Ронан крепко прижал меня к себе, и я почувствовала удары его сердца, спокойные, размеренные. Постепенно и я начала успокаиваться, с большим интересом разглядывая "жизнь" призрачного города. Мы ехали по улице, почему-то я решила, что она центральная. По обе стороны стояли дома, лавки, ходили люди, бегали собаки и кошки, поглядывая на нас. Мимо прогрохотал экипаж, запряженный двойкой гнедых коней. На нас пока особо внимания не обращали, словно мы были частью этого города.

Недалеко плакала маленькая девочка, горько с надрывом. Я не могла отвести от нее взгляд, и когда мы поравнялись с ней, девочка подняла на меня заплаканные большущие голубые глаза и жалобно спросила:

- Где моя мама? Тетя, помоги найти мою маму.

И я даже не могу объяснить, почему, памятуя все наставления и поучения, мне вдруг захотелось взять малышку на руки и пойти с ней, помогая искать пропавшую мать. Я дернулась, и рука лорда вцепилась мне в плечо, причиняя боль.

- Сидеть, - холодно сказал он. - Это не ребенок.

- А ты не мужчина! - вдруг выкрикнула девочка.

Кажется, мои глаза увеличились раза в два, когда хорошенькое личико вдруг сморщилось, нос крючковато повис над беззубым ртом. Золотые кудряшки поседели и обвисли паклями. И вот уже передо мной не голубоглазая девочка, а сморщенная сгорбленная старуха, чьи глаза затопила Тьма.

- Помоги найти, маму, ну, помоги, - паясничала старуха, шамкая и шепелявя. - Помоги, тетенька, помоги.

- Святители, - прошептала я, отводя взгляд от страшной старухи.

Несколько раз нас пытались заманить хозяева лавок, время от времени окликали горожане, но наша троица уверенно ехала вперед, не обращая внимания на выкрики. Нападать никто не нападал, враждебности особо тоже не проявляли, и даже стало казаться, что мои спутники зря беспокоились.

- Стоять! - неприятный голос скрипнул по нервам.

Маги не обратили внимания на окрик, а я обернулась. За нами ехали два стражника. Они не спешили, лошади шли шагом, но остановить пытались именно нас.

- Именем короля! - снова выкрикнул один из стражников.

- Начинается, - равнодушно заметил Бриннэйн.

- Что начинается? - беспокойно спросила я, оглядываясь на лорда Ронана.

- Мы в мире Тьмы, Айли, - пожал плечами мужчина. - Здесь может начаться все, что угодно. Не смотри, не слушай, все равно ничего полезного для себя тут не найдешь.

- Стражники хотят нас остановить, - снова сказала я.

- Пусть хотят, - так же равнодушно, как и его мастер, ответил лорд Ронан.

- Может нам прибавить ходу? - я задрала голову и встретилась с раздражением в льдисто-серых глазах.

- Может, стоит слушать, когда просят закрыть глаза? - язвительно спросил в ответ маг.

- Но я же слышу, - попробовала я возразить, но сразу замолчала. - Простите, лорд Ронан.

- Приятное ты мне делать так и не собираешься? - насмешливо спросил лорд.

Я промолчала, чувствуя растущее возмущение. Да, что это такое? Раздражало, что меня просят сделать то, что сделать невозможно, да еще и раздражаются от того, что я не могу в таком страшном месте остаться в неизвестности, особенно, когда я слышу разговоры мертвецов. Зачем вообще закрывать глаза?!

От моих мыслей меня отвлек переход в галоп. Я тревожно обернулась и увидела, как стражники вытаскивают мечи и несутся за нами. Рука сама потянулась к "паутине".

- Нет! - рявкнул лорд Ронан. - Рано.

Да как же рано, если настигают нас?! Я снова обернулась, стражники наткнулись на порог и остановились.

- Это ненадолго, - сказал мой учитель. - Но мы сможем уйти подальше.

Усидеть на месте становилось все сложней. Я заерзала и снова начала озираться по сторонам. Горожане, теперь все, больше не пытаясь обмануть, что заняты обычной жизнью, повернули головы в нашу сторону. Они провожали нас взглядами и шли за нами. Стражники пробили порог и теперь снова неслись, догоняя нас.

Впереди кто-то появился. Этот кто-то не скакал нам навстречу, он стоял и ждал нашего неумолимого приближения. Впереди крепко выругался Бриннэйн, а лорд Ронан снова прижал меня к себе. Впереди, растянувшись цепью, стояли еще стражники. Перед этим живым заграждением на вороном красавце восседал офицер. Даже сквозь смерть было видно, как он был красив при жизни. Статная фигура офицера горделиво выделялась на общем фоне. Его черные глаза без белков пристально следили за нашим стремительным приближением.

- Ну, закрой глазка, маленькая, пожалуйста, - лорд Ронан уже практически умолял, а я не могла отвести взгляда от правильных черт на пепельном лице.

Рыжеватые волнистые волосы до плеч ворошил ветер, и я заворожено смотрела на эту шалость ветра. Попробовала представить, как офицер выглядел при жизни, и дыхание перехватило в тот же момент. Я тяжело сглотнула и посмотрела в глаза мертвеца. На его лице появился самодовольный оскал. Даже после смерти он помнил, что невероятно красив.

- Именем короля, - произнес офицер глубоким завораживающим голосом, очень похожим на голос лорда Ронана. - Вы арестованы.

Мои спутники безмолвствовали, а мне хотелось вновь услышать эти чарующие нотки в голосе офицера.

- В чем нас обвиняют? - спросила я.

За моей спиной глухо застонал мой новый учитель, а Бриннэйн бросил косой злой взгляд. Но ничего не имело значение, потому что офицер, этот невероятный мужчина смотрел на меня своими бездонными черными глазами. Появилось дикое желание подойти к нему ближе и рассмотреть каждую черточку.

- Нравлюсь? - вдруг спросил офицер, и я кивнула. - Хочешь подойти? - и снова кивнула. - Хочешь остаться со мной? - подумав, я снова уверенно кивнула, вдруг представив, что можно будет каждый день любоваться этим безумно-прекрасным лицом, которое не портила даже смерть. - К сожалению, детка, ты обвиняешься в уродстве, - ответил офицер.

Я дернулась, как от пощечины. Стало так больно, так невыразимо больно услышать эти слова. Но следующие слова выбили воздух из легких, весь до капельки.

- К тому же ты предала свою семью, привела убийцу и вора.

- Я не предавала, - прошептала я. - Я не хотела... Я... - рыдания сдавили грудь.

- Это из-за тебя они умерли! - заорали из толпы. - Убийца!

- Уродина!

- Образина!

Я уже не осознавала, чьи руки меня вдруг рванули, чуть откидывая назад, и хлесткая пощечина ворвалась в мое сознание, разорвав наваждение. Я ахнула и посмотрела сквозь пелену слез на лорда Ронана. Затем перевела взгляд на офицера, и меня передернуло. На меня смотрел оживший мертвец со следами тления на лице. Не знаю, что меня так поразило в нем. Клубящаяся Тьма, легким туманом лилась из глаз.

- Айли, милая, - прошипел лорд Ронан. - или ты сейчас же закрываешь глаза, или я их тебе завяжу, выбирай. Пока ты позволяешь завладеть своим сознанием, ты уязвима.

- Они говорят...

- То, что ты готова услышать! - жестко отрезал лорд. - А теперь закрой глаза, отсеки от себя все звуки, слушай только меня. Слушай мое дыхание, почувствуй его своим.

Я в последний раз кинула взгляд на офицера и, наконец, закрыла глаза. Сложно было отключить от звуков толпы, которая все еще выкрикивала обвинения в мой адрес. Затем я уловила так необходимое мне дыхание рядом. Все тесней прижимаясь к лорду Ронану, я чувствовала, как бьется сердце, слушала его, вливаясь в чуть ускорившийся ритм, растворяясь в этих ударах.

Еще мгновение, и я понимаю, что это я сердце в мужской груди, через меня бежит его кровь. Я кровь, я спешу по крепкому телу, я тело, которое дышит. Я дыхание. Я живу, я дышу, я - это он, он - это я. Мы существуем в унисон.

- Открой мне силу, - шепчу я, нет, он, нет, МЫ.- Дай мне чистый Свет.

Внутри меня все ярче разгорается сила Света, спешит по расходящейся спирали, заполняет вены, сосуды, артерии. Я наполнена Светом, я источник Света, и я отдаю его своему телу. Сила струится и, кажется, ей не будем конца. Свет льется из меня, послушный и усмиренный, утекает через поры, наполняя сильное тело, в которым я живу, соединенная каждым новым вдохом и выдохом, каждым ударом сердца...

Очнулась я, когда чуть не вылетела из седла, подхваченная твердой рукой лорда Ронана. Некоторое время озиралась, пытаясь понять, что происходит. Сумрак еще сгустился, наполнился подвыванием и жутковатыми выкриками, смысл которых до меня никак не доходил. Постепенно до меня дошло, что мы уже не стоим, окруженные блиерцами, а мчимся во весь опор. Конь под нами хрипел, но упорно стремился вперед. Бриннэйн время от времени поглядывал в нашу сторону, затем придержал свою лошадь, вынуждая остановиться и мою. Меня пересадили обратно в свое седло, но повод черноволосый маг не отпустил, так и скакал, удерживая мою лошадь рядом. Лорд Ронан отстал, и совсем остановился, разворачивая своего коня мордой в обратную сторону.

- Что он делает? - крикнула я. - Лорд Ронан! Ормондт!

Он обернулся на мгновение, послал мне улыбку, и Алаис потащил меня дальше. У меня начиналась истерика. Я все пыталась посмотреть, что происходит позади, но суровый, как никогда Бриннэйн все уводил и уводил меня от того, с кем я была одним целым всего несколько мгновений назад.

- Отпустите, - кричала я. - Он там один, пустите!

Невидимый захват, и я уже сижу в седле лорда Алаиса, удерживающего меня на месте.

- Догонит, - рыкнул на меня Бриннэйн, обдав ледяным холодом неожиданной ярости.

Наши лошади еще надбавили, и мир взорвался, обдав порывом свежего воздуха и летнего тепла. Закат осветил землю розоватыми лучами, шорох травы обрушился на меня подобно грому. Мы вырвались, мы прошли. Но какой ценой! Я буквально слетела с лошади Алаиса Бриннэйна и бросилась обратно, но наткнулась на порог. Рвала его, кричала от болезненных ударов охранных заклинаний, но так и не смогла пробиться. Бессильно упала на траву и зарыдала в полный голос, не желая осознавать страшного. Он остался там, он задержал Тьму, чтобы мы смогли уйти. Мы живы, а он!

- Айли, - позвал меня Бриннэйн. - Айлин, девочка.

- Не трогайте меня, - истерично выкрикнула я, вырываясь из его рук.

- Да, подожди же ты, послушай, - воскликнул черноволосый маг, но я замотала головой, не желая его слушать.

Зачем Ормондт остался, зачем? Ведь "паутина" у меня, чистый Свет у меня! Что он мог сделать, как мог задержать, если Тьма поглощает обычную магию?! Он же просто задержал мертвецов ценой своей жизни. Зачем?! Я полностью ушла в свое горе, не слыша и не видя ничего вокруг. Бриннэйн вновь схватил меня за плечи и рванул на себя, крепко сжимая в объятьях. Я рванулась, не желая слушать никаких объяснений.

- Айли, маленькая, что с тобой? Айли? - этот голос...

Я распахнула глаза и встретилась с тревожным взглядом льдисто-серых глаз. Несколько бесконечных мгновений я жадно смотрела на него, все еще не веря, что лорд Ронан рядом, а затем сильно-сильно обхватила его шею и прижалась, снова заходясь в рыданиях.

- Айли, да что с тобой? - он прижал мою голову к своей груди и поглаживал спину.

- Испугалась, - прошептала я сквозь всхлипы. - Испугалась, что ты... вы...

Он легко засмеялся, поднял мое лицо к себе и промокнул платком слезы и посмотрел в глаза.

- Я не знаю, как ты сумела, но ты влила Свет в меня. Весь заряд "паутины" был у меня. Мне даже не пришлось управлять тобой, сам все сделал.- Улыбнулся и погладил по щеке. - Я горжусь тобой, - сказал Ормондт, и я снова разревелась, уткнувшись в грудь мужчины, который успел стать для меня настолько дорогим.

Глава 12

Ночь настигла нас, когда мы были уже недалеко от столицы. Я хранила молчание всю дорогу, избегая смотреть на лорда Ронана. Когда страх потерять его окончательно прошел, мне стало невыносимо стыдно за ту истерику, что я устроила. Лорд Ронан поглядывал на меня, я чувствовала его взгляд, но упорно игнорировала его, все из-за того же стыда. Даже на редкие ничего не значащие вопросы я отвечала жестами, и мой новый учитель оставил меня в покое.

Мы поднялись на холм, освещенный лунным светом, и я, на миг забыв о своих переживаниях, открыла рот от изумления и восхищения. Перед нами был Линниас. Город тысячи огней, он переливался в ночи, словно огромный бриллиант. Даже красота башен и дворцов сейчас была неважна, город восхищал весь целиком.

- Нравится? - спросил лорд Ронан.

- Да, - ответила я, зачаровано глядя на город.

- Сейчас туда не пойдем. И вообще через ворота не пойдем, - произнес Бриннэйн, задумчиво глядя на столицу. - Я знаю один чудесный подземный ход. Появление в центре сети должно никак не отразиться в полицейских участках. Обычно оповещение идет от границы, центральные нити ведут уже отмеченного нарушителя.

Я в первый раз посмотрела на своего учителя, он серьезно кивнул, и мне стало немного легче.

- А теперь спать, - распорядился черноволосый маг. - Жаль, еду утащила Тьма, у меня от всех наших приключений аппетит разыгрался.

- Тьма? - я удивленно взглянула на Бриннэйна.

- Одна бабенка вцепилась в сумку, результат, сорвала ее. Это когда они на нас всем скопом кинулись, - пояснил маг. - Ты не видела, как раз Свет Ормонду отдавала. Он и отбил атаку. - Снова вздохнул. - Получим доступ к источнику, вернусь и разнесу всю Блиеру, лишать еды, это подло.

Хохот лорда Ронана заставил меня вздрогнуть. Я изумленно посмотрела на него и невольно поддалась порыву, рассмеялась сама.

- Чего? - обиделся Алаис.

Ормондт ничего не ответил, только отмахнулся и согнулся, упираясь ладонями в колени, пытаясь успокоиться. Я с улыбкой смотрела на него, напряжение ушло как-то само собой.

- Да, идите вы, - отмахнулся Бриннэйн и пошел искать место для ночлега.

Он исчез за густым кустарником и оставил нас с лордом Ронаном наедине. Улыбка померкла как-то сама собой, и чувство неловкости вернулось. Я отвернулась и снова вернулась к созерцанию Линниаса. Лорд встал рядом и тоже направил свой взгляд на город.

- Когда все закончится, я покажу тебе Линниас. - сказал он. - У этого города много легенд и тайн. Блиера зря рассчитывала на перенесение столицы. В королевстве нет другого города, который мог бы сравниться с этим.

- Простите меня, лорд Ронан, - наконец, решилась я заговорить. - Я вела себя недостойно. Мне не следовало закатывать истерику и висеть на вашей шее.

- Не прощу, Айлин, - ошеломил меня ответом лорд. - Более того, я совсем не против, чтобы ты висела на моей шее, - он улыбнулся и шагнул ко мне. - Неужели ты так и не хочешь заметить, что на самом деле нравишься мне?

Руки Ормондта сомкнулись на моих плечах, но я вывернулась и отошла подальше.

- Вы сами сказали, что Воин не может иметь привязанностей, - ответила я, отводя глаза. - Я не хочу верить в то, что закончится, как только вы снова вернетесь в Орден. К тому же... К тому же вы лорд, я вам не пара.

- Жестоко, но честно, - спокойно произнес лорд Ронан. - Ты права, Воин не может иметь привязанностей. И у моей симпатии нет будущего. Все это так, Айлин. Но ты забываешь об одном, я живой человек, и от чувств мне никуда не деться. С ними постоянно приходится бороться, давить в себе. И все же... Не могу объяснить сам себе, почему с таким упорством я даю себе слово оставить тебя в покое и постоянно нарушаю это слово. Ты права, ты опять права, строгая Айлин. Но это единственно, в чем ты права. Меньше всего я думаю о разнице в нашем социальном статусе.

- И зря! - воскликнула я. - Общество никогда бы не приняло...

- Айли, должно быть дело в том, что ты еще мало знаешь меня, - устало вздохнул лорд Ронан. - Меньше всего меня интересует, что думает общество. В этом мире для меня есть только два существа, чье мнение я ценю. Это Бидди и Бриннэйн, но и они не являются основой для моих решений. Моя совесть и моя честь, вот основные советчики. И есть еще один, мое сердце, Айлин. Но именно его голос я позволил себе слушать всего дважды. Один раз все закончилось... Впрочем, не стоит об этом вспоминать.

- А второй? - голос почему-то сел и мне пришлось прокашляться.

- А второй, - Ормондт вновь подошел ко мне и заглянул в глаза, - а второй, я все еще слушаю его. И даже совесть не может пробиться сквозь настойчивые требования третьего советчика.

- Сердце не всегда лучший советчик, - прошептала я, не в силах отвести взгляда от его светящихся лихорадочным блеском глаз. - Я стараюсь его не слушать.

- Наверное, ты сильней меня, маленькая Айлин, - грустно усмехнулся лорд. - Если тебе неприятно, я больше не заговорю об этом.

Ответить я не успела. К нам вернулся Алаис Бриннэйн. Он посмотрел на нас и насмешливо вскинул бровь:

- Звездами любуетесь? Послушайте старого мудрого Брина, лежа это делать гораздо удобней. Я нашел отличное местечко для отдыха. Первым охраняешь ты, Рон.

- Старый мудрый Брин всегда знает, когда явить свой лик народу, - как-то не очень добро усмехнулся лорд Ронан.

- Дети мои, я забочусь о вас, - возмутился Бриннэйн. - А ну, живо спать. Завтра слишком много дел.

- И как всегда, он прав, - улыбнулся мне Ормондт. - Идем.

Уснуть мне удалось только ближе к рассвету. Слова лорда Ронана никак не хотели покидать мою голову. Я прислушивалась к его тихим шагам, когда мужчина отходил от разведенного костра. Подглядывала, когда маг сидел, глядя задумчивым взглядом в огонь. Переставала дышать, когда он поворачивал голову в мою сторону. И смогла уснуть только, когда встал Бриннэйн и, потягиваясь, отправил своего бывшего адепта спать. Потому, когда меня разбудили, я встала невыспавшаяся и раздраженная. Все ночные терзания казались глупыми, как и я сама, раз позволила себе думать об этом. В который раз я пришла к очевидному решению. Я, Айлин Тэмхас, не могу позволить себе забивать голову фантазиями о том, что никогда не будет. Лорд Ронан может позволить себе ошибаться, я нет. На том и успокоилась.

Вход в подземный ход, о котором говорил Бриннэйн, находился в деревушке, расположенной в нескольких часах езды от того места, где мы заночевали. Скрывался он в старом храме. Впрочем, храм - слишком громкое название для той развалюхи, в которой обитал вечно пьяный отец-последователь. Лошадей мы оставили на попечение священника за два золотых, затем уверенно провел нас за алтарь, повернул подставку для факела, и стена разошлась, открывая нам сырое нутро тайного хода.

Мы шли, не спеша, подсвечивая себе дорогу светлячками. Смотреть особо было не на что. Стены и поли выложены грубо обтесанными камнями, пол земляной. Писк крыс сильно не пугал. Когда знаешь о существовании таких тварей, типа, слиров, крыс перестаешь бояться совершенно.

- Я про этот ход узнал лет восемьдесят назад, - откровенничал Алаис. - Была надобность незаметно свалить из столицы.

- Почему? - машинально спросила я.

- Ты еще маленькая, - хмыкнул маг. - Не расскажу.

- Уж не от герцога ли Варитонского ты сбегал через этот ход? - усмехнулся лорд Ронан.

- Подумай, какой догадливый мальчик, - ядовито ответил Бриннэйн. - А что было делать, если я был... истощен и открыть портал оказалось невозможно?

- Не думал, что герцогиня настолько тебя вымотала, - хохотнул мой учитель.

- Очень смешно, - поморщился Алаис. - Тьма меня вымотала, а герцогиня... - его глаза мечтательно блеснули, - она просто умела быть благодарной.

- А вот ее муж нет, - сочувственно произнес Ормондт.

- Сухарь! Неблагодарный и ревнивый сухарь, - обличил черноволосый маг покойного ныне герцога.

- Действительно, - хмыкнул Ормондт. - Ты для него, а он...

- Вот именно! Я еле успел штаны натя... Поправить. Душка герцогиня мне на ход указала, замечательная была женщина.

- Поучительная история, - покачал головой лорд Ронан и расхохотался.

- Холодный бездушный тип, - оскорбился Бриннэйн.

До меня дошло, о чем они говорят, и я отчаянно покраснела, неодобрительно глядя на обоих лордов. На мое возмущение никто не обратил внимание. Они еще какое-то время перебрасывались подначками, но после поворота Бриннэйн приложил палец к губам и указал взглядом наверх. Воцарилась тишина, нарушаемая только далеким звуком капающей воды. Шагов через триста, Алаис расправил плечи и выдохнул.

- Господа маги, - сообщил он, - мы приближаемся к концу нашего путешествия. Я выхожу первый, вы следом по моему знаку.

- Куда мы выйдем? - поинтересовался лорд Ронан.

- Опять в храм. Потому я проверю, нет ли лишних свидетелей, и после можешь выводить Айлин. - ответил его мастер.

- Ясно, - кивнул Ормондт.

Однако, конец пути затянулся. Мы шли еще какое-то время, сделали два поворота, и остановились перед глухой стеной. Бриннэйн пошарил по стене, надавил куда-то, и стена сдвинулась с места. Маг протиснулся в узкую щель, некоторое время молчал а потом тихо свистнул. Лорд Ронан вышел первый, я следом за ним и огляделась. Мы, действительно, были в храме. Таком большом, что здесь, наверное, могло поместиться все население Грахема.

Наш предводитель вел нас на выход, раскланиваясь со встречными линниасцами, словно мы не вышли только что из подземного хода, а пришли на службу в храм. Ему отвечали, кто-то провожал удивленным взглядом, пожимал плечами и возвращался к своим занятиям. А мы, наконец, выбрались на улицу, сразу окунувшись в обычную городскую суету.

- Не таращимся по сторонам, дорогая, не таращимся, - пропел Бриннэйн. - Быстренько, споренько ныряем вон в тот проулочек и устремляем наши шаги в городской сад. Стража и полиция там не ходит. А смотрителям портреты преступников не выдают. Так что есть возможность посидеть, собраться с мыслями и решить, куда нам направиться дальше.

- Я думала, вы уже давно составил план действий, - немного ворчливо отозвалась я. Слово "преступники" немного царапнуло меня.

- Конечно, составил, но стоит решить, какой из пунктов сделать первым, - не растерялся маг.

Мы прошли узким проулком, выбрались на улицу, вдоль которой тянулся витиеватый кованный забор. Наш путь пролегал вдоль этого забора, и я с интересом смотрела на гуляющих людей, неспешно, бредших по аккуратным аллеям. Через сто шагов появились огромные ворота. Первым в них вошел Бриннэйн, важно кивнув смотрителю. Лорд Ронан подал мне руку, я неуверенно посмотрела на него, затем воспользовалась предложением и еле прошла склонившегося в поклоне смотрителя, потому что ноги разом ослабели от близости мужчины, думать о котором я уже себе запретила. Он накрыл мои пальцы своей ладонью, и я сбилась с шага. Резко вырвав руку, я почувствовала себя уверенней. Шла я дальше, не глядя на своего мучителя... то есть учителя. Впрочем, мучиться он меня не заставлял. Это я, наверное, слишком слаба, раз не могу держаться выбранных решений.

Лорд Алаис завел нас в более уединенную часть парка, бухнулся на скамейку, вытянув ноги. Я села рядом, сжала на коленях руки и уставилась себе под ноги. Лорд Ронан остался стоять.

- Не переживай, кроха, - Бриннэйн положил мне на плечо руку и чуть сжал ее. - Все у нас получится. И тебя освободим от угрозы, и себя вернем в Орден.

Я дернулась, освобождаясь от его руки. Маг хмыкнул и демонстративно отодвинулся от меня. Затем посмотрел куда-то в сторону и округлил глаза.

- Ого, - воскликнул он. - Вот уж воистину, пути Света неисповедимы.

Лорд Ронан обернулся, я тоже посмотрела в ту сторону, куда глядел черноволосый маг. По аллее шла молодая женщина, невероятно, потрясающе красивая женщина. На мгновение я задумалась, где я видела эти почти идеальные черты, и вспомнила. Ну, конечно же, туман соткал ее, когда пытался добраться до лорда Ронана. Женщина вела за руку карапуза. Рядом с ней шла девушка, явно, служанка. Она вела второго такого же малыша. Светловолосые близнецы смешно ковыляли, время от времени оступаясь.

- Рон, ты в порядке? - услышала я встревоженный голос Бриннэйна.

Я перевела взгляд на лорда Ронана и поразилась бледности, разлившейся по его лицу. Он повернулся на голос своего друга, но, по-моему, так и не увидел, только кивнул и сдавлено ответил:

- Со мной все хорошо.

- То-то я и вижу, - проворчал Бриннэйн и вдруг оглушительно хлопнул в ладоши.

Лорд Ронан вздрогнул, и его взгляд стал осмысленным.

- Сядь, - жестко сказал лорд Алаис.

Мой учитель послушно присел рядом со мной, но так и не отвел взгляда от молодой красавицы. Правда, с первой эмоцией он уже справился, и теперь краска возвращалось на благородное лицо лорда. А я все вспоминала, что же тогда ему сказал призрак? Следом вспомнила о его реакции, тогда он тоже был сам не свой. И вдруг вспомнились слова про то, что он уже однажды послушался свое сердце. И стало так больно. Ни смотря на то, что я решила больше не засорять свою голову, что я понимала всю тщетность своих мечтаний, да и несерьезность слов лорда Ронан, мое сердце вдруг покрылось ледяной коркой и появилось только одно желание, уйти и больше никогда не встречаться с этим мужчиной. Потому что мое сердце только что разлетелось на сотню ледяных осколков. Реакция лорда ясно показало, кто на самом деле живет в его душе, мне там места не было. И если бы не ответственность за судьбу двух Воинов Света, оставшихся без доступа к источнику по моей вине, я бы уступила своему желанию и ушла, наплевав на свою дальнейшую участь.

Между тем, лорд Ронан поднялся и направился в сторону молодой женщины.

- Может, вспомнишь, что мы с Айлин еще тут сидим? - окликнул его Бриннэйн.

- Айлин, - негромко произнес Ормондт и живо обернулся ко мне. - Идемте.

- Ты уверен? - насмешливо спросил Алаис.

- Аерн служит при дворе, его помощь может нам пригодиться, - ответил лорд Ронан. - Айли, маленькая, что ты застыла, словно ледяная статуя, - он улыбнулся и поманил меня.

Я встала и побрела к нему, чувствуя себя невероятно отвратительно. Меньше всего мне хотелось подходить к этой красавице, на чьем фоне мое уродство должно было выглядеть еще ужасней. Бриннэйн внимательно посмотрел на меня:

- Мы с Айли подождем здесь, - вдруг сказал он. - Иди ко мне, кроха, пусть этот бездушный лорд один разбирается с нашими делами, а мы отдохнем, заслужили.

Благодарно взглянув на него, я спешно вернулась на скамейку. Слава Святителям, я избегу этого унизительного сравнения, которое даже издалека не в мою пользу. Лорд Ронан задержал на мне взгляд, затем перевел его на женщину, которая как раз выпустила руку малыша и теперь с умилением наблюдала, как он топает к своему братишке.

- Обойдемся своими силами, - сказал он, и отвернулся от красавицы.

- Я тоже так думаю, - удовлетворенно кивнул Бриннэйн.

Красавица потянулась, совершенно не стесняясь того, что ее видят, огляделась и заметила нас. Она некоторое время рассматривала нашу троицу, затем подняла руку и помахала. Бриннэйн махнул в ответ, натянув на лицо явно фальшивую улыбочку, и лорд Ронан опять обернулся. Он вежливо поклонился, и женщина, подхватив на руки малыша и махнув рукой служанке, направилась к нам. Если бы я не видела, какой эффект произвела неожиданная встреча, сейчас я бы ни за что не определила, насколько тронуло это мужчину с льдисто-серыми глазами. Сейчас на его лице была только обычная вежливая приветливость.

- Добрый день, леди Аерн, - он склонил голову в приветственном поклоне.

- Лорд Ронан, лорд Бриннэйн, - улыбнулась она и перевела взгляд на меня.

- Госпожа Тэмхас, - представил меня лорд Ронан. - Младшие Аерны просто очаровательны. - он присел на корточки и слегка пожал пальчики малышам.

- Ой, и не говорите, котята у меня просто прелесть, - расплылась в широкой улыбке леди Аерн.

- Вы, Марсия, великолепно выглядите, - внес свою лепту Бриннэйн.

- Мур, - она странно отреагировала на комплимент. - Какими судьбами в столице?

- По делам, Марсия, по делам, - светским тоном ответил мой учитель. - Как поживает дражайший супруг?

- Весь в делах, - улыбнулась она. - Где вы остановились? Нам уже пора возвращаться, может, посетите нас?

- А мы еще нигде не остановились, - сообщил Бриннэйн, вставая. - Можно даже сказать, что мы бездомные. Так что, с удовольствием воспользуемся вашими гостеприимством, леди Аерн.

- Брин, - лорд Ронан строго посмотрел на него, а женщина просияла.

- А почему бы и нет, Джар будет ряд гостям, - ответила она, и оба лорда неожиданно хмыкнули, но возражать не стали.

Одна я осталась недовольно таким поворотом. Оказаться в таком соседстве долгое время мне совершенно не хотелось. Но с моим мнением никто не собирался считаться, потому уже через пару мгновений мы шли к выходу из парка, где леди ждала карета. Лорд Ронан галантно подал руку леди, помогая сесть в карету, затем обернулся ко мне. Я хмуро глянула на него и села без всякой помощи. Нам, простым людям, эти замашки высшей знати ни к чему. И вообще, теперь я старалась держаться ближе к Бриннэйну, с ним я себя чувствовала уютней. Вопросительные взгляды лорда Ронана игнорировала, в разговоре не участвовала. Может это и грубо, но, закрывшись от всех, мне было легче оставаться отстраненно-спокойной, не жалея себя и не переживая.

Карета подъехала к большому богатому особняку. Вышколенный лакей подскочил к экипажу и распахнул дверь, подавая руку своей хозяйке. Затем принял малышей, и с удивлением посмотрел на наше явление.

- Подготовьте комнаты нашим гостям, - распорядилась леди, и прошествовала в распахнутые двери. - Лорд Аерн еще не прибыл? - спросила она.

Ее супруга дома не оказалась. И все-таки я оценила прелести гостеприимства леди. У нас появилась возможность принять ванну и привести себя в порядок. Это было просто замечательно. Помывшись и переодевшись в чистое, я встала перед зеркалом, задумчиво разглядывая себя. Как открылась дверь, я не услышала, потому вздрогнула, когда на плечи легли мужские руки. В отражение я смотрела на посвежевшего лорда Ронана, рассматривающего меня в зеркале так же задумчиво, как только что это делала я сама. Я попробовала вывернуться из его рук, не вышло.

- Отпустите меня, - попросила я. - И не рассматривайте, я ужасна, сама знаю.

- Айли, - начал лорд, но я замотала головой, отчего несобранные волосы упали на лицо, превращая меня в нечто уж совсем жуткое. - Что тебя так расстроило?

- С чего вы взяли, я ничуть не расстроена, - я равнодушно пожала плечами и сделала новую попытку освободиться от его рук. - Отпустите меня.

Меня, наконец, отпустили, и я отошла в сторону, выжидающе глядя на лорда Ронана. Он проводил меня взглядом, затем вдруг зло сверкнул глазами, развернулся и покинул отведенную мне комнату. А я бессильно опустилась прямо на пол, ткунлась лицом в ладони и просидела так до тех пор, пока в дверь не постучались и не сообщили, что меня ждут к столу.

- Спасибо, - ответила я и вернулась к зеркалу, чтобы, наконец, собрать волосы в привычную косу.

Я совершенно не представляла, куда мне нужно идти, потому просто брела наугад, прислушиваясь, где послышатся голоса. Навстречу мне попался лакей. Спросить его было как-то неудобно, но он сам понял по моему растерянному лицу, что я ищу столовую. Он поклонился и жестом предложил следовать за ним. Оказалось, что до столовой я не дошла совсем немного.

Первый, кого я увидела, был Алаис Бриннэйн. Он удобно развалился в кресле с высокой спинкой, держа в руках бокал с вином. Леди Аерн сидела напротив, на ее коленях лежала рыжая кошка, окинувшая меня ленивым взглядом. Пальчики леди ворошили пушистую шерстку.

- Силя моя в этом году университет заканчивает, - говорила леди о ком-то, кто, по-видимому, был знаком лорду Алаису. - А Нарвиса Джар к себе пристроил. После практики Сили они собираются, наконец, пожениться. Все-таки вышел толк из моих дорогих недоучек. - Она с каким-то особым умилением рассказывала о неизвестных мне людях. Я подумала, что леди говорит о своей сестре или племяннице. - Силя говорила, ей пророчат будущее сильного медиума. Хорошо, что ректор тогда перевел ее.

- А про того мальчишку, Нейс, кажется, слышали что-нибудь? - поддержал беседу Алаис.

- Джар встретил его прошлой зимой. - Охотно ответила леди. - Он тогда развелся с женой. Собирался поступить на военную службу, кажется.

- Насколько знаю, Нейс служит где-то на границе, - произнес вошедший лорд Ронан.

Он скользнул по мне взглядом, взял с подноса наполненный бокал и отошел к окну.

- А вот и ваш супруг. - Сказал он.

Леди Аерн переложила кошку на свое место, радостно улыбнулась и устремилась к выходу из столовой.

- Любимая, я пришел, - донесся до нас приятный мужской голос. - Ты где, кошечка?

- Здесь, - крикнула леди, сияя счастливой улыбкой.

Я невольно обернулась и посмотрела на лорда Ронана, он все так же смотрел в окно, но мне показалось, что он напряжен. Только почувствовав привкус крови, поняла, что прикусила губу. Быстро залечила ранку, пока никто не заметил, и вновь посмотрела на дверь, потому что шаги лорда Аерна звучали уже совсем близко.

Наконец, он достиг столовой, подхватил свою жену, приподнимая над полом и прижался к ее губам. Она замычала, привлекая внимание мужа.

- Что такое? - спросил светловолосый лорд, ставя супругу на пол. Затем повернул голову в нашу сторону и замер. Легкая бледность на мгновение покрыла его лицо, но быстро сошла, уступая место сосредоточенному выражению. - Здравствуйте, благородные лорды, - сказал он, поклонился мне и вновь посмотрел на моих спутников. - Чем обязаны визиту Воинов Света? Что-то случилось?

- Какой вежливый мальчик, - усмехнулся Бриннэйн. - А, главное, гостеприимный!

- Брин, - лорд Ронан укоризненно посмотрел на друга. - Добрый вечер, лорд Аерн. Не переживайте, мы здесь не в связи со старыми событиями.

- Точно, - поддержал Бриннэйн. - У нас новые неприятности. Мы, знаете ли, дорогой лорд Аерн, любим разнообразие.

- Простите, - хозяин дома повинно склонил голову. - Я, действительно, был встревожен, увидев вас. Еще раз примите мои извинения за мое поведение. - Он перевел взгляд на супругу, улыбнулся ей и вновь посмотрел в нашу сторону. - Прошу меня извинить, ненадолго покину вас. - лорд бросил настороженный взгляд на лорда Ронана и вышел из столовой.

Мой учитель проводил его взглядом, посмотрел на леди Аерн, возвращающуюся к нам, а затем на меня. Я первая опустила голову, убегая от его пытливого взгляда. В дальнейших разговорах я по-прежнему не участвовала. За стол сели, когда вернулся лорд Аерн. Аппетита не было, было желание уйти отсюда, но, то Бриннэйн подкладывал мне в тарелку что-нибудь, лишая прислугу работы, то лорд Ронан прожигал взглядами, на которые я упорно не отвечала. Среагировала я только раз, когда услышала, как леди Аерн спрашивает моего учителя:

- А почему вы уже не ректор? Мы были удивлены, что вы оставили академию, - сказала она.

- Захотелось сменить обстановку, - уклончиво ответил лорд и перевел тему на придворные новости.

Здесь я опять отключила внимание, ковырялась в тарелке и ждала, когда можно будет уйти в комнату, которую временно отдали мне. Но после ужина все перешли в гостиную. И там, под очередной бокальчик вина и тихое потрескивание камина перешли к разговору, который касался непосредственно нашего дела. Леди Аерн покинула нас, отправившись к детям. О своих котятах она готова была говорить часам, но предпочла лично уложить их спать. С нами осталась Лани, кошка леди Марсии. С ней она возилась, как с третьим ребенком. Лани осмотрела мужчин, всех по очереди, и запрыгнула ко мне на колени. Слушая ее мурлыканье, я постепенно успокоилась, точней, расслабилась.

Теперь, когда леди ушла, атмосфера, будто стала легче, по крайне мере, мне так показалось. Разговор приобрел непринужденность.

- Ты устала, Айли? - лорд Ронан присел передо мной на корточки. - Если хочешь, ты можешь пойти в свою комнату.

Я кивнула и встала, кошка не пожелала слезать с моих рук, и я направилась прочь из гостиной.

- Нам нужно завтра отправиться в большой королевский архив, - услышала я голос Бриннэйна.

- Айли лучше оставить здесь, - сказал лорд Ронан, и я остановилась.

- Я с вами, - твердо произнесла я.

- Айлин, зачем рисковать? - Ормондт посмотрел на меня.

- Я с вами, - повторила я и вернулась в кресло.

- Пусть едет с нами, - встрял Бриннэйн. - Заодно и ее проблему решим. Мы посидим в архиве, а ты сходишь к своему приятелю.

- Ладно, - слегка недовольно отозвался мой учитель. Затем снова посмотрел на меня. - Мы с Айли оставим вас. Спокойной ночи.

Он подошел ко мне и выжидающе посмотрел сверху.

- Пойдем, маленькая, нужно отдохнуть, завтра сложный день, - сказал он, и я подчинилась.

Лани все так же не желала покидать моих рук, и из гостиной мы выходили втроем. Лорд Ронан уверенно шел по коридорам, словно много раз ходил здесь, довел меня до моей комнаты, открыл дверь, пропуская меня, и вошел следом. Я изумленно посмотрела на него.

- Вы же не собираетесь отдыхать здесь? - слегка возмущенно спросила я.

- Нет, не переживай, - чуть насмешливо ответил Ормондт. - Мне не настолько плевать на общественное мнение. Тебя я компрометировать не собираюсь.

- Поздний вечер, вы в комнате незамужней девушки, и это не компрометировать? - так же насмешливо спросила я.

- Можем перейти в мою, - лорд широко улыбнулся. - Я за свою репутацию совсем не боюсь.

- Опять издеваетесь, - прошипела я.

- Зато ты со мной разговариваешь, - подмигнул он и уселся на край кровати, похлопав рукой рядом с собой.

Я уставилась на него возмущенным взглядом. Лорд снова усмехнулся. Он встал и пересел на маленький диван, стоявший у стенки.

- Так лучше? - спросил маг.

- Гораздо, - кивнула я и выжидающе посмотрела на него. - Что вы хотели мне сказать?

- Может, присядешь? - я отрицательно покачала головой. - Ох, Айлин, - устало вздохнул лорд Ронан, - почему ты такая?

- Какая есть, - с вызовом ответила я. - Говорите, что хотели, и я буду отдыхать.

- Айли, ты обижена на меня, я хочу понять, за что, - перешел к делу мужчина.

- Вам показалось, лорд Ронан. Я отношусь к вам с прежним уважением. Вы мой учитель, и я не имею права обижаться на вас, пока вы не нанесли мне личное оскорбление. Вы подобного не делали. - Я старалась говорить, как можно более безразлично. Меньше всего мне хотелось, чтобы он понял, как меня задела его реакция на леди Аерн. Это его дело, и меня никоим образом не должно касаться, чтобы между ними не происходило.

- Айли, ну, позволь себе расслабиться. Проблему легче решить, если говорить о ней, - ответил лорд, пытаясь достучаться до меня. Не достучался.

- Проблемы нет, лорд Ронан, у меня, так уж точно, - сухо ответила я, и Ормондт издал тихий рык. - Это все, о чем вы хотели поговорить?

Он стремительно встал, подошел ко мне и навис сверху, зло сверкая глазами. Меня схватили за плечи и слегка встряхнули. Подобное отношение было недопустимо, но не это разозлило меня. Зачем этот допрос? К чему изводить меня, допытываясь причину моего молчания, когда все лежит на поверхности. И я призвала источник.

- Ты что? - ошеломленно воскликнул лорд, когда его руки ожег разряд средней силы.

- Не смейте меня трогать, - я старалась говорить холодно, но злость заставила голос дрожать. - Никогда больше не смейте меня трогать! - не сдержалась и снова атаковала его.

- А если мне нравится тебя трогать? - он вдруг перестал злиться и улыбнулся.

- Я видела, что вам нравится, - я не заметила, когда в моих руках засветился меч.

- И что мне нравится? - полыхнули искры, лорд принял мое нападение на стремительно выставленный щит.

- Правильней будет, кто! - воскликнула я, нанося новый удар. - Вы все это время лгали мне! Даже не хочу знать, зачем вам это понадобилось. Поглумиться над провинциальной уродиной? Так вот знайте, благородный лорд, никто и никогда не будет издеваться над Айлин Тэмхас!

Лорд Ронан оказался прижатый к стенке. Неуловимое движение, и мой меч поглотил его выплеск. Я тут же соткала новый.

- Ну, хватит, маленькая, - примирительно произнес маг, поглощая мой второй клинок. - Ты не права. Я тебя не обманывал.

- Хватит врать! - крик вырвался помимо воли. Я справилась с собой. - Вы все узнали, что хотели? Теперь оставьте меня.

- Айли...

- Оставьте меня! - снова крикнула я.

Лорд Ронан некоторое время смотрел на меня, затем развернулся и направился в сторону двери.

- Лорд Ронан, - окликнула я его, и маг остановился, но не повернулся. - Я помогу вам вернуться в Орден. Но потом уйду. - Лорд развернулся в мою сторону.

- Не спеши с решениями, - ответил он и быстро вышел за дверь.

- Я не передумаю, - прошептала я и оглянулась, разглядывая разгромленную комнату.

Сил на уборку не было, потому я доползла до постели, на середине которой вытянулась рыжая кошка, разделась и легла спать. А утром, когда я открыла глаза, беспорядок исчез, зато на туалетном столике лежала розовая лилия, а рядом записка: "Все не так, как ты думаешь". Я мрачно посмотрела на цветок, перечитала записку и вдруг смущенно улыбнулась. Это был первый цветок в моей жизни, который мне подарил мужчина.

* * *

Большой королевский архив находился непосредственно во дворце, как и большая королевская библиотека. Точней, оба этих заведения находились в одном крыле. Сначала нужно было пройти библиотеку, а затем подняться по винтовой лестнице, остановиться перед массивной, обитой железом дверью, перед которой дежурил бессменный страж - призрак, наделенный охранной магией. И лишь проверив пропуск, временный отпечаток в ауре, призрак позволял пройти. Подобного стража невозможно не уговорить, не обмануть, не подкупить. Мирские блага ему давно неинтересны, а свою пользу для короля он ценит превыше всего. Пропуск нам выдал не кто иной, как лорд Аерн. Он же и привез нас в закрытой карете к дворцу, провел в архив и ушел, как только мы с Бриннэйном были пропущены призраком. Как оказалось, лорд Аерн служил в секретном отделе под руководством собственного отца и обладал немалыми полномочиями. В результате, польза от встречи с леди Аерн вышла весьма ощутимой. Лорд Ронан покинул особняк Аернов еще до того, как я встала и обнаружила его маленький подарок. Он тоже отправился во дворец, но не скрываясь. Бриннэхйн тоже мог передвигаться открыто, но из-за меня молодой лорд воспользовался закрытой каретой. Она же должна была отвезти нас обратно к особняку гостеприимных аристократов, куда с новостями и желательно положительным решением моей проблемы, должен был вернуться лорд Ронан.

- Что вы желаете посмотреть господа? - архивариус, сухонький старичок с бесцветными глазами, подслеповато щурился, глядя на нас с лордом Алаисом.

- Нас интересуют сведения о трех магах, - ответил Бриннэйн. - А именно: Ангас Гормлэйт, Грэйм Дави и Джинти Кормэг. Нам нужна по ним вся информация, которая у вас имеется.

- Пройдите в зал для изучения документов, - чуть склонил голову архивариус.

Он указал на узкие высокие двери, и мы последовали в указанном направлении. Ждать пришлось не особо долго. Первой перед нами легла не особо пухлая папка с именем Джинти Кормэг. Бриннэйн открыл ее, пробежался взглядом и сунул мне. Я бросила косой взгляд на мага, он возвел невинные глаза к потолку, упорно игнорируя, как мое легкое возмущение, так и насмешку. Но вскоре перед нами появилась стопка папок с пометкой "Ангас Гормлэйт", и растерянная и раздосадованная мина Бриннэйна вызвала у меня тихий мстительный смех. Он оценивающе посмотрел на дело Джинти, затем на столбик из папок, выросший перед ним и протянул бессовестную длань к моей папке и получил легкий разряд магии.

- Ай, - возмущенно и преувеличенно морщась, воскликнул Бриннэйн, - больно же!

- Займитесь делом, лорд Бриннэйн, - с фальшивой суровость ответила я.

- Айлин, ты злая девчонка, пожалей старика, отдай папочку, - произнес со стариковским дребезжанием в голосе.

- Нет, - непреклонно ответила и демонстративно отодвинула дело Джинти Кормэг. - Вы опытный, вы все сможете.

- А-айли-ин, - заныл Алаис.

- Я в вас верю, лорд Бриннэйн. Покажите пример подрастающему поколению, - наставительно произнесла я и совершила то, отчего мы с лордом Алаисом застыли с открытыми ртами. Поцеловала его в щеку, звонко и от души.

- Обалдеть, - выдохнул маг, трогая щеку. - Скажу Рону, удавится.

- Простите, - тут же стушевалась я.

- Так не за что, я всегда в твоем распоряжении, кроха, - все так же весело поблескивая глазами, ответил Бриннэйн, и я совсем смутилась и уткнулась носом в дело магини Кормэг.

Алаис хмыкнул, еще мгновение смотрел на меня и, с тяжелым вздохом, взялся за первую папку из своей стопки. Я постепенно увлеклась жизнью Джинти Кормэг. Ничего особо яркого в этой жизни не было. Родилась, училась, на некоторое время исчезла, не поддерживала связи с домом. Я на секунду отвлеклась, задумалась и поняла, что это было время обучения в Воинстве. Домой вернулась спустя два года после своего исчезновения. Замуж не вышла, детей не было. После смерти совершила экстравагантный поступок - завещала хрустальную чашу королевской сокровищнице. Иного ценного имущества у магини не было.

Я еще раз перечитала последние строки и вскинула голову. Хрустальная чаша! И она здесь, совсем рядом! Вскочив, я стремительно вышла из зала для чтения. Архивариус отсутствовал на месте, и я некоторое время нетерпеливо переминалась с ноги на ногу, ожидая его появления. Меня терзали сомнения, стоит ли спрашивать о чаше у архивариуса, но не в саму же сокровищницу идти с вопросом: "А где тут у вас лежит одна любопытная вещица? Вам без надобности, а нам сгодится". Архивариус пришел, когда я уже устала его ждать.

- Вы что-то желаете? - спросил он, с вежливым интересом поглядывая на меня.

- Скажите... - я замялась. - А у вас есть сведения о судьбе дара, который Джинти Кормэг завещала королевской сокровищнице?

- Хм... - архивариус потер подбородок и задумчиво посмотрел на меня. - А какой дар оставила госпожа Кормэг?

- Хрустальную чашу, - ответила я, уже жалея, что полезла со своими вопросами.

Архивариус кивнул и удалился. Я с затаенным ужасом ожидала, что он сейчас приведет призрака - охранника, и меня арестуют за мой интерес к королевским сокровищам, но старик вернулся с пожелтевшим листом бумаги. Он положил свою находку на стойку и запустил светлячок, обнаружив этим магический дар.

- Чаша Света - так называется дар магини Кормэг, - сообщил архивариус. - Никто так и не понял его назначения, но отказать в посмертном желании, даже таком странном, было невозможно. Потому чашу убрали в запасники вещей, не имеющих ценности. Она и сейчас там находится. Никто за сто сорок лет не заинтересовался ей, полезных свойств определено не было. По истечении обязательного времени, положенного для хранения, чаша будет или продана с аукциона, или уничтожена.

- И какой обязательный срок хранения? - холодея от ужаса за возможное кощунство, спросила я.

- Двести лет, - ответил архивариус с вежливой улыбкой. - Вам известно назначение сего предмета? Какая от него польза?

- В общем-то, никакой, - почти не соврала я.

- Что-то еще желаете? - спросил старик.

- Спасибо, больше ничего, - я поклонилась и вернулась в зал для чтения.

Бриннэйн неодобрительно взглянул на меня, когда я села на свое место и начала барабанить пальцами по столу. Особого внимания я на него не обратила, и черноволосый маг демонстративно подвинул ко мне вторую стопку, появившуюся за время моего отсутствия. Но прежде, чем взяться за дело, я раскрыла дело Джинти Кормэг и ткнула пальцем в нужную строчку. Бриннэйн быстро пробежал ее глазами и воззрился на меня.

- До сих пор здесь и будет уничтожена через шестьдесят лет за своей бесполезностью, - добавила я полезную информацию.

- Вандалы, - сокрушенно прошептал маг. - Однако, дело пока не выглядит особо сложным. Можно даже официально приобрести вещи, хранящиеся в подобном запаснике. Обсудим позже.

Я кивнула и взялась за первую папку, готовую рассказать мне о жизни Грэйма Дави. Я перелистывала документ за документом, погружаясь в события чужой жизни. В этой стопке оказались сведения не только о самом хранителе, но и о его детях, внуках и правнуках. Устав читать все подряд, я рассортировала сведения. Потомки, лишенные дара, были отложены мной без всяких сомнений. Для контакта с чистым Светом требовалось наличие источника. Уменьшив стопку примерно на треть, я начала откладывать более слабых, рано умерших и не оставивших наследников. Ушла еще треть. И вот оставшуюся треть я начала изучать более подробно. Грэйм Дави прожил неплохую жизнь. Он служил на благо королевства до сорока лет, выйдя в отставку женился на женщине, не обладающей даром. Потому из троих их детей только один был магом. Он-то и стал наследным хранителем реликвии - Свет пламени. Значит, Бриннэйн сейчас изучает дело хранителя последней части артефакта - паука. Не знаю, как его окрестили, Алаис скажет позже. Так вот сын Грэйма Рьяр Дави женился рано. От брака с магиней - целительницей прижил, аж, пятерых детей. Плодовитый Рьяр основательно подпортил настроение, потому что из пяти трое обладали даром, следовательно хранителем мог стать любой из них. Пришлось основательно изучить биографии всей троицы. Один из сыновей с даром погиб, сорвавшись со скалы в возрасте двадцати пяти лет. Рьяр на тот момент был еще жив, потому оставалось двое. Если мыслить логически, то передать реликвию он должен был тому, чей дар был больше. Методом сравнения и исключения, я пришла к выводу, что хранителем стал Вирас Дави. Отложив временно папку с биографией второго возможного наследника, я принялась изучать жизнь Вираса. Долго изучать не пришлось. Бедолага погиб, сражаясь со слиром. Наследников он не оставил, а стало быть... Я отложила папку Вираса и взялась за дело его брата Маркаса Дави. Маркас оказался наиболее счастливым и живучим, умер он своей смертью в возрасте ста двух лет. Оставил двух наследников и, слава Святителям, магом был только один. Жил он в южной провинции, здравствовал по сей день, чего и всем желал. И если "пламя" не попала к одному из одаренных потомков не одаренных детей Грэйма, то наш путь лежал на юг. Я захлопнула папку и удовлетворенно потянулась.

Сложив папки в аккуратную стопочку, я повернулась к Бриннэйну, сидевшему мрачнее тучи. Изумленно вздернув бровь, я сунула нос в его документы.

- Вот не уважаю я таких, - презрительно выпятив губу, сообщил маг. - Три жены, уйма любовниц, и пятеро из них родили от этого... Ангаса. Одна даже двойню, и оба одаренные!

- А жены? - поинтересовалась я.

- Двое детей от одной, трое от другой, и, слава Свету, один от третьей. - тяжко вздохнул Бриннэйн.

- А дар у скольких? - мрачнея, спросила я.

- Почти у всех! - воскликнул мужчина, с яростью стукнув по столу кулаком.

- Рассуждаем? - внесла я предложение, невольно копируя тон самого Бриннэйна.

- Рассуждаем, - с готовностью кивнул маг.

Мы принялись сортировать потомков Ангаса Гормлэйта. Отделили незаконных детей от законных, убрали троих, лишенных дара, разделили дар по силе, затем из оставшихся убрали двоих: один умер при загадочных обстоятельствах, второй пропал без вести. В результате, перед нами легли на стол пять папок наиболее вероятных хранителей. Вскоре двое из пяти отпали сами собой. У обоих не было детей и, стало быть, даже если реликвия досталась одному из них, то "паук" должен был вернуться к одному из оставшихся трех. Затем "отвалился" еще один кандидат, оба его ребенка родились без дара. Теперь мы плотно налегли на изучение биографий последних двух кандидатов. Ушло у нас на это еще пара часов, потому что жизнь потомков Гормлэйта была не менее бурной, чем у их славного отца и деда. Взмокшие, уставшие и злые мы с Бриннэйном закончили одновременно, глядя друг на друга потрясенными глазами. На нынешний момент ни одного потомка этих двух магов в живых НЕ БЫЛО! Яростно рыкнув, Бриннэйн схватился на отложенные нами папки. Теперь мы перешли на более слабых магов, перелистывали, уже не вчитываясь, просто выхватывая нужные даты и имена. Вскоре стопка тупиковых вариантов значительно превышала возможных кандидатов. И, как результат, мы схватились за папки с не одаренными. Здесь потомков с даром было пересчитать по пальцам, и эта ниточка привела нас к Брэди Гормлэйту, магу довольно слабому, достаточно молодому и бесконечно мертвому вот уже три месяца.

- Тьма их все задери! - воскликнул доблестный Воин Света. - Остальные без дара! Айли, кроха, ты понимаешь, что это значит?

- "Паук" исчез, - глухо ответила я.

- Бесследно, Тьма-а-а, - застонал он. - Что делать будем?

- Для начала выдохнем и успокоимся, - сказала я, стараясь держать себя в руках.

- Выдохнул, дальше? - серьезно кивнул головой мужчина.

- Вспоминаем, где мы последний раз видели упоминание семейной реликвии, - подумав, ответила я.

- Я помню, последний раз упоминание мелькнуло в связи с именем Бинни Гормлэйт. Она умерла шестьдесят лет назад. - Ответил маг. - Так, кому она могла оставить, если своих потомков у нее не было?

Мы снова схватились за папки, уже подробно вычитывая все, что было связано с внучкой Ангаса. Бриннэйн откинулся на спинку стула и устало потер глаза.

- Вот, смотрите, - я указала пальцем на нужное место. - Биннира обожала своих племянников, особенно Михара Тирли, сына своей сестры. Михар единственный имел дар, слабенький, но имел. Маловато для хранителя, но больше она ни с кем не общалась.

- Угу, - промычал Алаис, устраивая свою голову на моем плече. - А вот дальше, смотри. - он протянул руку у меня под локтем, заставив меня почувствовать неловкость, потому что практически прижался ко мне. - Михар был убит собственным кузеном, кстати, тот был магом с потенциалом боевика. Уже после смерти Бинни. Дай-ка, - он вытянул у меня из-под руки новую папку с именем Михара Тирли и откинулся, а я вздохнула с облегчением. - Имхар Гормлэйт не имел детей, но много общался с племянником, как и Бинни. Норри Гормлэйт. Живет в городе Мроне, Данирское графство.

- Это дом Имхара, - сказала я, листая папку с биографией убийцы. - он оставил его по завещанию Норри перед тем, как его казнили за убийство кузена.

Мы вновь встретились взглядами. Глаза Бриннэйна лихорадочно блестели.

- След? - спросил он.

- След, - согласилась я и радостно улыбнулась.

Алаис потянулся, крякнул и вновь обернулся ко мне.

- Ты умница, Айлин, - сказал он. - Выходи за меня замуж. - Я закашлялась, и маг продолжил. - А что? Отправим Рона в Орден, месяца три будем наслаждаться жизнью, потом я оставлю тебе очень неплохое наследство и даже, может быть, чудесного розовощекого Бринчика. Мне нравится идея.

Я вспыхнула, возмущенно глядя на него. Еще и этот издевается.

- Ну, нет, так нет, - развел руками маг. - Будем считать, что ты разбила мне сердце, и я должен срочно утешиться. Мне нужен такой большой со-очный кусок мяса, лучше с овощами. И вина. И десерт. И побольше.

- Пойдемте отсюда, - тихо сказала я. - Может уже и лорд Ронан вернулся.

- О, Рон, точно. Поспешим. Надеюсь, он добился прекращение твоего преследования. - Произнес Бриннэйн и встал. Неожиданно потер руки и чему-то гаденько так ухмыльнулся.

- Вы что-то задумали, - уверенно сказала я.

- Я? - на меня посмотрели очень честные глаза. - Как ты могла обо мне такое подумать?

Я проводила его задумчивым взглядом, гадая, что в голове у этого неунывающего человека, и последовала за ним, махнув рукой на свои подозрения. Пока никакого вреда от шуток Алаиса Бриннэйна не было, и выкинула из головы мысли о черноволосом маге. Архивариус поклонился нам, желая доброго вечера. Я изумленно взглянула на него, затем в окно и поняла, что мы просидели в архиве практически весь день. Теперь и мой желудок выразил протест долгому голоданию. Бриннэйн обернулся, одобрительно хмыкнул и погладил себя по животу.

- Я же говорю, что мы созданы друг для друга, - подмигнул он, вызвав у меня очередной приступ возмущения.

- Воины Света не могут иметь привязанностей, - уже заученно ответила я.

- Сказала новость, - расплылся в улыбке маг. - Удиви меня тем, чего я еще не знаю.

- Я выйду за вас замуж, - я очень серьезно посмотрела на него, и Бриннэйн спотыкнулся.

- Что, правда? - спросил он, глядя на меня искоса.

- А почему нет? Посудите сами, - я деловито стряхнула пылинку с рукава. - Терпеть вас недолго, наследство оставите. А какое наследство, говорите? Большое? Хотелось бы знать заранее, а то может и не стоит на вас время тратить.

- Айлин! - маг потрясенно взглянул на меня. - Да, ты стерва! - я все так же деловито кивнула, и мужчина восхищенно произнес. - Обожаю стервозных женщин, с ними никогда не бывает скучно. - И вновь гаденько хихикнул.

Стража беспрепятственно выпустила нас на улицу, где стояла в ожидании карета, и дремал на козлах кучер.

- А-ам! - напугал его Бриннэйн, и бедолага едва не свалился на землю, непроизвольно обругав мага в очень красочных выражениях. Я покраснела. - Любезный, вы мне девочку не развращайте, - сурово произнес Бриннэйн. - От ваших гипотез о моем рождении даже у меня мурашки величиной с кулак по спине ползают.

Кучер хмуро взглянул на моего спутника, и взялся за вожжи. Алаис открыл дверь и помог мне сесть в карету, следом сел сам и откинулся на спинку сиденья, устало прикрыв глаза. Я последовала его примеру и проснулась, только когда карета остановилась, и пальцы Бриннэйна потрепали меня по щеке.

- Кроха, открой глазки, нас ждут великие дела, - подмигнул он, когда я, сонно моргая, непонимающе огляделась вокруг себя. - Ух, как мне хорошо! - счастливо воскликнул Алаис, непонятно чему радуясь. - Скорей же, Айли! - добавил он нетерпеливо и первым выскочил из кареты.

Я последовала за ним. Мы поднялись по лестнице, важно кивнули лакею, открывшему дверь.

- Лорд Ронан уже вернулся? - спросил Бриннэйн и, получив утвердительный ответ, просиял.

Мой спутник предложил мне руку. Я так устала, что уже плюнула на все и повисла на нем. Бриннэйн проводил меня до комнаты, чтобы я смогла привести себя в порядок и переодеться.

- Айли, - негромко сказал он, - сделай доброе дело, одень платье. У тебя есть, я знаю.

- Зачем? - я непонимающе уставилась на него.

- Кроха, ты же не откажешь своему... эм, жениху в такой малости? Я другого подарку на свадьбу не попрошу, - серьезно-серьезно сказал Алаис, и я кивнула, явно страдая от нездорового любопытсва. - Вот и отлично, - снова просиял маг. - Я за тобой зайду. Без меня не выходи... И не впускай никого.

- Хорошо, - я удивленно посмотрела на него.

Бриннэйн подождал, пока я закроюсь в комнате и ушел, насвистывая себе под нос что-то веселенькое. Нет, определенно он что-то задумал. Наверное, мои спутники действуют на меня так. Их вечные перепалки и ребячества и меня вынуждают вести себя так же. Теперь меня просто разбирало от любопытства, что же задумал этот аферист Алаис Бриннэйн.

Быстро помывшись и высушив волосы, я достала свое жемчужное платье. Критически оглядела его и привела в достойный вид. Бытавая магия - это веешь, которую уже практически не замечаешь и действуешь интуитивно. Затем оделась, посмотрела на себя в зеркало и заколола часть волос своей единственной заколкой, украшенной жемчугом, подарок учителя Белфоера на мое восемнадцатилетние. Еще раз оглядев себя, я вздохнула и махнула рукой. Как сухое дерево не украшай, цветами оно не покроется и красивей не станет.

Стук в дверь раздался, как только я закончила со своим туалетом, если можно его так назвать.

- Айли, прелесть моя, открой старому, но безумно обаятельному Брину, - послышался веселый голос Алаиса Бриннэйна.

Я уже взялась за ручку двери, но вдруг подумала, что лорд Ронан даже не постучался ни разу с того момента, как мы приехали. Настроение внезапно испортилось, даже проделки старого обаятельного Брина перестали занимать, и дверь я открыла уже совсем мрачная.

- А что с моей девочкой? - удивленно спросил черноволосый маг. - Где та замечательная стерва, что смогла выбить почву из-под ног даже у самого меня?

Я все так же мрачно посмотрела на него, затем на подставленную руку и улыбнулась, чувствуя злую решимость поучаствовать в выходке Алаиса, чтобы он не задумал.

- Повеселимся? - спросил он, словно услышав мои мыли.

- За чей счет? - поинтересовалась я.

- А у нас большой выбор? - маг изумленно вскинул бровь. - Хозяев трогать нельзя, невежливо. Остается тот, кто остается. Ты ведь не против?

- Абсолютно, - я плотоядно улыбнулась.

К тому, что я увижу, я была практически готова. В гостиной, куда меня привел Бриннэйн были только лорд Ронан и леди Аерн. Лорд Аерн, по-видимому, еще не вернулся. Они оживленно разговаривали о чем-то. И мне даже показалось, что Ормондт спешно выпустил руку леди Марсии, когда мы входили в гостиную.

Лорд Алаис накрыл мою руку своей, слегка сжал, и у меня появилось это странное чувство - предвкушение. Подобного я еще никогда не испытывала. Бриннэйн расплылся в счастливой улыбке и провозгласил:

- Минуточку внимания, друзья мои, - воскликнул он. - У меня важное сообщение.

- Что случилось? - лорд Ронан тревожно переводил взгляд с меня на друга.

- Одну минутку, дорогая, - как-то очень нежно произнес аферист, выпустил мою руку и стремительно подошел к своему бывшему ученику, жарко обняв его. - Спасибо, дружище, - прочувствованно сказал он, - спасибо! Ты подарил мне самый шикарный подарок в моей жизни. - Затем вернулся ко мне, взял за руки, поднес к губам поочередно к губам и обернулся к хозяйке дома и лорду Ронану. - Друзья мои, Айлин, - в этом месте черноволосый хитрец выдержал паузу. - Айлин, оказала мне честь и согласилась стать моей женой! Поздравьте нас, друзья мои! - в его глазах даже слезы блеснули. - Ну, что же вы молчите? Рон, если бы ты не взял с собой эту девушку... Спасибо!

- Что за бред? - ледяным тоном отозвался лорд Ронан.

- Не бред, дружище, все очень серьезно, - прозвучало это так, что я сама начала верить в реальность происходящего. - Мы сидели в архиве, вдвоем, совершенно одни. Айли, Рон, я взглянул на нее и подумал, что те сто-двести лет, что я проведу в одиночестве не стоят тех нескольких месяцев счастья, что может мне подарить такая девушка, как моя милая Айлин. Это была вспышка, озарение! Нас потянуло друг к другу. Вы же знаете, как это бывает. И я сделал предложение, Айлин согласилась.

- Твой розыгрыш совершенно несмешной, - в голосе лорда Ормондта зазвучал металл, но уверенности, тем не менее, стало меньше. - Айлин?

- Все так и было, - кивнула я. - Алаис предложил мне стать его женой, и я согласилась. Думаю, это лучшее, что могло со мной произойти в этой жизни. Пусть несколько месяцев, но с человеком, которому я нужна.

В глазах Бриннэйна сверкнуло неподдельное восхищение. Его рука легла мне на талию, прижимая к нему.

- Рон, ты не беспокойся, - снова заговорил Бриннэйн, целуя мою ладонь. - Мы поможем тебе вернуться в Орден. Ты славный Воин, память у тебя хорошая, прошлого не забываешь, - в словах черноволосого афериста прозвучал явный намек. - А мы с Айли живем настоящим, мы заслужили свой кусочек счастья.

Лорд Ронан откинулся на спинку кресла, закинул ногу на ногу и сцепил пальцы под коленом. На его щеках появился неестественно яркий румянец.

- И как же вы планируете свою... хм-м, семейную жизнь? - поинтересовался он, слегка охрипшим голосом. Откашлялся и выжидающе посмотрел на друга.

- О-о, - протянул Бриннэйн, - у нас все продумано. В ближайшее время мы будем работать над наследником, у него должны быть мои черты. Потом, когда я умру, Айли удержит мой призрак. После мы подберем мне новое тело, подобных ритуалов достаточно, и я вернусь к моей возлюбленной вновь молодым и полным жизни. И заметьте, это дает мне возможность дважды увидеть мою девочку в подвенечном платье. Наверное, я не дождусь этого момента. Скорей бы! - патетично воскликнул Алаис, снова целую мне руку.

- Наверное, не дождешься, - задумчиво произнес лорд Ронан и одним хищным движением поднялся с кресла. - Выйдем... дружище, хочу пожелать тебе счастья один на один.

Он вышел, не глядя, ни на меня, ни на леди Аерн, ни на Бриннэйна. Алаис же повернулся ко мне, подмигнул, совершенно по-хулигански, и вышел следом за бывшим учеником. Мне стало совсем не весело. Не зная, что делать дальше, я села на небольшой диван и уставилась себе на руки, пытаясь осознать последствия розыгрыша.

- Бедный Ормондт, - вдруг произнесла леди Марсия, и я подняла на нее взгляд. - Мне его искренне жаль. А ведь он мне буквально недавно сказал, что вы ему нравитесь. И вдруг такое... опять. Бедный ректор. - она вздохнула и посмотрела на меня. - Вы и правда хотите выйти замуж за лорда Бриннэйна?

Я вдруг почувствовала себя дурно. Потрогала пылающие щеки и спросила:

- Что вам сказал лорд Ронан? - в горле пересохло, и голос прозвучал хрипло.

- Что неравнодушен к вам, - ответила леди. - Говорил... Впрочем, если вы решили связать судьбу с Алаисом, это уже не имеет значения.

- Что говорил? - снова спросила я, выжидающе глядя на нее.

- Вам лучше спросить у него самого, - улыбнулась леди и встала. - Извините, госпожа Тэмхас, я ненадолго оставлю вас.

Я проследила взглядом, как грациозно идет эта красивая девушка и в очередной раз поняла, что не мне с ней тягаться. Я не стала никого ждать, встала и ушла в отведенную мне комнату. Есть уже не хотелось, хотелось просто свернуться калачиком и полежать в тишине, ни о чем не думая. Не знаю, для чего все это затеял Бриннэйн, не знаю, почему я с таким энтузиазмом поддержала его аферу, никакого удовлетворения она мне не принесла.

На мгновение выглянув в окно, я проследила взглядом, как мимо особняка проехал какой-то всадник. Он ненадолго поднял голову, посмотрел на особняк и поехал дальше. Я вернулась к кровати, легла на нее и закрыла глаза, стараясь выкинуть из головы всякие мысли. Кое-как я отключилась от навязчиво потока разнообразных мыслей и задремала.

Проснулась я от негромкого стука в дверь. Приподнявшись, я посмотрела на дверь, но отзываться не стала, снова легла и закрыла глаза, стремясь вернуться в свой сон. Дверь скрипнула, и послышались тихие, но уверенные шаги. Я открыла было глаза, но, почувствовав знакомый приятный запах, снова закрыла их и претворилась спящей. Кровать скрипнула под тяжестью чужого тела. Лорд Ронан присел рядом. Он молчал, я упорно "спала".

- Айли, - наконец, позвал он. Я не отозвалась. - С тебя сняли обвинения, теперь ты можешь спокойно ездить по городам.

Снова воцарилось молчание. Я ждала, когда он уйдет, чувствовать близость этого мужчины было тяжело. Снова скрипнула кровать, и я почувствовала, как рука Ормондта легко скользнула по моим волосам, прошлась по щеке, огладила плечо, а потом теплые губы коснулись виска.

- Брин сознался, что это был розыгрыш, - сказал лорд.

- Быстро сознался, - почти шепотом отозвалась я.

- У него не было выхода, - усмехнулся Ормондт. - Айли.

Он потянул меня за плечо, переворачивая на спину. Я открыла глаза и увидела лицо лорда совсем близко.

- Лорд Ронан, встаньте с моей постели, - сухо попросила я. - Вы мне не отец и не муж, чтобы находиться рядом в таком интимном месте.

Ормондт встал, я поднялась следом, поправила волосы и посмотрела на него.

- Вы что-то хотели? - спросила я.

- Когда ты ответила, что, действительно, согласилась на предложение...

- Остановитесь, - я подняла руку в предостерегающем жесте. - Вы опять хотите говорить о том, о чем говорить не стоит. Я все видела и поняла, этого достаточно.

- Достаточно? - в который раз в льдисто-серых глазах появилась злость. - Все поняла?

- Да, - я кивнула. - Никто не может упрекнуть меня в отсутствии ума.

Лорд Ронан сделал ко мне шаг, я невольно попятилась.

- Значит, все поняла, - у меня холодок скользнул по позвоночнику от тона, которым это было сказано.

Он наступал на меня до тех пор, пока я не уперлась в стену. Затем навис сверху, испепеляя меня взглядом.

- Тогда пойми и это, - сказал Ормондт и завладел моими губами.

Я уперлась кулаками ему в грудь, попыталась оттолкнуть, но сильные мужские руки сомкнулись на моем теле, ладонь крепко сжала затылок, не позволяя вырваться. Я возмущенно замычала, ударила его кулаками по плечам и... обхватила его шею, начиная все более уверенно отвечать на поцелуй. Ноги подкосились, и если бы Ормондт не прижимал меня к себе, то я бы, наверное, не устояла. Наконец, он разорвал это опьяняющее слияние наших губ и посмотрел на меня слегка замутневшим взором.

- Это было жестоко, Айли,- глухо произнес он. - Это было очень жестоко. Я понял, зачем все это затеял Брин, и мог бы сказать ему спасибо, если бы он был прав. Но вы оба ошиблись, Айли, я уже отпустил прошлое. Чтобы ты не видела, ты видишь то, что ждешь, но все не так, как тебе кажется.

- Я видела, как вы на нее смотрите, - ответила я, не сводя блуждающего взгляда с его лица.

- Как? - спросил лорд.

- Вы все еще ее помните. Не знаю, что между вами произошло, но помню, что сказал призрак в тумане. Она ведь предпочла не вас, а вы до сих пор страдаете.

Ормондт вновь склонился ко мне, почти касаясь губ.

- Если сравнить мою боль от прошлого и от того, что произошло сегодня, - тихо сказал он, перебирая мои волосы, - это как ушиб и нож в спину. Я ведь готов был убить Бриннэйна. Если ему я не верил, просто стало неприятно, то после твоих слов... Ты ведь никогда не обманывала. Отмалчивалась, уходила от ответа, но не обманывала. У меня не было основания тебе не верить.

- Зачем вы все это мне говорите? - спросила я, понимая, что готова поверить.

- Потому что это правда. - Ответил лорд. Снова коснулся моих губ, теперь легко и быстро. - Ты все понимаешь, маленькая. Пойми и то, что я сказал.

Сказав это, он развернулся и вышел, а я сползла по стенке на пол, не в силах удержаться без исчезнувшей опоры, и прикрыла глаза. Так хотелось верить, так хотелось... И может, я бы даже сейчас улыбнулась, если бы не помнила главного: Воин Света не может иметь привязанностей.

Глава 13

Мы прогуливались по центральной площади. Лорд Бриннэйн вместе с лордом Аерном занимались вопросом приобретения чаши, а лорд Ронан рассказывал мне о технике управления взглядом. Больше ни о чем разговор не вязался, впрочем, мы особо и не поднимали других тем. Пожелали друг другу доброго утра, перебросились парой слов о погоде и все. Весь путь до площади мы молчали, но, как только благородные лорды оставили нас, мой учитель перешел к делу, и я отключилась от всяких лишних мыслей, с охотой внимая объяснениям. Затем лорд Ронан заметил лавку с писчими товарами и купил мне большую тетрадь и карандаши, так как в дороге чернилами пользоваться было не особо удобно.

Последние полчаса я занималась тем, что пыталась сдвинуть взглядом сухой листок с ладони. У меня глаза уже упорно съезжались к переносице, болели и слезились, но проклятый лист слетел всего раз, и то его просто ветром сдуло. Я скосила глаза на лорда Ронана, который прятал улыбку под рукой, разозлилась и смела с ладони лист чистой силой, сделав короткий пас второй рукой.

- Браво, Айли! - воскликнул лорд Ронан. - Вносим в план занятие по самоконтролю. Еще немного и у нас будет готова целая программа. Удержание концентрации тоже туда войдет.

- Но это сложно! - воскликнула я.

- Проще простого, - улыбнулся лорд. - Концентрация, правильное приложение и распределение силы, только и всего.

- Только и всего. - Проворчала я, злясь на себя, но желая хоть на какого-то излить раздражение. И с несвойственной мне капризной интонацией я произнесла. - Хочу мороженного.

Мгновенно покрылась краской стыда, но вместо порицания, хотя бы во взгляде лорд, я услышала:

- Одно мгновение, Айли. - И он направился в сторону кондитерской лавки, где продавали и мороженое.

Я готова была провалиться от стыда сквозь землю. Я! Я попросила что-то мне купить, САМА попросила! И хоть это была сиюминутная блажь, просто хотелось навредничать, потому что у меня не получается простейшее, но ведь лорд Ронан принял ее за чистую монету. И как мне теперь смотреть ему в глаза и уважать себя за это попрошайничество? Мало мне было прочих моих проблем и сомнений, я теперь добавила еще и это. И как теперь быть гордой, когда я опустилась до такого?

Пока я занималась самобичеванием, вернулся Ормондт. Он подал мне стаканчик с мороженым и мило улыбнулся:

- Все, что пожелаешь.

- С-спасибо, О... Ормондт, - выдавила я из себя и попыталась все-таки провалиться сквозь землю.

- Что с тобой? - спросил он, обходя меня и пытаясь заглянуть в глаза.

Я отвернулась и опустила голову еще ниже. Что со мной? Да я себя презираю! Попрошайка несчастная. В пору было бежать, куда глаза глядят и больше никогда не видеть того, кто присутствовал при моем позоре.

- Айлин, да, что теперь не так? - ну, вот, он еще и раздражен теперь.

- Все хорошо, - прошептала я.

Лорд Ронан озадаченно посмотрел на меня и вдруг широко улыбнулся.

- С тебя один медяк, - сказал он, подставляя ладонь.

Я с удивлением посмотрела на протянутую ладонь, затем на улыбающегося мужчину и выдохнула с облегчением. Распрямила плечи и деловито сунула ему в руки обратно стаканчик. Затем достала медную монету и пожила ее на открытую мужскую ладонь. Проследила, как монетка исчезает в кармане лорда Ронана, и с легким сердцем забрала свое мороженое, уже чувствуя себя хозяйкой положения. Ормондт хмыкнул, едва заметно покачал головой и потянул меня к скамейке, стоящей в тени. В тени, да за собственные деньги мороженое елось с большим аппетитом.

- А если я сам захочу тебя чем-нибудь побаловать? - спросил лорд Ронан. - Ты не будешь возражать?

- Чем, например? - я настороженно посмотрела на него.

- Ну-у, например, тем же мороженым или конфетами? - он с интересом посмотрел на меня.

- Не стоит, - сухо ответила я и вернулась к СВОЕМУ мороженому.

- Совсем-совсем не стоит? - лорд изумленно взметнул бровь.

- Совсем-совсем, - кивнула я.

- А если мне от этого будет приятно? - продолжил скользкую тему Ормондт.

Но тут я увидела Бриннэйна, шедшего к нам с сумкой через плечо, и с облегчением перевела тему.

- А вот и лорд Алаис, - я указала на него маленькой ложечкой.

- Как всегда вовремя, - ворчливо и едва слышно произнес лорд Ронан и встретил приятеля хмурым взглядом.

Бриннэйн подошел к нам, посмотрел на меня, затем на мрачноватого приятеля и возмущенно воскликнул:

- Ну, что я опять натворил?! Говори уже, воинственный мой. Хотя подожди, дай, хоть глаза виноватые сделаю.

И сделал. Более наглого и хитрого взгляда я не видела. Не выдержав, я хохотнула. Лорд Ронан наградил меня суровым взглядом, Бриннэйн озадаченным.

- Не вышло? - спросил он. - Никак не научусь делать виноватый вид, наверное, потому, что я безгрешен.

- Совести у тебя нет просто, - ответил лорд Ронан и перешел к делу. - Достал?

- А как же, - самодовольно усмехнулся Алаис. - Вот! - и он открыл сумку, демонстрируя свою находку. - Рассматривать будем за городом, чаша, похоже, на хранителя отреагировала. Всю дорогу слабенько отсвечивала, а сейчас магический фон растет. Не будем привлекать внимания. Одна реликвия фонит, вторая. - Он оглянулся. - И давайте уже выбираться отсюда.

Мы с Ормондтом ничего против не имели. Семейство Аерн сделала нам прощальный подарок, и за площадью нас ждали лошади, оставленные возле трактира. На трактир Бриннэйн посмотрел долгим тоскливым взглядом, вздохнул и махнул рукой.

- Вперед, детки.

Уже выехав за ворота, я все-таки решилась задать вопрос, который мучил меня с того момента, как утром я увидела черноволосого мага.

- Лорд Бриннэйн, - он повернулся ко мне. - Откуда у вас на скуле синяк и почему вы его не уберете?

- Кроха, это медаль за плохое чувство юмора, - расплылся он в улыбке. - И вообще, этот синяк придает моему лицу некую таинственность, не находишь? Как дама ты непременно должна это оценить.

Я нахмурилась, пытаясь понять, о чем он говорит. Затем перевела взгляд на лорда Ронана, хранившего гордое молчание и безучастный вид и возмущенно воскликнула:

- Лорд Ронан, это же ваш учитель! Как вы могли?

- Как-то смог, - равнодушно пожал плечами лорд.

- Он и больше мог, но я решил оставить только этот синяк, она мне идет, - подмигнул Алаис. - И не ругай его, кроха. Кое в чем, этот агрессивный самец был прав. А теперь закончим разговаривать о моем синяке и займемся чашей.

- Брин, - холодно произнес лорд Ронан. - Осторожней с эпитетами и еще, я бы попросил обращаться к моей ученице без фамильярностей.

- Да-да-да, дружище, я знаю, что пользоваться служебным положением ты умеешь, но мой ответ - нет. Это не фамильярность, это сто четыре года разницы в возрасте. - Ответил Бриннэйн непривычно сухо.

Я перевела взгляд с одного на другого и воскликнула:

- Благородные лорды, у нас есть дела поважней. Возьмите себя в руки и давайте уже посмотрим чашу! Лично меня она интересует больше, чем прозвища, которые вы мне даете. Кстати, "маленькая" и "кроха" не так уж сильно различны по значению. - И весомо потребовала. - Чашу!

Чтобы мое требование выглядело еще более доходчиво, я еще и руку протянула. Бриннэйн оценивающе осмотрел мою длань, вздохнул и вручил мне "Чашу Света". Дальнейшее повергло меня в изумление. Впрочем, не только меня. Едва я взяла чашу в руки, как хрусталь отозвался тихим мелодичным звоном, и "паутина" отозвалась на него легким жжением. Я ахнула и достала ее. По нитям "паутины" бежали мелкие искры, и чем ближе я подносила ее к чаше, тем ярче они становились, жемчужины все более наливались светом, пробивающимся изнутри, и я соединила обе реликвии. Точней, я просто поднесла их друг к другу, и "паутина" потянулась к хрустальной поверхности, на глазах растягиваясь и оплетая чашу. И как только соединение закончилось, "паутина" полыхнула, и заряд Света ушел в чашу, на мгновение, засветив ее, как настоящий фонарь. Только свет был настолько ярок, что его не затмил даже солнечный день. Затем все погасло, и я воззрилась на хрустальную чашу в оплетке серебряных нитей, украшенных жемчугом.

- Любопытно... - негромко произнес черноволосый маг.- Значит, паутина собирает свет и передает его чаше, тогда ножка и паук помогают удержать его внутри?

- Думаю, Свет и сейчас там, и его можно вытащить, как и раньше. - ответил лорд Ронан. - Только заряд теперь будет в разы больше.

Маги переглянулись, затем забрали у меня половину артефакта, которую мы нашли, и, передавая из рук в руки, рассматривали результат соединения двух реликвий.

- Но, в общем, твоя догадка верна, - кивнул Ормондт.

- Как и твоя, - согласно кивнул в ответ Алаис.

Я снова посмотрела на одного, потом на второго и широко улыбнулась. Враждебность, так явно ощущавшаяся совсем недавно, исчезла, и теперь я опять видела двух друзей. Они подняли на меня глаза. Бриннэйн подмигнул, а Ормондт неуверенно улыбнулся в ответ.

- Что? - спросил он.

- Ничего, хорошее настроение, - ответила я и засмеялась.

Даже не помню, когда мне было так легко на душе. Наверное, только в ту ночь на городской площади в Рэнладе, когда я впервые жизни танцевала вместе со всеми и купалась в лучистых глазах лорда Ронана. Теперь улыбались оба мага, глядя на меня. Это в результате меня и смутило. Замолчав, я опустила глаза и прошептала:

- Извините.

- Это ты ее смутил, - недовольно заворчал Бриннэйн. - Малышка так хорошо смеялась.

- Почему это я? - опешил Ормондт.

- Ну, не я же, - ответил Алаис тоном возмущенного праведника.

- Оба, - ответила я, не глядя, на них и снова улыбнулась.

Почему-то рядом с этими двумя мужчинами мне было сейчас легко и просто, даже смущение быстро отступило, и совсем не хотелось казаться суровой. Может, дело было в двух слившихся реликвиях, а может, в том, что напряжение между мужчинами исчезло, но мне и, правда, было рядом с ними очень легко.

- Посмейся еще, - негромко попросил меня Ормондт.

- Соловей не поет по заказу, мой мальчик, - вздохнул Бриннэйн, и я снова рассмеялась.

Я тронула лошадь, все еще посмеиваясь, и лорды быстро догнали меня.

- Я есть хочу, - сообщила я им с улыбкой.

- Тогда вперед, - осклабился Алаис, - я давно хотел это предложить, но вы же сразу обвините меня обжорстве.

- Я угощаю, всех, - улыбнулся лорд Ронан, и я спорить не стала. Всех, это другое дело.

- Какая щедрость, дружище, похвальная, я бы даже сказал, - начал Бриннэйн. - Почаще бы ты баловал своего... - он осекся под взглядом Ормондта, бросил на меня взгляд и понимающе подмигнул.

Но я особо не обратила внимания на слова мага. Обернувшись назад, я увидела всадника, в отдалении следующего за нами. Что-то в нем мне показалось знакомым, но что... Сколько я не пыталась понять, так и не нашла объяснения. Чувство опасности, на миг вспыхнувшее при виде всадника, исчезло, и я вернула вое внимание своим спутникам.

Маги оживленно обсуждали, куда направить наших лошадей. Впереди было село и городок. В общем-то, они стояли рядом, но Алаис был в харчевне в селе, а Ормондт в ресторации в городке. Один напирал на достоинство простой, но сытной пищи, второй на приятное обслуживание и неплохой набор блюд.

- Особенно хороши там десерты, - внес решающий довод лорд Ронан.

- Десерты? - лорд Бриннэйн почесал подбородок. - Знаешь, чем увлечь, проказник, - он игриво похлопал ресницами, чем вызвал новый взрыв моего смеха, и место нашего обеденного приема пищи было, наконец, выбрано.

Городок назывался Мердэг. Был он достаточно приятным, чистым. Горожане внимания на нас особо не обращали, что вполне нас устраивало. Ресторация, куда привел меня и сластену Бриннэйна лорд Ормондт, оказалась под стать городку. Нас приветливо встретили, проводили в отдельный кабинет, из окна которого открывался вид на городскую площадь. Ничего в этой площади примечательного не было, но нам расписали ее, как главную жемчужину Мердэга. Никто из нас не стал спорить и выражать сомнения. У кабинета было несколько плюсов: мы были одни, на нас никто не глазел, а еще стена с видом на площадь. Стена была прозрачной, но только с нашей стороны. Столик стоял впритык к этой стене и казалось, будто мы парим над площадью. Я была всем довольна. Мои спутник, вроде, тоже.

Приняв наш заказ, точней, заказ двух лордов, я скромно молча, толком ничего не понимая в названии блюд, подавальщик ушел. За столом ненадолго воцарилось молчание. Нарушил его Ормондт.

- Ну, рассказывай, старый аферист, как ты сумел добыть чашу.

- Так... - уклончиво ответил Бриннэйн. - Пришлось поползать на коленях, поплакать, рассказать про тяжелое детство. Потом показал синяк и сказал, что, если не вернусь с чашей, один очень злой дяденька меня совсем убьет.

Я широко раскрыла глаза, изумленно глядя на мага, а лорд Ронан произнес:

- А на самом деле?

- Такой момент испортил, - поморщился Алаис. - Еще немного, и наша кроха меня бы пожалела и опять поцеловала.

- Не понял, - заметно напрягся лорд Ронан.

- А, - отмахнулся черноволосый маг, - все равно уже не получится. Забудь.

Судя по взгляду, которым одарил своего бывшего мастера Ормондт, забывать он не собирался. Я вздохнула, хотя мне, если честно, такая реакция моего учителя даже нравилась.

- Ничего бы я не пожалела, - сказала я. - Просто удивилась, как благородный лорд может себя так неблагородно вести.

- Доверчивая ты наша, - расплылся в улыбке Алаис. - За что и люблю. Однако, обо все по порядку, - начал он, поглядывая на своего друга. - Пока мы шли с Джарлатом в сокровищницу, я все думал, как заполучить реликвию, не вызывая излишних вопросов. Выход мне подсказал сам Аерн. Стражем в сокровищнице поставлен призрак, как и в архиве. Смотритель - человек. Я попросил мальчика занять смотрителя где-нибудь на час, может чуть больше. Отличный парень, кстати, Рон, твой бывший адепт, - я посмотрела на лорда Роана, об этом я не знала. Впрочем, много ли я вообще знала о своем новом учителе и мужчине, который пытался уверить меня в своей симпатии. Прерывать мага я не стала. - Он увел смотрителя куда-то в дебри сокровищницы и гонял его там так, что вернулся бедолага красный, взмыленный и очень злой. Я же остался на попечение призрака. Мы перекинулись несколькими фразами, затем я достал кости и начал сам с собой играть.

- Он захотел сыграть с тобой, - уверенно сказал лорд Ронан.

- Верно, мой мальчик, - кивнул Бриннэйн. - Призрак не мог стоять в стороне. Мы играли просто так, потом на карандаши, чернильницу и перо с его стороны, с моей на пуговицу, платок и раскладной нож. Я выиграл, - он скромно вздохнул.

- И призрак начал играть на предметы из сокровищницы? - снова заговорил Ормондт.

- Не сразу, Рон, не сразу. Сначала я дал ему отыграться и снова выиграл, тогда наглый призрак притащил кошель смотрителя, собираясь играть на его деньги. Я поставил свои, и он все выиграл, абсолютно все.

- И что ты поставил, чтобы отыграться? - в глазах моего нового учителя загорелось любопытство.

- То, что не могло не заинтересовать призрака, наделенного магией. Конечно, заклинание. - самодовольно хмыкнул маг. - Выиграл он, получил свое заклинание, и я предложил еще одно. Дальше удача улыбнулась мне. Я начал отыгрываться, но этот прозрачный скупердяй отказывался играть на вещи, теперь его интересовали только заклинания. Но не могу же я проигрывать магию за карандаш. Призрак быстро смекнул, что к чему. Мы поговорили, что можно позаимствовать из сокровищницы и, о, чудо, пришли к выводу, что бесполезные вещи вполне подходит. Он смотался в хранилище, притащил всякой дребедени, пришлось все выиграть, чтобы он слетал еще раз. И вот тогда появилась чаша. В общем, он обыграл меня на все.

- Кроме чаши, - теперь я влезла в рассказ Алаиса и улыбнулась.

- Умница, кроха. - Ее-то я и отыграл как раз перед тем, как вернулся Аерн со смотрителем. Призрак немного расстроился, потому что я больше играть не хотел. Я подсказал ему, что он может ночью подкинуть на место чаши битый хрусталь, а когда ее придут уничтожать, то даже не расстроятся, что бесполезная безделушка исчезла. Призрак сразу воспрял духом, отнес все на место, мое добро этот прохиндей припрятал, а с меня взял обещания, угрожая страшной карой, что я никогда и никому не расскажу о том, что чаша не разбилась.

- И ты, как порядочный человек, поклялся, - лорд Ронан негромко рассмеялся.

- Конечно! Как можно обмануть такого славного парня, - серьезно кивнул Бриннэйн. - Так что вы теперь тоже вовлечены нашу тайну. И помните, если проговоритесь, у него друзья есть, и они вас после смерти найдут и устроят вам веселую загробную жизнь.

- Клянусь хранить тайну союза "Живой аферист и мертвый прохиндей", - не менее серьезно кивнул Ормондт.

- И я клянусь. - Я решила затесаться в эту компанию.

- А теперь мы должны скрепить нашу клятву кровью, - Алаис таинственно понизил голос и достал... складной нож, проигранный призраку. - Случайно в карман упал, - невинно сообщил он и откинул лезвие.

Я опять округлила глаза и спрятала руки за спину. Бриннэйн сурово сдвинул брови, склонился ко мне и, как только я отодвинулась подальше, оглушительно расхохотался.

- Кроха, я тебя обожаю, - воскликнул он сквозь смех. - Айли, поверь, я последний человек, кто будет кидаться на тебя с ножом.

Он протянул руку, предлагая пожать ее, но я, на всякий случай, помотала головой и еще ближе придвинулась к лорду Ронану.

- Брин, отстань от Айлин, - сказал Ормондт и улыбнулся мне. - А ты, оказывается, трусишка.

- Я не трусишка,- теперь я отодвинулась и от него. - Но клясться на крови не буду.

Лорды переглянулись и теперь рассмеялись вместе, заставив меня нахмуриться. В этот момент вернулся подавальщик, и Бриннэйн отвлекся от моей скромной персоны, а Ормондт потрепал меня по плечу, примирительно улыбаясь.

- Ты расстроилась, - сказал он, пододвигая ко мне тарелку с ароматным супом.

- Не люблю быть объектом для насмешек, - ответила я.

- Над тобой никто не насмехается. Здесь у тебя врагов нет, Айлин, - произнес лорд Ронан и снова подозвал подавальщика, что-то шепнув ему.

- Совершенно верно, - кивнул Алаис, на мгновение, отрываясь от своей тарелки.

Я взялась за ложку. Мне было и стыдно, что обвинила в этих двух мужчинах, уже не раз спасавших мне жизнь, особенно Ормондт, в издевательствах надо мной. Они оба относились ко мне тепло, это просто я не умею правильно понимать шутки и реагировать на них соответственно.

- Извините, я не хотела вас обидеть, - сказала я, виновато глядя по очереди на обоих магов.

- Айли, Айли, - Алаис отложил ложку. - Нас ты не обидела, вот нисколичко, честное благородное слово. Пожалуй, мне стоит взяться за твое воспитание.

- Вот уж ни к чему, - сразу отозвался лорд Ронан.

- На правах дедушки, Рон, - Бриннэйн обижено осмотрел на друга.

- Во-первых, ничему хорошему ты научить не можешь, - усмехнулся Ормондт. - А во-вторых, не дело лезть в отношения учителя и ученицы.

- Опять, вот опять! - возмущенно воскликнул Бриннэйн. - Ты опять воспользовался служебным положением. Это плохо, мальчик мой, непорядочно.

- Кто бы говорил, - хмыкнул мой учитель.

- Давайте есть! - внесла я предложение, и лорды, обменявшись упрямыми взглядами, вернулись к трапезе.

До десерта обед проходил в молчании. Я поглядывала на улицу, рассеянно наблюдая за жизнью городка. На площадь въехал всадник, оглядывающийся на ресторацию. Я пригляделась к нему, и в голове вдруг мелькнуло воспоминание. Я в а доме четы Аернов, выглядываю из окна и вижу, как мимо особняка, не спеша, проезжает всадник...

- Айлин, - лорд Ронан окликнул меня.

Я обернулась и застыла, глядя на маленький букетик голубых цветов, лежащий передо мной рядом с тарелочкой с пирожным. Мгновенно забыв о всаднике, я подняла глаза на Алаиса Бриннэйна. Он поднял руки, как бы говоря: "Я здесь ни при чем". Но я и не думала, что цветы от него, просто растерялась. Затем перевела взгляд на Ормондта, взяла букетик в руки и вдохнула нежный аромат.

- Спасибо, - прошептала я, продолжая вдыхать завораживающий запах.

Он накрыл мою руку, лежавшую на столе, своей и слегка сжал. От такого подарка мне отказываться не хотелось и, главное, он не вызывал чувства, что я за него чем-то обязана. Мне было просто приятно. И, потянувшись в сторону лорда, я решилась на непозволительную вольность, я поцеловала его в щеку, тут же пряча пылающее от смущения лицо в цветах.

- Однако, десерт и, правда, хорош, - заговорил Бриннэйн, отвлекая внимание лорда Ронана. - А подай-ка мне, милый, вон ту пироженку с клубничкой, - кокетливо произнес маг, и лорд Ронан выпустил мою руку, выполняя просьбу друга.

Я только сейчас поняла, что едва дышу. Поднялась из-за стола и, извинившись, покинула мужчин, спеша привести мысли в порядок. Как же вовремя сластена лорд отвлек моего учителя. Еще немного и у меня бы случился настоящий столбняк. Встреченный мной подавальщик указал, где находится туалетная комната, и я спряталась за белой дверью. Мой взгляд упал на зеркало, висевшее на стене. Я подошла к нему и отражение явило мне испуганную девушку, с лихорадочно блестящими глазами и пунцовым лицом, отчего шрамы стали выглядеть особенно отвратительно. Захотелось разбить зеркало и закричать, что оно врет. Но вместо этого я ополоснулась холодной водой и постояла несколько мгновений с закрытыми глазами, снова переживая момент, когда мои губы осмелились коснуться мужской щеки. Только сейчас поняла, насколько просто и естественно было поцеловать в радостном порыве лорда Алаиса, я ведь совсем немного смутилась. А сейчас стою и не могу отпустить ощущение теплой гладковыбритой кожи и уже такого знакомого запаха Ормондта Ронана.

- Это не дело, так нельзя, - прошептала я и призвала успокаивающую магию.

Цвет лица быстро пришел в норму, глаза потеряли нездоровый блеск, а дыхание выровнялось. Я натянула на лицо фальшивую улыбку и вышла из туалетной комнаты. И сразу уткнулась в грудь того, от кого бежала сюда.

- Ты в порядке? - спросил лорд Ронан, взяв меня за плечи. Он был встревожен.

- Со мной все хорошо, - кивнула я, освобождаясь из его рук. - Где лорд Бриннэйн?

- Доедает последнее пирожное, - усмехнулся лорд. - Но твое я спас. Брин поклялся держать себя в руках.

- Тогда надо скорей избавить его от искушения, - улыбнулась я и направилась обратно в кабинет.

- Айли, - позвал меня лорд, но я только поманила его за собой и еще прибавила шаг.

За те несколько мгновений, что мы стояли здесь, я еще дважды призывала успокаивающую магию. Уже почти дойдя до кабинета, я остановилась и обернулась к подошедшему мужчине.

- Нам надо позаниматься самоконтролем, - сказала я. - Очень надо. - И чтобы он ничего не подумал, добавила. - Хочу скорей освоить технику управления взглядом.

- Хорошо, как скажешь, - кивнул Ормондт, и я юркнула в кабинет, где откровенно грустил над единственным пирожным черноволосый мудрый маг.

Когда мы выходили из ресторации, я вспомнила о подозрительном всаднике и оглянулась. Но никого не увидела. Мужчины не заметили моего беспокойства, а я решила впустую ничего не говорить. Если снова увижу его, то обязательно укажу.

* * *

Темнота застала нас в дороге. Впереди ждал лес, где ночью мог встретиться кто угодно, потому решили остаться на открытом месте и заночевать. Меня, как обычно, в охрану нашего маленького лагеря не взяли, велев отдыхать. Нет, сначала Бриннэйн затолкал в меня набранных на последней остановке припасов, а потом уже отправили спать. Они заботились обо мне и опекали так, что я, в конце концов, все же начала себя чувствовать "крохой" и "маленькой". Это даже начало злить. Я с ужасом думала, что пока мы доедем до Хенса, где жил Грэйм Дави, тезка собственного прадеда, я или буду в слюнявчике, или точно начну называть Бриннэйна дедушкой. Кем я буду называть лорда Ронана, даже представить страшно. Папой точно не назову, язык не повернется.

Я лежала недалеко от костра и слушала негромкий мужской разговор. Маги обсуждали наше дальнейшее передвижение, выбирая наиболее удобный и короткий путь. Для меня многие названия городов были совершенно не знакомы. Потому, я просто слушала их, пытаясь нарисовать в своем воображении места, в которых никогда не была. С этим у меня всегда было не очень, и представлялись уже знакомые города и дороги, но под новыми названиями. Учитель Белфоер говорил, что видеть четкую картину из фактов гораздо лучше, чем дорисовывать в ней то, чего нет: "Богатое воображение хорошо для художника, Айли. Боевой маг должен работать с реальностью, не добавляя в нее детали, которые подкидывает воображение".

Постепенно веки начали смыкаться, и я заснула под мерное журчание негромких голосов. Снились мне горы и мой дом. Только мама и папа в моем сне были живы, и тетя Эйли весело смеялась, слушая, как я взахлеб рассказываю о своих приключениях. Мама, как всегда серьезная и собранная, слушает внимательно и качает головой, а папа гладит меня по волосам, как он часто делал, и улыбается. В какой-то момент я подняла голову к небу и вскрикнула, увидев парившего над нами орла. Его хищный взгляд я чувствовала даже с такого расстояния. Потом орел сложил крылья и камнем понесся на меня...

- Мама! - закричала я и распахнула глаза.

- Это всего лишь сон, - услышала я тихий голос и поняла, что лорд Ронан обнимает меня, слегка покачивая, как маленькую. - Все хорошо, ты в безопасности.

Вырываться не было никакого желания, потому что лорда даровали покой. Даже не задумываясь, насколько вольно себя веду, я положила голову ему на колени и закрыла глаза, удерживая мужскую ладонь в своей руке. Вторая рука Ормондта гладила меня по волосам, и я постепенно снова заснула.

Следующий раз я проснулась сама по себе, ничего страшного мне не снилось, просто глаза открылись и уставились в темноту. Голова моя по-прежнему покоилась на мужских коленях, но теперь не я сжимала руку Ормондта, а он мою, поглаживая запястье. Затаив дыхание, я прислушивалась к этому поглаживанию, и убирать свою руку не спешила. Затем решила, что надо все-таки обозначить свое присутствие в мире бодрствующих, но, передумала это делать, как только поняла, что разговор двух магов продолжается, и разговаривают они обо мне.

- Какие планы на будущее, Ормондт? - в голосе Бриннэйна не было не обычного веселья, не даже легкости. Он был предельно серьезен.

- Я не знаю, Алаис, - отвечал лорд Ронан - Я растерян.

- Ты же понимаешь, что ты ничего не можешь предложить этой девочке? - ответа не последовало, я совсем передумала шевелиться. - Ты должен остановиться, Рон. Оставь ваши отношения на уровне дружеских, это тот максимум, который можешь ей дать.

- Брин, может ты не будешь совать...

- Слушай меня внимательно, мальчик, - в голосе Бриннэйна порезались незнакомые мне металлические нотки. - Я все понимаю. Ты одинок, как и любой из нас, тебе хочется тепла, но эта девочка не та, кто сможет ненадолго согреть тебя. Марси еще могла принять твое предложение, если бы не открыла в себе, что тоже может любить. Айлин Кэлум не Марсия Коттинс.

- Брин, - лорд Ронан прервал своего друга. - Я не слепец.

- Ты не слепец, ты эгоист, - жестко остановил бывшего ученика Алаис Бриннэйн. - Ты даже представить себе не можешь, что перенес этот ребенок. Я прожил ее жизнь, я видел все, что происходило с ней, каждую минуту. Я чувствовал все, через что она прошла. Я выплакал каждую ее слезинку. Рон, - голос черноволосого мага вдруг дрогнул, - взрослые ломаются от такой беспощадной ненависти, которая обрушилась на маленькую девочку. А она прошла этот путь в том возрасте, когда детям нужно внимание. И когда ее равесницы мечтали о парнях, Айлин мечтала о том, чтобы ее перестали замечать. Айли ведь даже никогда не допускала мысли, что она девушка. Рон, ты слышишь? Тьма, мой мальчик, я чувствовал, презрение в каждом взгляде, презрение и страх. Ни друзей, не подруг, ни даже просто женщины, способной подсказать взрослеющему ребенку, что происходит с ее телом. Хеву Белфоеру пришлось даже это ей подсказывать. Она ведь все еще ребенок, которому пришлось не развиваться, а бороться за жизнь среди мирных обывателей. Сколько всего не знает даже ее учитель. Малышку несколько раз пытались убить в том Тьмой проклятом городке, а она ему ничего не рассказала.

- Хватит, - глухо произнес лорд Ронан.

- Больно, Рон? - тихо спросил Бриннэйн. - Вот и мне было больно, когда я натянул на себя шкуру Айлин Кэлум. И каждый раз больно, когда я смотрю на ее личико. Подонок Кетер украл у девочки больше, чем жизнь, он украл у нее душу. Больше всего на свете мне хочется зубами вгрызться в его поганую глотку. Как и сжечь дотла тот паршивый городишко в горах, где на двенадцатилетнего подростка кидается с ножом пьяный идиот, - в голосе мага звенела ярость.

Я лежала, забыв, как дышать. Никто не знал про тот случай. Мне, действительно, было двенадцать. Был вечер, и улицы опустели. Я пошла за водой. Учитель отсутствовал дома, и мне хотелось помочь по хозяйству. Выглянув на улицу, я решилась и пошла к колодцу, стараясь держаться сгущающейся тени. Тот сапожник появился, когда я уже шла обратно, радуясь, что могу поухаживать за учителем. Даже представляла, как согрею воду к его приходу, чтобы он смог помыться после жаркого дня. Он вышел из-за угла, когда мне оставалось просто перейти улицу. Сапожник, огромный коренастый мужик с мощными руками, заметил меня и преградил путь. От страха я даже не запомнила, что он говорил мне, только запомнила большой нож, сверкнувший в свете разгорающихся фонарей. Спасла меня соседская собака. Она выскочила из-за того же угла, наткнулась на сапожника и разразилась громким лаем, цапнув за ногу. Он не удержаля на ногах и полетел на землю, выбив ногой из моих рук ведро. До сих пор помню, как смотрела на воду, текущую по дороге. В тот момент я даже не думала, что меня только что чуть не зарезали, я переживала, что учитель так и не получит горячей воды, когда вернется домой. Громкая ругань сапожника привела меня в чувство, я схватила ведро и побежала к дому учителю, закрылась там и забилась в угол, где просидела, пока не пришел Хев Белфоер. Рассказывать ему я ничего не стала. И Бриннэйн это увидел, когда я сама позволила взять свою кровь. Он все увидел и узнал, но ни словом не дал понять, что знает. Но зачем он теперь все это говорит? Зачем? Моя боль, это только моя боль. Я не хочу жалости! Потому и молчал, вдруг поняла я. Потому ни разу даже не позволил заподозрить, что пережил мою боль вместе со мной. Но лорд Ронан, как он теперь будет на меня смотреть? И тоже сразу поняла, что и он скроет от меня, что узнал. Поэтому, я и не выдала себя, продолжая претворяться спящей и чувствуя, как пальцы Ормондта сжимают мою руку, словно удерживая на краю пропасти.

- Рон, ты мне, как сын, котрого у меня нет, и никогда не будет. Я люблю тебя и поддерживаю во всем, но Айлин - единственное, за чьи слезы я буду наказывать даже тебя. - Все с тем же металлом в голосе продолжал Алаис.

- В доме Аернов, тот розыгрыш... - совсем тихо произнес Ормондт.

- Да, мой мальчик, ты заставил ее страдать, я заставил страдать тебя. Не скрою, мне хотелось тебя встряхнуть, чтобы твоя голова встала на место. Но глаза этой девочки... Она достаточно страдала, чтобы переживать еще и из-за застарелых страстей мужчины, который смутил ее покой.

- Ударить себя позволил, потому что был удовлетворен реакцией и дал мне выпустить пар? - сухо спросил лорд Ронан.

- Ты, как всегда, проницателен до безобразия, - вот теперь Алаис стал привычно насмешливым. - К тому же я вижу разницу в твоем отношении к этим двум девушкам. Марси стала той соломинкой, за которую ты ухватился, чтбы избавиться от одиночества. Айлин нечто другое. Родство душ, Рон? Началось все с сочувствия? - лорд Ронан опять промолчал. Впрочем, может он кивнул, я не знаю. - Не разбивай сердце девочке. Ты ведь сам знаешь, что все прекратится, как только мы вернемся в Орден. Ее даже не позволят тебе обучать, как только увидят, что между вами есть. Просто дадут другого мастера. Сдержи себя сейчас, пока не поздно. Пока это только увлечение. Рон, ей будет больно, тебе будет больно. А бедный дедушка Брин снова будет стоять на голове, чтобы вытащить тебя из болота.

- Уже поздно, дружище. Я осознал это в доме Аернов еще до того, как ты вышиб из меня воздух своим наказанием. - Невесло ответил Ормондт.

Они замолчали, но я так и не решилась пошевелиться, придавленная всем услышанным. Пальцы лорда вновь заскользили по моей руке.

- А если сделать так, как ты придумал, - усмехнулся лорд Ронан.

- Как? - оспросил Бриннэйн.

- Два года, может даже чуть больше, у меня есть. - Сосредоточенно заговорил Ормондт. - Я даже могу успеть увидеть своего первенца. А потом вселение в новое тело...

- Бред, Рон, - резко ответил Алаис. - Ты сам себя сейчас слышишь? Помимо того, что ты заставишь Айлин пережить твою смерть, так еще и Орден разъеденит тело с душой, как только узнает о вселении. Вспомни, как ты до хрипоты отстаивал кошку, чтобы ей дали шанс на жизнь. Мы на пару стучали кулаками об стол отцов-основателей, когда они приняли решение об разъединении. Сколько у тебя ушло сил и нервов на защиту этой жизни. Ты же потом был выжат настолько, что Бидди меня чуть не убила, что не уследил за тобой. Аерны даже не догадываются, что счастливы только благодаря тебе.

- И тебе не меньше, не скромничай, - ответил лорд Ронан.

- А мальчишка Аерн. Он же самовольно расширил свой источник, умудрившись черпануть чистый Свет настолько щедро, что при разрыве рисковал долго не протянуть. Опять ты настоял на том, чтобы ему помогли. Ты благороден, мой мальчик, так не изменяй себе. Возьми себя в руки, тогда хотя бы тебе оставят девочку, как адепта. Хотя, может, и к лучшему, если обучать ее будет другой мастер. - Вернул разговр в прежнее русло черноволосый маг. - Отпусти, не издевайся ни над ней, ни над собой.

- Я не справляюсь, Алаис, - у меня сердце сжалось от той тоски, что прозвучала в голосе Ормондта. - Я пытался, у меня не получается.

- Тьма, - снова выругался Бриннэйн.

Невольный всхлип вырвался из моего горла, и они замолчали. Я, наконец, пошевелилась, больше не в силах скрывать, что давно не сплю. Но и признаваться, что подслушала разговор двух мужчин, я не собиралась. Потому, потянувшись, я села и, мягко забрав руку у лорда Ормондта, я протерла глаза, чтобы спрятать слезы.

- Что ты вскочила, спи, - улыбнулся мне Ормондт, и я заметила, что улыбка вышла вымученная.

- Что-то сны сегодня тяжелые снятся, - ответила я такой же улыбкой. - Пройдусь немного.

- Тебя проводить? - спросил Бриннэйн.

- Нет, я уже взрослая, - усмехнулась я.

Я чувствовала, что они смотрят мне вслед, но заставила себя идти спокойно. Только скрывшись за густотой листвы и темнотой ночи, я бессильно опустилась на землю и беззвучно заплакала. Столько всего всколыхнул подслушенный разговор. И мое детство, и отрочество в Грахеме. И пустые надежды на то, что сероглазый маг знает выход, потому не оставляет меня в покое, множеством мелочей напоминая, что я ему небезразлична. И то, что мне даже не позволят просто быть рядом с ним, как его адепту. Кто-то чужой и равнодушный начнет обучать меня, а лорда Ронан я могу вообще никогда не увидеть. Или увижу, но уже не буду нужна ему. Святители, я ведь столько мечтала быть хоть кому-нибудь нужной, и вот это произошло. О таком я даже мечтать не смела, что смогу увлечь такого мужчину, как Ормондт Ронан, а выходит, что нужно задавить в себе то, что все ярче разгорается в душе.

Слезы высохли сами собой. Я встала и посмотрела сквозь листву на того, о ком отныне я запрещаю думать иначе, чем как об учителе сейчас и мастере в будущем. И не позволю ему воспринимать меня иначе. Если, чтобы остаться рядом с ним, нужно отказатьсь от надежды на призрачное счастье, я откажусь, как уже от много отказалась. И ему помогу. Пройдет время, и мы привыкнем к общению, как мастре и адепт. Отныне я не буду назывть его по имени, даже изредка. Наши разговоры будут о магии, о реликвиях, об Ордене, о чем угодно, только не о чувствах. Я сама буду следить за этим. И никаких поцелуев. Сердце сжалось при воспоминании о целующих меня губах, но я задавила его, решительно и безжалостно. Я не хочу, чтобы рядом со мной был чужой мне человек. Значит, в Орден мы придем теми, кем и должны прийти: учитель и ученица. Выдохнув, я вышла из кустов и вернулась к костру.

- Спокойной ночи, - сказала я и легла на свое место, игнорируя взгляд лорда Ронана.

Последняя слезинка предательски скатилась по щеке, как точка в принятом мною решении. Уснуть я так и не смогла, мужчины больше не возобновляли свой разговор. Лорд Ронан лег отдыхать, Алаис Бриннэйн остался бодрствовать. Он тихонько подошел ко мне, накрыл своим плащем и по-отечески погладил по волосам. Я никак не отреагировала. Он вернулся к костру и просидел, пока его не сменил бывший ученик. Лорд Ронан тоже подходил ко мне, долго сидел рядом, не прикасаясь, но и к нему я не стала поворачивать головы.

Дождавшись рассвета, я встала, пожелала доброго утра своему учителю и пошла приводить себя в порядок. Когда вернулась, Алаис уже встал. Мы позавтракали и тронулись в путь. Вчерашней легкости я больше не чувствовала.

Глава 14

- Схема распределения силы в данной технике выглядит следующим образом, - Лорд Ронан чертил в тетради схему, параллельно объясняя ее.

Я внимательно слушала его и следила за четкими движениями руки учителя, отмечая, что у него ровный почерк, такой же уверенный, как и сам лорд. На одно мгновение перевела взгляд на его профиль и сразу опустила глаза обратно в тетрадь. Вспомнилось, как я целовала его в щеку, и желание повторить этот опыт стало просто невыносимым.

- Что это? - я ткнула пальцем в одну из линий схемы, чтобы отвлечь себя от лишних мыслей.

- Айли, я же объяснил это, когда только начал чертить, - он поднял на меня взгляд льдисто-серых глаз. - Ты меня вообще слушала?

- Да, - я кивнула, спешно вспоминая, что же он говорил.

- Хорошо, начнем с начала, - решил лорд Ронан и начал объяснения заново.

Я изо всех сил старалась не упустить нить понимания, но внимание все больше таяло под мягкими нотками в голосе учителя. Пришлось встряхнуть себя, чтобы губы не растянулись в мечтательной улыбке. Мне все время приходилось следить за собой. Решения, принятого ночью, придерживаться удавалось с трудом. Особенно теперь, когда я была уверена в отношении к себе лорда Ронана. Солгать он мог мне, но его откровение я услышала тогда, когда мои спутники были уверены в том, что я сплю. Взгляд мой исподволь следовал за этим статным мужчиной, непрошеные фантазии будоражили воображение, которое вдруг решило обнаружиться, желание быть ближе к нему жгло раскаленными углями. И в то же время я старалась оставаться вежливой, почтительной и отстраненной, чтобы не давать повода заподозрить мое истинное отношение.

- Теперь ясно? - вопрос лорда выдернул меня из той ваты, в которую я успела погрузиться.

- Что? - переспросила я, рассеянно глядя на него.

- Айлин, что с тобой? - лорд Ронан удивленно вздернул бровь. - Ты сегодня с утра сама не своя. Тебя что-то тревожит?

- У меня все хорошо, - ответила я и поспешила отойти от него. - Простите, лорд Ронан, я неважно себя чувствую. Можно, мы продолжим позже?

- Хорошо, - он согласно кивнул. - Что у тебя болит?

- Голова, - ответила я первое, что пришло в голову.

- Иди сюда, - маг потянулся и ухватил меня за руку, заставив вздрогнуть от неожиданного прикосновения.

Я подошла к нему, и мужчина усадил меня на свой плащ, откуда я только что встала. Лорд Ронан встал на колени за мой спиной и провел рукой по голове. Прикрыв глаза, я наслаждалась этими легкими ласкающими прикосновениями. Я почувствовала, как его пальцы скользнули мне на шею, провели линию до позвоночника, затем уже обе руки гладили на плечи, чуть сжали...

- Айлин, - прошептал лорд уткнувшись в мою макушку.

Это вывело меня из того блаженного состояния, в котором я прибывала. Дернувшись, я вскочила, затравленно глядя на него.

- Спасибо, лорд Ронан, мне гораздо лучше, - пролепетала я.

Послышался стук лошадиных копыт по каменистой дороге, и к нам подъехал Бриннэйн. Я широко улыбнулась ему и пошла навстречу, лорд Ронан встретил друга взглядом исподлобья. Не знаю, как моему учителю, а мне талант Бриннэйна появляться в самый нужный момент очень даже нравится. Алаис соскочил с лошади, положил мне руку на плечо и повел к лорду Ронану.

- Какие новости? - просил мой учитель.

- Ничего подозрительного не заметил. Нас никто не ищет, засады нет, зато есть постоялый двор и чистенькие комнаты с горячей водой. Лично я за то, чтобы следующую ночь провести с комфортом.- Сказал Бриннэйн и повалился на плащ, не забыв отпустить меня. - Айли, ты уверена, что не ошиблась? Может, это разные люди?

Я пожала плечами. Ведь хотела же сказать про странного всадника, когда вновь увижу его, но не удержалась и рассказала про него, когда лорды обсуждали, что наша дорога странно спокойная. На дом лорда Ронан решились напасть, а за те дни, что мы путешествуем, никто ни разу даже не предпринял попытки атаковать. Это было немного странно. Вот тогда-то я и рассказала про подозрительного преследователя. Маги приняли информацию к сведению. Но за весь день всадник так и не объявился. Перед въездом в большое село Бриннэйн оставил нас с лордом Ронаном и отправился на разведку.

- Едем? - спросил Алаис, приподнимаясь на локте.

- Горячая вода, это замечательно, - задумчиво произнес лорд Ронан. - Ты уверен, что ничего не пропустил?

- Ты сомневаешься во мне? - Бриннэйн вздернул брови.

- Нет, - мой учитель отрицательно покачал головой. - Но мы не одни, я хочу быть уверен, что нас не ждут сюрпризы.

- Можешь проверить сам, - пожал плечами черноволосый маг. - Мы с Айли тебя подождем.

- Ты сильней и опытней меня, - лорд Ронан встал. - У меня нет повода в тебе сомневаться. Айли, - он обернулся ко мне. - Собираемся.

Я кивнула и подобрала свою тетрадь с вложенным в нее карандашом. Вскоре мы уже подъезжали к селению. Лорд Ронан остановился, указывая мне, чтобы и я не спешила вперед. Прикрыл глаза, прощупывая село, и снова тронул поводья. Бриннэйн ехал позади. Он подождал, когда мы въедем в селение и сделал пас.

- Если границу пересечет тот, кого в селе не было во время моей проверки, я сразу узнаю, - пояснил он.

Постоялый двор был почти пустой, комнаты нам выделили одни из лучших. Хозяин долго расшаркивался и кланялся. Им занялся Бриннэйн, избавив нас от долгих уверений, что его заведение к наши услугам. И хозяин готов во всем угождать благородным лордам и милой леди.

Лорд Ронан занял комнату рядом со мной, Бриннэйн поселился напротив. Мне велели привести себя в порядок и выходить к ужину. Возражений у меня не имелось. Когда я закончила, в дверь постучали. Это был молодой слуга. Он внимательно осмотрел меня. Сначала его взгляд обследовал мои ноги, затянутые в узкие брюки. Парень довольно поцокал языком. Затем взгляд бесстыжих взгляд скользнул по бедрам, на талию, подчеркнутую приталенной дорожной курткой, грудь. Парень довольно ухмыльнулся. А после взглянул мне в лицо и заметно скривился. Я врезала ему звонкую пощечину, и слуга побагровел.

- Совсем оборзела? Ты, что о себе думаешь? - заревел он. - Думаешь, я не вижу, что ты никакая не леди. Путешествуешь с двумя мужчинами. Знаем мы, для чего лорды с собой девок простых берут. Подстилка, да еще и страшная, как сама Тьма.

- Не люблю дураков и всезнаек, - недобрый голос заставил парня вздрогнуть.

Цепкие пальцы ухватили его за ухо, и потянули от меня прочь. Бриннэйн отвел грубияна немного в сторону и дал пинка, от которого слуга полетел по коридору и попал в руки лорда Ронана, поднимавшегося наверх. Он вопросительно посмотрел на Бриннэйна, затем на меня.

- Плохой мальчик с грязным языком, - ответил на его взгляд черноволосый маг, и мой учитель, еще раз посмотрев на мое хмурое лицо, ударом кулака отправил парня на первый этаж. - Хороший мальчик. - Одобрительно хмыкнул Бриннэйн. - Ну, что встали, хотите, чтобы я от голода умер?

И первый двинулся к лестнице. Учитель дождался меня, он посмотрел мне в глаза цепким взглядом, я отвернулась и прошла мимо. Настроение, которого и так толком не было, упало еще больше. Вот, как такое возможно? Я знаю, что ко мне неравнодушен лучший мужчина на свете, а слова какого-то идиота запали в душу, и я вновь думаю о том, что отвратительна.

Когда мы спустились, хозяин постоялого двора хлопотал над парнем, сидевшим на полу и зажимавшим рукой разбитый нос. Мужчина поднял на нас глаза и оставил слугу на попечение полной женщины, окинувшей нас недобрым взглядом.

- Благородные лорды, - затараторил хозяин, - примите мои извинения за моего балбеса. Уж не знаю, что он там вам сказал, вы простите его, это все по глупости и молодости. Ежели взял чего без спроса там, или разбил, мы ущерб возместим.

Бриннэйн смерил хозяина задумчивым взглядом, затем посмотрел на парня.

- Пусть перед дамой извинится, - сказал он. - К вам, достопочтенный господин, у нас претензий нет.

- Извинится, непременно извинится, - радостно подхватил хозяин. - Иди сюда, - грозно крикнул он слуге.

Тот поднялся с пола и с опаской посмотрел на моих спутников. Лорд Ронан пододвинул мне стул и стал за моей спиной. Я подняла голову и заметила изучающий взгляд, направленный на парня. Бриннэйн развалился на стуле напротив меня и постукивал пальцами по столу. Полная женщина посмотрела недовольно на хозяина, я решила, что она его жена. Так только жены смотрят на мужей, когда не одобряют их решение. Тогда балбес, должно быть, их сын. Когда он проходил мимо отца, тот отвесил подзатыльник и подобострастно оскалился в нашу сторону.

- Извинись перед леди, - велел парню отец.

Тот хмуро взглянул на меня и пробурчал:

- Извините меня, леди, я не хотел вас обидеть. Вы не подстилка и не страшная.

- Что? - от ледяного тона моего учителя даже я в один момент покрылась мурашками. - Он это сказал?

- Ага, - кивнул Алаис.

- Что же ты мне наверху толком не объяснил? - я кожей почувствовала, как в воздухе разлилась магия.

- Извини, - развел руками Бриннэйн, - как-то не хотелось эту грязь повторять.

Я вскочила из-за стола и схватила лорда за руки.

- Я приняла извинения, - заглянула в льдисто-серые глаза и умоляюще произнесла. - Не надо, пожалуйста.

Лорд сжал мои пальцы, несколько мгновений смотрел в глаза и отступил.

- Прости, - сказал он и стремительно вышел на улицу.

Бриннэйн покачал головой и встал.

- Закажи пока, кроха, мы сейчас вернемся, - сказал он. И хозяину. - Не дай Свет, я вернусь и пойму, что ее опять обидели.

- Не извольте беспокоиться, - тут же заверил его мужчина.

Бриннэйн ушел, следом был отпущен парень. Женщина пошла за ним и уже из-за двери, за которой они скрылись, послышалось его возмущенное:

- Я не прав что ли?

Она ответила тихо, и я не расслышала. Хозяин, услышавший слова сына, бросил на меня быстрый взгляд и расплылся в приветливой улыбке, рассказывая, что сегодня подают на ужин. Я сделала заказ и осталась ждать возвращения моих спутников.

Пока я сидела одна за пустым еще столом, в двери вошла пожилая женщина в простом черном платье с белоснежным воротником и такими же манжетами. Она посмотрела на меня без всякого интереса, затем позвала хозяина. Он выглянул, поклонился женщине и повел за собой. Женщина оставалась в глубинах постоялого двора недолгое время, а когда вышла, я уловил слабый след целительской магии. Значит, ее позвали лечить сломанный нос грубияна. Магиня на выходе остановилась и обернулась ко мне:

- Опасайся орла, - сказала она и вышла.

Я уставилась на закрывшуюся дверь, все пытаясь понять, что она хотела сказать. Затем вспомнила свой сон и почувствовала, как кровь отливает от лица. Мне на ум пришел только один орел, которого стоит опасаться. Но ведь с меня сняты подозрения, расследование прекращено, и портреты с отпечатком ауры должны были уже исчезнуть. Я потерла виски. Сказать или не сказать моим спутникам?

В этот момент появился хозяин. Он нес тарелки с горячим ужином. Расставил их на стол и собрался, было, уйти за оставшимся заказом, но я остановила его.

- Кто эта женщина, которая сейчас приходила? - спросила я.

- Это наша местная ведьма, госпожа Нормина. - ответил мужчина.

- А где ее можно найти?

- Вам нездоровится? - участливо спросил хозяин. - Я могу ее вызвать.

- Нет, - ответила я. - Просто назовите ее адрес.

- Улица Святителя Грэхейма, второй дом. Он белого цвета, выделяется среди остальных, сразу узнаете. - Мужчина вновь поклонился и ушел, а я осталась ждать двух магов, которые все никак не возвращались.

Стол уже был накрыт, а моих спутников еще не было. Я пошла к выходу, чтобы посмотреть их. На улице магов тоже не увидела, побрела по улице, прислушиваясь к голосам, надеясь, что они где-то поблизости. Но никого так и не нашла. Зато, когда подняла голову, увидела табличку "Улица Святителя Грэхейма". Эта улица ответвлялась от той, по которой я шла. Подумав немного, я свернула на нее и начала озираться, ища белый дом магини Нормины. Впрочем, судя по по ее сединам, женщина уже давно заслужила это почетное звание - ведьма.

Белый дом, действительно, был вторым, но с конца улицы, о чем хозяин постоялого двора сказать забыл. Я немного постояла на пороге, раздумывая, надо ли мне заходить сюда или нет. Затем решилась и постучалась. Дверь открылась сразу же, словно госпожа Нормина стояла за дверью и ждала.

- Входи, - коротко сказала она.

- Добрый вечер, - поздоровалась я, когда переступила порог маленького, но уютного дома.

Ведьма провела меня в комнату и указала на невысокое кресло у потухшего камина. Сама она куда-то ушла, а я занялась тем, что решила осмотреться. В доме пахло травами, а еще сдобной выпечкой. На столе посреди комнатки лежала, расшитая большими красными цветами, скатерть. На ней стояла вазочка с фруктами. На камине стояли маленькие портреты мужчины с тонкими усиками и девочки, чем-то похожей на хозяйку этого дома. На стене, напротив, красовалась картина, изображающая бушующее море и нависший над ним утес. На окнах висели белые занавески, и стояли цветы в горшочках. Так же был шкафчик с книгами. Мне захотелось посмотреть, что читает магиня, но бродить по комнате я не решилась.

Она вернулась с подносом, на котором стояли две чашки с травяным чаем и тарелка с булочками. Женщина указала мне на стол, и я поспешила помочь ей. Спустя несколько мгновений мы уже сидели за столом и пили чай из красивых кружек, заедая его еще теплыми булочками. Магиня не задавала мне вопросов, я не начинала разговора. Потом снова посмотрела на портреты.

- Мои муж и дочь, - произнесла Нормина, заметив мой взгляд. - Муж умер два года назад, а дочь живет в столице.

- Вы живете совсем одна? - ответ был очевиден, но вырвался сам собой.

- Отчего же, - улыбнулась женщина. - Кот еще со мной живет. Нам нескучно. А ты в горах жила, - утвердительно продолжила Нормина, и я кивнула.

- Вы прорицательница? - спросила я, опять же, об очевидном.

- И это тоже, - кивнула магиня. - А ты боевик. Есть в тебе еще что-то, только я не вижу.

- А что видите? - я затаила дыхание, ожидая ответа.

- Да разное. - она пожала плечами. - Вижу, что сердечко у тебя неспокойно, что пережила многое, тоже вижу.

- Вы говорили про орла, - напомнила я.

- Мои видения не всегда четко указывают на события. Просто увидела, как на тебя орел нападает. Что это может означать... - магиня ненадолго задумалась. - Ты сама это знаешь. - Уверенно произнесла она.

Я поставила чашку на стол и помрачнела. Неужели все-таки Кетер? "Паутину" ищет, это понятно. Но когда ждать нападения?

- А вы не видели, скоро орел нападет? - спросила я.

- Не видела. Про тебя вообще сложно смотреть, словно слепит что-то, - призналась магиня. - Кровь у тебя непростая.

Ну, да, я же хранитель. Бриннэйн же говорил, что Дары Света к хранителям по крови привязаны. В этот момент мне стало любопытно, как отцы-основатели соединили адептов и реликвии. И почему каждый из нас может в одиночку собрать артефакт.

- Ищут тебя, - вдруг сказала Нормина.

- Кто? - я испуганно посмотрела на нее.- Орел?

- Скорей, волк, - усмехнулась она. - Ярость чувствую. Ярость и страх потери.

Я вскинула на нее глаза и охнула. Ну, конечно, я же не сказала, что иду сюда. Поспешно вскочив, я бросилась к двери.

- Большое спасибо, госпожа Нормина, - крикнула я и выскочила на улицу, сразу попав в чьи-то руки.

Нервно сглотнув, я поняла глаза и замерла, замороженная взглядом льдисто-серых глаз. Он, действительно, был в ярости. Я видела, как ходили желваки, как вспыхивали и гасли в глазах голубоватые искры. Его руки до боли сжали мои плечи.

- Как ты могла так уйти? - спросил он ровным голосом, совершенно лишенным эмоций, я поняла, что лорду стоит больших усилий сдерживать эмоции, рвущиеся наружу.

- Мне ничего не угрожало, - голос вдруг сел, и ответ вышел хриплым.

- Границу Брина нарушили, - все так же ровно продолжал лорд Ронан. - Он пошел проверять, а я вернулся на постоялый двор. Вернулся и не нашел тебя. - Пока он говорил, голос его все больше набирал силу. - К Проклятой, Айли, я испугался! - воскликнул он и сразу взял себя в руки.

- Со мной все в порядке, лорд Ронан, - прошептала я. - Я разговаривала с местной ведьмой.

- Зачем? - спросил лорд и потянул меня от дома магини, возле которого мы все еще стояли.

Мы шли по улице, подсвеченной самыми обычными фонарями, которые зажигал фонарщик, орудуя большой палкой с огнем на конце. Лорд Ронан держал меня за руку, и мне до крика не хотелось, чтобы он отпускал меня. Но внутренний голос все твердил, что я приняла решение и должна ему следовать. Я не маленькая девочка, и не должна позволять себе подобной вольности.

- Ты не ответила, - снова спросил лорд. Голос его стал спокойней.

- Она сказала, что мне угрожает опасность. Еще на постоялом дворе сказала. Ее вызвали к тому парню, - начала объяснять я. Лорд Ронан остановился при первых же моих словах и теперь стоял напротив, внимательно слушая. - Я спросила у хозяина, где она живет. Я не хотела так уходить, честное слово. Когда нам принесли заказ, я пошла вас искать, но не нашла, зато увидела улицу, где живет магиня. Вот я и...

- Какая опасность, Айли? - тон мага снова стал ровным, лишенным эмоций.

- Она сказала, чтобы я опасалась орла. - Ответила я, отступая на шаг от мужчины, потому что глаза его буквально полыхнули голубоватым огне.

Он спешно отвернулся. Я увидела, как плечи лорда несколько раз поднялись и опустились, и поняла, что он сделал несколько глубоких вдохов. Затем повернулся ко мне. Огонь из глаз исчез, но искры еще бегали.

- Орел, значит, - глухо сказал он, и с кончиков пальцев сорвался заряд чистой силы и ушел в землю, оставив на каменной дороге выбоину. - И ты, - голос упал почти до шипения, - ушла с постоялого двора после предупреждения? Уже зная и понимая, кто тебе угрожает, ты самовольно покинула защищенное место.

- Простите, - голос совсем отказался повиноваться мне. - Мне нужно было спросить...

- Спросила? - лорд сделал ко мне шаг, и у меня подкосились ноги, потому что стало страшно.

Я единственный раз видела лорда Ронана в подобной ярости, только направлена она была на лорда Кетера. Маг сделал еще шаг, я попробовала справиться с собой, не вышло. Гулко сглотнула и бросилась бежать, но ледяное:

- Стоять! - пригвоздило меня к месту.

Затем порыв силы, и меня понесло к магу, вцепившегося в мои плечи железной хваткой.

- Что с вами? - спросила я, ощущая, как слезы начинают свой бег по щекам. - Что с вами происходит?

- Хороший вопрос, - глухо ответил он, блуждая по моему лицу взглядом.

Лорд медленно склонялся ко мне, и я уперлась ему в грудь руками.

- Не надо, лорд Ронан, вы не должны, - прошептала я, когда его губы почти касались моих.

- Не должен что? - спросил он, разглядывая мое лицо все таким же блуждающим взглядом.

- Целовать меня. - Я с мольбой посмотрела ему в глаза. - Нельзя. Вы же меня обучаете. И все это ничем хорошим не закончится. Остановитесь, пока не поздно.

- Не могу, Айли, не получается, - ответил маг и захватил мои губы в плен.

Затем его руки скользнули по моему телу, волосы вдруг сами собой расплелись, и пальцы лорда зарылись в них. Я услышала тихий стон, и поцелуй стал более требовательным. В голове все плыло, уцепиться хоть за одну здравую мысль не получалось. Руки сами по себе легли на мужские плечи, пальцы сжались, сминая его одежду в кулаки. И я ответила на поцелуй, больше ни о чем не думая. Не было сил противостоять ни его напору, ни его неожиданной страсти.

- Айли, - простонал лорд, на мгновение отрываясь от моих губ. - Моя Айли, - и вновь горячие губы терзают меня, прямо посреди улицы, где нас могут увидеть, но мне все равно, потому что я растворилась в этом большом и сильном мужчине. - Я не могу тебя потерять, - прошептал он, откидывая мою голову назад и жадно заглядывая в глаза. - Только не тебя, маленькая.

- Ормондт, - вместо нормального слова вышел стон. - Но ведь ничего не получится...

- Молчи, - маг закрыл мне рот рукой, - сейчас молчи, прошу. Не говори об этом. Дай хоть мгновение насладиться тем, что ты рядом. - И снова шепот. - Моя Айли.

Я потеряла счет времени, не знаю, сколько раз он завладевал моими губами, как долго сжимал до хруста в ребрах. И мне было все равно, что кто-то стоит недалеко от нас, то ли рассматривая происходящее, то ли ожидая, когда мы остановимся. Потом этот кто-то удалился, и краем сознания я отметила, что это Бриннэйн. Не знаю, заметил ли его вообще лорд Ронан. Он, то брал мое лицо в ладони, то снова прижимал к себе и все шептал, как я стала дорога ему, как нужна. И я отвечала, что ближе, чем он, у меня никого нет. Это безумие длилось, кажется, вечность. Я плохо помню, как мы вернулись на постоялый двор, не помню, как поднялись. Помню только, что долго стояли у двери моей комнаты и опять целовались.

- Спокойной ночи, моя маленькая прелесть, - тихо сказал Ормондт, и я шагнула в темноту комнаты.

Раздевалась и ложилась я, как в тумане. И засыпая, все слышала его признания, ощущала поцелуи на горящих и припухших губах. И, кажется, в этот момент я была по-настоящему счастлива.

* * *

- Кроха, подъем! - бодрый голос Бриннэйна вырвал из сонной неги. - Кто рано встает...

- Тому Бриннэйн спать дает, - сонно проворчала я и широко открыла глаза, сообразив, что говорю о лорде неуважительно.

Ответом мне был довольной смех.

- В точку, малышка, в точку, - подмигнул Алаис и направился к двери. - Ждем на завтраке и в путь, - сказал он. - Рона я уже разбудил.

- Опять облили? - поинтересовалась я, садясь на постели и подтягивая одеяло к подбородку.

- Айли, ты плохо обо мне думаешь, я не повторяюсь, - Бриннэйн укоризненно покачал головой. - Ничто так не бодрит с утра, как небольшой заряд магии.

- Даже не хочу знать, куда, - усмехнулась я.

Черноволосый маг расплылся в счастливой улыбке и исчез за дверью. Я дождалась, когда дверь за ним закроется, встала и потянулась. Случайно мой взгляд упал на зеркало, и я застыла, разглядывая девушку с растрепанными рыжеватыми волосами и с улыбкой на губах. Такое отражение мне понравилось. Я подошла к зеркалу и снова внимательно разглядела себя. Почему-то шрамы меня сейчас совсем не волновали, зато в глазах я разглядела блеск. Интересно, как бы я выглядела, если бы болезнь не оставила на моем лице свой след. Вспомнила тетю Айли и грустно улыбнулась. Такой, как она, мне никогда не стать. И все-таки... Девушка со счастливыми глазами, которую я видела в зеркальном отражении, потрогала тонкими пальцами свои губы и улыбнулась.

- Святители, спасибо, - прошептала я и обернулась на стук в дверь. - Войдите, - сказала я.

Дверь открылась, и вошел Ормондт. Он остановился на пороге и замер, разглядывая меня.

- Доброе утро, - выдохнул лорд.

- Доброе утро, - улыбнулась я ему и начала стремительно краснеть.

До меня только дошло, что я все еще стою в одной рубашке, длинна которой была слишком неприличной, гораздо выше колен. Я ахнула и попятилась, пытаясь натянуть рубашку пониже. Лорд Ронан провожал меня все тем же пристальным взглядом. Затем мотнул головой и отвернулся.

- Извини, я не хотел тебя смущать, - немного глухо сказал он и вышел из комнаты.

Взглянув в зеркальное отражение, я обнаружила там пунцовую лахудру с испуганными глазами. Ну, вот... Что он теперь обо мне подумает? Я позволила мужчине войти в мою комнату, когда я была почти голой! Настроение начало стремительно исчезать. Теперь Ормондт подумает, что я распущенная, испорченная особа. Как же стыдно! Я закрыла лицо руками, пытаясь спрятаться от самой себя, но не вышло. Отчаянно злясь на себя и ненавидя собственную глупость, я начала собираться. К завтраку я спустилась мрачнее тучи.

Лорды сидели за тем же столом, за которым вчера собирались ужинать. Хозяин опять улыбался и кланился, а за столом прислуживала его жена. Молодого грубияна я увидела мельком, когда он выходил из обеденного зала. Он бросил на меня косой взгляд, что-то пробормотал и сбежал. Но до него мне не было никакого дела. А до кого было, на того я не смела поднять глаз. Так и села за стол, избегая взгляда льдисто-серых глаз. Жена хозяина поставила передо мной завтрак и ушла. Ела я торопливо, потому что хотелось скорей покинуть это место, где я была так счастлива еще совсем недавно, и так несчастна сейчас.

- И что расстроило нашу кроху? - спросил Бриннэйн, поглядывая на меня.

- Все хорошо, лорд Бриннэйн, - ответила я, попытавшись выдавить улыбку.

- Ну, если у тебя все хорошо, то я король Рэналф, - хмыкнул маг.

- Чудесно выглядите, ваше величество, - произнесла я, не удержавшись от насмешки.

- Благодарю, дитя мое, - царственно кивнул Алаис.

- Хм-м... - задумчиво произнес лорд Ронан. - Как поживает ваш фаворит, граф Симих, ваше величество? - учтиво спросил он. - Или ваши пристрастия уже поменялись?

- Мерзавец, каков мерзавец! - патетично воскликнул "король". - Суете нос не в свое дело, дружочек? А может, - Бриннэйн похлопал ресничками, - вы все же решили сменить пристрастия, мой дорогой лорд?

- Тьфу, - скривился лорд Ронан и встал из-за стола.

- Фи, плевать на короля и его нежную дружбу, - укоризненно покочал головой Бриннэйн. - Вот поэтому граф Симих просыпается на кружевных простынях, а вы на постоялом дворе в компании юной девы и душки Алаиса.

- Меня устраивает моя компания, - усмехнулся лорд Ронан и возмущенно добавил. - Брин, ты подлец. Не мог не вспомнить.

- О чем вы? - не выдержала я.

- О том, кроха, как короли получают по физиономии от гордых лордов, - хмыкнул Бриннэйн и повернулся к Ормондту. - Ты сам напомнил, Рон. Кстати, напомни еще и о том, почему после того славного удара твоя голова все еще держится на плечах.

- Я слишком хорош в своей целостности, - холодно ответил лорд Ронан. - Все поели? Давайте уже убираться отсюда.

Мы поднялись из-за стола. Мужчины заплатили за ночлег и еду, и хозяин проводил нас заверениями, что в этом доме мы всегда желанные гости. Как обычно, унял словесный поток Бриннэйн. Лорд Ронан поймал меня, пока рядом никого не было, и коротко поцеловал.

- Я не распущенная, - тихо сказала я.

- Ни мгновения не допустил подобной мысли, - так же тихо ответил Ормондт. Потом улыбнулся и прошептал. - У тебя красивые ножки.

Я возмущенно открыла рот, и лорд тут же завладел им.

- Моя Айли, - улыбнулся он. - Чтобы не произошло, о тебе дурно думать я никогда не буду. Запомни. - Я зачарованно кивнула. - А теперь в седло.

Я снова кивнула и села на лошадь. Дурацкая улыбка все никак не хотела сходить с моего лица, когда я выезжала с конюшни. Ормондт тепло улыбнулся в ответ, когда я посмотрела на него, и я спрятала глаза. На душе вновь было хорошо. Осталось только две вещи, которые занимали меня.

- А кто же вечером пересек границу? - спросила я.

- Местный егерь приехал к брату, - ответил Бриннэйн.

- А что за история с королем? Лорд Ронан, вы и, правда, ударили государя? - мне никак не верилось, что он мог ударить монарха.

- А вот эту поучительную историю, кроха, мы тебе рассказывать не будем, - назидательно произнес Бриннэйн. - Тебе такие подробности знать необязательно.

Продолжать расспросы я не стала, хотя любопытство меня мучило, и совсем не слабо. Но если разговор на эту тему не желают продолжать, то не в моих правилах настаивать на ответе. Я как-то поновому взглянула на обоих магов, осознавая, что у них до встречи со мной была богатая жизнь, а я совершенно ничего не знаю о них. Тем более, о лорде Ронане, который так сильно волновал меня. Я повернулась к нему, раздумывая, что спросить.

- Ормондт, - позвала я, поражаясь, как легко произносится его имя. А ведь я решила никогда так не обращаться к нему...

- Что, Айли? - он выжидающе посмотрел на меня.

- Вы мне так и не рассказали, откуда знаете моего учителя Белфоера, - напомнила я.

- Это не очень приятная история, Айлин, - ответил он после недолгого молчания. - Может я когда-нибудь...

- Сейчас, - заявила я, в который раз поражаясь неизвестно откуда берущейся наглости.

- Айли...

- Разве у нас сейчас есть какие-то дела? Разговор всегда делает дорогу короче, - я улыбнулась и рискнула воспользоваться женскими чарами. Уж не знаю, откуда это во мне. Я взяла его за руку, слегка сжала и умоляюще посмотрела в глаза. - Пожалуйста, Ормондт.

- Хорошо, - сдался с улыбкой лорд Ронан.

- А мы девочку-то недооценили, Рон, - хохотнул Бриннэйн. - Да, лисенок? - он посмотрел на меня с добродушной усмешкой.

- С кем поведешься, - я пожала плечами и широко улыбнулась.

Рядом с этими лордами я словно становилась совсем другой. Если с Ормондтом я плыла и таяла, забывая о своих шрамах, об одиночестве и вере в то, что никогда и никому не буду нужна. То Алаис Бриннэйн будил во мне желание шутить и смеяться. Рядом с ним я все реже краснела, и все чаще позволяла себе вольности в словах. Он был словно мой добрый дядюшка, позволяющий любимой племяннице чувствовать себя беззаботной хулиганкой. Наверное, такой должна была стать Айлин Кэлум, пока Стифен Кетер не превратил ее в Айлин Тэмхас.

- А ты говорил, что я плохому научу, - развеселился Бриннэйн. - Рон, ты зануда, я молодец.

- А скромность твое главное украшение, - хмыкнул лорд Ронана.

- Ормондт не зануда, - заступилась я за мужчину. - Он...

- Какой? - лорд Ронан с интересом посмотрел на меня, и я нахмурилась.

- Начинайте рассказ, благородный лорд, - сказала я. - Я вас внимательно слушаю.

Лорд Ронан склонил голову к правому плечу и чуть насмешливо посмотрел на меня, я не обиделась и взгляд выдержала. Для верности еще и кивнула, чтобы не думал, что я смутилась и ни на чем не настаиваю. Лорд вздохнул и отвернулся, устремляя взгляд вдаль. Я ждала, когда он начнет. На удивление, Бриннэйн молчал, не вмешиваясь.

- Эта история началась давно, когда я еще учился в университете, - наконец, заговорил Ормондт. - Тогда у меня появился друг, Стиан Фланнгал. Его беда была в больших амбициях и маленьком источнике, не позволяющем ему пойти дальше прикладника. Но у нас получился неплохой дуэт. Я помог ему увеличить источник и перейти на факультет боевиков. Мы были не разлей вода. Везде вместе, всегда заодно. Он умел поднять мне настроение, развлечь. Я тянул его по учебе, помогал советами, когда ему это было нужно. На практику в Оллаферские болота мы поехали вместе.

- Вы были в Оллафере? - я округлила глаза.

- Да, - Ормондт улыбнулся, глядя на мое изумление. - Забавное местечко. Несколько раз мы наблюдали, как зарождается новая форма, раз пять, наверное. Из них четыре раза сразу уничтожили тварей, вылезавших из трясины. Преотвратнейшая мерзость, должен сказать.

- А пятый? - поинтересовалась я.

- Пятый раз был самым необычным. - лорд ненадолго замолчал. - Когда вздулся пузырь, обычно предваряющий появление очередного отродья, мы с наставником были недалеко от болот и пошли на звук. Пузырь лопнул, когда мы были уже на берегу. К нам вышла девушка. Обнаженная прекрасная девушка с необычными черными глазами без белков. У нее были волосы черней ночи, укравшие ее, словно плащ. Блестящий шелковый плащ. Она заворожила нас, всех троих. Меня, Стини и наставника. Девушка не шла, она, будто плыла над землей. Заклинания забылись в то же мгновение, как она приблизилась к нам. Порождение болота погладила меня по лицу, затем провела рукой по щеке Стиана и перешла к нашему наставнику. Она некоторое время смотрела ему в глаза, затем обвила руками шею и впилась ему в губы. Наставник дернулся, замычал, а, когда девушка отпустила его, как подкошенный, упал на землю. Помню, каким пепельным стало лицо мага, зрачок растекался, превращая глаза в черные, такие же, как и у болотного создания. Его тело дернулось, выгнулось дугой, и из глотки вырвался вой, жуткий вой. Мы, два выпускника, не могли сдвинуться с места, пригвожденные к месту происходящим. Первым опомнился я, когда девушка обняла Стиана. Я откинул ее, попытался заморозить, но девица просто поглотила мой выплеск. А потом поднялся наш наставник. Из его глаз сочилась Тьма. Стини и я оказались в клещах, все, чем мы пытались защититься, не сработало. Девушка наступала на меня. Никогда не забуду то жуткое ощущение ледяного холода, когда она окутала меня чернотой. Я уже задыхался, сердце дико болело. И вдруг яркий свет, да такой, что тварь завыла и выпустила меня. Я упал на землю и долго не мог отдышаться. А когда пришел в себя, увидел Воина Света, сражавшегося с двумя выродками Тьмы. А когда он закончил, то первое, что мы услышали: "Ну, что, детки, подгузники поменять или вы еще ничего не успели?" Если честно, первым порывом было разбить наглую ухмыляющуюся физиономию, - усмехнулся лорд Ронан.

Я невольно посмотрела на Бриннэйна.

- Да, это был я, - он пафосно поклонился и осклабился. - У этих двоих были такие забавные мордочки. И глазки такие испуганно-удивленные. Я не удержался.

- Его хамство быстро привело нас в себя, - продолжил лорд Ронан. - Благодарить за спасение после него особо не хотелось.

- Изъявление благодарности принимаю только от женщин, - подмигнул Алаис. - Они это делают гораздо приятней.

Я покраснела, вспомнив про герцогиню, а Ормондт воскликнул:

- Брин, помни, кто перед тобой.- Затем продолжил. - Мы немного поговорили, и Брин предложил мне стать адептом.

- Я же видящий, - пояснил черноволосый маг. - У мальчишки потенциал зашкаливал. Ему была прямая дорога в Воинтство. К тому же мне понравился его прямой открытый взгляд и упертость. Крошка Стини не впечатлил. Он был с гнильцой, не люблю таких. Но Фланнгал вцепился в Рона. Я сказал, если он сможет потянуть, то возьму обоих. Если честно, я рассчитывал, что он отвалится уже через несколько дней после начала обучения. Но наш благородный Ормондт тянул приятеля за собой. И какое-то время у меня было два адепта.

- И что же случилось, что остался только лорд Ронан? Или Стиан не потянул и ушел сам? - мне было жутко любопытно.

- Демона с два, - воскликнул Бриннэйн. - Пусть Рон расскажет. К тому же, это касается твоего учителя. Меня тогда рядом не было, отлучился ненадолго в Орден, а когда вернулся... В общем, продолжай, мой мальчик.

Ормондт отвесил насмешливый поклон и повернулся ко мне, взял за руку, поднес ее к своим губам, но отпустил, как только со стороны черноволосого мага донеслось хмыканье. Лорд Ронан неодобрительно покосился на него, но ничего не сказал, просто снова взял за руку и уже не выпускал, продолжая свой рассказ.

- Получив свои свидетельства и дипломы, мы со Стианом отклонили назначения на достаточно выгодные должности и отправились на встречу с нашим мастером. Мысли о будущем могуществе будоражили. Все, от чего нам предстояло отказаться, казалось незначительным и мелким. Цену этого отказа пришлось узнать гораздо позже, но даже тогда я не жалел о том, что стал Воином Света. Было жаль, что таковы правила, но не жалел ни мгновения. А сейчас жалею, до зубного скрежета жалею, - рука лорда сжалась, но я даже не вздрогнула, глядя на него широко раскрытыми глазами. Ормондт несколько мгновений смотрел на меня, словно собираясь что-то сказать, но передумал. - Впрочем, не об этом сейчас, - произнес он. - Стиан, действительно, не тянул. Ему не хватало сил, чтобы справиться с силой чистого Света. Фланнгал злился, мы начали ругаться. Точней, он ругался со мной, а я все не мог понять, в чем виноват перед ним. И все же Стини не отказался от идеи стать Воином Света, слишком амбициозен был для этого. Мы пытались еще расширить его источник, но предела он достиг еще в университете. И тогда идея найти средство, которое усилит его, стала у Стиана болезненной. Он пытался завладеть запрещенной книгой, называемой Конланон, но я узнал об этом позже. Пытал настоятеля конлонитов, пытаясь узнать местонахождение книги. Тот так и не оправился до конца после допроса. Не знаю, как Фланнгал смог выкрутиться, разбирательство было уже после нашего разрыва. - лорд снова ненадолго замолчал, переводя дыхание. - Однажды, мы остановились в городке, названия которого я сейчас не вспомню. Брин немного дружил с директором местной школы магии. Такое маленькое заведение для одаренных. Директор этой школы, Хев Белфоер, сам вел несколько дисциплин. Я как-то слышал, как он преподает. Мне понравилась мягкая манера объяснять. Ребята сидели и с таким вниманием слушали, я даже немного позавидовал, что все это уже знаю. - Ормондт улыбнулся. - У Белфоера оказалась богатая библиотека. Так как мы были друзьями, как он считал, его хорошего знакомого, Хев разрешил нам пользоваться книгами. Так вот там имелась одна древняя книга, запрещенная. Но Хев, как ценитель, держал ее у себя. На эту-то книгу и набрел Стиан. Если бы я знал, что он там вычитает... Но по порядку. Фланнгал не расставался с книгой ни днем, ни ночью. Тем более, наш мастер отбыл в Орден на несколько дней, и мы предоставлены сами себе. Я упражнялся, Стини читал. В какой-то момент я заметил в его глазах лихорадочный блеск, но не придал значения. А ночью я проснулся от крика. Сорвался с постели и бросился искать, кто зовет на помощь. Я нашел их в подвале. Фланнгал готовил ритуал целый день. Меня не было, Белфоера тем более, он был в своей школе. На полу подвала была начертана пентаграмма, в центре которой лежал Хев Белфоер. Мерзавец Стиан блокировал его источник, и достаточно сильный маг оказался беззащитен. Он был связан по рукам и ногам. Мой приятель уже начал ритуал и не увидел меня сразу. Стиан опустошал источник Белфоера, забирал себе его силу. По окончании ритуала, Хев должен был умереть от магического истощения. Не знаю, как Фланнгал собирался объяснить исчезновение нашего гостеприимного хозяина, да еще учитывая, что наш мастер видящий. Я тогда впервые применил магию не против нежити или твари, вроде слира, а против другого мага. Вмешавшись в ритуал, я не дал Стиану удержать полученную силу, но и вернуть ее Хеву не удалось. Его источник стал в два раза меньше, превратив мага в слабого боевика. Сама понимаешь, родная, что могло означать для мага потеря его силы. Все это подкосило Белфоера. Он оставил школу и исчез. Как недавно выяснилось, поселился в горах. И слава Свету, Хев оказался там, где надо. - он снова поцеловал мою руку. - Когда Белфоер уснул, я избил Фланнгала, не мог сдержать себя в руках. Дикий стыд, ярость, чувство бессилия, все это душило меня. Я все никак не мог понять, как, как мерзавец смел так поступить с человеком, приютившим нас, с тем, кто доверял нам, позволил пользоваться всем, что было в его доме. И такая черная неблагодарность! - глаза лорда полыхнули, и я поняла, что его до сих пор мучает чувство вины за то, что произошло тогда. Теперь понятно, почему он так и не заговорил с моим учителем, да и почему старался держаться подальше от кареты. Дело было не только в леди Лизель. - Когда вернулся Брин, Стиан находился у целителей. Он не посмел назвать меня, впрочем, я и не собирался скрывать, что виновник состояния моего бывшего друга, я. Брин сам все понял. Я не мог смотреть ему в глаза, как не мог смотреть и на Белфоера, за которым ухаживал все эти дни.

- На него было жалко смотреть, - подал голос Бриннэйн. - Мальчишка ел себя поедом, считал виноватым, что не разглядел, чем занят его приятель, что допустил произошедшее. В этом вы похожи, кроха, слишком много на себя берете.

- И что вы сделали? - я посмотрела на Алаиса.

- Сначала сходил к подлецу. Он весь сжался, когда увидел меня. Но я не тронул малыша Стини. Просто сказал, что с его маленьким достоинством нечего делать в Воинстве. После этого я его много лет не видел. А затем вернулся в дом Хева, предложил ему помощь, но он отказался. Сказал, что он никогда не нарушал закон. И даже, если стал жертвой запрещенного ритуала, возвращать свою силу при помощи второго подобного ритуала не намерен. Хев всегда был гордым. Он и тебя учил соответственно своим принципам. И понятно, почему ты так дергаешься, когда речь заходит о запретном. Когда Белфоер был уже в силах позаботиться о себе, я забрал своего адепта и увел подальше от Мэрдина, того самого городка. Мне пришлось его хорошенько довести, чтобы встряхнуть. Иначе этот упертый парень плохо понимает.

- Пример ты видела в особняке Аернов, - усмехнулся Ормондт. - Брин мастер по подобным встряскам. Жестоко, но бодрит безотказно.

- А того мага, который был вашим другом, вы больше не видели? - спросила я, думая, что учитель Белфоер никогда даже не намекнул о том, жертвой чего ему пришлось стать.

- Один раз. Это случилось три года назад, - ответил лорд Ронан. - Он... Он имел отношение к близкому для меня тогда человеку. Стиан забрал ее, - лорд осекся, а я мягко освободила руку.

- Леди Аерн?- почему-то сразу догадалась я.

Маги переглянулись. Я заметила, как округлил глаза Алаис Бриннэйн, сказав одними губами "дурень". Лорд Ронан ответил ему мрачным взглядом и вернул себе мою руку, сжав и не позволив снова освободиться.

- Продолжайте, - попросила я, стараясь не показать, что мне не очень приятно слышать об отношениях дорого мне мужчины и той красивой леди, рядом с которой я чувствовала себя ущербной.

- Может, хватит того, что мы уже рассказали? А, кроха? - спросил Алаис.

- Продолжайте, - упрямо повторила я.

- Хорошо, - кивнул мой лорд. - Стиан заявился в академию и забрал Марсию. Она считалась его невестой. Меня не было, был Брин. Противопоставить брачному договору было нечего, и Алаис позволил ее увезти. Я был в ярости, когда узнал, что произошло. Само имя Фланнгала меня приводило в бешенство. Отправившись в Призрачную долину, я успел остановить их свадьбу. Каюсь, наказал его так же, как он поступил с Хевом. Я выпил его силу. Без ритуала, конечно, просто опустошил источник. Но его помощник снова увез Марсию. Когда я их нашел, все уже было кончено. Помощник оказался убил Фланнгала. Хотел Марсию, а зарезал собственного хозяина и друга, как считал бедолага. Кстати, в леди Аерн Стиан тоже видел способ достигнуть расширения источника. Эта идея так и не оставила мерзавца. У Марсии находился тот самый Конланон. Вот такое интересное переплетение нитей судьбы, - усмехнулся Ормондт.

- А где же был лорд Аерн? - я не удержалась от этого вопроса.

- Лежал раненный Тьмой, - ответил Бриннэйн. - Марсия некоторое время была интересна Проклятой. Теперь все это в прошлом.

Я подняла глаза на лорда Ронана, опасаясь увидеть в его глазах выражение тоски или грусти по прошлому, но он ответил на мой взгляд доброй улыбкой и слегка сжал руку, которую продолжал удерживать. И я немного успокоилась. А потом вспомнила, то, что проскочила во время рассказа. Он назвал меня "родная"... После этого я успокоилась совершенно, полностью переключив мысли на учителя Белфоера. Он был единственным магом в Грахеме. Нежить у нас встречается редко, и учитель чаще занимался целительством, но меня учил соответственно моему источнику. Наличие силы проявилось, когда мне исполнилось одиннадцать. Она у меня была и раньше, но после всего произошедшего, о магии я просто забыла. Правда, и такое бывает. Мое потрясение было настолько сильным, что источник просто закрылся. А воспоминание и скелетах, покрытых слизью, людской страх и ненависть сделали для меня эту потерю настолько незначительной, что я даже не думала о магии. А может, и благодаря юному возрасту не могла оценить эту потерю. Но в свой день рождения, я отогнала нападавшую на меня соседскую собаку выплеском чистой силы. С этого момента учитель занялся мной. Он с таким удовольствием занимался со мной, и теперь я понимаю почему. Просто Хев Белфоер скучал по своему любимому делу. Можно сказать, мы с ним нашли друг друга. И еще понятно, почему он не преподал мне некоторые техники, как, например, управление взглядом. У него просто не хватало собственных сил. Так обидно стало за учителя. Человек, заменивший мне отца, был бесчестно обворован в собственном доме! Мерзко, низко, подло. Я передернула плечами, чем вызвала вопросительный взгляд лорда Ронана. Улыбнувшись ему, я снова ушла в свои мысли.

К вечеру мы достигли большого города. Тэсгол встретил нас затишьем, горожане готовились отойти ко сну. Потому, людей на улице почти не было. Лорды нашли гостиницу и сняли нам номера, примерно так же. Лорд Ронан рядом со мной, лорд Бриннэйн напротив. Приведя себя в порядок, мне захотелось выглядеть более женственно, и я достала свое единственное платье. Половину волос оставила распущенными, половину оплела косой. Своим отражением я осталась довольна. Теперь я старалась не смотреть на шрамы. Я разглядывала, как выразился однажды Ормондт, составляющие. Глаза, волосы, губы.

В дверь постучались, и я разрешила войти. Это был лорд Ронан. Он распахнул мне свои объятья, и я поспешила к нему, гоня прочь все сомнения и недавние решения. Если я могу быть счастлива хотя бы до возвращения в Орден, то почему мне нужно отказываться от этого? Пусть потом будет больно, я привыкла к боли. Пусть мне останутся только воспоминания, но они у меня будут. И если мне не позволят обучаться у Ормондта, то ведь моим мастером может стать лорд Алаис, и тогда я смогу видеться с моим лордом.

Ормонд прижал меня к себе и замер, перебирая волосы.

- Целый день ждал, когда смогу остаться с тобой наедине, - тихо сказал он.

Я ничего не ответила, только сильней обхватила его. Ормондт приподнял мою голову за подбородок, заглянул в глаза и накрыл губы своими. Никогда не думала, что поцелуй может быть таким захватывающим. Конечно, мне с чем сравнивать. Кроме лорда Роана меня целовал только лорд Кетер, но тогда кроме омерзения я ничего не чувствовала. А сейчас таяла снова и снова, мечтая, чтобы это никогда не заканчивалось.

- Ну, долго вы там, - первый раз я подумала, что Бриннэйн умеет появляться не вовремя.

Ормондт скривился и покосился на дверь. Затем улыбнулся, еще раз поцеловал и ответил.

- Идем, не плачь.

- Я не плачу, я усыхаю. И однажды мой желудок прилипнет к спине. А виноваты в этом будете вы, - откликнулся из-за двери Бриннэйн.

Лорд Ронан оторвался от меня, как мне показалось, нехотя. Он открыл дверь и пропустил меня вперед. Я смущенно опустила взгляд, проходя мимо Алаиса. Он хмыкнул, но от всяких неприятных для меня реплик удержался. В этот раз ужин прошел без неприятных инцидентов. Мужчины много шутили, и я весело смеялась, забыв обо всех наших невзгодах. Уже провожая меня в мою комнату, Ормондт снова ненадолго зашел, и я потеряла счет времени в его объятьях.

- Как же я рад, что в ту ночь в горах ты появилась в моей жизни, моя маленькая чистая Айли, - говорил он, целуя мои руки. - И как же я благодарен Хеву Белфоеру, что он решил отправить тебя в самостоятельную жизнь именно тогда, когда я был рядом. Даже страшно подумать, что ты, моя девочка, могла остаться наедине с этим жестоким миром.

- Я каждый день благодарю Святителей, что послали мне встречу с вами, - тихо ответила я.

- Тогда и я буду благодарить их, если это они послали мне тебя. - С улыбкой ответил лорд. - Как жаль, что пора расстаться. Но мы рано выезжаем, Брин обязательно проследит за этим. Ложись, отдыхай, родная.

- Спокойной ночи, Ормондт, - ответила я.

- Спокойной ночи, Айли, - он коснулся губами одной моей щеки, затем второй и закончил свое маленькое путешествие на моих губах.

Уже на выходе обернулся, махнул рукой и вышел, оставив меня стоять посреди комнаты с глупой мечтательной улыбкой. Заставив себя сдвинуться с места, я разделась и легла в постель, но уснуть не могла еще долго. Лежала и глядела в темноту, переживая каждое мгновение сегодняшнего вечера. Когда заснула, я не помню.

А проснулась от того, что чья-то рука закрыла мне рот и знакомый до тошноты голос тихо произнес.

- Вот мы и снова встретились, Айли. Ты заставила побегать за тобой, но теперь я тебя уже не отпущу.

И на моих запястьях защелкнулись очередные блокирующие магию браслеты. Меня вытащили из постели, не забыв заткнуть рот, и понесли к распахнутому окну.

- А теперь ты немного поспи, - шепнул лорд Кетер, и мое сознание погрузилось во тьму...

Глава 15

Лорд Ормондт Ронан вернулся к себе в комнату в растрепанных чувствах. В который раз, оставаясь наедине с самим собой, он искал выход из ловушки, в которую загнал себя больше десяти лет назад. Даже возврат в Орден и подключение к источнику его не волновало настолько, сколько невозможность найти выход из тупика.

Он какое-то время смотрел на ночную улицу, стараясь удержаться на грани разгоряющегоя отчаяния. Девиз его рода звучал: 'Доблесть, упорство и честь'. И он всегда следовал ему, не собирался отступать от своих принципов и в этот раз. Только вот при мысли о девушке, так упорно терзавшей его с того момента, как она взяла его лицо в ладони, еще там, в тумане, и посмотрела в глаза с отчаянием, перед которым он не устоял. Словно увидел свое отражение в этих зеленых глазах. При мысли об Айлин Кэлум, совесть вступала в жесткий конфликт с желаниями. Не хотелось делать ей больно, не хотелось отказываться. И он вновь и вновь искал выход, избегая новых разговоров со своим другом, который мог предложить только то, против чего восставало все существо сильного и благородного мужчины. И тогда вновь совесть тыкала настырным пальцем в родовой девиз.

Наконец, лорд разделся и лег, не забыв проверить защитный контур, выставленный вокруг комнаты Айлин. Он привык доверять предупреждениям прорицателей, поверил и ведьме, которую навестила Айли. Мужчина почувствовал прилив ярости, когда вспомнил, как вошел в комнату девушки во дворце, в Рэнладе, и увидел, как подонок Кетер рвет платье на беззащитной малышке. Он заставил себя разжать кулаки и выдохнуть. Желание зайти в комнату девушки стало просто невыносимым. Лорд уже подошел к двери, но остановился, помня, что Айлин воспитали в строгих нравах горных кланов, и такая вольность, как ночующий в ее комнате мужчина, может возмутить и разозлить девушку.

Лорд Ронан вернулся в свою кровать, но еще долго смотрел в потолок, раздираемый противоречивыми чувствами. Затем вспоминил счастливую улыбку Айли, когда она смотрела на него. Это успокоило мужчину, и благородный лорд, наконец, погрузился в сон. Беспокойный, пронизанный нехорошими предчувствиями.

После полуночи глаза Ормондта открылись, он уставился в темноту, пытаясь понять, что его разбудило. Наконец, вспомнил, что ему показалось, будто где-то рядом лопнула струна.

- Бред, - произнес он и натстороженно прислушался к звуку собственного голоса, прозвучавшего в ночной тишине тревожным сигналом.

Лорд поднялся с постели, натянул брюки и сапоги, и вышел из комнаты. Сделав несколько шагов, он остановился под дверью комнаты девушки, прислушиваясь к тому, что происходило в ее комнате. За дверью стояла тишина. Ормондт Ронан нерешительно протянул руку, чтобы постучать.

- Тоже не спится? - услышал он голос совего приятеля Алаиса Бриннэйна. - Что-то не то, - тут же добавил черноволосый мужчина. - Мне это не нравится.

Ормондт решительно постучал, но ответа не последовало. Он потянулся к ручке двери, и открыл ее одновременно с возглосом Алаиса.

- Ублюдок.

Лорд Ронан резко убернулся и увидел остеленевшие глаза Бриннэйна. Он все понял, еще не заглянув в комнату. Там никого не было! Дверь жалобно скрипнула и сорвалась с петель раньше, чем Ормондт понял, что происходит. Он отшвырнул бесполезный кусок дерева и бросился в комнату.

- Когда? - коротко спросил он, не оборачиваясь к другу.

- Успели покинуть город, - ответил тот.

- Что с охранкой? - подавив приступ неконтролируемой ярости, лорд Ронан стал таким, каким его привыкли видеть враги и друзья, Воины Света и студенты в академии, где он еще не так давно служил ректором.

- Не пойму, - честно признался Бриннэйн.- Ее будто просто снесли. Двойной контур, твой и мой. Или у него шикарная отмычка, или маг посильней нас с тобой.

- Отмычка, - догадался Ормондт. - У этого мерзавца, похоже, просто склад магического инвентаря и всякой отравы. Кстати, надо проверить, не гуляет ли здесь уже что-нибудь, типа, болотной гнили. С этого станется отравить и целый город, чтобы замести следы.

- Но реликвии-то у нас. Он забрал только Айли, - негромко произнес Алаис.

- Проверить город, - коротко бросил лорд Ронан и направился в свою комнату, чтобы одеться.

Уже вскоре двое магов спешно покидали гостиницу, выполняя первый пункт в плане по розыску Айлин Кэлум. На проверку ушло не так много времени, как они опасались. Город оказался чист, жителям ничего не угрожало, разве что только тем, кто сегодня ужинал в харчевне на западной оконечности Тэсгола. Тех ожидало расстройство желудка, но это уже не было проблемой магов.

Мужчины направили лошадей по следу похитителей, вылетели за городскую черту, и Бриннэйн выругался.

- Что? - Ормондт придержал коня, и тот нетерпеливо закружился на одном месте.

- Не вижу, - ответил Алаис, еще раз выругавшись.- Он закрыт.

- Значит, идем по следам на дороге, - воскликнул лорд Ронан, запуская над собой несколько светлячков. - Вперед!

Лорды теперь сбавил ход, всматриваясь в свежие следы на земле, начинавшейся вскоре после каменной дороги. Но уже приблизительно через час, их постигло разочарование, снова началась дорога, выложенная каменными плитами, к тому же впереди была развилка.

- Тьма! - зло воскликнул лорд Ронан, выпуская энергетический шар в ближайшее дерево.

- Спокойно, мой мальчик, - произнес Бриннэйн, спешиваясь и подходя к дереву. - Осинка-то тут причем?

Он сделал пас, и над деревом взмыло облако, пролившее на пылающую крону поток воды. Алаис одобрительно хмыкнул и отряхнул руки.

- Если он к ней притронется, - ровным голосом сказал Ормондт.

- Мы его вместе порвем, обещаю, - так же ровно ответил Алаис. - А теперь возьми себя в руки, в таком состоянии от тебя больше вреда, чем пользы.

- Я в порядке, - глухо ответил Ормондт и тронул поводья.

- Ага, а я король...

- Просто заткнись.

* * *

Пришла я в себя от бешеной скачки. Меня трясло и болтало. И если бы чья-то твердая рука не поддерживала меня, то, пожалуй, я потерялась бы где-нибудь по дороге. Оглянувшись, чтобы посмотреть, кто меня держит, я сразу пожалела, что не вылетела из седла. Стифен Кетер бросил на меня быстрый взгляд и прижал еще сильней, потому что я начала вырываться.

- Терпи, девочка, скоро остановимся, - сказал он, совершенно не успокоив меня.

Рот был все еще занят кляпом, и мне оставалось только яростно мычать и продолжать дергаться. Результата это не приносило никакого. Потом и вырываться перестала, потому что это не имело смысла. Я внимательно следила за дорогой. Хотя, особо много увидеть не получалось. Скудный лунный свет не давал необходимого обзора при такой скорости, а светлячка я запустить не могла, браслеты по-прежнему сжимали мои запястья. Снять их тоже не предоставлялось возможности, поверх браслетов была намотана веревка. От бессильной злости у меня покатились слезы по щекам, совсем скрыв от меня дорогу. Я спешно вытерла их ребром ладони и снова уставилась в темноту.

Тем временем, лошади домчали до развилки. Лорд Кетер на мгновение осадил коня и указал кнутовищем направо.

- Будешь уводить, если отправятся за тобой, через овраг. Там деревня, мелькни, чтобы видели всадника с девчонкой. После скинешь ее где-нибудь.

- Понял, лорд Кетер, - ответил совершенно незнакомый мне голос.

Я повернула голову, и силуэт всадника показался мне знакомым. Я успела разглядеть, что перед ним в седле кто-то сидит, безвольно опустив голову. Мелькнувшая коса подсказала, что это девушка. Я вскинула голову на Кетера и замычала.

- Так надо, - жестко ответил он. Затем велел кому-то, кого я не видела. - Скачи следом. Я один справлюсь. Вдвоем будет достоверней. - и снова склонился ко мне. - А мы с тобой, Айли, в другую сторону.

Его губы коснулись моей макушки, и я зарычала от бешенства. Убийца моей семьи не смеет прикасаться ко мне! Лорд рассмеялся, и конь снова полетел. Я до боли сжала кулаки, до крови впиваясь ногтями в ладони. Но боли не чувствовала, только все то же бешенство. Пришлось закрыть глаза и несколько раз глубоко вдохнуть, чтобы хоть немного успокоиться. Нужно было подумать, что мне делать, и я сделала единственное, что могла. Стянула с косы ленту и скинула на дорогу, очень надеясь, что ее заметят. Я просто не могла поверить, что мои спутники оставят меня в лапах этого высокородного ничтожества. И еще мучил один вопрос. Та девушка, которую удерживал неизвестный всадник, что с ней? Жива ли она, просто без сознания? На мгновение представила, что этот подонок забрал еще чью-то жизнь ради своих целей, и поняла, что сильней ненавидеть, чем я ненавижу Кетера, просто невозможно. Я снова постаралась успокоиться.

Кетер уверенной рукой направил коня в лес. Я сорвала оберег, что был на моей шее - подарок учителя, и кинула на землю. Все, больше мне было нечем отметить свой путь. Дальше я надеялась только на двух магов. В лесу конь шел медленно. Лорд что-то достал из кармана, раздался щелчок, и я рассмотрела рукоять, стилизованную под драконью голову. "Дранонье пламя", еще одна магическая игрушка из арсенала горного лорда.

Конь пошел уверенней, забираясь все дальше от кромки леса. Наконец, мы достигли низкого домика. Должно быть, охотничий домик, или сторожка лесника, сказать было сложно. Но как он мог успеть, так хорошо подготовиться?! И снова вспомнилось, как лорд отдает приказание всаднику, и силуэт, потом особняк Аернов, и у ресторации. Тот же поворот головы. Но откуда?!

- Здесь немного передохнем, - сообщил Стифен Кетер, спрыгивая с коня и стягивая меня следом.

Тут же подхватил на руки, я была босиком и в одной рубашке. Его пальцы коснулись обнаженной кожи ног, и я скривилась от отвращения. Кетер открыл ногой дверь в сторожку, внес меня внутрь и усадил на кособокую кровать. Затем опустился на корточки рядом и провел ладонью от колена до бедра. Я дернулась, в который раз замычала и с яростью посмотрела на него.

- Совсем как Эйли, - тихо сказал лорд. - Прекрасная в своем гневе, трогательная в своей хрупкости. Милая, нежная Эйли. Я ведь и прада любил ее. Никого так не любил, как ее. До сих пор помню тот день, когда она прижимала тебя к себе и улыбалась. Такая светлая улыбка. Ты сегодня улыбалась так же. - Он вытащил кляп из моего рта и посмотрел в глаза. - Улыбнись мне, Айлин.

- Ненавижу тебя, - прошипела я.

- И она так говорила, - усмехнулся Кетер. - Вся в свою тетку.

Потом положил мне голову на колени, продолжая поглаживать их. Я дернулась, и он поднял голову как раз в тот момент, когда я замахнулась связанными руками. Лорд легко перехватил их и откинул меня на кровать.

- Не бойся, - тихо сказал он, задумчиво водил пальцами по моему лицу, - я не трону тебя, пока мы не вернемся домой.

- Зачем я вам, лорд Стифен, - спросила я, борясь с омерзением. - Я ведь не Эйли, я совсем другая.

- Ты даже не представляешь, насколько вы похожи, - ответил он и потянул меня, снова усаживая на кровати. - А когда ты сегодня смеялась, с этими двумя, твоими спутниками, мне даже показалось, что передо мной Эйли. - Кетер снова обнял меня, глядя снизу вверх. - Нам бы только до дома добраться, а там нам никто уже не помешает.

- Вы сумасшедший, - выдохнула я. - Убили целое селение, похители "паутину" и Эйли. Изуродовали меня. А теперь говорить так, словно я хочу с вами ехать. - Мне пришла в голову другая мысль. - Вы забрали реликвию?

Он поднял на меня удивленный взгляд васильковых глаз.

- Какую реликвию? Ах, паутину? Нет, она мне ни к чему, оказалась совершенно бесполезно вещица. - сказал убийца и вор, снова поглаживая мои ноги. - В моем хранилище есть и более полезные вещи. А паутину я предложил Рэнладу, сказав, что она содержит Свет. Я же слышал, как ее назыввли твои родители. Но она ничего не содержит, Айли. Не понимаю, зачем так было оберегать ее. Граф купился, пожелав именно ее. Вот пусть сам и ищет, мне она не нужна.

Я с ужасом смотрела на него, просто не веря, что можно было убить целое селение, да еще так страшно, а потом только выяснить, что для него украденная вещь бесполезна!

- Вы... Вы, - я задохнулась, не в силах сказать все, что я думаю о нем. - Вы мразь, лорд Кетер. Вы подлая скотина, вы...

Он зажал мне рот рукой.

- Не стоит говорить слишком громких слов, моя девочка, - сказал Кетер. - Я могу понять твои чувства, но что мне было делать? Я слышал, как твои родители говорили, что закроют дорогу, как только выпроводят меня с моими людьми. Они не хотели, чтобы я вернулся. Я ведь не хотел, чтобы все так закончилось. Мне сразу понравилась Эйли, и я собирался добиваться ее, но планы твоих родителей все изменили. К тому же "Паутина Света" меня тоже заинтересовала. Они оба были магами, они бы пришли по следу, я должен был остановить их.

- Вы всегда таскаете с собой споры болотной гнили? - спросила я, не глядя на него.

- У меня много, что есть под рукой, - уклончиво ответил лорд. - Тогда была гниль. Прости, я не хотел уродовать твое личико. Но поверь, я даже не вижу эти шрамы. И убью каждого, кто посмеет напомнить тебе о них.

Я рассмеялась. Громко, но вовсе невесело.

- Вы не хотели меня уродовать, вы хотели меня убить, - я посмотрела ему в глаза, но Кетер не отвел взгляда. - Я должна была сгнить заживо вместе со всеми, но болезнь почему-то оставила мне жизнь, поганую, всеми презираемую жизнь. Ты знаешь, благородный лорд, как люди боятся этой болезни? Можешь представить, что пришлось пережить маленькой девочке, когда ее видели здоровые люди?

- Молчи, - он снова закрыл мне рот. - Хочешь, я сожгу каждое селение, где тебя обижали? Хочешь? Я отомщу за твои слезы каждому.

- Тогда начни с себя, потому что ты один виноват в моих бедах, - ненависть сделала меня смелой. Ненависть наполнила меня ядом. И я изливала на лорда Стифена Кетера все, что столько держала в себе. - Сдохни, Стиф, сожги свой замок. Я хочу видеть, как огонь пожирает тебя, лорд.

Его глаза сузились. Кетер порывисто встал и навис надо мной, теперь я выдержала его злой взгляд.

- Мой лорд, - неожиданно дверь распахнулась, и в сторожку вошел неизвестный мне человек. - Они идут по следу.

- Тьма, - лорд отвернулся от меня и не увидел мою счастливую улыбку. - Проклятый Ронан, чтоб его нежить живьем сожрала. Уходим!

Он грубо схватил меня, снова затолкал в рот кляп и потащил наружу. Мой взгляд метался по лесу, но магов я так и не увидела.

* * *

Поисковики, отправленные магами на развалке, вернулись со странной информацией. Направо было то же, что и раньше. Казалось, что внутренний взор магов застилал туман, мешая рассмотреть, что впереди, налево было то же самое. И все же что-то было, что привлекло их внимание. Сложно было понять, но эта странность и привлекла их, определив направление. Оба лорда, переглянувшись, одновременно свернули налево.

Двигались они, не спеша, внимательно разглядывая дорогу. Слабо мерцавшее излучение первого привлекло Бриннэйна, практически сразу за ним на мерцание обратил внимание и лорд Ронан. Он протянул руку, и на ладонь взлетела лента, которой девушка повязывала косу. Лорд сжал ленту в кулак, но почти сразу же передал ее приятелю. Алаис Бриннэйн закрыл глаза, поднес ленту к носу и некоторое время сидел, не двигаясь.

- Ее лишили сознания, когда увозили из города. Следующее воспоминание, она приходит в себя и пытается вырваться. Руки связаны, во рту кляп. На развилке похитители разделились. Направо уехал всадник с другой девушкой, то ли мертвая, то ли без сознания. Он не разговаривает с Айли, не говорит о том, куда едут. - Наконец, заговорил он.

- Вперед, - произнес Ормондт, сдерживая свои чувства, и маги вновь отправились в погоню, уже зная, что стоит искать.

Оберег нашелся без особого труда. Его заметили сразу же, но новой информации он в себе не хранил, только указал, что в этом месте конь свернул в лес. Но зато вновь появились следы, и мужчины шли по ним. Дорога привела их к лесной сторожке. Бриннэйн, как охотничий пес потянул носом и спрыгнул с лошади, уверенно направляясь в домик.

- Не тронул, - сказал он первое, и Ормондт слегка расслабился.

Он не мешал другу, который сел на кровать, сложив руки на коленях, и застыл, вглядываясь в события, которые происходили здесь совсем недавно. Лорд Ронан невольно сравнил позу второго мага с позой связанного человека. Значит, Алаис сейчас в сознании Айлин, их связь через кровь была еще сильна. Ормондт следеил за другом, переживавшим сейчас все, что здесь пережила Айлин, терпеливо ожидая, когда тот вернется в собственное сознание.

- По коням, - хрипло произнес Бриннэйн, мотнув головой. - У Кетера есть маг, он просек нас, слабый, слабей и меня, и тебя. Закрывает лорда амулет. Больше подарков от Айли не будет.

- Что они здесь делали? - спокойно спросил лорд Ронан.

- Разговаривали, - ответил черноволосый маг.

- Расскажи, - требовательно произнес Ормондт, запрыгивая в седло.

- Без подробностей, - сухо сказал Алаис, не желая подливать масла в огонь.

Как может сорваться его бывший адепт, Бриннэйн знал. Однажды довелось увидеть. Ронан кивнул. Лишних эмоций он и сам сейчас не хотел, хватало уже имеющихся.

- Кроха в гневе. Совсем не похожа на вечно краснеющего котенка, живущего чужими принципами, - усмехнулся Алаис. - Сама по себе она не нужна Кетеру, как не нужна паутина, значение, которой этот подонок так и не узнал. Девочка, вылитая тетка, вот это-то и зацепило так называемого лорда.

- Эйли, кажется? - спросил Ормондт, и Бриннэйн кивнул.

- Она. Неразделенная любовь, ущемленное самолюбие, потрясение от потери, это руководит Кетером. - сказал Алаис. - Он до сих пор ее помнит. Эйли выбросилась из окна.

- Скотина какая, - позволил себе небольшую эмоцию Ормондт. - Хочет за счет Айлин наверстать упущенное.

- Ага, хочет изменить прошлое, - усмехнулся Бриннэйн. - Надо выковыривать кроху из ее панциря, настоящая Айли мне больше нравится. Я бы сейчас, на месте Кетера, к ней спиной не поворачивался. Дай ей в руки нож, и она с радостью перережет ему глотку. Ее ненависть даже меня взорвала.

- Догоним, порву, - бесстрастно произнес лорд с ледяными глазами.

- Надеюсь, не кроху? - усмехнулся Алаис.

- Брин...

- Понял, просто заткнулся.

* * *

Вид предрассветного неба окатил волной отчаяния и разочарования, погони все не было видно. Лес закончился еще до рассвета, Кетер уверенно увозил меня в сторону гор, а я все ждала, когда же появятся мои спасители. Лорд, все так же удерживавший меня, периодически "успокивал", что он все продумал, и наш след скоро совсем затеряется. Кляп, оказавшийся очередной магической игрушкой, которую вытащить мог только сам Кетер, лорд вытащил, отчего-то решив, что я захочу с ним поговорить. Не захотела, противно было от одного сознания, что я сижу рядом с ним, но он, в каком-то безумном упоении, этого не замечал. Да, просто не хотел замечать.

Вскоре с конем Кетера поравнялся маг, как мне показалось, поглядевший на меня с некоторым сочувствием.

- Они все еще за нами, - услышала я тихий голос мага и распрямила плечи.

- Тебе конец, Стиф, - расплылась я в довольной улыбке. - Ты даже не представляешь, кто они.

- Плевать, - прохладно ответил лорд. - Нам недолго осталось.

- До чего? - насторожилась я.

- Увидишь, моя хорошая, - в который раз "успокоил" Кетер и опять клюнул в макушку.

- Ты мог бы этого не делать?- раздраженно спросила я, передернув плечами.

- Что? - спросил Кетер, оглядываясь назад.

- Не надо меня целовать, тошнит, - я постаралась вложить в свои слова, как можно больше омерзения.

- Тошнит? - у меня сложилось ощущение, что он меня даже не понял, но лорд понял. - Тогда, что ты почувствуешь после этого?

И прежде, чем я успела хоть что-то ответить, Кетер схватил меня за лицо, запрокинул голову и завладел губами. Я попыталась ухватиться зубами за его язык, который он с таким упорством пытался просунуть мне в рот, но лорд отпрянул, и я прикусила саму себя. Слезы брызнули из глаз, но я сдержала невольный вскрик, не позволив себе проявить слабость и дать Кетеру повод позлорадствовать. Впрочем, он был сосредоточен на другом.

Взгляд лорда все чаще устремлялся назад, он все больше подстегивал коня, который и так уже был обессилен.

- Куда мы едем? - спросила я, чувствуя все более усиливающуюся тревогу.

- Увидишь, - коротко ответил Стиф.

- Куда? - в голосе проскользнула нотка истерики, и я вновь глубоко вздохнула.

- Домой, моя хорошая, домой, - ответил он, и опять обернулся.

Я попробовала вывернуться, но взглянуть назад не получилось. А потом пал конь Кетера. Он успел выкинуть меня из седла, но самому лошадиная туша придавила ногу. Скривившись от боли после совсем не мягкого падения, я поднялась, бросила взгляд на возню возле павшего коня и заковыляла в обратную сторону. Бежать не получалось, как я не старалась. Босые ноги обжигала влажным холодом утренняя роса, затем наступила на острый край камня и охнула, отчаянно выругавшись.

- Держите ее, идиоты! - крикнул Кетер, которого уже вытащили из под туши, и теперь он поднимался на ноги, кривясь, как и я.

Постоянно оглядываясь и подволакивая ногу, я продолжала упорно ковылять вперед. С Кетером было три человека. Один из них остался с хозяином, двое бросились за мной. Никого из них я в свите горного лорда не видела. Похоже, Стифен Кетер имел в своем распоряжении банду головорезов для грязных делишек. Двое умчались в другую сторону с плененной девушкой, трое остались с лордом.

Они догоняли меня, но я, стиснув зубы, продолжала тащить себя подальше от убийцы и вора. Неловко ступив на ушибленную ногу, я полетела на мокрую траву, разом намочив тонкий материал рубашки. Парочка преследователей навалилась на меня, рванула, поставив на ноги. Я прикусила губу, чтобы не вскрикнуть. Боль в ногах усилилась. На траве оставляла кровавый след стопа, которую я поцарапала о камень, но не это смутило меня. Мокрая рубашка прилипла к телу, и теперь не скрывала, что нижнего белья на мне не было, сверху. Один из людей Кетера, который и так бросала частые взгляды на мои ноги, теперь еще пялился и на бесстыже открытую мужским взорам грудь. Мужчина, как бы невзначай провел по ней рукой, незаметно погладил сзади, и я вспыхнула от негодования. Второй мужчина бросил быстрый взгляд на товарища, затем на лорда и что-то прошипел на непонятном мне наречии. Наглец ухмыльнулся и ничего не ответил.

Когда меня подвели к Кетеру, тот хмуро осмотрел меня, накинул свой плащ, скрыв от посторонних взглдов неожиданно открытое мокрой рубашкой. Затем подозвал наглеца, мгновение смотрел на него, а потом... Я невольно вскрикнула, когда в руках лорда сверкнул нож, взявшийся неизвестно откуда, и влетел в горло бандюги.

- Никто не смеет прикасаться к тому, что принадлежит мне, - Кетер обвел мага и второго бандита яростным взглядом, и те кивнули, не имея возражений.

Я не могла отвести взгляд от мертвеца, точней от рукояти ножа, торчавшего из его горла. Поддавшись порыву, я склонилась к нему, вырвала нож из горла, уцепившись за рукоять пальцами связанных рук, развернулась, и тут же нож был у меня отнять самим Кетером. Лорд поцокал языком и отрицательно покачал головой.

- Нет, дорогая, эти игрушки не для тебя, - сказал он, сел в седло освободившейся лошади и затащил меня к себе.

Он дал отмашку, и лошади снова понесли нас к неведомой цели. Маг скакал рядом, он время от времени что-то шептал. Я попробовала прочитать по губам, что за заклинания он произносит.

- Не остановишь, - усмехнулась я, догадавшись, что он всего лишь путает следы. - Они сильней.

Маг ничего не ответил, только посмотрел на своего хозяина. Я тоже задрала голову и посмотрела на него. Кетер поморщился, сорвал что-то с шеи и сунул магу.

- Убери, с рассветом он теряет силу. - Сказал он.

- 'Совиный глаз' можно усилить, лорд Кетер, - сказал маг.

- Займешься этим в замке, - сухо ответил лорд. - В следующий раз думать будешь своевременно.

Прозвучало угрожающе, почувствовал это и маг. Мужчина исподлобья взглянул на Кетера. Мне его стало вдруг жалко. Интересно, что удерживает мага на службе у такого жестокого человека? Спрашивать не стала, почему-то подумала, что за попытку ответить мне, мужчина может поплатиться, не сейчас, так потом.

- Они близко, - вдруг произнес маг и бросил очередной взгляд на своего лорда, злорадный такой взгляд.

- Сколько до подготовленного тобой портала? - спросил Кетер, оглядываясь назад.

Я беспокойно заерзала. Мои друзья рядом, Ормондт рядом! Но что за портал? Откуда у мага возможность открывать порталы? Даже мои маги сейчас не могли это делать. Ответ пришел сам собой, ключ перехода. Такой неьбедный лорд, как Стифен Кетер мог себе такое позволить. Хотя... Зачем сему 'благородному' лорду утруждать себя покупкой, можно же просто украсть.

Первый энергетический шар взорвался недалеко от лошади Кетера, когда мы приближались к горе, название которой я не знала.

- Отвечай же! - зло крикнул лорд, и маг сделал пас, выстраивая порог.

Я вывернулась, практически свесившись с седла, и увидела двух всадников, настигавших нас.

- Открывай! - крикнул Кетер.

Маг выхватил из кармана пластину с рунами, вписанными в контур миниатюрной пентаграммы. Он сделал над ней пас, активировав контур, произнес заклинание - ключ, которое я не запомнила, было не до того, и пластина, засветившись, полыхнула, и перед нами появилось круглое окно, плавящееся и потрескивающее от хаотичных потоков ревущей в нем магии. Я снова свесилась с седла и даже перестала следить за происходящим спереди, потому что вслед нам неслось ревущее голубоватое пламя. Я даже не сразу поняла, что это человек, точней, маг, а еще точней лорд Ормондт Ронан, охваченный бушующим свечением. Алаис Бриннэй немного отстал, а после и вовсе остановился, глядя вслед своему ученику.

Дальше события развивались неимоверно быстро. Кетер рванул меня обратно, тут же вылетел из седла, продолжая прижимать к себе. Потому приземление было еще хуже предыдущего. Что-то в моей руке хрустнуло, Кетера снесло с меня, и я успела увидеть, как он вскочил на ноги, оглянулся на меня и бросился в портал, вслед за своими людьми, уже нырнувшими в круг. За лордом понесся всполох голубоватого пламени, прошивший портал. Портал взорвался.

- Рон, не прикасайся к ней сейчас, - крик Бриннэйна.

Обжигающая боль и темнота. Что происходило потом, я уже не видела, благополучно лишившись сознания.

Глава 16

- Кроха, открой глазки. Папа Алаис уже успел соскучиться, - меня ласково погладили по волосам, подули в ухо, и я сморщилась.

- Щекотно, - отмахнулась я и открыла глаза, глядя на добродушную усмешку черноволосого мага.

- Доброе утро, дорогая, - сказал Бриннэйн и поцеловал меня в лоб. - Как ты себя чувствуешь?

Но вместо ответа я продолжала смотреть на мага, затем подняла руку и провела по его волосам, задержавшись у седого веска, иенно седого. Это уже были не серебристые нити, кое-где проглядывающие сквозь черные волосы. Присмотрелась к лицу и обнаружила морщинки, которых не было еще вчера. Неужели его время ускорило бег? Я порывисто поднялась и повисла на шее лорда Алаиса.

- Ты что, кроха? - он немного опешил, потом обнял меня в ответ. - Я, конечно, не против, может даже и за, но Рон еще не до конца пришел в себя. - И добавил доверительно. - Он меня убьет.

Опомнившись, я огляделась и заметила лорда Ронана, почему-то лежащего на земле. Он был очень бледен, по телу пробегали голубоватые искорки, дыхание было прерывистым. Сорвавшись с места, я бросилась к нему, но не смогла подойти близко. И то, что не пускало меня, было совсем не порогом. Я повернулась к Бриннэйну и вопросительно посмотрела на него.

- Я его пока обезвре... обездвижил. - пояснил лорд Алаис.

- Что с Ормондтом? - спросила я, не отрывая взгляда от бледного лица.

- Что с ним, - ворчливо повторил за мной черноволосый маг, - срыв с ним. Как кровь на траве увидел, так и озверел. Меня еще, старого дурака, демон за язык дернул сказать, что это твоя кровь.

- То пламя...

- Его чистая сила, источник выплеснул все, - сказал Бриннэйн и сел на траву, потянув меня за руку.

Теперь мы сидели напротив Ормондта и смотрели на него. Алаис взял меня за руку и рассеянно поглаживал. Это было так естественно, что я даже не смутилась.

- Мне пришлось его закрыть, пока не придет в себя. Неконтролируемы поток силы, впечатляюще выглядит, да, кроха? - я кивнула. - Я надеялся, что сдержится, хотя на грани был еще на развилке. Ты молодец, след ауры нас напаправил по нужному пути.

- Такое часто происходит? - спросила я, не отрывая взгляда от дорого мне профиля.

- Второй раз. - Бриннэйн потянулся и зевнул, не отягощая себя правилами хорошего тона. - Впервые это случилось, когда Рон был еще адептом. Темные напали на замок, где хранился один важный артефакт. Как всегда, великая вера в возвращение Проклятой. Мы подоспели, когда Темные были уже внутри. Схватка получилась жаркой. Рон побежал в жилые комнаты, где оставалась жена хозяина замка с детьми. Не хочу тебе рассказывать, кроха, что он там увидел, но достаточно для того, чтобы прийти в ярость. Отбить женщину он не успел, к тому моменту ее уже... в общем, все там было плохо. Моего мальчишку оттеснили в угол, не позволяя прийти на помощь девочке, до которой дошла очередь. Его ранили, обездвижили. И в этом состоянии он был вынужден наблюдать происходящее. Вот тогда его и сорвало в первый раз. Когда я влетел в ту комнату, мой адепт пылал в пламени неконтролируемой силы. Стены снесло, я еле вытащил ту самую девочку и ее братишку, который прятал в кармане тот самый артефакт, матери помогать было уже поздно. Темных, находившихся там просто размазало по стенам, бр-р, - Бриннэйна передернуло. Начался пожар. От Рона бежали не только Темные, но и те, кого мы пришли защищать, да и Воины Света обходили стороной, предоставив мне самому утихомирить моего адепта. Самое главное, он в этот момент ничего не соображает. Его просто клинит. Сегодня второй раз было. Что делать, я уже знал. Так как ты себя чувствуешь?

- Хорошо, - улыбнулась я и посмотрела на себя.

Рубашка и плащ Кетера были местами обгоревшие. Подняла удивленный взгляд на лорда Алаиса, перевела его на Ормондта и вспомнила крик: "Не трогай ее сейчас".

- Ты его ведь не стала опасаться? - как-то тревожно спросил Бриннэйн, и я отрицательно покачала головой. - Перелом, ушибы и порез я залечил. - Он поднялся, отряхнулся и подошел к лорду Ронану.

Я попробовала подойти следом, но для меня он все еще был закрыт. Сев на прежнее место, я наблюдала, как Бриннэйн водит над другом рукой, качает головой и что-то говорит себе под нос.

- С ним все будет в порядке? - спросила я.

- Да, только слабость, - отозвался черноволосый маг. - Сейчас освобожу его.

Я снова встала, сделала несколько шагов, помехи больше не было. Опустившись на траву рядом с Ормондтом, я положила его голову себе на колени и погладила по щеке. Бриннэйна я совсем не смущалась.

- Ормондт, - тихо позвала я, и его веки дрогнули.

На меня посмотрели такие уже родные льдисто-серые глаза, губы тронула слабая улыбка, и лорд прошептал:

- Моя Айли.

- Здравствуйте, Ормондт, - я улыбнулась в ответ. - Как вы себя чувствуете?

- Странный вопрос, маленькая, похищали тебя, а о здоровье ты спрашиваешь меня, - он укоризненно посмотрел на меня и сел, тут же закрыв глаза и упершись рукой о землю.

- Голова кружится? - я оказалась вновь рядом с ним, и рука лорда легла мне на плечо.

- Странная слабость, - нахмурился он.

Затем осмотрел меня и помрачнел еще больше, сопоставляя мой внешний вид и свою слабость.

- Брин, - позвал лорд Ронан.

- Что, мой мальчик? - отозвался Бриннэйн, возившийся возле лошадей.

- Это все-таки случилось? - Ормондт поднялся на ноги, я поддержала его, потому что лорд опять пошатнулся.

Алаис что-то достал из седельной сумки и направился к нам. Протянул бывшему ученику пузырек с каким-то зельем и снова осмотрел его.

- Ну, взорвался немного, что тебя смущает? - спросил Бриннэйн, следя за тем, как Ормондт выпивает зелье. - Кроха, ты переодеться не хочешь? У тебя потрясающие ножки, но пусть они останутся нашей тайной. - Затем понизил голос. - Я же ревновать буду.

- Да ну вас, лорд Алаис, - я невольно улыбнулась. - Где я возьму одежду? Все осталось в гостинице.

- Девочка моя, папа Алаис обо всем позаботился, - подмигнул маг. - Пока некоторые двери с петель срывали, я прихватил твой мешок. Он на моей лошади, пойди, глянь.

Я благодарно взглянула на него, потом улыбнулась Ормондту, который смотрел на меня виновато, и пошла одеваться. Уже отходя, я услышала:

- А теперь подотри сопли, мальчик, и слушай меня...

Алаис Бриннэйн, действительно, захватил все, включая мои сапожки. Я огляделась в поисках укрытия, но до ближайших деревьев было далеко, кустов под боком не оказалось, и пришлось прятаться за лошадью. Я выглянула из-за нее, маги стояли ко мне спиной. Решившись, я начала одеваться, уговаривая лошадь не отходить с места. Когда я закончила и вышла к мужчинам, Бриннэйн все еще что-то говорил Ормондту, то тыкая ему в грудь пальцем, то словно вытирая слезы. И во всем этом чувствовалась некоторая доля издевки. Закончилось тем, что лорд Ронан ответил на повышенных тонах, и довольный Алаис слегка ударил его кулаком в плечо. Затем обернулся ко мне и радостно воскликнул:

- А вот и кроха! Ну, что застыли, в седло и срочно завтракать. Голодную смерть я считаю оскорбительной.

Я рассмеялась. Так было здорово оказаться опять рядом с ними, слышать шутки Бриннэйна, чувствовать взгляд Ормондта и знать, что я им дорога не меньше, чем они мне. Лорд Ронан придержал меня, развернул к себе лицом и некоторое время просто смотрел, ничего не говоря. Я поняла, что его терзает.

- Ормондт...

- Прости меня, Айли, я не хотел причинять тебе вред, - тут же произнес он. - Меньше всего на свете мне хотелось, чтобы ты пострадала, тем более из-за меня.

- Лорд Ронан, - я не знала, что ему ответить. Не обиды, не просто возмущения я не чувствовала. - Ормондт...

Так и не найдя слов, я встала на цыпочки и потянулась к нему, чтобы поцеловать в щеку.

- Айли, - руки лорда сомкнулись на моей талии. - Прости меня, девочка. - Он уткнулся лбом в мой лоб.

- Я не обиделась, правда, - тихо сказала я. - Если бы не вы, я бы уже была в замке этого чудовища.

Он сильней прижал меня к себе, и я услышала, как быстро бьется его сердце. Губы лорда коснулись моих волос, затем он поднял мое лицо к себе.

- Никогда и никому я не позволю причинить тебе зло. - Сказал Ормондт, глядя мне в глаза. - Приложу все силы, чтобы быть рядом.

- Спасибо, - прошептала я, зачарованно глядя в прозрачную глубину его глаз. И добавила, ощущая, как начинают пылать щеки. - Поцелуйте меня.

- Только об этом и мечтаю, - слегка улыбнулся лорд, и наши губы встретились.

- Я вас ненавижу, - раздался ворчливый голос. - Только о себе и думаете, а о бедном старом мудром...

- Брин, - не оборачиваясь, произнес Ормондт.

- Да, заткнулся уже, заткнулся.

* * *

Из-за Кетера мы несколько сместились в сторону от нужной дороги, но наш неунывающий предводитель только радостно возвестил, что нас ждет увлекательнейшее путешествие через Эмихарские земли. Ормондт отрицательно покачал головой, я с любопытством посмотрела на Бриннэйна. Эмихарские земли славились тем, что там жили существа, населявшие наш мир еще задолго до восстания Тьмы. В частности, там жил огненный дракон, последний представитель своего вида. Он очень тосковал от сознания, что на нем род огненных драконов прервется, потому имел слабость к представительницам женского пола, стремясь к размножению. Эмихарские земли были ограничены защитными заклинаниями и считались заповедными. Защищали как вымирающие виды, так и современных жителей от этих самы вымирающих.

- Я туда Айли не поведу, - твердо решил лорд Ронан.

- Рон, нас двое, да мы чешуйчатого близко не подпустим, - жарко уверял Бриннэйн. - Мы два дня сэкономим!

- Айли туда не пойдет! - жестко, даже зло отрезал Ормондт.

- Я так давно хотела побывать в Эмихаре, - я умоляюще посмотрела на лорда Ронана. - Мне учитель Белфоер рассказал о них, когда мне было четырнадцать, с тех пор я так много мечтала об этом! Ормондт, не, пожалуйста. - Я молитвенно сложила руки. - Я сама к себе дракона не подпущу!

- Нет, - ответил он, но менее жестко. - Айли, милая, мы там обязательно побываем, но тогда, когда вернем свою силу.

Я бросила взгляд на Бриннэйна, ожидающего итогового решения, потому что с непреклонностью Ормондта он боролся уже достаточно времени. Ни авторитет, ни дружба не смогли сломить упрство бывшего ученика. Еще раз посмотрев на расползающуюся седину, я подумала, что времени у нас не так уж и много.

- Лорд Ронан, - негромко сказала я. - Нам нужно поговорить.

- Айлин, мое решение неизменно, - достаточно сухо ответил мне лорд. - Новой опасности я тебя не подвергну.

- Ормондт, мне нужно сказать вам пару слов. И это важно, - отчеканила я каждое слово.

Он рыкнул нечто ругательное сквозь стиснутые зубы и отъехал в сторону. Улыбнувшись лорду Алаису, я последовала за Ормондтом. Тот ждал меня с каменным выражения лица. По плотно сжатым губам, я поняла, что настроен непреклонно. Но и я не собиралась отступать, тревога за состояние черноволосого мага перевешивала нежелание ссориться с лордом Ронаном.

- Что ты хотела сказать? - прохладно спросил Ормондт.

- Мы едем через Эмихар, - твордо ответила я.

- Нет, не обсуждается, - отрезал лорд.

- Ради лорда Бриннэйна, - собрав мужество в кулак, сказала я. - Вы заметили, что с ним происходит? Он стареет. Еще вчера он выглядел иначе.

Лорд Ронан оглянулся на своего друга. Я видела, что в нем борются переживания за него и тревога за меня.

- Мне ведь ничего не угрожает, - я поспешила привести свои доводы. - Дракону нужна самка, значит, вреда он мне не причинит. К тому же, мы можем его и не встретить, от остальных отобьемся. Мы выиграем два дня. А если еще задержки? А вдруг лорд Алаис начнет стареть еще быстрей? А нам еще за последней реликвией ехать. Ну, пожалуйста, Ормондт.

- Айли...

И я решилась снова воспользоваться его отношением к себе. Взяла за руку и прижала ладонью к своей щеке, умоляюще глядя в глаза. Глаза лорда полыхнули, силы к нему возвращались очень быстро. Он посмотрел на меня, собрался что-то сказать, но, бросив взгляд на Бриннэйна, зло отчеканил:

- Чтоб ни на шаг от меня.

- Клянусь! - я радостно улыбнулась и поцеловала мужскую ладонь.

- Лисенок? - насмешливо спросил Ормондт, не обращаясь ко мне. - Да уже целая лиса. - и снова сурово взглянул на меня. - Ни шагу!

Я кивнула, и мы вернулись к скучающему Бриннэйну.

- Ну, что стоишь, змей? Сворачиваем к Эмихаре, - раздраженно произнес Ормондт, и лорд Алаис широко мне улыбнулся:

- Кроха, я тебя обожаю. Рон, ты не против?

- Против, но ты же все равно не послушаешь, - усмехнулся немного расслабившийся лорд Ронан.

Бриннэйн подмигнул ему, и мы повернули в сторону заповедника. По дороге нам попалась деревня, где не было ни харчевни, ни постоялого двора, зато у нас был предприимчивый лорд, который очень любил поесть. Потому из деревни мы выезжали с полноценным завтраком и счастливым Бриннэном. Я смотрела морщинки, залегшие возле губ, и мое сердце болезненно сжималось. Время от времени переводила взгляд на Ормондта и вздыхала с облегчение, за которое мне было стыдно, он не менялся. Хотя, может дело в том, что лорд Ронан был подключен к источнику Света всего лет десять, может чуть больше, лорд Бриннэйн не менее восьмидесяти лет. Но тогда, с какой скоростью увядают те, кто прожил четыреста лет? Невольно передернула плечами, представив, что происходит с Воинами проживавшими почти половину тысячелетия. Почему-то вспомнились скелеты после болотной гнили. Ужасно. Даже не знаю, что лучше, жить и увядать с естественным течением времени, или прожить молодым и сильным несколько сотен лет и сгнить на глазах?

- О чем задумалась, кроха? - вклинился Бриннэйн в мои размышления.

- О жизни и смерти, - ответила я.

- В двадцать лет можно думать только о жизни, - наставительно произнес лорд Алаис. - У тебя впереди еще столько всего непознанного. Впрочем, что-то и не познаешь, став Воином Света. Как думаешь? Оно того стоит?

- Еще несколько дней назад, я бы сказала 'да', не задумываясь. А сейчас... Я не знаю, лорд Бриннэйн, - честно ответила я.

Я посмотрела на лорда Ронана, отъехавшего немного вперед.

- Если я не стану его адептом, вообще не стану адептом, я смогу хоть иногда встречаться с ним? - я повернулась к черноволосому магу.

- Все сложно, кроха, - Бриннэйн тоже посмотрел на лорда Ронана. - Здесь несколько вариантов развития событий, и в результате хорошо не будет ни тебе, ни Рону. Его адептом тебе уже не стать, отцы все увидят по ауре. Мне тебя тоже не дадут, потому что мы с Роном друзья. В общем-то, у вас нет будущего. Прости, я жесток, но это правда.

- Зато у нас есть время, пока мы собираем артефакт, - я очень старалась, чтобы мой голос дрожал, чтобы Алаис даже не заподозрил, что я чувствую после его слов.

- Потому я больше не лезу со своими поучениями, - совсем тихо ответил Бриннэйн.

Мы подъехали к ожидавшему нас Ормондту. Он внимательно посмотрел сначала на меня, потом на своего приятеля и немного нахмурился.

- Что-то случилось? - спросил он.

- Что случилось? - лорд Алаис возмущенно посмотрел на бывшего адепта. - Ты посмотри на этого синюшнего цыпленка, - и он ткнул в меня пальцем, - тощенькая, смотреть жалко. Я даже не рискну утверждать, что у нее вообще есть желудок. Кроха, скажи этому тирану, что тебя надо срочно накормить.

Я возмущенно посмотрела на мага.

- Я не тощая, - обиделась я.

- Брин, имей терпение, сейчас остановимся, - усмехнулся Ормондт.

- Вот прямо здесь и сейчас, - категорично заявил Бриннэйн и спешился.

Мы последовали за ним. Я снова посмотрела на Ормондта. Что ж, несколько дней счастья, это ведь тоже немало, да? Для меня это целая вечность. А там будь, что будет. Он повернулся ко мне, и я улыбнулась моему лорду. Ормондт улыбнулся в ответ, но взгляд оставался все таким же вопросительным. Покачав головой, я направилась к раскладывающему свою добычу лорду Алаису.

- Выше нос, кроха, - подмигнул он.

- О чем вы? - лорд Ронан сел напротив меня.

- Говорю, что буду откармливать нашу девочку, - нагло заявил Бриннэйн. - Здесь же взгляду не за что зацепиться.

- Твоему взгляду цепляться не зачем, - ответил Ормондт.

- Эгоист, - демонстративно обиделся лорд Алаис, и мы, наконец, перешли к завтраку.

* * *

К заповеднику мы подъехали ближе к вечеру. Нет, сначала про сами Эмихарские земли. Эмихара - древнее княжество, входившее в состав одного из девяти последних королевств. Говорили, что в Эмихаре был переход в другие миры, но после падения старого мира он закрылся. А может переход закрыли жители других миров, чтобы наша зараза не просочилась к ним. Когда Святители, а точней отцы-основатели Ордена Света победили Тьму и загнали ее в Безвременье, княжество взбунтовалось. После недолгой, но кровопролитной войны, эмихарцы были изгнаны с этих земель. Но заселять их не спешили, не очень хорошая репутация этих мест не способствовала желанию людей сниматься с насиженных мест и переселяться сюда. И тогда король, Святитель Алесдар, позволил здесь остановиться нескольким видам нелюдей. Огненные драконы жили в Эмихаре издревле. Этим своенравным и эгоистичным созданиям указы королей, войны и прочие человеческие дрязги были не указ. Но после переселения в Эмихар новых обитателей, драконы уши, осталась одна пара. Потом дрокониха, не давшая потомства, умерла, и теперь дракон доживал свой век в закрытом пространстве в тоске и печали. Тролли и гоблины ему не мешали, даже более того, он их ел, помогая этим народностям сильно не разрастаться. Была еще стая оборотней, но они не лезли на территорию дракона. Завоевали свой угол и никого туда не пускали, ну и сами редко покидали пределы своей территории. Вроде даже леший имелся в эмихарском лесу. Ну и русалки, не успевшие покинуть реку и озеро до того, как поставили барьер.

Наш путь пролегал мимо территорий дракона, хотя он считал весь Эмихар своей территорий, и границы с остальными видами не признавал. Дальше мимо озера, и я просто мечтала посмотреть на живых русалок. В горных водоемах они не водились. На троллей и гоблинов тоже было интересно взглянуть, но на троллей меньше. Говорили, они не гнушались и человеченкой. Гоблины людей не ели, но особо не жаловали. И все равно посмотреть на них на всех хотелось, как и на оборотней, но их земли находились в стороне от нашего пути. Мои спутники не собирались никого смотреть. Во-первых, они уже всех видели, а во-вторых, не хотели тратить время на возможные конфликты. Оба лорда сошлись в одном, проходим быстро, желательно без ночевки.

Человеческие поселения пропали еще не доходя до барьера, и последние пару часов мы ехали по пустынной дороге, встретив конных стражников только один раз. Они проводили нас равнодушными взглядами, не останавливая и не спрашивая, что мы забыли вблизи заповедных земель, и поехали своей дорогой. Незадолго до границы барьера лорды взяли меня в клещи, встав по обеим сторонам, и не позволяя вылезать ни в перед, ни назад. Так мы и подъехали к невидимой стене. Но я ее легкое жужжание я уловила еще за триста шагов. Бриннэйн открыл проход, через который мы въехали в Эмихар, и за нами стена вновь сомкнулась.

- Добро пожаловать в Эмихар, кроха, - черноволосый маг обвел рукой пространство перед нами.

Я с интересом озиралась, насколько мне позволяли мои спутники. Но вскоре я должна была признать, что местность нисколько не отличалась от того, что было до барьера. Поначалу была та же пустошь, но вскоре начались деревья и кустарники, а еще чуть позже мы въехали в лес.

- Пока никого, - негромко сказал лорд Ронан.

- Угу, - согласно промычали мы с лордом Алаисом.

Поисковики отправили все. Маги переглянулись и решили. Местность прощупывает Ормондт, защиту ставит Алаис, я наслаждаюсь видами.

- Я тоже хочу что-нибудь сделать, - обиделась я.

- Спой песню, - хмыкнул Бриннэйн. - Знаешь веселые песни?

- У меня голоса нет, - расстроилась я. - И слуха тоже.

- И замечательно, - серьезно кивнул лорд Ронан. - У дракона отличный слух.

- Вечно ты все испортишь, - обиделся Бриннэйн. - Тогда я спою.

- Не стоит, - снова навредничал Ормондт. - Иначе мы рискуем привлечь оборотней.

- Чего это? - Бриннэйн удивленно вздернул брови.

- Решат, что свой потерялся, воем стаю зовет, - без тени улыбки ответил Ормондт.

- Хамло! - возмутился черноволосый маг. - Пой тогда сам, у тебя все есть, и слух, и голос.

- Потом, - отмахнулся лорд Ронан раньше, чем я успела заинтересоваться новой информацией. - У нас гости. Тролль. Тише, Айли, - он с добродушной насмешкой посмотрел на мою суету. - Он скоро сам объявится.

- А дракона нет? - я продолжила озираться.

- Если бы был дракон, тролль бы не вышел, - ответил Бриннэйн. - Сожрет же.

Я передернула плечами и нетерпеливо заерзала, ожидая обещанного появления тролля. Он вышел нам навстречу шагов через пятьдесят. Это был громила с зеленоватой кожей, большими заостренными ушами и какой-то пахабной клыкастой ухмылочкой. Одет он был в кожаную безрукавку, доходившую до колен и перетянутую кушаком. Дальше шли голые волосатые ноги без обуви. Почему-то я подумала, что под этой безрукавкой больше ничего нет, и густо покраснела. Громила держал на плече увесистую дубинку. Тролль демонстративно скинул дубину с плеча и похлопал ею по огромной ручище.

- Кто такие? - поинтересовался он грубым хриплым голосом. Такой был у грахемского пьяницы, жившего недалеко от нас с учителем.

- Путники, - ответил Бриннэйн.

- Куда идете? - продолжал свой допрос тролль.

- Туда, - расплывчато сказал маг.

- Тогда платите золотом, - громила снова осклабился. - Или бабу.

- Обойдешься, - разговор по-прежнему вел лорд Алаис.

- Ну и ладно. Баба у вас мелкая, я люблю, чтоб посмотреть на что было, - Бриннэйн хмыкнул и покосился на лорда Ронана, хранившего молчание, но взгляд у него был недобрый. - Золото давайте.

- Нету, - Бриннэйн развел руками.

- А что есть? - тролль почесал дубинкой затылок.

- В морду можем дать, - радостно сообщил маг. - Хочешь?

Тролль задумался, затем расплылся в ухмылке и снова постучал дубинкой по своей лапище. Бриннэйн подкинул на руке пульсар, тролль заметно расстроился. Он смачно сплюнул под копыта наших лошадей и скрылся за кустами с недовольным ворчанием:

- Понаехали, развернуться негде. Еще раз попадутся, точно вмажу...

Потом ворчание стало совсем непонятным, и мы тронулись дальше. Я еще несколько раз оборачивалась, но тролль так больше и не появился. Не могу сказать точно, какое впечатление оставил о себе житель Эмихара. Но в осторожности и предусмотрительности ему не откажешь. Мои маги молчали, продолжая посматривать по сторонам. Я открыла было рот, но Ормондт мягким движением закрыл мне его рукой, пришлось удержаться от расспросов. Но прощупала сама ближайшее пространство, никого не нашла и вопросительно посмотрела на лорда Ронана. Он покачал головой и оставил меня томиться в неизвестности.

Мы проехали часть леса, выехали на опушку, и причина нашего молчания стала понятна. Из-за деревьев на границе опушке ощутимо пахнуло угрозой.

- Не разминулись, - тихо произнес Ормондт.

- Но мы честно старались, - ответил Бриннэйн. - Они сами выноваты.

- Кто? - я завертела головой от одного мага к другому.

- Серые гоблины, - ответил лорд Ронан. - В разговор не вступать, зубы не показывать, руками без дела не шевелить. Сиди спокойно, защита вокруг нас уже стоит, не пробьют. Но, если посчитают, что мы их оскорбили, то будут тащиться сзади до самой границы. Это ерунда, но надоедает и раздражает.

- Я все поняла, - ответила я, и мой взгляд заметался по опушке, в ожидании гоблинов.

Но вышел к нам один. Ростом он был ниже, чем тролль, худей и уже в плечах, но холодные водянистые глазки и жестокое выражение на морде, произвели отталкивающий эффект. Кожа у них, действительно, была пепельного оттенка, чем навевала мысли о нежити. Но гоблины были живыми. Я заметила, что мои спутники бросают короткие взгляды на деревья за спиной того, кто вышел к нам. Приглядевшись, я увидела наконечники стрел, торчавшие средь листвы. Нас держали под прицелом. Гоблин молчал и продолжал изучать нас.

- Кто такие? - наконец, подал голос гоблин.

- Маги, - отвечал снова Бриннэйн. - Приветствуем храбрых воинов. - Он отвесил церемонный поклон и вновь выпрямлися в седле, не допуская и тени улыбки.

- Вы на наших землях, - сказал гоблин, не ответивший на учтивый поклон Бриннэйна, даже наклоном головы.

- Мы их вскоре покинем, - как-то непривычно было видеть так долго лорда Алаиса без его ехидной улыбочки.

- Целители есть? - коротко спросил серый.

- Есть, - кивнул маг.

- Нам нужна ваша помощь. - Гоблин слегка расслабился, и теперь смотрел на нас менее надменно.

Мои спутники переглянулись. Их молчаливый диалог закончился тем, что лорд Ронан слегка прикрыл веки, соглашаясь с лордом Алаисом.

- Мы окажем помощь тем, кому она нужна, - повернулся к гоблину Бриннэйн. - Легкие хвори исцелять не будем.

Гоблин ненадолго задумался и согласно кивнул. Он поднял руку, и наконечники стрел исчезли. Тут же послышалось шуршание, и на опушку вышли еще шесть гоблинов. Отличались от своего предводителя они мало, если только были чуть помельче, да в глазах было больше интереса, чем надменности. Главный гоблин махнул нам рукой и скрылся за деревьями.

- А почему вы так разграничили, что мы будем исцелять? - шепотом спросила я.

- Если бы я этого не указал, они к нам с каждой царапиной начнут ходить, и вырваться сможем не скоро. Гоблины отпускают, когда считают обязательства перед собой исполненными, - так же шепотом пояснил Бриннэйн. - Совсем отказать нельзя, обидятся.

- И что будет? - полюбопытствовала я.

- Вреда не причинят, не смогут, - теперь ответил лорд Ронан. - Но будут плестись сзади.

- И что? Пусть тащатся, - я пожала плечами.

- Кроха, ты просто себе не представляешь что это. - Снова заговорил лорд Алаис. - Ты даже по, кхм, естественным потребностям не отойдешь. Они будут стоять вокруг и пялиться. Я вот лично, свидетелей в таком интимном вопросе вообще не терплю.

- А глаза отвести? - удивилась я.

- Дело в том, маленькая, - опять ответил Ормондт, - простейшая магия на них не действует. Не глаз не отвести, не полог тишины не поставить. А шуметь они умеют отлично, если захочешь вздремнуть. Злопамятные и обидчивые. Сядем есть, будут в рот заглядывать, кусок в горло не полезет. Лучше с ними не ссориться.

Я еще раз посмотрела на спины, одетые в жилеты из звериных шкур. Вредные, оказывается. Учитель Белфоер о таком не рассказывал. Теперь я пришла к выводу, что тролль мне понравился больше. Он был не столь навязчив, даже в чем-то милый. Взял и ушел, сообразив, что связываться с нами себе дороже. А эти еще и мстить будут. Жаль, что им особого отпора не дашь, охраняются королевским указом все-таки.

Тем временем, нас все дальше уводили от изначального пути. Я вопросительно посмотрела на Ормондта, он махнул рукой. Лорд Алаис просто пожал плечами. Немного нахмурившись, я в который раз посмотрела на седины Бриннэйна, но ничего говорить не стала. Лорд Ронан сам все знает.

Деревня гоблинов обнаружилась в чаще. Дома, точней, землянки, такие же мрачные, как их хозяева, стояли в хаотичном разбросе. Нас повели к центральной. Маги спешились, Ормондт прижал меня к себе, сурово оглядев гоблинов, и ко мне потеряли интерес, возникший, как только мы въехали в деревню.

- Вождь умирает, - коротко сказал главный гоблин, разговаривавший с нами на опушке.

Бриннэйн шагнул в землянку, мы с Ормондтом остались у входа. Гоблины некоторое время ходили вокруг нас, о чем-то шептались, но подходить не подходили. Наконец, один решился и приблизился.

- Нога болит, - сказал он.

- Пройдет, - ответил лорд Ронан, ненадолго задержав на нем взгляд.

- А у меня зуб, - подал голос другой.

- Вырви,- посоветовал маг, и гоблин совершенно серьезно кивнул.

- Жена плоха, - очередной проситель шагнул к нам откуда-то из-за спины.

- Идем, - отозвался Ормондт, и мы направились вслед за гоблином.

Мой лорд не отпускал меня не на мгновение. И если ему нужны были руки, то я стояла за спиной, не отходя ни на шаг. На мое предложение тоже помочь, он отрицательно покачал головой. И я продолжала оставаться его хвостиком. Внимание на нас вскоре совсем перестали обращать. Сообразив, что мелкими немочами мы заниматься не собираемся, и вовсе отстали. Бегали сзади только маленькие гоблины и все просили показать 'чудо'. Когда стемнело, я запустила несколько светлячков, и малыши в счастливом восхищении уселись под ними с открытыми ртами.

С Бриннэйном мы встретились только, когда стемнело. В свете костра его морщины стали еще заметней, а седина еще больше увеличилась. У меня сжалось сердце от вида столь быстрого увядания. Ормондт тоже некоторое время смотрел на друга и, наконец, сказал тоном, не допускавшим возражений.

- Магией больше не пользуешься.

- Ерунда, - устало отмахнулся Бриннэйн.

- Магией больше не пользуешься, - жестко повторил лорд Ронан.

- Рон...

- Я заблокирую твою магию, - в голосе моего лорда зазвенел металл. - Брин, ты старше, опытней и мудрей, ты мой учитель, но главное, ты мой друг. Ты знаешь, как я тебя уважаю, но сейчас я буду слушать только себя. Если не будешь удерживаться от пользования источником, я его просто заблокирую. Предупреждаю один раз.

Бриннэйн взглянул на ученика исподлобья и, молча, кивнул, показывая, что понял. Он был необычно тих. Я перебралась к нему и обняла, положив голову на плечо. Алаис запустил пальцы мне в волосы и слегка потрепал. Затем поцеловал в висок и подмигнул.

- Все будет хорошо, кроха. Ты же веришь папе Алаису?

Я кивнула, и Бриннэйн слегка щелкнул мне по носу. Ормондт смотрел на нас, ничего не говоря. Я видела тревогу в его взгляде. Смысл их разговора был для меня понятен. Выходит, чем активней использование магии, чем сильней воздействия, тем быстрей черноволосый маг стареет. Пока я думала о происходящем с лордом Алаисом, гоблины притащили тушу оленя, уже прожаренную, пахнувшую на удивление аппетитно. Они отрезали щедрые ломти и подали нам их, насадив на заостренные, очищенные от коры палочки. Затем передали широкие листья, на которых лежали коренья, запеченные на углях. Так же на листьях лежала какая-то пряная травка. Угощение оказалось вкусным, мне понравилось. Запивали ужин напитком, чем-то напоминавшим эль. Только цвет был зеленоватым и пенная шапка отсутствовала, но вкус был очень похож. Мне учитель как-то налил немного, потому вкус эля я знала.

Лорд Ронан дернулся, но не успел забрать у меня кружку, несколько глотков я выпила, а следом и всю кружку. В голове сразу зашумело, перед глазами закружился лес, гоблины и мои спутники. Я глуповато протянула:

- О-о-о, - и полетела в черную пропасть.

Глава 17

Проснулась я среди ночи. Запустила светлячок и с удивлением осмотрелась. Некоторое время ушло на то, что вспоминала о последних событиях. Сначала вспомнила почему-то льдисто-серые глаза и вскрик: "Остановись", затем, очень смутно, припомнился удар по руке. Сначала я решила, что на нас напали, и меня ранили. Похоже, в голову, потому что голова очень сильно болела. Еще во рту было невозможно сухо и хотелось пить. Но если меня ранили, то кто? Память услужливо показала серых гоблинов. Значит, мы сражались с гоблинами, они меня ранили в голову, ну, или ударили по голове. А теперь я в плену, потому что помню землянки. Но если я в плену с раненной головой, то где мои маги? Погибнуть не могли, значит, сейчас спасут меня. И я села, чтобы дождаться спасения с гордо поднятой головой. Но никто не спешил мне на вырочку. Попробовала встать на ноги, но пошатнулась и упала на кого-то.

- По башке дам, огр лысый, - проворчал этот кто-то, обдав меня несвежим дыханием.

К горлу подступила тошнота.

- Блюй там, - в свете тусклого светлячка поднялся узловатый серый палец и ткнул мне за спину.

Я обернулась и замеила выход. Вставать не рискнула и поплзла на выход на четвереньках. Как только голова вылезла в проем, лицо обдуло прохладным ночным ветром, тошнить перестало, зато захотелось в кустики с немыслимой силой. До кустов я тоже ползла, решив во всем разобраться позже.

Пока я решала проблемы насущные, услышала барабаны. Это меня заинтересовало. Потому закончив со своими делами, я вновь рискнула встать и вышла из кустов. Правда, шаг удалось сделать всего один, земля предательски качнулась, и я вновь оказалась на четвереньках. Подумав немного, я пришла к выводу, что так я даже незаметней и передвигаться гораздо удобней. Проползла немного и села, углубившись в неожиданную мысль, показавшуюся мне очень важной. Интересно, а почему люди ходят, а не ползают? Ползать удобней и безопасней. Не споткнешься, не упадешь... Любопытно.

Потом слуха вновь коснулся звук барабанов, и я, приняв прежнее положение, поползла дальше. Но вскоре вновь села и нахмурилась. Потому что вспомнила, на нас не нападали. Я что-то выпила, а Ормондт меня пытался остановить. А кто бил по руке? Я же помню, что его рука ко мне не прикасалась. Наверное, Бриннэйн, он сидел рядом. Интересно, а почему тогда голова болит, если никто меня не ранил? А барабаны вновь стучали, привлекая мое внимание. Пришлось продолжить путь.

По дороге мне никто не попался, причина этого стала ясна, когда я все-таки доползла до того места, где нас кормили гоблины. Вся деревня сидела вокруг костра. Чуть в стороне один из гоблинов отбивал ритм, а в центре образованного круга танцевали гоблинки, или гоблинихи, я не разобралась, как здесь назывались самки. Не смотря, на грубость черт и фигур, двигались они плавно и красиво. Нагло раздвинув сидящих гоблинов, я выползла в центр, чтобы посмотреть поближе. Послышалось одобрительное гудение, затем недовольное, а после сердитое восклицание: 'Айлин!'. Я попробовала сосредоточиться откуда меня позвали, но голова закружилась, и я была вынуждена сесть и закрыть глаза.

- Рон, надо ее унести, - донесся голос Бриннэйна.

- Пусть танцует, - возмутился какой-то гоблин. - Она сама вышла в круг, это ее решение.

- Она же не знает ваши порядки. Это случайность, а не решение, - ответил Ормондт. - Айли, иди сюда.

- Никто не может запретить самке танцевать. Раз здесь, значит, так решили духи леса. Ее место у огня! - загалдели гоблины.

Я слушала голоса, которые, казалось, доносились откуда-то издалека. Жаркий спор тонул в гуле барабанов, даже зрители отодвинулись куда-то далеко-далеко, я их уже почти не видела, только извивающиеся тела гоблинок, от которых веяло чем-то таким... таким, чего я еще никогда не знала. Умудрившись встать на ноги, я подошла к ним еще ближе.

- Айли! - крик наполнен уже яростью, но я отмахнулась.

- Я только посмотрю, - ответила я и шагнула в круг огня.

- Глупая, они ведь показывают себя! - в голосе Ормондта проскользнуло отчаяние. - Если ты начнешь танцевать, тебя сможет выбрать любой из гоблинов и увести к себе на ночь. Иди сюда...

Его голос утонул в ударах барабанов, все больше проникающих мне в кровь. И как завершающий аккорд перед полной потерей связи с реальностью, я услышала слова лорда Ронана, которые уже были обращены не ко мне.

- Это моя женщина, никто кроме меня не смеет к ней прикасаться. - В его голосе угроза, холодная, неприкрытая.

- Только ты, - прошептала я и больше ничего не слышала, кроме боя барабанов.

Первый шаг дался легко, я даже сама не поняла, что включилась в этот невероятный и захватывающий круговорот. Просто сердце стучало в унисон с барабанами, и кровь бежала по телу, все более загораясь жаром от пламени костра. Я чувствовала себя ветром, летящим в горах, вольным гордым ветром. Я не слышала голосов, не слышала шума леса, только стук барабанов, только пламя костра, и я, одна во вселенной, на краю которой меня ждет один единственный мужчина. Я двинулась к нему. И чем ближе подходила, тем все более удивлялась, почему его светлые глаза вдруг налились расплавленным золотом.

Я не заметила, как покинула круг огня, как выскользнула за круг гоблинов, как оказалась на краю деревни. Меня вели золотые глаза, вел шипящий шепот.

- Айли, иди ко мне. Айли...

И я шла, потому что не было сил стряхнуть с себя то странное состояние, которое влекло меня вперед. Сердце все еще гулко стучало, а может это по-прежнему слышались барабаны. Шаг за шагом я приближалась к золотым глазам, мерцающим в темноте леса. Но как только мне казалось, что я уже рядом, как манящий взгляд мерещился опять в далеке. Я уже не шла, я бежала и не могла не затормозить, не остановиться.

- Подожди, - взмолилась я, обращаясь неизвестно к кому. - Куда ты убегаешь?

И тут же влетела в чьи-то руки, сомкнувшиеся на моей талии. Чьи-то жаркие губы захватили меня в сладкий головокружительный плен. И я подчинилась, не в силах отвести взгляд от мерцавших расплавленным золотом глаз. Потом неизвестный мужчина оторвался от меня, схватил за руку и повел еще дальше в лес.

После жара костра прохлада ночного воздуха ощущалась особенно четко. Я вздрогнула, и в голове прояснилось. С изумлением взгляну на неизвестного мужчину, увлекающего меня неизвестно куда, я остановилась и попробовала вырвать руку. Незнакомец обернулся и удивленно посмотрел на меня. Глаза у него, действительно, были золотые и мерцающие, а еще вертикальные зрачки. Я зажгла светлячок и обнаружила, что у мужчины, чей возраст было сложно определить, волосы красноватого оттенка, струившиея по плечам, правильные черты лица, очень красивый. Красивей лорда Ронана, но чужой и совершенно ненужный мне мужчина. Рост его был так же выше, чем у моего лорда. Я даже неловко задрала голову, разглядывая его.

- Нравлюсь? - мужчина самодовольно улыбнулся.

- Нет, - честно ответила я. - Вы кто?

- Совсем не нравлюсь? - мужчина откровенно расстроился. - Почему?

- Я вас не знаю, - нахмурившись, я отошла от него.

- И только-то? - златоглазый красавец расправил плечи. - Меня зовут Шэр.

- Шэр? - имя было странным.

- Шиэро Иниол Даршас, - он с достоинством поклонился. - А ты Айлин. Я слышал, как тебя называл тот мужчина, что называл своей женщиной. Теперь ты моя женщина.

Он снова взял меня за руку и потянул за собой. Но я вырвалась, поставила порог и снова посмотрела на него.

- Я не согласна, - сказала я.

- Странно, - Шэр задумчиво потер подбородок и подошел ко мне, порога он явно даже не заметил.

Я ошеломленно смотрела на него. Попробовала откинуть его волной чистой силы, но мужчина только слегка качнулся, даже не поморщившись. Он все так же задумчиво смотрел на меня.

- Но это же неправильно! - вдруг воскликнул он, возмущенно глядя на меня.

- Что неправильно? - спросила я, пятясь назад.

- Ты должна быть в восхищение. Никто из женщин не может устоять передо мной, - назидательно сообщил странный мужчина. - Я ведь красивый?

- Красивый, - не стала я спорить.

- Ты ведь услышала мой зов и пошла на него, - теперь Шэр смотрел на меня так, что я даже почувствовала себя виноватой, что все еще не кинулась ему на шею. - Ничего не понимаю.

- Ну, я пойду? - я сделала еще несколько шагов назад и уперлась спиной в широкий ствол старого дерева.

- Нет, конечно, - меня наградили очередным возмущенным взглядом. - Я же сказал, ты теперь моя женщина.

Мужчина так быстро подошел, что меня даже обдало порывом ветра. Он навис надо мной, опершись рукой о ствол.

- Так даже интересней. Никогда не завоевывал женщин, они сами бежали за мной, стоило только поманить пальцем. А тут что-то новенькое. Решено, не отпущу. - и не слушая моих громогласных протестов, взалил на плечо и продолжил путь.

И сколько я не пыталась вырваться, сколько не плела заклинаний и не направляла на него чистые выплески магии, мужчина только один раз почесался, словно его укусил назойливый комар.

- У меня толстая шкура, - сказал он и больше со мной не разговаривал.

Через некоторое время я перестала сопротивляться и задумалась. Похоже, мне посчастливилось привлечь внимание тоскующего одинокого дракона. Вообще, я мечтала просто увидеть его летящим в небе в другом облике, а не болтаться на плече, облагодетельствованная званием женщины дракона. А где мои маги? Почему они мне позволили покинуть деревню гоблинов? Почему никто не бежит меня спасать?

- За мной придут мои друзья, и тогда вам не поздоровится, - начала я угрожать.

- Они сейчас на твою иллюзию любуются, - усмехнулся дракон Шиэро. - Она даже лучше тебя самой танцует. Пока разберутся, мы уже дома будем. Слабоваты они, чтобы ко мне в логово соваться. А вообще здорово. Раздобыл женщину, которую придется добиваться. Ее придут спасать два рыцаря. Красота-а-а. - Его голос прозвучал мечтательно. - Как в старые добрые времена. Правда, тогда дамы сами ко мне бежали. Некоторых приходилось силой домой возвращать.

И я догадалась, что бедолага откровенно скучает в этом закрытом пространстве, и не столько от отсутствия женщины и потомства, сколько от отсутствия разнообразия и развлечений. Сколько уже времени прошло, как его дракониха умерла? Женщины здесь редкость. Рыцарей вообще давно нет, а те, кто приходят сюда, на него не нападают. Запрещено, да и не зачем. Из развлечения только местные обитатели.

- Простите, Шэр, а вы правда гоблинов и троллей едите? - поинтересовалась я.

Он поставил мня на землю, изучающе посмотрел сверху и снова взял за руку, готовый продолжить путь.

- Вы не ответили, - упрямо повторила я, зацепившись рукой на тонкое деревце, чтобы остаться на месте.

Шэр легко отодрал меня от моей опоры, снова закинул на плечо и понес.

- В этом теле не ем, - ответил он. Опять поставил на землю и заглянул в глаза. - Я вообще ласковый. И любить умею.

- Это вы про вашу дракониху рассказываете? - догадалась я.

Меня в который раз закинули на плечо, как-то очень сердито закинули. Я подумала, что затронула запретную тему, и дракону больно вспоминать покинувшую его любимую. Я уже хотела возмутиться, когда услышала, как сердитое сопение вылилось в не менее сердитое восклицание:

- Да, чтобы шкуру этой старой карги на амулеты разобрали! Это из-за нее я остался здесь, когда все улетели. Опоила меня, дрянь, а когда очнулся, уже барьер стоит, и эта карга глазками невинно хлопает.

- Убил? - шокировано догадалась я.

- Сама сдохла, старая уже была. - Он сплюнул. - Влюбилась, говорит, жить, говорит, без тебя не могу, а там ты на меня не посмотришь. Тысячу лет с ней промучился. Эта жадная стерва даже не показала, где сокровища припрятала. Сам нашел, чем еще тут было заняться.

- Так вы уже столько времени один? - мне вдруг стало его жалко.

- А с кем тут быть. Бывает, оборотних сманиваю, но с ними скучно. Ревнивые жутко. К кому тут ревновать? Поживут, я их сам в стаю возвращаю. Нет, ну ты сама посуди, просыпаешь от того, что над тобой стоит изменившаяся зверюга и рычит, что от меня другой самкой пахнет. Надоело. Каждый раз одно и то же. К своим хочу, а барьер не сломать, маги драконью магию использовали.

Я обрадовано вскинула голову. Так вот же, вот! У меня есть, что предложить взамен собственной персоны.

- А мы взломали барьер. Хотите, мы вас отсюда выведем? - с надеждой предложила я.

Мужчина подошел к скале, поставил меня на землю, легко сдвинул огромный камень, за которым прятался вход в пещеру, и приглашающим жестом указал на него:

- Вот мы и дома. - Радостно возвестил дракон.

- Я сделала предложение, - ответила я, не входя в пещеру.

- Оно меня не заинтересовало, - отмахнулся Шэр. - Ну, заходи... Хотя, нет. Я сам тебя внесу. Так ведь тоже ухаживают?

- Откуда мне знать, как ухаживают?! - возмутилась я.

- Ладно, сам научусь, - решил дракон и подхватил меня на руки.

Затем выдохнул струю пламени, чуть не подпалив мне волосы, и виновато посмотрел:

- Не подумал, прости.

* * *

Я вздохнула и решила не паниковать раньше времени. Настроен дракон вполне дружелюбно, ничего прямо сейчас от меня не хочет, кажется. Может еще и смогу сбежать. Эта надежда исчезла, как только кусок скалы вернулся на свое место, и я оказалась в каменной западне. Никогда бы не подумала, что я со своими шрамами могу пользоваться такой популярностью. Давно надо было из Грахема уходить. Сразу устыдившись подобных мыслей, я посмотрела в сторону дракона, который напевал песню на гортанном языке, каждую фразу заканчивая жутким рычанием.

Настроение у Шэра было отличным, он даже был немного мил в своей суете, спешно наводимой по всей пещере. То он подбирал кости с пола, то запихивал ногой разноцветные тряпки под объемистый сундук. И все это с таким выражением лица, словно я ничего не вижу. Потом унесся в другую часть пещеры, отгороженную от первой серой шкурой, чья она, я побоялась спрашивать. Могло статься, что и оборотня, а он разумный, потому жалко. Из другой 'комнаты' доносились шум, грохот, иногда ругань дракона, причем, человеческим голосом назвать это было уже сложно. Наконец, что-то загрохотало так, что я вскочила и побежала смотреть.

Мне предстала следующая картина. На полу сидел мой новый знакомый, вытянув свои длинные ноги и молотил кулаком по полу, отчаянно ругаясь. На ноге его был одет котелок, на голове нечто вроде большущего ведра, отчего ругань получалась гулкой и очень громкой. Из-под ведра валил пар, и дракон время от времени кашлял.

- Вам помочь? - скромно спросила я, еле сдерживаясь от рвущегося наружу хохота.

Шэр замер, потом приподнял ведро, прекратил пускать из ноздрей пар и мило так улыбнулся, одновременно спихивая с ноги котелок. Котелок не слезал, но дракон не прекращал своих попыток снять его. Выглядело это настолько уморительным, что я все-таки не удержалась и захохотала. Мужчина невозмутимо снял с головы ведро, затем все-таки стащил котелок с ноги и грациозным движением откинул со лба волосы.

- Развлекаюсь я так иногда, - доверительно сообщил он, и я важно кивнула, делая вид, что верю, и усиленно подавляя смех.

Затем одним гибким движением поднялся с пола и приосанился.

- Отужинайте со мной, милая леди, - галантно предложил Шэр.

Я осмотрела разгром, царивший на кухне, а была это именно она. Несложно было сделать подобный вывод. Очаг, посуда, которая каким-то немыслим образом оказалась надета на драконе, поварешки, ножи и прочие кухонные принадлежности.

- А я думала, драконы сырое мясо едят, - сказала я и почувствовала неловкость.

- Бывает, - уклончиво ответил Шэр. - Но не в этом облике, и не с дамой.

- Мне бы к моим спутникам, - я доверчиво посмотрела ему в глаза. - Я им нужна.

- Лапуль, - дракон блеснул своими золотыми глазами, - хватит уже. Мы же уже договорились, теперь я тебе спутник, кавалер, ну и все такое.

Я тяжело вздохнула и вернулась в первую "комнату". Там уселась на что-то широкое, застеленное шкурами, скрестила ноги, уперев в колено локоть, положила щеку на кулак и загрустила. Отпускать меня не собираются, спасать не спешат. Мою магию он и вовсе не замечает.

- Лапуль, ужина нет, - Шэр появился пердо мной и развел руками. - Я бы слетал на охоту, но не хочется тебя одну оставлять в нашу первую ночь.

- Э-э-э, - потрясенно протянула я.

- Да, ты не бойся, я же ухаживать буду, завовевыть, так что сегодня соблазнять не начну, - успокоил меня дракон. - Хотя хочется.

Он оперся руками на ложе, больше ничем это царство шкур не могло оказаться, наклонился ко мне и потянул носом, мечтательно закрыв глаза.

- Девственница, м-м, - снова принюхался, - самый лучший аромат. - Потом открыл свои золотые глаза с вертикальными, увеличившимися зрачками, и состроил просительную мордашку. - А может мы сначала того, а потом ухаживать?

- Да, что вы себе позволяете? - я вскочила, сжав кулаки. - Что за неприличные намеки?!

- Какая ты вредная, лапуль, - теперь он смотрел на меня обиженно. - Ну и ладно, значит, буду тебя поражать. Хочешь полетать на драконе?

Я чуть было не воскликнула - да, но вовремя спохватилась и отрицательно помотала головой. Шэр сел рядом со мной и насупился.

- Отпустите меня, - решила я сделать новую попытку.

- Нет, - дракон упрямо мотнул головой.

- Но я даже не леди, - пошла я в атаку.

- Ерунда какая, - хмыкнул он. - Я вот Огненный лорд, и что? У меня даже замка не осталось.

- Я не красивая, - привела я следующий довод. - Вот. - И указала ему на свое лицо.

- Пф, - фыркнул дракон. - Лапочка моя, драконы видят суть, что людей, что вещей. Нас иллюзией не обманешь, глаз не отведешь, внушить ничего невозможно. Я вижу тебя без этих украшений, и ты, лапуль, очень даже ничего. В общем, ты мне подходишь.

Непробиваемый!

- Я нищая, - уже сердито буркнула я.

Дракон вскочил, схватил меня за руку и потащил вглубь пещеры. На мои протеста он внимания не обращал, и я перестала вырываться. А смысл? Все равно отсюда никуда не денешься. Наконец, мы прибежали, точней, я прибежала за широко шагающим драконом, в тупик. Шэр выдохнул стую огня, и на стене загорелись факелы. Пламя колебалось, и я поняла, что здесь тайник. Догадка оказалась верной. Дракон нарисовал на стене руну, которой я не знала, и открылся проход. Шиэро довольно улыбнулся и подтолкнул меня в этот проход, не забыв зажечь факелы и внутри новой пещеры.

- Ох, ты, - выдохнула я, глядя на то, что видела только на картинках в книгах учителя Белфоера.

В общем-то немаленькая пещера, размером примерно в танцевальную залу во дворце графа Рэнлада, была засыпана золотом. Именно так! Гора золота, в которой поблескивали броши, браслеты, кольца, диадемы, запонки и еще уйма всего, начиналась почти сразу от входа. Дракон протащил меня к этой горе, легко подкинул и прыгнул сам, вольготно развалившись на своих сокровищах. Я не слабо приложилась бедром о край торчащего сундука и взвыла. Шэр заботливо дернулся, собираясь меня жалеть, но, заметив, обо что я ударилась, выхватил из-под меня сундук и радостно осклабился.

- Ты ее нашла, лапуль! Настоящая жена дракона, - он смачно поцеловал меня в щеку и укоризненно покачал головой. - А еще хочешь, чтобы я тебя отпустил. Смотри.

На изящном пальце отрос коготь, Шиэро вставил его в замочную скважину и повернул. Замок щелкнул, дракон откинул крышку и добыл самую настоящую корону, украшенную драгоценными камнями. Затем водрузил ее себе на голову и спросил:

- Ну, как?

- Красавец, - мрачно ответила я.

- Вот видишь, ты уже это начала замечать, - дракон стянул с себя корону и напялил на меня. - Настоящая княгиня Эмихарская.

- Это княжеская корона? - пораженно спросила я, сняла венец с головы и начала с интересом рассматривать.

- Ага, - кивнул Шэр.

Я задумчиво вертела корону в руках. Насколько я помнила, война разгорелась из-за пропажи короны. Кажется, обвинили короля - Святителя, что ее выкрали по его приказу, чтобы посадить на княжеский престол кого-то своего. Я посмотрела на счастливого дракона, который откинулся на спину и теперь зачерпывал свои сокровища горстями и просыпал их сквозь пальцы.

- Война началась из-за пропажи короны? - спросила я, желая подтвердить свои сведения.

- Ага, - отозвался Шэр.

- И целое княжество было изгнано с этих земель, - продолжила я.

- Ага, - снова поддакнул дракон.

- А корона у вас, - это уже был риторический вопрос.

- У нас, лапуля, у нас с тобой. Теперь это все наше, - уведомили меня.

- Насколько знаю, драконы не делятся своими сокровищами, - отвлеклась от начатой темы.

- Лапуль, ты ж теперь со мной, куда тебе тут идти? - он сел и посмотрел на меня. - Украсть и потратить тоже не сможешь, просто негде тратить. Ну и сама открыть сокровищницу не сможешь. Но если захочешь что-то померить, только скажи.

- Какая щедрость, - усмехнулась я и вернулась к прежней теме разговора. - Получается, что люди погибли из-за вас? Вы украли корону?

- Нет, моя карга. - Шэр лег на живот и продолжил пересыпать драгоценности и монеты. - Это я ее тайник нашел и к себе перетащил. Она за свою жизнь, чего только не нахватала. И это еще не все, у нее кое-что осталось во втором тайнике. Просто все не влезает, надо расширять пещеру.

Вот здорово. Из-за какой-то ворюги драконихи погибло столько людей, остальным пришлось уйти, а он лежит и ногами болтает. Я разозлилась, но сразу успокоилась. А что взять с него? Одно слово - дракон. Я отложила княжескую корону и поползла вниз.

- Ты куда, лапуль? - Шэр спрыгнул на пол и встретил меня уже внизу. - Здесь много всего интересного, хочешь, покажу?

- Я плохая жена дракона, мне, - ответила я. - Что-то мне не хочется.

- Ерунда, потом во вкус войдешь, - отмахнулся дракон. - А что хочешь?

- К моим магам хочу, - проворчала я.

- А я тебя хочу, и прямо сейчас, но я же терплю, - резонно произнес Шиэро. - Я учитываю твои желания, а ты мои нет. Вот чего заладила, к магам, к магам. Я же лучше их.

От такой наглости я даже рот открыла. Он сам с собой о чем-то договорился, сам решение принял, а я с ним не считаюсь?! Вырвав из лап дракона собственную руку, которую он уже успел схватить, я сердитым чеканным шагом прошла в первую комнату, уселась на ложе, просто больше негде было, и взглянула на безмятежного Шэра. Его ничего не смущало и не беспокоило. Счастливчик. А я злилась на него все больше и больше. У меня время идет, Брин стареет, Ормондт тоже ведь может начать стареть очень скоро. И еще... еще я соскучилась по моему лорду, а этот... Зла на него не хватает.

- Ты на меня сердишься, - Шэр развалился рядом со мной и внимательно изучал.

- Сержусь, - не стала я врать. - Очень сильно.

- Это пройдет, - он уверенно кивнул. - Особенно, когда узнаешь меня поближе. - Дракон потянулся ко мне носом. - Ну, как же сладко ты пахнешь, золотко.

Огненный лорд сделал едва уловимое движение, и я оказалась зажата между ним и обширным ложем. Зрачки дракона становились то больше, то меньше, не давая отвести взгляд от мерцающих глаз. Но голова не кружилась, я не тонула в золотых омутах, наоборот стало вдруг страшно, и я попробовала выползти из-под большого и сильного мужчины с огненно-крсными волосами. Не вышло. Меня деловито вернули на место, и тонкий изящный палец заскользил по моему лицу, обрисовывая глаза, нос, губы, задержался на подбородке, затем чуть потянул вниз, приоткрыв губы, и завладел ими.

Целоваться дракон умел, здесь ничего не скажешь. Все-таки опыт тысячелетий. Мой первый протест захлебнулся в неожиданном головокружении, второго не последовало. Руки сами собой обвили его шею, и я даже чуть не начала отвечать. Призвав на помощь свой разум, свой стыд и свою совесть, я порывисто оттолкнула от себя дракона и враждебно посмотрела на него.

- А тебе понравилось, - подмигнул он и снова потянулся ко мне...

И гора содрогнулась.

* * *

Мощнейший взрыв разорвал камень, закрывающий вход. Осколки влетели в пещеру, закружились в вихре голубоватых всполохов. Я подскочила на месте, радостно вскрикнув и устремив взгляд на вход. Шэр изумленно вздернул бровь:

- Что это было?

- Это Ормондт, - гордо ответила я и расплылась в счастливой улыбке.

- Рыцарь, значит, пожаловал, - ответил мне дракон не менее счастливой улыбкой. - По правилам он должен вызвать меня на поединок. - Шэр вскочил и встрепенулся. - Как же я люблю рыцарей! - и зачем-то облизнулся.

Но время шло, а вызова не было. Только каменная пыль оседала на пол. Уголки губ дракона обижено опустились вниз.

- И все?! - спросил он меня с таким обвиняющим видом, будто это я не давала лорду Ронану вызвать Огненного лорда на поединок. - Не, ну, я так не играю. - Продолжал возмущаться Шиэро. - А где бряцание доспехов? А где угрозы и сотрясание воздуха? И призыв к прекрасной даме. Совсем измельчали мужики. Вот в былое время...

Договорить он не успел, гора снова содрогнулась, но уже с другой стороны. Дракон прислушался. Снова наступила тишина. Шэр нахмурился и прошел к выходу, выглядывая в ночную темноту. Новый взрыв послышался еще дальше, но он особенно возмутил хозяина горы.

- Там же мой тайник! Это уже, знаете ли, хамство, - недовольно отозвался он.

И снова гора вздрогнула.

- Ему силу девать некуда что ли? - начал свирепеть дракон.- Он же мне сейчас пол горы разнесет! - когда следующий удар пошатнул его жилище, Шэр повернулся ко мне, уже мало напоминая добродушного красивого мужчину. - Он меня достал, - заревел Шиэро, клыкасто оскалился и исчез в темноте.

Взрыв раздался вновь, еще раз и еще, становясь все тише. У меня мелькнула мысль, уж не потратил ли лорд Ронан весь запас магии на эти атаки на гору. Вытянула шею и посмотрела в образовавшийся проем, а потом вскрикнула, потому что в проеме показалась голова.

- Ну, что сидим, кроха? Или дракоша понравился?

- Лорд Алаис! - я вскочила и побежала к нему.

Меня подхватили все еще сильные руки, на миг прижали к себе, и губы Бриннэйна коснулись моих волос.

- Надрать бы тебе зад, - меня схватили за ухо, - но не буду. Только знай, Рон в бешенстве.

- Дракон его не убьет? - испугано спросила я.

- Кроха, дорогая моя, - говорил Алаис, утаскивая меня подальше от драконьей пещеры, - мы похожи на дураков или самоубийц?

- Нет, - я честно помотала головой.

- Вот именно, - одобрительно усмехнулся Бриннэйн. - В бой с драконом вступать смысла нет. Рон его сейчас в ловушку заманит и догонит нас.

- А что будет с Шэром? - почему-то мне было жалко Огненного лорда.

- Шэр? - Бриннэйн на мгновение остановился. - Ничего с ним не будет. Проспит денек-другой и снова скучать начнет.

- Я ему выйти предлагала, он отказался, - поделилась я с магом.

- Счастье ты наше наивное, - лорд Алаис чуть насмешливо усмехнулся. - Так ему здесь хорошо. Для твоего Шэра прорвать барьер дело пары мгновений. Хотел бы давно улетел. Наверняка, сокровища припрятаны. Он от них никуда.

Я нахмурилась. Он еще и врун, оказывается. И такой милый с виду человек... дракон. Бриннэйн щелкнул меня по носу, остановился и на мгновение прислушался. Издалека донеслись крики, лес озарился огненным всполохом и все стихло. Я тревожно посмотрела на лорда Алаиса, но по его лицу невозможно было ничего прочитать. Он снова мне подмигнул и потянул к кустам, где обнаружились лошади.

- Он жив? - спросила я. - Не пострадал?

- Кто? Дракон? - маг уверенно кивнул. - Я же сказал, что ему ничего не угрожает. Его даже местные обитатели не смогут потревожить, как и его гору. Очухается, сам снимет все охранки.

- Да, какой дракон! - воскликнула я. - Лорд Ронан.

- Не могу сказать, кроха. - Пожал плечами Бриннэйн. - Мы здесь, они там. Может, и подпалили нашего красавца.

- И вы так спокойно об этом говорите?! - возмутилась я.

Я развернула лошадь и уже хотела скакать в ту сторону, но черноволосый маг перехватил поводья и неожиданно зло сказал:

- Хватит с тебя на сегодня приключений. Едем до озера, там Ормондта ждать будем.

От такой отповеди я виновато сжалась в седле и только оглядывалась назад, прислушиваясь к звукам в ночном лесу. Было тихо, даже как-то слишком. Мне начали представляться картинки одна страшней другой. То мне казалось, что Ормондт полыхает, как факел, то представила, как Шэр в облике дракона седает его, не зря же облизывался. То представлялась, что он обессилил и не может присоединиться к нам. В результате, я захлюпала носом и начала по-тихому вытирать слезы. Лорд Алаис бросил на меня один взгляд, второй и протянул платок, в который я с благодарностью высморкалась.

- Мы иллюзию быстро раскусили, - заговорил Бриннэйн, отвлекая меня от нехороших мыслей. - Драконья магия сильна, но я видящий, Рон и сейчас неслабый маг, потому в погоню отправились сразу после обнаружения подмены. Время ушло на подготовку ловушки.

- А Шэр ждал, когда его на поединок позовут, - я невольно улыбнулась сквозь слезы. - Даже жаловался, что мужики измельчали.

- Скорей, поумнели, - усмехнулся Бриннэйн. - Да и вредить единственному представителю из рода огненных драконов мы не хотели. Ладно, Рон хотел, я его еле отговорил. Что хоть обещал чешуйчатый?

- Ухаживать собирался, завоевывать, - ответила я, вспоминая, как вовремя появились маги.

Бриннэйн тихо рассмеялся и послал мне воздушный поцелуй.

- Обожай тебя, Айли, - сказал он. - Поверила?

- Я не задумывалась над его славами, я вас ждала, - немного сухо ответила я.

Конечно, поверила, дракон был очень убедителен. И все-таки он же не сразу приставать начал, да и не особо приставал... кажется. У меня в этом мало опыта. Кетер вон тоже до своего замка обещал не трогать. Кто же знал, что переход в замок у него окажется так близко. Может и у дракона период ухаживаний уместился в уборку, демонстрацию сокровищ и разрешение померить все, что понравится. Ах, да, он меня еще на руках в пещеру внес. Но дальше-то я не проверяла! Нахмурившись, я посмотрела на мага исподлобья, собралась хоть что-нибудь ответить, когда мы выехали на берег лесного озера.

Луна заливала темные воды, оставляя на озерной ряби светящуюся дорожку. На этой дорожке весело плескались русалки. Они играли в догонялки, то скрываясь под водой, то вновь выныривая на лунной дороге. Я пошире распахнула глаза, разглядывая их. Озерные жительницы тоже нас заметили и дружной стайкой подплыли к берегу.

- Путники, - позвали они. - Куда спешите? Посидите с нами.

- Посидим, красавицы, - пообещал Бриннэйн. - Обязательно посидим, но потом.

- Потом неинтересно, - решили русалки, - вы лучше сейчас.

Лорд Алаис открыл было рот, но сразу его закрыл, потому что до нашего слуха донесся лошадиный топот, кто-то несся галопом в нашу сторону. Я знала только одного всадника на весь Эмихар, который должен был встретиться с нами у этого озера.

- Айли! - как-то очень угрожающе прозвучал голос моего лорда. - Айли!

- Ой, - выдохнула я и развернула лошадь в сторону леса.

- Далеко собралась? - поинтересовался Бриннэйн.

- Я недалеко, мне надо, я сейчас, - пискнула я и сдавила бока лошади ногами.

- Стоять! - рявкнули мне, и я тут же натянула поводья и вжала голову в плечи.

Лорд Ронан спрыгнул с коня, не дожидаясь пока он остановится, и бросился ко мне. Я решила, что спешиваться не буду, так безопасней. Но невидимый захват уже тащил меня к взбешенному мужчине, чьи глаза полыхали голубым огнем. Зажмурившись, я влетела в руки, вцепившиеся мне в плечи, а потом меня встряхнули. Пришлось стиснуть зубы, чтобы не клацать ими. Может, поэтому меня встряхнули еще два раза, пытаясь добиться звукового эффекта, не добились и заорали, так, что я еще и голову в плечи в тянула.

- Ты вообще когда-нибудь мозги включаешь?! За все то время, что мы знакомы, ты не обошла своим участием ни одной опасности, сколько бы тебе не внушали, как себя надо вести! Ты хоть кого-то слушаешь или считаешь себя самой умной? - я молчала, не зная, что сказать, настолько ошеломительным был этот напор. - Я тебя спрашиваю! - лорд Ронан напомнил, что не просто воздух сотрясает.

- О чем? - пискнула я, все еще не решаясь открыть глаза.

- Ты самая умная? - услужливо подсказал Бриннэйн.

- Н-нет, - заикаясь ответила я и подумала, что у дракона было как-то спокойней, даже безопасней.

- Рон, она не самая умная, - передал мой ответ лорд Алаис, возможно, полагая, что его приятель слаб на оба уха.

- Бри-ин... - предупреждающе протянул Ормондт.

- Опять рот затыкаешь, - вздохнул Бриннэйн и отъехал в сторону, оставив меня наедине с очень-очень-очень злым лордом. - Но хочу заметить, - донесся до нас голос мага, - ты на грани. Не спали к демонам мне девочку.

Ответом ему стало совершенно откровенное рычание, и я рискнула приоткрыть один глаз. Затем распахнула оба и не смогла отвести испуганного взгляда от лица моего лорда. Сияние, лившееся из глаз, пробегало всполохами по искаженному яростью лицу, все более захватывая мужчину.

- Ормондт, - хрипло позвала я.

- Я не закончил, - тон стал ледяным, а всполохи достигли плеч. - Сейчас я разговариваю с тобой, как твой учитель. Начнем с тумана, когда я велел тебе уйти за полог, что сделала ты самонадеянная магиня без всякого опыта? Ты полезла в самую гущу, едва не поплатившись за это. В Блиере просил о простейшем, закрой глаза. И вновь Айли решила, что лучше знает, как надо себя вести и чуть не попала в лапы к первой же твари, поманившей ее. Перед Эмихаром обещала что? - я похлопала глазами, наблюдая, как синее сияне растекается по рукам лорда Ронана. - Ты обещала быть рядом.

- Я была рядом, - машинально ответила я и попыталась освободиться из рук, становившимися не только сильными, но и опасными, опять не вышло, и беспокойство охватило меня. Яростный треск магических разрядом я слышала очень хорошо.

- Рон, - позвал друга черноволосый маг. - Рон, убери от нее руки, - но остался не услышанным.

- Насколько нужно быть доверчивой и наивной, чтобы выпить совершенно незнакомый напиток? Опять самонадеянность? - голос Ормондта опять сорвался на грозный рык.

- Ормондт, девочка не могла знать об особом действии напитка, - снова отозвался Бриннэйн. - Отпусти ее, Рон, сейчас отпусти!

Сияние дошло уже до пальцев.

- Ты вышла в круг, - зашипел лорд, склоняясь ко мне. - Хотя понимала, что тебе говорят, но ты...

- Рон!

Вскрик Бриннэйн совпал с первым ударом, и я дернулась, ощутив обжигающее прикосновение. Стиснув зубы, я попробовала заблокировать чистый выплеск чужой магии, но захлебнулась, не справляясь. Слишком много силы, словно кинули в море, в самую глубину, и вода вот-вот сомкнется над моей головой.

- Отпустите меня, пожалуйста, - прошептала я. - Мне больно.

И хватка исчезла, мгновенно. Упав на траву, я смотрела сквозь слезы, как Ормондт замер, стиснул кулаки, и свечение начало отступать. Алаис Бриннэйн так и застыл с занесенной для паса рукой. Тело все еще бил странный озноб, но я продолжала смотреть за лордом Ормондтом, который невероятным усилием воли давил то, что не поддавалось контролю. Всполохи втягивались в поры его кожы, превращались в искры и гасли, едва успев замерцать. Это было невероятное зрелище, вот если бы мне не было еще так плохо.

- Злюка, - как-то очень обижено сказала одна из русалок.

- Ты нам больше не нравишься, - поддержала ее вторая, и стайка озерных обитательниц исчезла под водой, обдав нас брызгами от удара хвоста о водную гладь.

Лорд Алаис был уже рядом, когда уперся в вытянутую руку своего бывшего ученика.

- Я сам, - глухо сказал мой лорд.

- Ты уже сам... - огрызнулся Бриннэйн, но остановился, когда Ормондт взглянул ему в глаза.

- Пожалуйста, - тихо сказал он, и Алаис отступил.

Лорд Ронан опустился передо мной на колени, осторожно приподнял и все так же тихо сказал, не глядя мне в глаза:

- Я приму любое твое решение, но сейчас мне нужно исправить то, что натворил.

- Я скучала, Ормондт, - улыбнулась я, чувствуя то ли умиление от того, как беззащитно он сейчас выглядел, то ли облегчение от того, что на меня больше не орут. Скорей всего, и то, и другое.

А еще мне было хорошо, от того, что он снова рядом. Наверное, я должна была разозлиться, обидеться, может, даже сказать что-то неприятное за то, что сделал мне больно. Но я прекрасно осознавала, что он волновался, и сейчас ему хуже, чем мне.

- Айли, - Ормондт вскинул голову, посмотрел на меня и снова отвел глаза, так и не закончив того, что собирался сказать.

- Я на вас не злюсь, - я погладила его по щеке. - Вы волновались за меня, я понимаю.

- Это не давало мне права вести себя, как животное, - ответил мой лорд, вливая в меня целительную магию. - Ты можешь злиться на меня, заслужил.

- Я не злюсь, - повторила я. - И простила сразу же.

- Я на себя злюсь и не простил, - жестко ответил Ормондт и помог мне встать. - Тебе лучше?

Я кивнула, и он отошел от меня. Проводив его растерянным взглядом, я посмотрела на Бриннэйна. Тот кивнул на мою лошадь, но ничего не сказал. Вот теперь я расстроилась, ощущая напряженность, возникшую между нами с лордом Ронаном. Моего взгляда он избегал, на Алаиса тоже не смотрел. Казалось, мужчина замкнулся в себе, и это мне совсем не нравилось. Неужели все так и закончится?

- Тронулись, кроха, - Бриннэйн потрепал меня по плечу, когда я встала рядом с ним. - К утру мы доберемся до границы барьера. А там уже и до третьей реликвии недалеко.

Я бросила еще один взгляд на Ормондта, но был все так же безразличен к происходящему и не обращал на меня внимания. Возмущение затопило меня жаркой волной. В конце концов, не бегать же мне за ним! У меня есть гордость и самоуважение. Не удостоив больше и взглядом лорда Ронана, я тронула поводья, и мы отправились дальше.

Глава 18

Солнце достигло зенита и нещадно поливало нас раскаленными лучами. Я утерла пот и оглянулась на своих спутников. Оба мага немного отстали и чем-то разговаривали последние полчаса пути. Меня они в свой разговор не приглашали, не гнали, впрочем, тоже. Я сама предпочла держаться в стороне. Я видела, как Ормондт становился напряжен, если я оказывалась рядом, потому я старалась просто не обращать на него внимания. Не скажу, что мне было совсем не обидно. А, главное, я не понимала, почему он так себя ведет.

После полудня мы остановились на привал. Пропитание было, как всегда, на лорде Алаисе. И его сумка оказалась совсем не пуста. Оказывается, он успел собрать нам в дорогу еды еще у гоблинов.

- Папа Алаис позаботился о вас, дети мои, - осклабился он, раскладывая на куске чистой материи вяленое мясо, корешки и пряную травку. - Айли, прости, твоего любимого пойла не прихватил, - Бриннэйн подмигнул мне и хохотнул.

- Это не было моим любим... - начала и осеклась, сердито глядя на мага.

- Шучу, кроха, - примирительно сказал он.

Аппетита не было. Я бросила косой взгляд на лорда Ронана, он тоже не спешил к импровизированному столу. Тяжко вздохнув, я повернулась к Бриннэйну и застыла, заметив, что он незаметно потирает грудь, словно у него болит сердце, и морщится. Это длилось всего мгновение. Маг распрямился, повернулся в нашу сторону и сурово свел брови.

- А ну живо за стол, я сказал, - грозно произнес он, и мы с моим лордом, нехотя, подошли к нему. - Ешьте, я сейчас вернусь.

Алаис бодро зашел в кусты, а я быстро обернулась к Ормондту.

- Лорд Ронан, - позвала я.

- Что, Айли? - он скользнул по мне взглядом.

Мне захотелось сказать что-нибудь грубое и отойти от него, но тревога за нашего старшего спутника не отпускала. Загнав свою обиду подальше, я все же сказала, что хотела.

- Кажется, у лорда Бриннэйна начались проблемы с сердцем.

- Да, я тоже заметил, - кивнул Ормондт. - Но я не знаю, как ему помочь. На определенной стадии целительная магия перестает действовать. Если его организм так быстро разрушается, боюсь, я буду бессилен.

Я видела, что эти слова ему дались непросто. Мужчина, привыкший держать эмоции под контролем, и сейчас скрывал то, что чувствует, но я прочла по глазам и неподдельную тревогу, и заботу, и страх за друга и учителя.

- Лорд Ронан, я тут подумала, - Ормондт повернулся и, как мне показалось, насмешливо усмехнулся, заставив ощениться. - Да, я не самая умная, - ядовито произнесла я, - но у меня есть одна идея.

- Айли, - голос лорда прозвучал устало, - я не считаю тебя глупой. Более того, это я дурак, раз позволил себе все это тебе наговорить.

- Оставим прошлое, - прохладно отозвалась я. - Меньше всего меня сейчас волнует, кто умный, кто дурак. - Меня не прерывали, и я продолжила. - Если я направлю поток чистого Света из реликвии в лорда Бриннэйна, это может ему помочь? Сдержит старение?

Теперь Ормондт пристально смотрел на меня. Взгляд льдисто-серых глаз был задумчив.

- Возможно, - наконец, сказал он, слегка растянув это слово. - Сложно сказать. Источник Брина перестроен для чистого Света. Но... - лорд протянул руку и первый раз за день коснулся меня, проведя пальцем по бородку, скользнул по губам, - маленькая, это может быть опасно для тебя.

- Чем?

- Ты не готова к воздействиям подобной силы. То, что может оздоровить Алаиса, твой организм приведет в изношенное состояние слишком быстро. Мне бы не хотелось рисковать твоим здоровьем, Айли, - ответил Ормондт.

- А лордом Бриннэйном? - я прямо посмотрела ему в глаза. Лорд Ронан отвел взгляд.

- Им тоже, - сказал он.

- Тогда почему бы не попробовать? От одного раза ничего не будет, - я сложила молитвенно руки. - Пожалуйста, лорд Ронан. Боюсь, меня одну лорд Алаис не послушает. Он ведь скажет то же, что и вы, да?

Ормондт, молча, кивнул, подтверждая мои опасения. В нем боролось желание помочь лорду Алаису и не желание подвергать меня опасности, это я тоже ясно видела. Наконец, послышался шелест, и из-за кустов вышел Бриннэйн. Он весело улыбался, но сероватая бледность и темные круги под глазами показали, что маг прятался в кустах вовсе не для естественных надобностей. Порывисто обернувшись к Оромодту, я увидела, как он поджал губы.

- Хорошо, - произнес он, не глядя на меня. - Попробуем.

- Что попробуете? - с любопытством спросил лорд Алаис, усевшись рядом с нами.

- Реликвии в седельной суме? - спросил вместо ответа лорд Ронан.

Бриннэйн кивнул, но задать нового вопроса не успел, я уже бежала к его лошади, моля всех Святителей, чтобы я смогла помочь лорду Алаису. Вытащив часть артефакта из седельной сумы, я на мгновение прикрыла глаза, уловив мелодичный перезвон, мгновенно активизировавшихся реликвий.

Когда я подходила к магам, лорд Алаис ожесточенно мотал головой, лорд Ормондт чеканил каждое слово:

- Мы это сделаем, Брин, хочешь ты того или нет.

- Я не буду подвергать кроху опасности, - услышала я их разговор.

- Ты вынудишь меня обездвижить тебя, - лорд Ронан был неумолим.

- Сопляк, не слишком ли ты много себе позволяешь? - тон Бриннэйна стал враждебным.

- Не больше того, чем требует твое состояние, - холодно ответил его бывший адепт.

Я была уже близко. Бережно положив соединенные реликвии на землю, я взяла лорда Алаиса за руку и некоторое время гладила ее, затем прижала к своей щеке и умоляюще посмотрела в глаза.

- Пожалуйста, - тихо попросила я. - Позвольте мне попробовать. Хотя бы один разок.

- Айли, девочка, - Бриннйэн мягко забрал у меня свою руку и потрепал по волосам, - ты хоть понимаешь, что запас Света увеличился в разы? Это уже не выплеск 'паутины'. Тебя может разорвать изнутри, ты это понимаешь?

Да, новость была неприятная. Судя по всему, лорд Ронан оценил накопившийся Свет только сейчас. Он стремительно перевел взгляд, и я поняла, что лорд сейчас скажет.

- Ты не будешь так рисковать.

- Буду! - слезы вдруг брызнули из глаз. - Я не собираюсь наполнять себя чистым Светом, он пройдет через меня.

- Ты не умеешь контролировать поток, - мягко возразил лорд Алаис.

- Научусь, - отрезала я.

- Айли, нет, - отрезал Ормондт.

Я утерла упрямые слезы, посмотрела в глаза сначала одному, потом другому.

- Если вы будете мне мешать, то я... я...

- Что ты? - насмешливо спросил лорд Ронан.

- Вернусь к дракону! - воскликнула я и как-то очень мстительно закончила. - А целуется он не хуже вас.

- Что? - льдисто-серые глаза в одно мгновение вспыхнули голубоватым огнем, но вспышку лорд подавил. - Делай, что хочешь, - бросил он. - Если выживешь, я тебя сам задушу.

- За что? - возмутилась я.

- За эксперименты с драконом, - рыкнул Ормондт и исчез в зарослях.

Обернувшись к Бриннэйну, я увидела, как он прячет улыбку. Затем покачал головой.

- Кроха, твоя наивность просто завораживает, - он положил мне руку на плечо. - Хорошо, что не сказала это еще в Эмихаре, хоть единственного огненного дракона спасли от вымирания. Давай есть.

- Лечиться, - упрямо произнесла я.

Маг сел, устало вздохнул и отрицательно покачал головой. Я села напротив, поставив реликвии между нами, и взяла его за руки. За спиной послышались уверенные быстрые шаги.

- Если я увижу, что тебе угрожает опасность, - услышала я голос Ормондта, - прерву, не спрашивая.

- Хорошо, - кивнула я, пряча улыбку.

- Я против, - воскликнул Бриннэйн.

- Заморожу, - угрожающе произнес лорд Ронан.

- Да идите вы оба, - вспылил лорд Алаис, сам схватил меня за руки и злобно сверкнул глазами. - Если выживешь, и Рон не задушит, я тебе точно зад надеру, уяснила?

Я счастливо улыбнулась, готовая на все, лишь бы он перестал сопротивляться и позволил мне приступить к делу. Постепенно мне удалось успокоиться, прикрыть глаза и прислушаться к перезвону, сосредотачиваясь на внутреннем видение потоков чистого Света. Он был, он бурлил в чаше, слепя вспышками. И, да, его было больше, гораздо больше, чем смогла удержать 'паутина'. Более того, сеть продолжала вытягивать из пространства вокруг нас новый заряд, направляя его в чашу. Я подумала, что стоит взять Свет у 'паутины', но отмахнулась от этой идеи и потянулась сознанием к чаше. Мгновение, и неудержимый поток чистого Света хлынул в мое тело, наполняя вены, артерии, сосуды. Я задохнулась от мощи. Появилось ощущение, что меня распирает изнутри. Желание выплеснуть излишки стало просто нестерпимым. Отчаянно вспоминая, как я тогда передала Свет лорду Ронану, с нарастающей паникой поняла, что не чувствую лорда Алаиса и не могу на него настроиться.

Несколько раз глубоко вдохнув, я подавила панику и скользнула по запястьям мага пальцами, отыскивая бьющуюся жилку. Нашла и вслушалась, улавливая каждый удар. Постепенно мой пульс зазвучал в унисон с пульсом лорда Бриннэйна. Я сливалась с ним, ощущая наше единение, уловила, как дышат его легкие, как взволнованно стучит его сердце, все больше ускоряя течение крови.

- Я источник, - прошептала я и направила переполнявшую меня силу в кровь черноволосого лорда.

И поток устремился в мужское тело. Я чувствовала, как он направляет и упорядочивает силу, скорей машинально, чем осмысленно. А Свет все продолжал течь в меня, проносясь по сосудам и устремляясь дальше.

- Достаточно, Айли, - донеслось до сознания.

- Не могу остановиться, - застонала я, потому что произошел разрыв, и сила Света вновь наполнила меня.

Облегчение, которое я уже чувствовала, уступило место наполненности, в вслед за тем и переполненности. Меня распирало, раздирало, приносило боль, уже физическую. Бриннэйн вновь схватил меня за руки, но мне никак не удавалось сосредоточиться на нем.

- Уноси к демонам реликвию, - услышала я восклицание Ормондта.

Но потоки продолжали вливаться в меня, легко покрывая расстояние. Хорошо знакомые мне руки схватили за плечи и развернули. Открыв глаза я увидела встревоженное лицо лорда Ронана.

- Тьма, Брин, она под завязку наполнена силой. - снова воскликнул он.

Потребность отдать переполнявший меня чистый Свет была просто невыносимой. Плохо сознавая, что делаю, я схватила голову моего лорда руками и прошептала:

- Возьми, - с силой потянула его на себя, впилась в губы, все больше растворяясь в поцелуе, проникая ослепленным сознанием в сознание Ормондта.

Перед внутренним взором полыхнуло, и сила устремилась на выход. Я стала дыханием моего лорда. Вдох, и Свет врывается в его легкие, выдох, и я чувствую облегчение. Полностью отключившись от входящих потоков, я сосредоточилась только на исходящих. Постепенно дышать стало легче, тело ощутимо расслабилось, и я обвисла на руках Ормондта, который не спешил разорвать объятья. Наконец, он оторвался от меня, и я улыбнулась.

- Все. - затем счастливо вздохнула и решила поделиться одним выводом. - Знаете, а вы целуетесь все-таки лучше, чем дракон.

- Задушу, - скрипнул зубами лорд, но тут же улыбнулся в ответ. - Потом. Сейчас рука не поднимается.

- А у меня и опускается, - взревел Бриннэйн, стоявший рядом.

Меня выдернули из рук опешившего Ормондта, перекинули через колено, и я ошалело вскрикнула, когда лорд Алаис начал приводить свою угрозу в исполнение. Первый шлепок был звонким и даже обидным.

- За что? - воскликнула я, глотая слезы обиды.

- За дело, - мрачно произнес лорд Алаис и наградил меня еще одним шлепком.

- Брин, прекрати! - Ормондт, все еще наблюдавший за происходящим, опомнился и вскочил.

- Стоять! - рыкнул на него Бриннэйн, и бывшего адепта отшвырнуло от нас.

Лорд Ронан стремительно поднялся, решительно направился в нашу сторону, но уткнулся в порог, выставленный его другом. Пока мой лорд ломал невидимую преграду, меня облагодетельствовали третьим и самым ощутимым шлепком. Я вскрикнула и, неожиданно для самой себя, разразилась счастливым смехом. У меня получилось! Получилось!!!

- Она еще и хохочет, - возмутился Бриннэйн и поставил меня на ноги. Затем тряхнул. - Долго ты будешь еще нам нервы мотать? Сколько можно издеваться, Айлин? Мое бедное сердце когда-нибудь не выдержит, - и меня сжали в медвежьих объятьях. - Противная девчонка. - Уже ласково произнес лорд Алаис.

За его спиной встал Ормондт, наконец, сломавший преграду, выстроенную Бриннэйном. Я выглянула из-за плеча Алаиса и снова расплылась в довольной улыбке. Получилось! Пусть орут, а у меня все вышло, как надо. Но орать на меня никто больше не стал. Бриннэйн отпустил меня, еще немного похрустев моими ребрами. Я жадно разглядывала его. Помолодел, значительно помолодел. Может и не до того состояния, когда я лишила Воинов Света доступа к источнику, но морщины разгладились, седина тоже уменьшилась, цвет лица стал лучше. И, главное, они вновь обладали запасом Света.

- Мы будем сегодня есть или нет? - возмутился Бриннэйн.

- Будем, - я первая села на траву. Чувствовала я себя голодной, как... как дракон, вот.

* * *

До первой цели нашего путешествия остался всего день. Я безудержно клевала носом, сидя в седле. Мои спутники решительно свернули в сторону Бэрри, небольшого города, находившегося в стороне от дороги. Гостиницу долго не выбирали, остановились в первой попавшейся. Бриннэйн взял три комнаты, и мы поднялись наверх. Расположение наших комнат был обычным. Необычным оказалось то, что стоило мне привести себя в порядок и выйти из ванной, как ко мне вошел лорд Ронан. На мой возмущенный взгляд он ответил:

- Можешь покричать на меня, покидаться всем, что под руку попадет, даже опять наброситься с мечами, отсюда я не уйду.

- Но это же неприлично! - воскликнула я.

- Одна ты больше не останешься, - безапелляционно ответил лорд. - Хватит. Наши охранки не являются преградой ни для Кетера с его набором магических отмычек, ни для дракона, выпустившего тебя из землянки у гоблинов, куда я тебя отнес спать. Поверь, защита была поставлена отменная, но в круг костра ты выбралась. Еще раз проверять надежность контура я не намерен. Я сплю здесь и точка.

- А как же я? - опешив от его заявления, я стояла и хлопала глазами.

- И ты, - кивнул Ормондт. - Ты на кровати, я в кресле. Так пойдет?

- Нет! - воскликнула я. - Что подумает обслуга в гостинице? А постояльцы?

- Меня никто не видел, - отрезал маг.

- А лорд Бриннэйн?

- Брин в курсе и одобряет. - Еще больше ошеломил лорд. - Если бы я не пришел, то здесь сидел бы он. Хватит, Айли, мы слишком дорожим тобой, чтобы рисковать из-за такой мелочи, как мнение людей, которых мы больше в жизни не увидим, а так же твоей скромности.

- Я порядочная девушка, - мрачно провозгласила я, глядя на него исподлобья.

- Каждый, кто подумает иначе, сильно пожалеет об опрометчивых выводах, - пожал плечами Ормондт.

- Не уйдете? - наконец, поняла я.

- Нет, - ответил мужчина и решительно занял кресло. - А ты ложись, отдыхай.

Угу, ложись, отдыхай. Да я теперь даже лечь стесняюсь, а уж уснуть в одной комнате с мужчиной... Нет, я точно не смогу расслабиться. В голову пришло, что я опять стою в неглиже, и краска стремительно разлилась по лицу. Схватив дорожный плащ, я запахнулась в него и насупилась. Лорд Ронан сидел, прикрыв глаза, явно намереваясь выполнить то, что предложил мне. А я стояла посреди комнаты и не решалась лечь в постель, даже сесть на нее не решалась. Смущение было настолько сильным, что хотелось сбежать отсюда. Вздохнув, я встала у окна и посмотрела на темную улицу. Ночная жизнь в Бэрри была достаточно насыщенной. По улицам все еще ездили экипажи, шли прохожие. Один раз со смехом прошла компания молодых людей. Я проводила их взглядом и вздохнула.

- Все будет хорошо, - услышала и вздрогнула, когда мужские ладони легли мне на плечи, а я даже не заметила, когда Ормондт оказался позади меня. - Придет время, и мы с тобой тоже прогуляемся по ночному городу. Впрочем, зачем ждать? Мы это можем сделать прямо сейчас. Хочешь?

Меня развернули лицом к лорду. Смущенно потупившись, я кивнула. Спать уже совсем не хотелось.

- Тогда одевайся, - улыбнулся Ормондт. Он вернулся в кресло и закинул ногу на ногу. - Жду.

- А ждать вы будете здесь? - уточнила я.

- Более того, вернусь я тоже сюда, - сообщили мне. - Шевелись, Айли, поспать нам тоже надо будет успеть.

В который раз вздохнув, я пошла к стулу, где сложила свою одежду. Уже взявшись за брюки, я подумала и достала платье. Хотелось выглядеть более женственной. Одевалась я в ванной комнате. Когда вышла из нее, лорд Ронан как раз входил в комнату.

- Я предупредил Брина. Что-то мне не хочется, чтобы и мне надрали зад, - усмехнулся он. - Со мной Алаис не будет так добр.

- Были случаи?- полюбопытствовала я.

- Были, - кивнул лорд. - Ухо два дня болело, так оттаскал. Это еще во времена, когда я был адептом. - Затем дождался, когда я подойду к нему и с нежностью взглянул в глаза. - Ты просто очаровательна.

В этот раз спорить и запрещать говорить мне комплименты я не стала. Просто спрятала глаза и покраснела от смущения и удовольствия. Мне предложили руку, и мы покинули мою комнату, а следом и гостиницу. Теплый ночной воздух окутал приятным ветерком, и я вздохнула полной грудью. Лорд Ронан на мгновение остановился, прислушался и потянул меня направо. Вел он уверенно, словно знал, куда мы идем. Так ориентироваться в незнакомом месте у меня не получалось. Зато оба моих спутника владели этим навыком в совершенстве. Но на всякий случай я спросила:

- Вы здесь раньше бывали?

- Ни разу, - ответил Ормондт.

- Тогда куда мы идем? - еще больше заинтересовалась я.

- Сейчас увидишь, - подмигнул мне мой лорд, и я полностью доверилась ему.

Мы прошли узкой улочкой, свернули на центральную. Она была освещена гораздо лучше. Если на улице, где стояла гостиница, и той, по которой мы только что шли, горели обычные фонари, то здесь висели магические светильники. Лорд Ронан вел меня вперед, огибая встречных прохожих и небольшие компании. Я с интересом смотрела по сторонам, рассматривая витрины магазинов, подсвеченные изнутри охранной магией. Перед одной витриной я невольно задержалась, восхищенно рассматривая зеленое платье. Ормондт, который тоже был вынужден остановиться, встал рядом со мной и посмотрел на предмет моего восхищения.

- К твоим глазам очень подойдет, - сказал он.

- Ой, что вы, - отозвалась я, все еще не отводя взгляда от платья, - у меня таких денег в жизни не будет.

Ормондт подошел к двери лавки и позвонил в колокольчик. Я это не сразу заметила, потому что смотрела на витрину. Обернулась только, когда открылась дверь, и на пороге появился домовой.

- Чего надо? - спросил благообразный смотритель лавки.

У домового была непривычно короткая бородка, аккуратно подстриженный клинышек, такие же опрятные усы, а волосы были зализаны на пробор. Более того, одет он был в белоснежную рубашечку, клетчатый жилет и такие же брюки. На ногах красовались лакированные ботиночки. Домовой смерил взглядом лорда Ронана, явно оценил его статус и платежеспособность, и расплылся в приветливой улыбочке.

- Что желают-с благородный лорд?

- Доброй ночи, господин смотритель, - чуть склонил голову Ормондт. - Не могли бы мы с моей спутницей посмотреть поближе то платье, что выставлено у вас на витрине?

- Конечно-конечно, - мелко закивал человечек. - К вашим услугам, благородный лорд.

Лорд Ронан обернулся ко мне и кивнул на вход в лавку. Я отрицательно замотала головой. Еще чего не хватало! У меня таких денег нет, от него не приму, потому что это неприлично, а просто мерить и потом мучиться от невозможности купить, я не хочу. Ормондт не стал меня уговаривать и церемониться. Захват, и меня внесло в лавку. Более того, меня опять лишили голоса. Одарив мага убийственным взглядом, я приземлилась уже в лавке. Отделка меня поразила не меньше платья. Зеркала, удобная красивая мебель, комнатка для примерки, журналы с модной одеждой на стеклянных столиках с подсветкой.

- Если не будешь драться, я тебя отпущу, - невозмутимо сообщил мой лорд. - Не будешь? - я не люблю врать, потому мой взгляд сказал о многом. - Тогда позже. - затем обернулся к домовому. - Отнесите, пожалуйста, платье в комнату для примерок.

- Не извольте беспокоиться, - поклонился смотритель лавки.

Ормондт направился в указанную комнатку, я поплыла следом, прожигая спину мага яростным взглядом. Платье ждало меня, покачиваясь в воздухе, как и я. Так мы с ним и встретились.

- Маленькая, мне очень стыдно, правда, - заявил наглый лорд, - но мне очень хочется сделать приятное, даже если ты против. - И он закрыл за мной дверь.

Логики никакой, но мне пришлось смириться, иного выхода не было. Руки помимо воли начали расстегивать жемчужное платье, сняли его и потянулись к зеленому. Ормондт стоял за дверью примерочной комнаты, о чем-то разговаривая с домовым. Когда я переоделась, ко мне вошел домовой. Маленький смотритель прищурил один глаз, меня окутало легкой дымкой, а когда она растаяла, платье, немного большое до этого, сидело на мне, как влитое. Домовой исчез, но вскоре вернулся с туфельками, маленькой сумочкой, в тон к туфелькам, веером и набором украшений. Он колдовал надо мной, примеряя то одно, то другое. Затем отошел, довольно покивал и позвал моего лорда.

Если скажу, что я все еще злилась, это будет неправдой. Скосив глаза на зеркало, я взволнованно ждала, когда на меня посмотрит лорд Ронан. Мне безумно хотелось ему понравиться в этом наряде. И теперь, затаив дыхание, я ждала, когда Ормондт войдет в примерочную. Но, войдя, лорд Ронан в первую очередь обратился к домовому.

- Оставьте нас наедине, уважаемый Габер, - попросил он.

- Как желает-с благородный лорд, - домовой поклонился и исчез.

Ормондт перевел взгляд на меня, взволнованную и немного испуганную.

- Ты просто красавица, - тихо сказал он, глядя на меня сияющими глазами. - И не злишься.

Я почувствовала, как сковывающая магия отпускает меня, дождалась, когда он подойдет совсем близко, и от души врезала ему кулаком в живот.

- Убийственно красива, - засмеялся мой лорд, легко перехватив мой кулак. - Ты просто великолепна, - руки мужчины оплели меня, привлекая к нему. - Впрочем, другой тебя я и не вижу.

Я спрятала на его груди свое пылающее лицо.

- Я вам нравлюсь? - спросила я, думая, что ожидала более яркой реакции.

- Ты даже себе не представляешь насколько, - ответил он, целуя мои волосы.

- Вы мало восхитились, - решилась я высказать то, что меня сейчас волновало, совсем стушевалась и даже зажмурилась от той глупости, что сорвалась с моего языка.

- Родная моя, я восхищаюсь каждый раз, когда смотрю на тебя, - в его голосе не было насмешки. Лорд Ронан попробовал поднять мое лицо к себе, но я замотала головой и спрятала лицо в ладонях. - Айли, - позвал мой лорд. - Айли, ну посмотри на меня.

- Нет, мне стыдно, - мой голос был заглушен собственными руками и грудью мага, в которую я по-прежнему упиралась.

- Глупышка, - засмеялся Ормондт и совсем тихо произнес, - моя любимая.

Моментально вскинула голову и посмотрела в льдисто-серые глаза. Мне ведь не показалось, да? Он и правда это сказал? На губах Ормондта играла улыбка. Он поймал мое лицо в ладони и повторил:

- Любимая.

- Правда? - прошептала я.

- Ты разве сама не видишь? Не одну женщину я не боялся потерять настолько, чтобы сорваться. До нашего путешествия со мной подобное произошло один раз, пятнадцать лет назад. С тех пор ничто не могло довести меня до подобного состояния. Всегда удавалось держать себя в руках, а сейчас полностью теряю над собой контроль.

- Простите, - виновато сказала я.

- За что? - он улыбнулся. - За то, что полюбил?

- Благородный лорд еще что-нибудь желают-с? - подал голос домовой,напоминая, что мы все еще в лавке, и он ждет нас.

- Направьте, пожалуйста, все, что сейчас надето на этой девушке в гостиницу "Гордость Бэрри", в комнату госпожи Тэмхас.

- Не извольте беспокоиться, - поклонился, возникший рядом с нами домовой.

Лорд Ронан выпустил меня из руки и вышел из примерочной комнаты.

- Переодевайся, я жду тебя здесь, - дверь закрылась, и я начала машинально переодеваться, все еще оглушенная словами моего лорда.

Когда мы покинули лавку, улицы ночного города все еще не опустели. Ормондт взял меня за руку и повел дальше. Я ни о чем не спрашивала, послушно шла и все вновь и вновь повторяла про себя одно слово "любимая", и никак не могла сдержать счастливую улыбку. Сейчас совсем не верилось, что это скоро закончится. Но почему?! Слезы навернулись на глаза, но я постаралась скрыть их, чтобы не расстраивать Ормондта. Пришлось взять себя в руки, потому что чудо этой ночи вдруг дало трещину, в которую просочилось отчаяние.

- Пришли, - провозгласил мой лорд.

Я улыбнулась и осмотрелась. Это была площадь. Перевела удивленный взгляд на Ормондта, но он лишь заговорщически подмигнул и потащил меня к статуе эльфа, сидящей на скамейке. Статуя находилась сбоку, особо не бросаясь в глаза. Я с интересом рассмотрела сказочное существо. Обошла его со всех сторон и вернулась к лорду Ронану, вопросительно глядя на него.

- В Бэрри считают, что если пошептать на уху эльфу свое желание, то оно сбудется, - пояснил с улыбкой Ормондт.

- Правда сбудется? - спросила я.

- Давай проверим, - сказал мой лорд, нагнулся к уху эльфа и сказал тихо, но я услышала. - Хочу, чтобы Айли меня поцеловала.

Затем повернулся ко мне, его глаза лучились весельем. Я оглянулась, рядом никого не было, потому я подошла к нему, встала на цыпочки и потянулась к щеке, но лорд повернулся, и я поцеловала его в губы.

- Мечты сбываются, - невинным тоном произнес маг, и я укоризненно покачала головой.

- Нехорошо издеваться над маленькими, - сказала я.

- Я не издевался, - уже серьезно ответил Ормонд. - Теперь твоя очередь.

Снова оглянувшись, я подошла к эльфу и поняла, что до уха не дотянусь. Досадливо вздохнув, я забралась к статуе на колени, потянулась и прошептала:

- Я не хочу расставаться с лордом Ормондом Ронаном. Господин эльф, пожалуйста, сделайте так, чтобы отцы-основатели позволили мне остаться с ним. Я вас очень прошу.

Затем слезла на землю и повернулась к моему лорду. Он не сводил с меня потемневшего взгляда. Затем шагнул ко мне, порывисто прижал к себе, стиснул почти до боли.

- Я вас прошу о том же, господин эльф, - услышала я его шепот. - Очень прошу.

- Вы подслушивали? - спросила я, поднимая на него взгляд.

Он не ответил, только прижал мою голову к своей груди и замер, глядя куда-то поверх моей головы.

- Я не смогу отказаться от тебя, - наконец, послышался его внезапно севший голос.

Вновь воцарилась тишина, прерываемая только стуком сердца моего лорда. Я уговаривала себя, что я и на такой период счастья не рассчитывала, никогда. Всегда верила в то, что буду одинокой до конца своих дней. Так разве смею я жаловаться, что мне отмерено так немного. Но ведь это лучшие дни в моей жизни. Я еще успею наплакаться, когда буду тосковать по моему лорду, так зачем портить слезами эту замечательную ночь, когда есть только он и я?

- Господин эльф, у меня есть еще одно желание, - произнесла я вслух. - Я хочу, чтобы теперь лорд Ронан поцеловал меня.

- Желания обязательно должны исполняться, особенно желания хорошеньких девушек, - ответил Ормондт, склоняясь ко мне. На мгновение замер, вглядываясь в мои глаза, и упрямо сказал, уже не обращаясь ко мне. - Никому не отдам.

И я задохнулась, растворяясь в нем, так же как и днем. Только сейчас я передавала моему лорду свою душу, всю, до последнего темного закоулка. Мои пальцы сжались на мужских плечах, словно его хотели отнять у меня прямо сейчас. С трудом оторвавшись от Ормондта, я взяла его за руку сама.

- Пора возвращаться, - сказала я.

- Пора, - согласно кивнул он.

Вспомнила, что лорд будет ночевать в моей комнате, и краска смущения разлилась по щекам, я была рада, что мы не расстанемся у дверей моей комнаты. Наверное, я распущенная, но мне и, правда, нравилась мысль, что, засыпая, я буду знать - он рядом. Мы шли, молча, изредка перебрасываясь краткими фразами. Было просто хорошо уже от сознания, что он рядом, что держит меня за руку, что время от времени смотрит на меня с нежностью. Мой лорд, мой дорогой, мой милый лорд. Я вскинула глаза, рассматривая его профиль.

До гостиницы оставалось уже совсем немного, мы свернули на узкую улочку, и Ормондт, пользуясь тенью от дерева, вновь привлек меня к себе.

- Эй, - мы не обратили внимания на окрик. Просто не верилось, что кто-то еще может существовать в нашей личной вселенной. - Господин хороший, поделись с ближними своими.

Лорд Ронан, не спеша, повернулся, закрывая меня собой. Я сделала шаг в сторону из-за него и посмотрела на пятерых мужчин, явно не трезвых, приближавшихся к нам. Их губы кривили похабные улыбочки. Один мужчина демонстративно поигрывал большим ножом. Рука лорда вытянулась и задвинула меня ему за спину.

- И что же желают получить господа? - с неподдельным интересом спросил Ормондт. - В зубы, по печени или пинок под зад? Не стесняйтесь, господа, просите.

Улыбки исчезли с лиц мужчин, они явно обиделись.

- Ну, ты, длинный, придержи язык, а то можем и укоротить, - угрожающе произнес тот, что сжимал нож.

- Не уважаемый, вы бы игрушку убрали, а то порежетесь ненароком, - добродушно посоветовал Ормондт. - Так вы не высказали своих пожеланий, я весь внимание.

- Гони золотишко, оно тебе явно мешает в карманах, - подал голос бородатый мужчина.

- Девку твою тоже возьмем, - встрял тот, что выглядел моложе остальных. - С рожи хоть и страшная, но фигурка ничего, на разок сойдет порадовать добропорядочных бэррийцев.

Как лорд Ронан оказался рядом с парнем, я не заметила, как и остальные бандиты. Среагировали они на полет оскорбившего меня парня. Все взгляды были прикованы к нему. Молодой бандит приземлился и уже не поднялся.

- Больше всего ненавижу человеческую глупость, - холодно произнес мой лорд.

- Ну, ты... - начал бородатый, но закончить не успел, получив удар в челюсть.

Я увидела, как тот, у которого был нож, подбирается к Ормнодту сзади, дернулась, но тут же уперлась в порог. Когда лорд успел закрыть меня, я понятия не имела.

- Ормондт, сзади, - воскликнула я, и бандит напал.

Мой лорд легко скользнул в сторону, пропуская мужчину вперед, перехватил руку с ножом и ударил об колено. Я услышала, как затрещала кость, и бандит вскрикнул, падая на колени и хватаясь за сломанную руку. Ормондт подобрал нож, и он осыпался прахом. Лорд Ронан брезгливо стряхнул остатки с ладоней и обернулся к оставшимся мужчинам, изумленно следящим, как ветер разносит то, что осталось от ножа.

- Еще пожелания есть? - холодно поинтересовался маг.

- Нет, благородный лорд, - ответил рыжий мужчина, молчавший до этого момента.

- Тогда спокойной ночи, господа, - ответил лорд Ронан, протянул мне руку, и, дождавшись, когда мои пальцы сожмут его ладонь, направился в сторону гостиницы.

За нами никто не последовал. Меня слегка трясло от пережитого волнения, Ормондт был совершенно спокоен. Он обнял меня за плечи.

- Испугалась?

- Немного, - призналась я. - Вы один, их пятеро, а я закрыта и ничем не могу помочь.

- Мне приятно, маленькая, что ты переживаешь за меня, - он улыбнулся. - Но в такой компании стоит переживать за тех, кто нападает. Это я не бахвалюсь, - смутился лорд.

Я на мгновение прижалась к нему и сразу отступила, мы подходили к гостинице. Рука Ормондта с неохотой соскользнула с моего плеча. Дверь открыл привратник, низко поклонился и проводил взглядом. Когда мы поднимались по лестнице, нас догнал управляющий, сообщавший, что ко мне в комнату доставлены коробки из модной лавки господина Орли. Лорд Ронан сунул управляющему серебряную монету, и тот рассыпался в изъявлении своей преданности. Ормондт рассеянно кивнул, пропустил меня вперед, а сам ненадолго задержался, чтобы отделаться от почитаний управляющего.

Я вошла в комнату и застыла у стены возле двери, затаив дыхание. Сердце гулко стучало, руки дрожали от волнения. Наконец, послышались уверенные быстрые шаги, и сердце ухнуло куда-то вниз. Шаги ненадолго замерли, затем повернулась ручка, и Ормондт вошел в мою комнату. Он развернулся, нависая надо мной.

- Айли, - его пальцы пробежались по волосам, срывая шпильки, зарылись в густоту локонов, упавших на плечи, и он порывисто нагнулся, захватывая мои губы в плен. - Моя Айли, - лорд подхватил меня на руки и понес к креслу.

Лорд Ронан сел, удобно устроив меня на своих коленях, и снова поцеловал. Я обняла его за шею и прижалась, положив голову на плечо. Прикрыв глаза, я чувствовала, как рука Ормондта скользит по спине, поглаживает плечо, как губы касаются волос. Представить, что в один ужасный день я даже не смогу его видеть, было невыносимо и больно. Невозможно, такого просто не может быть! Резко поднявшись, я обхватила его лицо ладонями, жадно вгляделась в родные глаза и, поддавшись порыву, целовала его глаза, щеки, губы, подбородок, все, куда могла дотянуться.

- Девочка моя, - выдохнул мой лорд, сжав до хруста в ребрах.

- Я не хочу терять вас, - призналась я, поражаясь собственной смелости. - Никогда-никогда!

- Я сделаю все, чтобы этого не произошло, - ответил он. - Я не смогу от тебя отказаться. Чего бы мне это не стоило. Ты мне веришь, Айли? - я кивнула, глядя ему в глаза.

Вернувшись на плечо моего лорда, я замолчала и прикрыла глаза. Ормондт взял меня за руку, сплел наши пальцы и прижался щекой к макушке. Множество мыслей проносились в голове, и не одна не задержалась надолго. Слишком много я сейчас чувствовала. И спросить хотелось о многом, но не хватало смелости.

- Ты устала, Айли, ложись отдыхать, - ласково сказал Ормондт.

- А вы так и будете сидеть здесь? - спросила я, действительно, зевнув.

- Да, - тон неуловимо поменялся. - Я никуда отсюда не уйду.

- И не надо, - улыбнулась я. - Только отвернитесь, пожалуйста, мне надо переодеться.

- Хорошо, - мой лорд расслабился и улыбнулся.

Я соскользнула с его коленей и направилась в ванную комнату, прихватив свою рубашку и плащ, в который запахнулась, как только переоделась. Затем выглянула из-за дверей ванной, не смотрит ли Ормнодт, и быстро юркнула под одеяло. Лорд Ронан дождался, когда я лягу, повернулся в мою сторону и встал. Он подошел ко мне, нагнулся, коротко целуя в губы.

- Спокойной ночи, Айли, - сказал Ормондт. - Приятных снов.

- Спокойной ночи, Ормондт, - ответила я и закрыла глаза.

Но вскоре снова открыла и посмотрела на него. Мой лорд вернулся в кресло, откинул голову на спинку и прикрыл глаза. Я любовалась им некоторое время, пока Ормондт не почувствовал мой взгляд и не открыл глаза. Я спешно закрыла свои, но уснуть все никак не получалось. Невольно думалось, что ему неудобно, что Ормондт совсем не отдохнет. Но уходить он отказывался, и я решилась, даже зажмурилась от смелой мысли, посетившей меня. Я приподнялась на постели, и лорд Ронан сразу открыл глаза.

- Тебя что-то беспокоит? - спросил он.

- Ормондт... - голос неожиданно сел, я ведь решилась сказать ТАКОЕ! - Ормондт, идите ко мне, - голос окончательно сорвался, и я спрятала за одеялом пылающее лицо.

- Мне здесь удобно, маленькая, - улыбнулся мой лорд.

Молча встав, я подошла к нему, стараясь не думать, что почти раздета, взяла за руку и потянула за собой.

- Кровать большая, нам хватит места на двоих, - сказала я, стараясь не смотреть на него.

- Родная моя, мне здесь удобно, - повторил Ормондт.

- Тогда я тоже не лягу, - решила я и села во второе кресло.

- Айли, - строго произнес лорд Ронан. - Немедленно в постель.

- Только вместе с вами, - заявила я и ойкнула, оценив двусмысленность фразы.

- Хорошо, - неожиданно согласился Ормондт, и я недоверчиво посмотрела на него, потом по-настоящему испугалась, но вида не подала.

Вернулась в постель и натянула одеяло до глаз. Однако, лорд не спешил, и я снова села, не сводя с него пристального взгляда. И тогда он сдался на самом деле. Обошел кровать с другой стороны и лег поверх одеяла. После этого и я упала обратно на подушку, не забыв натянуть одеяло до глаз. Я лежала, слушая спокойное дыхание мужчины, лежавшего рядом, подумала, что он уже уснул, и осмелилась повернуться в его сторону. Ормондт на спал, он смотрел на меня.

- Спи, - улыбнулся он.

А у меня похоже совсем не осталось ни стыда, ни совести, потому что я сказала то, что совсем не собиралась говорить.

- Поцелуйте меня еще раз, - вот, что я сказала мужчине, лежавшему со мной в одной постели.

Ормондт приподнялся на локте, потянулся ко мне и коснулся губами щеки.

- Не так, - кажется, мой язык живет своей собственной жизнью, потому что этого я тоже говорить не собиралась.

Лорд Ронан вдруг застыл, как-то зачаровано глядя на меня, а потом выдохнул:

- Можно?

- Да, - сказал мой рот, а разум отказался со мной разговаривать.

И теперь я заворожено следила, как мужчина мягко придвинулся ко мне, некоторое время нависал надо мной, разглядывая, а потом коснулся моих губ, очень осторожно, едва касаясь. Мои руки тоже вдруг решили зажить самостоятельной жизнью и обвили шею лорда, стянули с волос ремешок, и пальцы зарылись в прядях, свободно рассыпавшихся по плечам, скользнувших мне по лицу.

- Айли, - восторженно прошептал Ормондт. - Моя дорогая Айли.

Я плохо помню, как ощутила неожиданную тяжесть мужского тела, когда он обнял меня, снова завладел губами, и моя голова окончательно пошла кругом. Губы лорда скользили по моей шее, возвращались обратно к губам, то терзали обжигающими поцелуями, то успокаивали нежнейшими прикосновениями. И, кажется, в какой-то момент я застонала, отдаваясь его ласкам. Ормондт целовал мои руки, каждый пальчик, ладони, запястья, снова лицо. А когда он с тяжким стоном откинулся, и я потянулась к нему сама, задыхаясь от странного желания не останавливаться, мой лорд взмолился о пощаде.

- Прости меня, родная, но больше я не могу. Позволь просто полежать с тобой рядом. Я не хочу даже мыслью касаться того, что для меня пока под запретом.

- Вам плохо? - поняла я.

- С тобой рядом плохо быть не может, - улыбнулся он. - Но мне нужно немного прийти в себя.

Я послушно вытянулась рядом, взяла его за руку и некоторое время смотрела на рассыпавшиеся по подушке светло-каштановые волосы, на тяжело вздымавшуюся грудь, слушала хрипловатое дыхание. Затем все-таки опять потянулась и поцеловала приоткрытые губы. Льдисто-серые глаза тут же открылись, и его руки мягко легли мне на плечи.

- Спокойной ночи, маленькая, - улыбнулся он.

- Спокойной ночи, - кивнула я, еще раз поцеловала, на этот раз в висок и отвернулась на другой бок.

По мере того, как я успокаивалась, стыд все сильней жег меня. Что я наделала? Я ведь не такая! Я же скромная воспитанная девушка, а позволила себе целоваться, лежа в постели с мужчиной, который не является мне мужем. Порывисто села и посмотрела на Ормондта.

- Вы теперь думаете, что я распутная? - спросила я дрогнувшим голосом.

Мой лорд сел, привлек меня к себе и погладил по лицу.

- Ничего подобного я не думаю, Айли, правда. Ты все такая же чистая девушка, как и была. И если кто несколько увлекся, так это я. Прости меня. - Сказал он. - Я сейчас вернусь на кресло, так будет правильней.

Да, правильней, но только мои руки опять проявили самостоятельность, схватив лорда за плечи, и рот произнес:

- Нет, останьтесь рядом.

- Ты, действительно, этого хочешь? - Ормондт внимательно посмотрел мне в глаза.

- Да, - твердо ответила я.

Мы вновь легли. Я повернулась спиной к моему лорду. Через некоторое время я почувствовала, как его рука очень осторожно обняла меня, он придвинулся ближе, но не вплотную, и до меня донесся едва различимый шепот:

- Я люблю тебя, Айли. Если бы ты только знала, как сильно я тебя люблю.

Я не стала поворачиваться. На губах появилась улыбка, я счастливо вздохнула и, наконец, провалилась в сон.

Глава 19

До Даленна, где жил Грэйм Дави оставалось совсем немного, но Бриннэйн вдруг заявил, что его, простите, зад уже одна сплошная мозоль, и он отвык столько сидеть в седле. Потому потребовал срочный привал и прежде, чем мы успели что-то ответить, спешился и демонстративно потер то самое место, что теперь сплошная мозоль. Нам ничего не оставалось, кроме как спешиться.

За сумку с едой черноволосый маг не хватался, разговаривать с нами особо тоже не стал. Сообщил, что желает прогуляться и исчез. Удивленно переглянувшись, мы с лордом Ронаном сели на траву. Особо заняться было нечем, и мой лорд вспомнил, что он еще и мой учитель. Он посмотрел на лошадь, на которой я ехала, и седельная сума полетела к нам, зависла, пока Ормондт доставал тетрадь, и мягко опустилась рядом с магом.

- Займемся делом? - спросил он.

- Займемся, - я с готовностью поддержала идею.

- На чем мы остановились? - Ормондт просмотрел пару исписанных листов. - Н-да, от вводного занятия почти не ушли.

- Так, то гоблины, то дракон, - усмехнулась я.

- Еще раз вспомнишь об этом чешуйчатом наглеце, - угрожающе произнес мой лорд.

- И что будет? - поинтересовалась.

- Выполню свое обещание, - мрачно изрек Ормондт.

Он снова раскрыл тетрадь, а я искоса глянула на него, почувствовала, как губы растягивает коварная улыбка, и я подняла глаза к небу и мечтательно протянула:

- Краси-ивый...

- Кто? - лорд Ронан поднял на меня глаза.

- Лорд Шиэро, дракон. И волосы такие, как пламя...

Договорить я не успела. Руки моего лорда сомкнулись на моей шее, и я с визгом и хохотом повалилась на траву, увлекая за собой сероглазого ревнивца. Меня немного потрясли, продолжая держать за шею и обещая страшные кары, если я еще хоть раз вспомню о красивом драконе. Затем отпустили и, оперевшись на втянутые руки нависли сверху, прожигая гневным взглядом.

- Так кто там красивый? - вопросил лорд.

- Вы, - ответила я, смеясь.

- Ответ не верный, - жестко сказал Ормондтю. Вдруг взгляд его смягчился, и он склонился ко мне. - Ты красавица, - улыбнулся мой лорд.

- Это неправда, но мне все равно приятно, - я улыбнулась в ответ и потянулась к нему, но была остановлена серьезным взглядом. - Но это же так и есть. Ночью об этом доходчиво напомнил тот бандит.

Лорд Ронан досадливо поморщился и недовольно посмотрел на меня.

- Хватит слушать идиотов, Айлин, - сказал он. - Или ты хочешь назвать меня лгуном?

- Вы не лжете, вы мне льстите, - я примирительно улыбнулась и села. - Я же видела себя в зеркале.

Ормондт отрицательно покачал головой.

- Ты так же слепа, как и те, кто говорит тебе гадости. Я смотрю на тебя и вижу, как светятся твои глаза, вижу милый румянец на щеках, когда ты смущаешься, вижу губы, которые хочется целовать, я вижу тебя, Айли. А ты себя не видишь.

- Что вы там говорили про мои губы? - спросила я, зачарованно глядя на самого лучшего мужчину.

- Это не та теория, которую стоит повторять два раза, - на меня насмешливо взглянули льдисто-серые глаза. - Студентка Тэмхас, лишь практические занятия помогут вам усвоить данный материал.

- Да, господин профессор, - покорно кивнула я.

- Лорд ректор, - холодно поправил меня Ормондт.

- Бывший,- парировала я.

- Но очень ответственный, - и я снова оказалась лежащей на спине. - Переходим к практике. - Официальным тоном оповестил мой лорд. И перешел.

Чуть позже, когда практикум по поцелуям был сдан, и мне назначили пересдачу, чтобы лорд бывший ректор был уверен, что теперь уж я точно все знаю, мы перешли к технике управления взглядом. Лежа на животе, мой лорд объяснял мне новую тему, а я, устроившись рядом, внимательно слушала его и пыталась применить новые знания на практике, поднимая перо, найденное тут же в траве.

Первое: призываем источник. Второе: распределение энергии выплеска. Третье: меняем вектор выхода силы. Четвертое: направляем поток. Перо дернулось, приподнялось и зависло на уровне моих глаз. Довольная улыбка расплылась по моему лицу, я повернулась к своему учителю, и перо спланировало обратно на траву.

- Концентрация, Айли, - укоризненно сказал он. - Не расслабляйся.

- А похвалить? - надулась я.

- Умница, - с готовностью отозвался мой учитель. - Давай, еще пробуй.

Я вздохнула и вернулась к своему перу. Теперь все было гораздо проще. То, что получилось один раз, просто обязано получиться снова, тем более, когда все это уже знакомо и всего лишь распределение силы происходит иначе. Интересно, почему в первый раз у меня не получилось? Ведь ничего сложно.

- Айли, - позвал Ормондт.

Я повернулась и перо опять полетело на траву.

- Заново, - скомандовал лорд и снова уткнулся в тетрадь.

Прежде, чем вернуться к своему занятию, я покосилась на тетрадь. Мой лорд и учитель увлеченно рисовал. Шедевром это было сложно назвать. На дуге, изображавшей горку, гордо возвышался кривой замок, рядом с замком лежал брюхом к верху... дракон, его голова с печальными глазами покоилась под горкой. А рядом с тушкой убиенного дракона стоял рыцарь с ножками, напоминавшими две кочерги, и его целовала такая же неказистая, как и весь рисунок дама. Я заглянула в лицо художника и спешно закрыла рот рукой, чтобы скрыть смешок. Охотник на драконов закусил кончик языка и старательно дорисовывал свое эпохальное полотно. Затем хищно улыбнулся и захлопнул тетрадь, совершенно довольный собой.

- Ну, что ты там, работаешь? - он повернулся ко мне, и я расхохоталась, уже не сдерживая эмоций. - Подсматривала? - грозно вопросил горе-художник.

- Вы подслушиваете, я подсматриваю, - я не стала скромничать и стесняться.

- Идеальная пара, - хмыкнул мой лорд.

- Почему вы не оставите в покое бедного дракона? - спросила я, справившись со смехом.

- Я в бешенстве, - воскликнул Ормондт. - Эта сволочь тебя целовала, а я даже по его наглой морде ни разу съездил.

- Какой вы собственник, оказывается, - улыбнулась я.

- Для меня это тоже открытие, - ответил мой лорд. - Так меня еще никогда не распирало. - Он замолчал и оглянулся. - Что-то Брин чудит.

Я тоже оглянулась и поискала взглядом черноволосого мага. Смысл слов лорда Ронан мне был непонятен.

- Почему? - спросила я, желая понять, что же он хотел сказать.

- Мы, конечно, избалованы порталами, но не настолько. И пропал куда-то, даже сумку с едой не тронул. - Пояснил Ормондт.- Пойдем его поищем.

Он встал, я последовала его примеру. Теперь и мне стало казаться странным поведение нашего спутника. Да и времени прошло достаточно, а он все еще не появился. Тревога захлестнула, вытесняя хорошее настроение. Убрав тетрадь обратно в сумку, мы направились на поиски Алаиса Бриннэйна.

Самое удивительное, что маг нашелся всего в ста шагах от нас. Он лежал на спине, закинув ногу на ногу, жевал травинку и мычал веселый мотивчик. На нас Бриннэйн никакого внимания не обратил до тех пор, пока наша тень не закрыла от него солнце. Лорд Алаис открыл глаза и посмотрел на нас.

- О, детки, - он помахал нам рукой.

- И что бы это все значило? - лорд Ронан скрестил руки на груди.

- Что? - невинно спросил Бриннэйн.

- Чем ты тут занимаешься? - вопрос был странным, потому что ответ лежал перед нами.

- Отдыхаю, - пожал плечами лорд Алаис.

- Пора в путь, - кажется, Ормондт немного растерялся.

- Уже? А я бы еще повалялся. - Лорд Алаис закинул руку за голову.

- Валяйся, - согласился мой лорд. - Мы едем без тебя.

- Без меня нельзя. Я самое важное звено в этой короткой цепи, - Бриннэйн встал и потянулся.

Он первый направился к лошадям, мы следом, переглядываясь и усмехаясь. Когда мы уже тронулись в путь, лорд Ронан поравнялся с другом.

- Так что это было, дружище? - спросил он.

- Захотелось отдохнуть, больше ничего, - пожал плечами лорд Алаис.

Ормондт некоторое время смотрел на него, потом положил руку на плечо и слегка сжал.

- Спасибо, - сказал он негромко.

Бриннэйн похлопал бывше