Book: Фамильяр



Полынская Мара Леонидовна


Фамильяр




Глава 1



Натан ещё раз осмотрел пол. Результат долгой и кропотливой работы, один из сложнейших магических кругов, которые существуют в этом мире, лежал у его ног. Он отодвигал момент его создания сколько мог, но вот, час настал: от сдачи экзамена на звание мага его отделяло только одно. Отсутствие собственного фамильяра.

Он долго выбирал демона в Книге Имён. Такой контракт - на всю жизнь. Демон будет связан с магом, а маг с демоном, пока смерть не разлучит их. А так как демоны бессмертны - ещё ни одно имя не было вычеркнуто из Книги, - то вполне легко предположить, чья это смерть. Невозможно связать одного демона с двумя людьми, как и одного человека с двумя демонами, и учёт всех призванных в текущий момент вёлся самым строгим образом.

Демон был не только основным оружием и помощником мага, но и основным источником силы. Здесь было важно найти правильный баланс: слабый маг не мог удержать сильного демона в подчинении, но сильный демон делал сильного мага в десятки, сотни раз могущественнее.

Натан вздохнул. Он очень надеялся, что не ошибся и всё рассчитал правильно. Каллан, пылающий демон-воин из первой главы Книги Имён, был подходящей кандидатурой. В последний раз он приходил в этот мир двести двадцать шесть лет назад. Его контрактор, Маркус Неудержимый, прославился в Войне Полководцев так, что даже сейчас о нём вспоминали с неподдельным почтением и уважением в голосе. С тех пор было несколько попыток призвать Каллана, но ни одна не увенчалась успехом. О судьбе неудачливых учеников, замахнувшися на фамильяра, оказавшегося им не по зубам, Натан предпочитал не думать.

Всё, или ничего.

Над магическим кругом зазвучали слова Призыва.


Боль затмила всё. Бежать куда угодно. Он был готов на что угодно, лишь бы избавиться от этой всё поглощающей, всё разрушающей боли. Ещё немного, ещё совсем немного - он чувствовал, что ещё одна капля, и он потеряет себя, свою сущность, навсегда. Вечность наедине с бесконечным океаном боли. Ничем, кроме боли.

Он чувствовал приближение преследователей, но ничего поделать не мог. Не было сил не то, чтобы двигаться, но даже чтобы думать. Оставалось лишь неконтролируемое падение, которое сможет остановить лишь дно этого мира, если оно есть. Если они не настигнут раньше.

На самом краю еле теплящегося сознания мелькнула голубая искра. Врата. Запечатанные Именем, они ждали. Нет. Кто-то на той стороне ждал. Какая разница, что Имя чужое - у него хватит сил сорвать печать. Пусть истерзанный и истощённый, на краю гибели, но он оставался Пожирателем. Главное сейчас - избавиться от боли. Спрятаться от погони. Залечить раны, вернуться и отомстить. Эта лазейка в другой мир как нельзя кстати. Вряд ли маги подлунного мира знают о Пожирателях - ни в одном из известных миров о них не смели говорить даже шёпотом.

Не успев подумать, что он делает, не имея сил задуматься о чём-то, кроме боли, он потянулся к Вратам. Там он будет в безопасности.


Круг налился бледным сиянием. Это значило, что демон приближается. По краю забегали огоньки и искры, маленькие молнии зазмеились в воздухе. Натан подобрался. Сейчас будет битва, в которой решится всё: будет ли он жить, достигнет ли того могущества, о котором мечтал все эти годы. У него было неоспоримое преимущество перед демоном: всё пространство, доступное последнему, было ограничено магическим кругом. Покинуть его границы без разрешения призвавшего он не мог. Натан же мог пользоваться всем.

Мгновение, и яркая вспышка осветила площадку. Ученик прикрыл одной рукой глаза, а другой замахнулся, запуская одно из приготовленных заранее заклинаний. В центре круга стоял человек. Коротко стриженый, абсолютно седой и абсолютно голый. По его телу от левой ключицы через грудь и живот шли глубокие рваные раны, как будто он только что сражался против медведя или тигра. Натан в последнюю секунду смог отдёрнуть руку, и заклинание впустую прошило воздух над головой незнакомца. Яркая алая кровь мгновенно залила пол, и круг угас. Никакого пылающего демона-воина вокруг не наблюдалось. Странный пришелец пошатнулся и упал на колени. Открыл рот, будто силясь что-то сказать, но тут его глаза закатились, и он медленно завалился на бок. Только сейчас Натану удалось перебороть удивление и броситься на помощь раненному. Что могло пойти неправильно? Никогда не было такого, чтобы через магический круг на слова Призыва откликнулся человек. То, что это не демон, ясно и без вариантов доказывала кровь, стёршая знаки и пропитавшая мантию ученика, когда он принялся за врачевание. Лекарь из Натана был никудышний - всё же, не его специализация, - но оказать первую помощь на поле боя он мог на достаточно высоком уровне. Вскоре кровотечение удалось остановить. Теперь нужно было дезинфицировать и зашить раны. Если этот странный человек из ниоткуда выживет, его тело навсегда останется изуродовано шрамами. Натан всмотрелся в лицо незнакомца и ещё раз удивился: несмотря на седину, пришелец был молод. Уже не юнец, но и не старик. Точнее определить возраст было сложно - ему можно было дать как двадцать, так и сорок лет. Ученик осмотрелся: нужно было как-то транспортировать раненого вниз: главная площадка Башни Призыва, открытая всем ветрам, была плохим местом для человека в таком тяжёлом состоянии.


Сознание возвращалось урывками, приносило безумные видения и вновь ныряло в тьму. Странные звуки, странные цвета, ощущения... запахи. Его бросало то в жар, то в холод. Иногда он чувствовал чьи-то прикосновения. Пытался бороться, но тело не слушалось. Он совершенно не рассчитал силы и теперь с каким-то холодным безразличием наблюдал за тем, как гибнет в этом чужом незнакомом мире. И никто не узнает, какой бесславный конец настиг одного Пожирателя.

Но однажды он проснулся морозным утром и понял, что больше не умирает. Боль затаилась где-то в глубине и теперь тихо тлела, не желая угасать. Какое-то время он лежал не шевелясь, поглощённый исследованием своего тела. Сердце, лёгкие, горло, ноги, руки, голова, волосы. Печать кольнула чуть выше левого локтя, когда он обратил на неё внимание. Впаявшись в его сущность там, на границе между мирами, когда он взломал Врата своей безумной атакой, она несла знание об этом мире, была ключом к нему в прямом и переносном смысле. Всё, что он знал о себе теперешнем, он знал благодаря Печати. У него настоящего не было ни кишок, ни глаз. Но у него теперешнего они были, и Печать услужливо объясняла их предназначение. Он слегка шевельнул пальцами и нащупал собственные ногти. Удивительные приспособления.

- Ты проснулся? - раздался голос. Первый голос, который он слышал в этом мире. "Мужской и достаточно приятный", - помогла сориентироваться Печать. Он открыл глаза и уставился в потолок. Старая штукатурка осыпалась местами, образовав странный, но завораживающий узор. Сейчас важно сойти за своего. Тело лучше знает, как себя вести, оно скроено по местным стандартам. Лучше дать ему волю и не вмешиваться. Побольше наблюдать. Не паниковать, не показывать, что все эти удивительные мелочи для него - новы и поразительны. Что он не знал, что такое окно, до того мига, как посмотрел на него. Что он не знал, что бывают птицы. И небо.

- Эй, ты в порядке? - послышалось беспокойство в голосе и фигура, сидевшая левее окна, встала и приблизилась. Он понял, что смотрел на улицу непозволительно долго и поспешно перевёл взгляд на говорившего. Так вот они какие, люди. И он сейчас, наверное, выглядит как-то похоже. У человека были карие глаза и неровно обрезанные тёмные каштановые волосы. Достаточно длинные, чтобы лезть в глаза, но ещё слишком короткие, чтобы их можно было завязать в хвост. По гладко выбритому лицу и мягким ненатруженным рукам можно было сказать, что он зарабатывает на хлеб не тяжёлым трудом, но такие наблюдения были ещё слишком сложными, и лишь оседали где-то на краю сознания незначительными деталями. Ещё на человеке была странная развевающаяся одежда серого цвета, с длинными рукавами и подолом. "Мантия, маг", - пришло осознание. Наверное, это он открыл те Врата. - Хочешь что-нибудь? Пить? Туалет?

- Пить, - прошептал он и удивился своему хриплому голосу. Интересно, как же он всё-таки выглядит? Маг отвернулся, послышались звон стекла о стекло и тихое бульканье. Вернулся со стаканом.

- Давай, я помогу, - маг приподнял его голову. В рот полилась вода. Какие удивительные ощущения! Но он уже испытывал их. Похоже, пока он был болен, кто-то уже поил его. Он, не удержавшись, закашлялся. Боль, как будто дождавшись сигнала, выскочила из своего укрытия и огненной дугой промчалась по телу. Маг засуетился, принялся вытирать разлившуюся воду, поправлять подушку и одеяло, извиняться за что-то.

- Спасибо, что спас меня, - эти слова показались подходящими, чтобы отвлечь внимание человека. Его суета раздражала не давая сосредоточиться и обуздать эту проклятую боль.

- Не за что, - маг замолчал, но тут же вновь встрепенулся. - Но я одного не пойму: как? Сквозь магический круг ещё никогда не проходил человек! Ты знаешь, что произошло?

Он знал. Но ещё он знал, что если скажет, то ничего хорошего не случится. Поэтому он закрыл глаза и промолчал.

- Кстати, - опять оживился человек. - Я - Натан. Приятно познакомиться.

"Он ждёт в ответ Имя", - запаниковал он. - "Каллан", - подсказала Печать. Именно этим Именем были запечатаны Врата. Он слишком неуклюже взломал их и теперь и оно, и Печать приклеились к нему, связывая с контрактором, магом, призывавшим демона в этот мир. - "Нельзя говорить первоначальное Имя, иначе он всё поймёт", - мелькнула мысль, и, сделав невероятное усилие, он исказил его, прежде чем произнести вслух.

- Киран.

Изменение встряхнуло всё тело, вызвав новый приступ боли. Уже проваливаясь в темноту, он почувствовал, как Имя застыло, приняв новую форму. "Контракт заключён", - отстранённо подумал он. Что бы это ни значило.


Ректор Стефан покачал головой и, указав взглядом на дверь, вышел. В коридоре ещё раз покачал головой и вздохнул:

- Да, определённо он человек. Я не вижу ничего демонического.

Каждый демон, приходящий в мир, пытался выглядеть как человек, и некоторые были настолько искусны, что простые люди могли действительно принять их за смертных. Но у любого демона всегда оставались изъяны, по которым их можно было бы опознать. Неправильное количество суставов на пальцах, или нечеловеческие глаза, ступни без пяток или острые зубы - перечислять можно было бесконечно. И ни один демон не принадлежал этому миру: даже выдав себя за человека, ни один из них не мог истекать алой кровью, как простой смертный, или оставаться лежать в кровати, потеряв сознание. При малейшей возможности их тела растворялись в дым и возвращались в сферы духов. До тех пор, пока контрактор не призовёт их вновь. Для этого было достаточно произнести Имя. Но по собственному желанию материализоваться они не могли.

- Как такое возможно? - в который раз прошептал Натан, всё это время следовавший за ректором по пятам.

- Возможно, ты что-то неправильно указал, когда создавал круг. Как ты сказал, его зовут? Киран? Очень похоже на имя демона, что ты пытался призвать. Возможно, ты его случайно зацепил.

Натан поджал губы. Он не мог указать что-то неправильно. Перед началом Призыва он, наверное, раз двенадцать проверил каждый символ и каждый виток. Но сейчас что-либо доказать было невозможно - кровь Кирана уничтожила круг.

Они помолчали.

- О случившемся не знает никто кроме нас с тобой и лекаря Герба. Думаю, не стоит пока что распространяться об этом, - задумчиво добавил ректор.

- Но все видели вспышку на башне. Разговоры будут в любом случае...

- Разговоры будут. Но о чём? Если бы ты не смог совладать с демоном, то здесь бы не стоял. А если бы смог, то было бы торжественное объявление о добавлении нового Имени в список действующих фамильяров. Ведь так?

- Да.

- Кто-нибудь до тебя призывал человека вместо демона? Кто-нибудь может допустить хотя бы мысль о таком?

Натан задумался. Действительно, ведь никогда раньше ничего подобного не случалось. А Киран, если не считать седины и множества шрамов, выглядит вполне обычно. А о вспышке на башне можно будет что-нибудь придумать. Ректор прав.

- Когда он очнётся, позови меня, я хочу поговорить.

Натан в одиночестве вернулся в комнату. Кирана положили не в лазарете, как обычно поступали с больными, а в комнате Натана - несмотря на то, что Киран был человеком, история его появления была слишком удивительной, и лекарь Герб не захотел рисковать. Ученик ещё раз посмотрел на пришельца. Когда лекарь закончил возиться с ранами, и с тела Кирана смысли кровь, оказалось, что весь он укрыт тонкими белыми полосками старых шрамов, и их количество поражало воображение. Некоторые казались свежее и проходили поверх других, и, похоже, такие ранения, как сейчас, в прошлом для него не были редкостью.

Натан пододвинул стул от окна к кровати и сел. Прошло уже два дня с тех пор, как Киран появился перед ним на Башне Призыва. Два дня Натан не отходил от него дольше, чем на пять минут. Киран на удивление быстро поправлялся - лихорадка прошла, так толком и не начавшись, и раны уже начали затягиваться. Ни воспаления, ни жара. Первые сутки не в счёт. Конечно, больной всё ещё был бледен и холоден, как смерть, но после такой потери крови ничего удивительного. Тем более, что краски уже начали возвращаться на его лицо.

- Привет, - раздался хриплый шёпот. Натан вскочил. Киран пришёл в себя?

- Привет, - осторожно ответил он. - Как ты себя чувствуешь?

- Как освежёванная овца, - он помолчал. - Где я?

- У меня в комнате. Лекарь Герб побоялся брать тебя к себе. Подождёшь, я сбегаю за ректором Стефаном? Он не должен был уйти далеко. Он хотел поговорить с тобой, - и, не дожидаясь, пока Киран согласится или возразит, бросился в коридор.


Более правдивого и бесполезного ответа, как "у меня в комнате", он не мог получить.

Старикан показался Кирану напыщенным и слишком хитрым, но тонкий, с едва заметным оттенком демонического влияния, запах силы заставлял быть настороже. Он не знал, что такое "ректор", но всё, включая подобострастное отношение Натана, подсказывало, что это что-то потенциально опасное. Другой радостной вестью было то, что Стефан сам задавал вопросы. Если бы спрашивал Натан, Киран чувствовал, Печать не дала бы соврать. Но здесь он мог придумывать что угодно.

"Да, я человек", "Нет, я ничего не помню, лишь смутные отрывки", "Разве есть другие миры?", "Нет, я не маг", "Нет, я не воин". В следующий же момент Киран пожалел, что так легко отказался от причастности к магам и воинам. Он не знал, что делают первые, и что делают вторые, поэтому вполне обоснованно опасался, что будет легко пойман на лжи. Но следующий вопрос, как же он мог оказаться на Башне Призыва, если никак не связан с магией, поставил в тупик. Правдоподобнее всего выглядит ложь, основанная на правде, и Киран решил рискнуть. "Я демонолог". И в награду получил удивлённые взгляды. "Как это? Я изучаю демонов. Охочусь на них", - он решил не уточнять, что делает с ними дальше. "Как в этом мире таких нет? Вы уверены?", - Киран закрыл глаза, будто в тяжком раздумьи. Важно обрести союзников, особенно в лице контрактора. Возможно, мальчишка ещё долго не будет понимать, что к чему. Киран сам ещё не разобрался до конца в сложившейся ситуации. Но чем меньше известно о его истинной сущности и силе, тем лучше. Так всегда лучше. Тем более, ему нравились эти кровать, небо, заботливое отношение. Удивительные комфорт, спокойствие и безопасность. Кто знает, что начнётся, если они поймут, что он не тот, за кого себя выдаёт.


Когда ректор Стефан ушёл, Киран почти сразу заснул - разговор забрал все его силы, как физические, так и душевные. Натан видел, каким для него потрясением оказалась новость, что это - не его родной мир. Возможно, этот факт можно было бы преподнести как-то более мягко, но вышло, как вышло. Натан сам не ожидал, что Киран действительно окажется пришельцем из другого мира. Он гнал от себя эту мысль до последнего, и оказался не готов к ней так же, как и его подопечный. И во всём виноват он, несбывшийся маг Натан. Он не представлял, как вернуть Кирана домой, и, что ещё ужаснее, не представлял, сможет ли он теперь призвать демона? Или контракт заключён и теперь Киран - его фамильяр? Как может человек быть фамильяром? Как он может служить источником энергии? Если бы пришелец хотя бы был магом, он, возможно, мог бы колдовать. А так - демонолог. Не магичит, и сам сказал, что не воин. Здесь, в этом мире демоны не водятся, их можно только призвать извне, поэтому все его навыки и таланты абсолютно неприменимы. Какой бесполезный фамильяр. Натан горестно вздохнул. Хотя, с другой стороны, технически все условия будут соблюдены, и, возможно, Натану всё же дадут звание мага. Но каким же чахлым магом он тогда окажется! Не думать об этом. Не думать. Нужно сначала всё проверить. Только дождаться, пока Киран поправится. Если между ними действительно теперь заключён контракт, кто знает, как это скажется на его самочувствии.




Из-под опущенных ресниц Киран украдкой наблюдал за Натаном. Человек напряжённо размышлял о чём-то, хмурился, сопел. Наконец, встал и начал ходить из угла в угол. Интересно, зачем он это делает? Киран тщательно запоминал движения, жесты, мимику. Он ещё не был до конца уверен, что они значат, но чем больше практического материала, тем лучше.

Вдруг на подоконник вспорхнуло странное существо. Младший демон. Киран почувствовал, как его рот наполняется слюной. Последняя охота была крайне неудачной. Мало того, что никого не удалось схарчить, так ещё и сам охотник попал в засаду. Он замер. Заметит демон или нет?

- Натан, мы ждём возло столовой, долго ещё собираешься затворничать? - поинтересовался демонёнок противным голосом.

- Уже иду, - откликнулся Натан. Напоследок взглянул на Кирана и вышел. Демонёнок пискнул. Несколько мгновений он тоже пристально рассматривал лежащего в постели человека, но потом перевалился через край подоконника и исчез. Только теперь Пожиратель осмелился открыть глаза. Он медленно сел в кровати. Раны ныли, но боль была вполне терпимой, намного меньше, чем несколько часов назад. Скорость, с которой востанавливалось это тело, была просто удивительной. Выходит, демоны в этом мире тоже есть. Определённо здесь они такие же пришельцы, как и Киран, но они есть. Хотя, как иначе он сам смог бы сюда попасть? В шкале комфортности этот мир получил ещё несколько пунктов. Но что же привлекает сюда самих демонов? Киран задумался. Это было не жизненно необходимое знание, но не хотелось столкнуться с какими-либо сюрпризами в будущем. Особенно когда всё начало складываться так хорошо.

Хотя, может, сейчас действительно поспать? Слабость давала о себе знать. А подумает он чуть позже.


Горан и Лорен ждали на ступеньках. Маленький демон-посыльный сидел у их ног и увлечённо грыз пышку.

- Ну, рассказывай! - напустился Горан на Натана, как только тот появился из-за угла.

- Что именно?

- Не прикидывайся. Малой рассказал, что у тебя там в комнате мужик лежит. И ректор заходил. Что за тёрки вы там трёте?

- Я... Э... Вы следили за мной?

- Да за тобой глаз за глаз нужен! Ну? Что с призывом? Почему не было торжественного объявления? И что за мужик?

- Стрррашный! - противно пропищал демон, облизываясь. - Обжора!

- Анусгинь! - шикнула на демона Лорен, и тот исчез с тихим хлопком. На его месте осталась только куча крошек, в которые превратилась пышка. Почему демоны так любили человеческую еду, никто не знал. Каждый раз, когда они развоплощались, всё съеденное оставалось в обычном мире - ни булки, ни фрукты, ни мясо нельзя было забрать с собой в астрал, или где они существовали. Но каждый раз, когда представлялась возможность, они с радостью брали в оплату именно еду. А младшие демоны в обмен на сладости соглашались на любую работу.

- Ну? Так что?

Натан вздохнул. И Горан, и Лорен уже давным давно обзавелись фамильярами и сейчас активно готовились к экзаменам. Натан был единственным из их группы, кто так долго оттягивал этот момент. Для каждого ученика собственный фамильяр был очень важной ступенью.

- Я ещё не знаю.

- Что?.. Как можно ещё не знать? Либо ты заарканил демона, либо он тебя. Как можно не знать? - Лорен хихикнула в рукав. - Признавайся, что ты развалил круг и ничего не вышло. Понимаю, позорно, но с кем не бывает?

"А вот и отмазка!", - осенило Натана. Он восторженно посмотрел на Лорен. Конечно, смеяться над ним будут ещё долго после такого. Натан, лучший ученик потока, развалил магический круг. В его личной картине мира это было настолько невероятно, что такая мысль даже не приходила в голову. Но чего не скажешь, чтобы прикрыть появление Кирана в их мире.

- Так и есть. По крайней мере, я буду так говорить, - Натан сначала сполна насладился произведённым эффектом, и лишь потом шёпотом добавил: - Обещайте, что никому не расскажете. Это страшный секрет.


На берегу ручья, в тайном месте, оградив себя всеми известными скрывающими и экранирующими заклинаниями Натан рассказал удивительную историю появления Кирана. Теперь они молчали в раздумьи.

- И что, он теперь у тебя будет жить? - наконец, подал голос Горан.

- Пока не знаю. Первое время да, пока не поправится.

- А он точно человек? - Лорен казалась обеспокоенной.

- Стефан сказал, что да. А как ещё это проверить?

- Демоны ведь узнают друг друга? Если наши фамильяры посмотрят на него, они ведь смогут определить, кто он? - и не дожидаясь, что ответят друзья, Лорен громко позвала: - Келда!

Воздух вокруг них дрогнул, будто покрылся рябью, и в следующее мгновение рядом с ученицей стоял ей фамильяр Келда, демон-водяная в облике соблазнительной девы.

- Ты можешь узнать демона, только взглянув на него? - спросила у неё Лорен. Демоница кивнула. - Отлично! Ну, что? Когда идём?

- Прямо сейчас, - Горан вскочил. - Ван! Пойдёшь с нами, - бросил он появившемуся с порывом ветра фамильяру.

- Разве такая толпа не привлечёт внимание? - Натан чувствовал себя крайне неуютно. Не только потому, что такая активность со стороны его друзей была слишком заметной для посторонних, но и потому, что теперь он был в компании двух могущественных фамильяров из первых двух глав Книги Имён. Ван, повелитель ураганов и Келда, топительница, - когда-то он мечтал, что его фамильяр переплюнет их всех, но теперь боялся, что это не будет когда-либо возможно.

- Твоя комната ведь на первом этаже. Мы проберёмся через сад, - широко улыбнулся Горан. - Ван, создай завесу неприметности. Пойдём.

Обогнув территорию школы, они забрались в фруктовый сад, вплотную подходивший к корпусам общежитий. Окно в комнате Натана было открыто - он забыл закрыть его, когда торопился на встречу к друзьям.

Они устроились под стеной, а демоны, привстав на цыпочки, теперь рассматривали внутренности комнаты.

- Ну что? - шёпотом поинтересовался Горан. Казалось, от нетерпения из них троих собирался умереть именно он.

- Он спит, - отозвался, будто пропел, Ван. Его голос походил на перезвон ветряных колокольчиков, какие обычно вешают на вратах горных храмов.

- И что?

- Хотя бы поэтому он не демон. Мы не умеем спать, - как маленькому, пояснил фамильяр.

- То есть, старина Натан действительно призвал человека? - фыркнул Горан чуть громче, чем следовало. Оба демона дружно повернули головы в его сторону.

- Человек не может пройти сквозь Врата, - назидательным тоном произнесла Келда. Она говорила и казалось, будто в глубине пещеры рокочет горный поток. Было удивительно, как такое женственное существо могло обладать таким низким, несоответствующим образу, но в то же время чувственным голосом. - Иначе вы бы уже давно захватили наш мир.

- Но, может, в обратную сторону может?

- Чтобы пройти в обратную сторону, нужно сначала как-то пройти в ту сторону, - хмыкнул Ван. - Но он точно не демон. Может, твой друг призвал кого-то из ещё другого мира, чем наш. Но тогда был бы нужен совсем другой круг. Они слишком различаются, чтобы его можно было бы создать, просто что-то напутав.

Натан почувствовал, что его уши краснеют. Это он-то напутал? Причём настолько, что призвал существо не из того мира? За кого они его здесь держат?

- И я в других мирах никогда не встречала таких людей. Вы везде одинаковые, а с этим что-то не так, - добавила Келда. Сейчас она очень внимательно смотрела на пришельца. - Нужно посмотреть на него, когда проснётся. Сейчас сложно что-либо сказать.

- Почему это? - Лорен привстала рядом с ней на цыпочки и тоже заглянула в комнату. Киран безмятежно спал в Натановой кровати укутанный по самый подбородок, и даже не подозревал, что за ним сейчас кто-то наблюдает.

- Когда спят люди, они становятся тусклее. Их труднее заметить. И чем крепче спят, тем тусклее становятся. А этот спит так, будто бы его там нет совсем. Я даже не могу сказать, к чему у него есть таланты, - вздохнула Келда. - Нужно, чтобы он проснулся.

- Ребята, давайте он поправится, и мы его расспросим, - предложил Натан. Не только потому, что ему было жаль дёргать Кирана лишний раз. Ему было страшно. Независимо от того, кто такой Киран на самом деле, Натану, как призвавшему его, не поздоровится. И чем безобиднее окажется Киран, тем меньше не поздоровится Натану. По крайней мере, так ему казалось. И пока он пребывает в неведеньи, он мог тешить себя мыслями о том, что всё, возможно, не так уж и страшно.

Горан пронзил Натана взглядом. "Трус", - говорил весь его вид.

- Натан прав, сейчас не самое лучшее время его дёргать. Пусть хоть немного выздоровеет. Натан, только обещай, что мы будем первые, кто узнает правду, - Лорен отряхнула руки. - Пойдём. Завтра начинается практика по трансмутациям. Нужно успеть подготовиться.

- Опять ты за своё, - тут же заныл Горан. - Сегодня же воскресенье.

- А завтра у кого ты собрался списывать?

Не проронив ни звука, Келда и Ван исчезли. Они предпочитали находиться в материальном облике не дольше, чем это было необходимо. Зазвонил школьный колокол, оповещая, что наступило время обеда.



Глава 2



- Госпожа Ниима, я принёс тарелки! - крикнул Натан от дверей. - Куда их поставить?

Женщина не отвлекаясь от кастрюли с чем-то булькающим, махнула рукой в сторону мойки. За большой рост и огромный вес ученики между собой называли её великаншей Ниимой.

- Завтра будет тушёный кролик. Твой дядя ест крольчатину? - перекрикивая стоящие на кухне грохот и гомон, поинтересовалась Ниима.

- Он всё ест! - откликнулся Натан. - Спасибо!

Сначала ученик не понимал, почему поварихе так приглянулся Киран. Почему она так печётся о том, что ему нравится, а что нет, и так старательно готовит все эти кашки и тушёные овощи, если даже не видела человека в глаза?

- Как можно не увлечься человеком, который ест за троих? - поинтересовалась на это Лорен. Действительно, как?

Как только Киран поправился достаточно, его тут же перевели в гостевые покои в преподавательском корпусе. Таким образом ректор убивал сразу двух зайцев: официально всем сказали, что Киран - дядя Натана, приехавший проведать нерадивого племянника, и комнаты, которые он сейчас занимал, больше соответствовали его статусу, а также здесь таинственный пришелец теперь всё время был под присмотром.

Каждый день Натан приносил завтрак, обед и ужин своему "дяде", развлекал историями и рассказами о текущих практиках и экзаменах. И вот, наконец, лекарь Герб сообщил, что Киран уже вполне здоров и больше не нуждается в постельном режиме.

- Завтра мы идём в старый парк, - сообщил Кирану в тот вечер ученик.

- Старый парк? - по историям Натана Киран уже знал, что в старом парке ученики совершают всё "тайные" вещи, о которых не должны знать преподаватели. И был полностью уверен, что последние тщательнейшим образом следят за этим местом. По крайней мере он именно так бы и сделал. - Что мы там будем делать?

Натан замялся. Всё это время он боялся проверить, появилась ли между ним и призванным человеком связь, может ли он теперь использовать его, как дополнительный энергетический резерв. Как бы это попроще объяснить?

- Помнишь, я рассказывал тебе о фамильярах, и как ты оказался в этом мире? - неуверенно начал ученик.

Киран кивнул.

- По правилам выходит, что ты - мой фамильяр, и, по идее, должен помогать в разных колдовских делах, - Натан вздохнул и отвёл взгляд. - Но я ещё не проверял, можешь ли ты усиливать мои магические техники...

- Почему?

- Ну, ты ведь болел. Вдруг что-нибудь пошло бы не так...

- Почему?

- Никто никогда ведь не призывал людей! Мы даже проверяли тебя другими фамильярами, но они не смогли ничего толкового сказать...

- Почему?

- Потому что ты очень тусклый, как будто бы то ли спишь, то ли что.

- Почему?

- Да откуда я знаю?! Это уж лучше ты мне скажи, почему ты такой тусклый?

Киран вздохнул и отвернулся к окну. Солнце уже село, и небо приобрело тот самый неповторимый оттенок, какой бывает только поздним вечером: тёмно-синего королевского бархата с бриллиантовыми гвоздиками звёзд.

- В общем, я думаю, нужно проверить, ты мой фамильяр или нет. Если нет, то нужно что-то решать.

- А если да?

- Ох... даже и не знаю. Надеюсь, что ни ты, ни я от этого не умрём.

Киран засмеялся было, но как-то без энтузиазма. Они замолчали. Пиликал сверчок. Потрескивал фитиль свечи. Гудел огонь в печке. Магический светильник разрядился, и ни у кого до сих пор не дошли руки подзарядить его заново.

- Слушай, а зачем вы вообще демонов призываете? Ректор слишком умно рассказывал, я ничего не понял. Ты можешь как-нибудь попроще?

- Дополнительный энергетический источник. Маги сами по себе могут быть могущественны, но их силы конечны. Демон увеличивает возможности в разы. И чем более сильный демон, тем сильнее и маг, - Натан встал со стула и прошёлся по комнате туда сюда. Гостевые покои были намного больше его скромного закутка. Он остановился у окна и тоже выглянул наружу. Внизу, на давно опустевшем дворе, двое грузчиков снимали тюки с припозднившейся телеги с припасами и относили в кладовую.

- А зачем демоны соглашаются вам служить?

- У них нет выбора.

- Да ну, - Киран проследил за взглядом Натана и теперь тоже следил за работой грузчиков.

- Ну, вот я тебя призвал. Разве у тебя был выбор не подчиниться?

Киран пожевал губу. Вообще-то был. Именно потому, что был, Киран и оказался здесь. Пожирателей никто не призывает, они сами приходят. Но как сказать об этом человеку?

Похоже, люди не знают настоящей причины, почему демоны соглашаются им служить. Кирану казалось, что за эти дни наблюдений он выяснил её. Только нужно было подтвердить свои догадки. Такое обилие пищи в одном месте, да ещё без нужды сражаться за неё - что-то невероятное. Киран не встречал подобного ни в одном из миров, в которых ему приходилось бывать. А местные жители считают такое положение вещей чем-то само собой разумеющимся. Но что за странное ограничение, которое упоминал Натан раньше? О том, что только сильный маг может призвать и удержать сильного демона. Разве любой из этой братии не согласился бы на что угодно ради того, чтобы попасть сюда? Значит, такое ограничение исходит не от демонов.

Печать слегка кольнула под кожей, как только он подумал об этом. Может, дело в ней? Кстати, ещё одна загадка этого странного мира. Как существа с таким низким уровнем развития могли создать такую сложную и удивительную конструкцию, как Врата? Люди, которые до сих пор так растратно обогревали свои жилища, просто не могли придумать такую тонкую и точную Печать. Но спрашивать всё сразу слишком подозрительно. Лучше выждать.

- Почему они так поздно? - пробормотал под нос Натан. Похоже, грузчики занимали его даже больше, чем пожирателю сначала показалось.

- Ты имеешь ввиду грузчиков?

- Да. Кто из наших следит за отгрузкой? - Натан заспешил к двери. - Присмотри тут пока что за ними. Я сейчас вернусь.

Киран лишь недоумённо пожал плечами и вернулся к наблюдению.

Тихие звуки ночи убаюкивали, грузчики мерно ходили туда-сюда, и Киран даже не заметил, как начал клевать носом. Он мерно поглаживал себя по подбородку и размышлял о странной привычке людей брить лицо. В чём смысл? Подумаешь, борода. С ней ведь интереснее. Выражения лица не видно, и в холода тепло. Зато сколько времени можно сэкономить - не нужно греть воду, торчать перед мутным зеркалом и водить около лица опасным острым лезвием. Вдруг раздался грохот, ии яркая вспышка осветила двор. Весь двор заволокло дымом так, что сложно было что-либо различить. Метались тени, кто-то кричал. Киран почувствовал, что волосы на голове и руках встают дыбом. Что делать? Куда бежать? Натан сказал быть здесь и смотреть за грузчиками, но вот теперь-то что?! Продолжать смотреть? А если с Натаном что-то случится, что тогда будет с Кираном? Не отправит ли Печать его обратно? Но он ведь ещё полностью не восстановился, причём, что делать с этим телом? Но не прошло и минуты, как грохот прекратился. Дым быстро рассасывался, и вот уже вновь стала видна телега и вымощенный камнями двор. Оба грузчика были здесь, растянувшиеся в неудобных позах. Одного из них связывал какой-то незнакомый Кирану паренёк, над другим стояли Натан и мужчина в мантии, похожей на мантию ректора. Скорее всего, кто-то из учительского состава. Они что-то обсуждали с очень серьёзными лицами, но что именно - с такого расстояния было невозможно разобрать. Тут Натан поднял взгляд и увидел в окне встревоженного Кирана. Улыбнулся и приветливо помахал рукой. Мол, всё в порядке. Киран замешкался, но всё же помахал в ответ. В груди что-то ныло. Всё было неправильно. Всё было не так. Что они сделали с грузчиками? Тот, которого связывали, был жив, но тот, второй, стал, как камни, на которых лежал. Они же не собирались его есть. Зачем они это сделали? Тем более, эти люди ведь что-то привезли. Зачем с ними так? В голове всплыли недавние слова Натана: "Надеюсь, что ни ты, ни я от этого не умрём". Он не шутил? Их могут убить просто так? Может, посчитают, что они представляют угрозу? Такую трактовку Киран мог принять. Убийство в целях самозащиты было доступно его пониманию. Ведь демоны иногда нападают на пожирателей в надежде избавиться от угрозы своей жизни. Именно из-за этого Киран оказался здесь. Он ещё сильнее утвердился в мысли, что ни в коем случае нельзя допустить даже малой возможности того, что кто-то догадается, кто такой Киран на самом деле. И ни в коем случае нельзя никому дать понять, что у Натана появился фамильяр. Киран не хотел умирать. Причём, вот так глупо. Что он им сделал, чтобы заслужить смерть? Пожиратель упёрся головой в стекло, пытаясь охладить пылающий лоб. Он настолько ушёл в мысли, что не заметил, как вернулся Натан.



- Ты видел, как мы их круто уделали? - начал он с порога, но заметил, что что-то не так. - Эй, Киран, ты почему дрожишь? Что случилось?

- А? - Киран, наконец, отвернулся от окна. - Я... Всё в порядке. Просто... - он вздохнул и закрыл глаза, пытаясь подобрать правильные слова. Этот мир оказался намного неправильнее, чем он думал. Сможет ли он действительно сойти за своего? - Немного переволновался. Не ожидал, что всё закончится... так. Ты ведь не сказал, что будешь... - он опять посмотрел на двор. Теперь там стояла только телега. Грузчиков уже куда-то унесли. А могло быть так, что это именно Натан нанёс тот смертельный удар? Такой же, как все в этом мире. И помогать в его колдовских делах - помогать делать такое? Киран почувствовал, как к горлу подкатывает тошнота. - С тобой ведь всё в порядке?

- Да, всё нормально. Они привезли отравленную муку. Представляешь? Что было бы, если бы мы их не заметили! Сейчас смотрители проверяют мешки - нужно разобраться, где порченный продукт, а где нормальный.

- А зачем они это сделали?

Натан сначала удивлённо посмотрел на Кирана, но потом вспомнил, что тот из другого мира, и вновь улыбнулся.

- Тут не очень любят магов. Среди простых людей последователи Дайну набирают всё больше и больше силы. С каждым годом нам всё сложнее и сложнее удерживать свои позиции.

- Последователи Дайну? Это какой-то мятежник?

Натан засмеялся.

- Нет, это бог. Его вера пришла с юга меньше ста лет назад, но распространяется быстрее лесного пожара. И последствия похожие. Я слышал, крестьяне начинают бунтовать. Говорят, на младшего князя Кобхана напали в лесах недалеко от замка. Он владелец этих земель и приверженец старой веры. Я не удивлюсь, если это - происки жрецов Дайну. Он запретил им строить здесь свои храмы. В этот раз ему удалось спастись. Но что, если в следующий раз всё будет не так хорошо? - Натан заметил напряжённое выражение лица Кирана. Похоже, тому было что-то непонятно в его истории.

- Ты хочешь что-то спросить?

Киран кивнул.

- Этот бог Дайну с юга - если он такой сильный, то почему вы не пробовали объединиться? Там, во дворе, вы ведь скрутили его людей. И зачем он вообще к вам пришёл? Тут ведь холодно!

Натан сначала начал тихо хихикать, а потом, не в силах сдерживаться, расхохотался во весь голос.

- Ну, Киран, ну, ты даёшь, - сквозь слёзы выдавил он. - Дайну - бог, а не человек.

- Ты хочешь сказать, иная сущность? Что-то вроде демона?

- Хм... можно и так сказать...

- То есть, его кто-то призвал в этот мир, и он теперь убивает людей, которые против него или его контрактора?

- Нет, не так. Бога нельзя призвать. Его нельзя увидеть или пощупать. Люди верят в него, и в ответ на их молитвы он посылает им чудеса. Понимаешь?

Киран наклонил голову, размышляя, но по выражению его лица было понятно, что что-то не срастается.

- Ну, давай попробуем так, - Натан решил зайти с другой стороны. - Вот ты. Ты во что-нибудь веришь?

Киран кивнул:

- В себя.

- А во что-нибудь ещё?

- Меня недостаточно?

- Ну же, хотя бы попробуй подумать. Там, в судьбу, совпадения?

Киран отрицательно покачал головой:

- Всё, чего я добился, я добился своими силами.

- Но ты же попал сюда! Разве это не было совпадением? - Натан возмущённо взмахнул руками. Киран почувствовал, что попал в очень опасную ситуацию. - Ну? Ответь мне!

Киран открыл рот. Закрыл. Он так и знал, что этим закончится! Нельзя говорить, что и сюда он попал собственными силами, лишь воспользовавшись случаем. Печать больно впилась в плоть. Казалось, всю руку объяло пламя. Киран согнулся от боли, прижимая её к животу. Он не скажет. Он ни за что не скажет. Но уверенность в себе таяла с каждой секундой.

- Киран? Киран, что с тобой?! Что случилось?! - Натан схватил его, не давая упасть. - Тебе плохо? Сядь, сядь!

- Я... - боль была единственным, что не любил и чего боялся пожиратель. - Я попал сюда... - голос почти не слушался, упав до хриплого шёпота. Как же больно. - Собственными силами...

И внезапно всё прошло. Как будто бы огромный оглушительно ревущий пожар превратился в пустое и недвижимое царство холода. Кирану на мгновение показалось, что он вот-вот взлетит, такая лёгкость овладела телом.

- Киран, ты меня слышишь? Что с тобой? Киран! - доносилось откуда-то издалека. Он немного поспит, а потом ответит. Ничего страшного, если он ответит позже? Ведь он так устал.


Натан мерял шагами коридор. Как такое могло случиться? Это из-за нервов? Он ведь говорил, что переживал, когда увидел, что произошло во дворе. Конечно, приятно, когда о тебе волнуются, но не нужно ведь терять сознание, как придворная девица! Всё-таки он недостаточно оправился, всё-таки лекарь Герб поторопился говорить, что уже всё в порядке. А эти его последние слова? "Я попал сюда собственными силами". Похоже на лихорадочный бред.

Дверь открылась, и в коридор вышел лекарь Герб собственной персоной. Увидев взъерошенного мальчишку, он лишь покачал головой.

- Не волнуйся, всё в порядке. Небольшое нервическое волнение, но к утру он уже должен быть в порядке. Я предупрежу ректора, что освобождаю тебя от занятий. Побудь с Кираном. Думаю, ему было бы полезно немного погулять на свежем воздухе. Он приживается в новом мире хуже, чем я ожидал. Всё же это тяжёлое переживание, оказаться так далеко от всего, что тебе знакомо и дорого.

- К нему можно зайти?

- Да. Но он сейчас спит. Постарайся не разбудить.

Лекарь оставил на столике магический фонарь, и тот теперь освещал комнату призрачным голубоватым светом. На стене странным узором переливались багровые отсветы углей, потрескивающих за заслонкой печки. Очертания всех предметов стали острее и глубже, как будто сейчас в небе стояла полная луна. Седые волосы Кирана сливались с подушкой и казались лёгкой паутиной, обрамляющей лицо. Натан осторожно присел на край кровати. Он в ответе за этого человека. Всё, что произошло с Кираном - всё из-за него. И самое лучшее, что он может сделать, это отправить демонолога обратно в родной мир. Это будет самым правильным решением. Нужно только придумать, как. Лекарь Герб прав, ведь это так тяжело оказаться далеко от всего родного, не имея ни малейшей надежды вернуться назад. Что бы он сам делал, окажись на месте Кирана?

- Если будешь так хмуриться, будут морщинки между бровей, - раздался тихий шёпот. Натан вздрогнул и внимательно всмотрелся в лицо Кирана. Демонолог слабо улыбнулся в ответ.

- Ты не спишь?

Киран едва заметно покачал головой.

- Я так перепугался, ты не представляешь. Больше так не делай, понял?

- Я постараюсь.

- Лекарь сказал, что тебе положены прогулки на свежем воздухе. Завтра пойдём гулять, как позавтракаешь.

- А как же твоя учёба?

- Меня отпустили с занятий. Буду с тобой целый день.

- Но экзамены ведь уже на носу!

- Тссс, - Натан положил руку поверх одеяла. - Ты, главное, не волнуйся. Не это сейчас главное.

Киран молча рассматривал Натана.

- Ты что-то задумал, - наконец, твёрдо произнёс он.

- Ну... - ученик потупился. - Ведь с тобой это случилось именно из-за моей ошибки, - он и сам уже начинал верить, что ошибся тогда, во время Призыва. Самого важного Призыва в его жизни. - Я обязан найти способ вернуть тебя обратно.

Киран глубоко вздохнул.

- Сейчас ты обязан сдать все экзамены и стать настоящим магом, - наконец, произнёс он. - Если ты провалишься, то не сможешь больше работать в магических библиотеках, ведь так?

Натан коротко кивнул. Он почему-то не подумал о том, что действительно, если он вылетит из школы, то в библиотеку его никто больше не пустит.

- Тогда помощи от тебя никакой не будет. Не волнуйся, я буду ждать столько, сколько потребуется.

- Ладно... - Натан встал и побрёл к двери. И уже только взявшись за ручку, обернулся и ещё раз внимательно посмотрел на лежащего в постели демонолога. - Но завтра мы идём гулять. Поправляйся быстрее, будем колдовать.

- Договорились.


За ночь выпал новый снег и теперь чёрные голые деревья казались нарядившимися в красивые ажурные платья. Вся земля была устлана ровным белым покрывалом, и даже старые стены крепости не казались сейчас такими угрюмыми. Натан и Киран медленно прогуливались по парковой дорожке. Снег хрустел под сапогами, а с ветки на ветку перепрыгивали о чём-то радостно переговариваясь синицы. Киран время от времени выдыхал особенно сильно и с интересом наблюдал за кружащими перед лицом облачками пара. В большом, не по размеру, ватнике и всё время съезжающей на нос шапке-треухе он выглядел забавно, чем-то напоминая ребёнка, укутанного заботливой мамашей. Не хватало лишь шарфа, повязанного крест-накрест поверх груди.

- Это наше тайное место, - Натан указал куда-то в сторону и вниз по склону. Киран присмотрелся внимательнее. Там в излучине канала лежал большой плоский камень, из-за которого строители в своё время не смогли провести русло прямо. - Пойдём, - ученик начал медленно спускаться, увлекая за собой кучи снега.

- Как тебе? - Натан потопал по граниту, когда они добрались до камня. - На него отлично вешаются защитные заклинания. Невозможно подсмотреть или подслушать. Подожди, я сейчас.

Ученик взмахнул руками и сделал странное движение пальцами. В воздухе что-то сухо затрещало и Киран почувствовал, как мгновенно наэлектризовавшиеся волосы встают дыбом, поднимая шапку. "Так вот она какая, магия", - подумал он.

- Ну вот, теперь нас не увидят снаружи, - Натан глубоко вдохнул. - Ты уверен, что хочешь попробовать сейчас? Может, отложим после вчерашнего? Герб сказал не напрягать тебя ничем.

- Нет, давай сейчас. Чем меньше неопределённости, тем меньше думать.

- Ладно, - Натан немного отошёл и повернулся в сторону канала. Вытянул перед собой руку. - В соответствии с контрактом призываю тебя, Киран. Раздели со мной силу и могущество!

Ничего не произошло. Тихо журчала вода, где-то вдали щебетали птицы. На площадке за крепостной стеной шла тренировка - сюда долетал стук равномерных ударов дерева о дерево. Киран зябко погладил левую руку чуть выше локтя и подошёл к Натану чуть поближе:

- И что теперь?

- По идее, это была активация, - Натан повертел рукой, поворачивая её вверх то ладонью, то тыльной стороной. - Ты почувствовал что-нибудь?

- Да так, не особо.

- Ладно. Ну, давай попробуем теперь заклинание. Что бы ты хотел?

- Давай что-нибудь от холода.

- Хорошо, - Натан закрыл глаза сосредотачиваясь. - Огненная арка!

И меньше, чем через выдох, из его руки вверх ударила огненная струя. Пламя ревело и грохотало. Поднявшись на несколько метров вверх, огонь загнулся изящной аркой и всесокрушающей волной устремился вниз, в канал. Раздалось громкое шипение и всё вокруг заволокло паром.

- О, мой бог, - оторопело моргая обгоревшими ресницами, пробормотал Натан. Рукав дублёнки покрылся копотью почти до плеча, а в варежке на месте ладони зияла аккуратно выжженная круглая дыра. Он неуверенно посмотрел на руку, потом на круг чёрной земли вокруг места, где упал огонь. Пар быстро оседал инеем на близлежащих деревьях и валунах. Снег стаял на несколько метров вокруг. - И как тебе теперь?

- Ничего так, - Киран тоже смотрел на оголившуюся землю. По его выражению лица нельзя было понять, он испуган, восхищён или поражён. - Погрелись.

- А почувствовал что-нибудь?

- Есть захотелось.


Остаток дня Натан и Киран ждали, когда же ректор вызовет их к себе, но всё шло своим чередом, и они в итоге решили, что никто ничего не заметил.

Так как они всё равно шлялись без дела по замку, Натан решил показать Кирану разные интересные штуки. Ведь это был первый день, когда ему разрешили вставать и гулять. Так демонолог познакомился с капающим подземельем, понаблюдал за тренировкой рукопашного боя, увидел магов, тренирующих самоконтроль и удерживающих водяные сферы, обошёл всю школу по обледенелым стенам и, наконец, оказался на кухне, царстве великанши Ниимы. Огромная повариха долго ахала и охала над "этим бедняжкой" и не успокоилась, пока Киран не наелся настолько, что с трудом шевелился.

После обеда они устроились в комнатах "дяди" и теперь предавались заслуженной лени. Натан пребывал в хорошем настроении - эксперимент в парке показал, что Киран оказался просто удивительным фамильяром, выдавая столько энергии, что теперь нужно было думать, как бы её обуздать. Будущий маг знал, что после заключения контракта с демоном всегда проходит время, пока новая пара привыкнет друг к другу и научится вместе работать, но его случай оказался не укладывающимся ни в какие рамки. Похоже, ему придётся переучиваться заново. И начинать нужно как можно раньше. Желательно прямо сейчас. Наверное, стоит начать с самоконтроля, иначе, выступление перед назначенной ректором комиссией может обернуться катастрофой. Увлечённый своими мыслями, он не сразу заметил, что Киран как-то непривычно тих.

- Натан, слушай, - наконец, подал он голос. - Ниима сказала, что я очень много ем. Это правда?

- Ну, да. Раза в три больше, чем обычные люди. Удивительно, куда столько в тебя помещается, - Натан закрыл глаза и попробовал поднять воду из кувшина. Над горлышком всплыл неровный дрожащий пузырь, но триумф был недолгим - в следующее мгновение пузырь взорвался, залив всё вокруг. - Но ты вообще чудной для нашего мира. Выздоровел вон как быстро. Нормальный человек, если бы пережил такое, валялся бы овощем ещё несколько месяцев, не меньше. А у тебя за две недели только рубцы остались.

- Ага... - Киран вздохнул и отвернулся к окну. Следить за людьми, снующими туда-сюда по двору, можно было бесконечно.

- Но я бы не беспокоился на твоём месте. Ты ведь всё равно не из этого мира. Для вашего ведь такое нормально, ведь так? - Натан попытался поднять ещё один пузырь. В этот раз вода удерживала форму чуть дольше, но не на много.

- Наверное... - Киран опять вздохнул. Натан настороженно покосился на демонолога:

- Ты если устал, то ложись. Я тебя весь день везде таскаю. Ты уверен, что от моих занятий магией у тебя только аппетит разыгрывается?

- Типа того, - Киран оттолкнулся от подоконника и пошаркал в сторону кровати. Тяжело упал в постель. - Я не человек.

- Ага, ладно, - Натан в этот момент старательно вёл третий пузырь. До миски оставалось всего несколько сантиметров, когда до него вдруг дошёл смысл сказанного. Вода опять залила весь стол. - Ты что только что сказал?

- За мной вплотную гнались демоны, и твои Врата показались тогда отличным шансом спастись. Откуда я знал, что этот мир окажется таким?

- Каким "таким"? - Натан не верил своим ушам. Может, Киран опять начал бредить? Да, скорее всего именно так. Нужно его усыпить и срочно за лекарем. Нервическое волнение оказалось не таким уж пустяковым.

- Ну... сложным. Вы убиваете просто так. Это неправильно. Нужно брать ровно столько, сколько нужно, и не больше. И почему вы умеете делать такие сложные вещи, как призыв демонов, если не можете разобраться с этим Дайну?

- А вы между собой будто бы не дерётесь?

- Мы? Нет. Никогда.

- Да ну, - Натан прищурился. Он осторожно двинулся в сторону двери. - Все знают, что демоны друг друга недолюбливают, и могут сожрать за просто так.

- Это они от голода, - Киран скосил глаза и внимательно следил за всеми движениями своего контрактора. - И я не демон.

- И не человек?

- И не человек.

- Тогда кто же ты?

Киран закрыл глаза и о чём-то задумался. Натан сделал ещё один шаг к двери.

- Мы никак себя не называем, хотя демоны, я слышал, зовут нас пожирателями. Можешь использовать это имя, если хочешь.

- Пожиратель, - Натан кивнул и сделал ещё один шаг.

- Подумай, прежде чем действовать, - Киран всё ещё лежал с закрытыми глазами. - Если старшие тебе поверят, нам обоим конец. Но я лишь вернусь в свой мир, когда разрушится Печать, а вот ты умрёшь взаправду.

Киран не стал говорить, что на самом деле без понятия, что произойдёт, если Натан умрёт. Человек не может пройти сквозь Врата, а сейчас он был именно в теле человека. Застрять в одном мире, пусть даже таком нажористом, совершенно не хотелось. Хотя, если дело обстоит именно так, то он уже застрял, и пути назад нет.

Натан потоптался на месте и вернулся к кувшину.

- И что же ты умеешь делать? - Поинтересовался он, рассматривая залитые стол и пол.

- Без понятия.

- То есть?

- Я ничего не пробовал. Я ничего не знаю об этом мире. Всё, что ты видишь - это Печать. Она даёт мне возможность говорить на твоём языке. Она даёт тебе возможность пользоваться моей силой.

Натан сел обратно на стул. Вот сейчас что-нибудь случится, и он проснётся. Существование третьей сущности, не человека и не демона, никак не укладывалось в его голове. Может, если продолжить говорить, то прийдёт понимание? Если Киран сейчас действительно не бредит, то это же открытие века! Нет, даже тысячелетия! Фамильяр, который не рассеивается дымом, который даёт колоссальную силу! Невероятно, просто невероятно. И самое главное: тогда, на Башне, он не ошибся! Он всё сделал правильно, он призывал Каллана, но вместо него по собственной воле пришёл Киран.

- Печать - это наш с тобой контракт, да?

Киран подозрительно покосился на Натана:

- Ты хочешь сказать, что ничего не знаешь о Печати?

- У нас есть Книга Имён. Каждый высший демон, призванный для контракта, записан в этой книге. В первой главе самые сильные, во второй - послабее и так дальше. Прежде чем сдать экзамен на мага, ученик призывает демона, одного из первых девяти глав, и заключает с ним договор. В каждой школе есть своя копия Книги. Если Призыв был упешным, и договор заключён, то в ней меняется запись, во всех копиях одновременно. Демон служит человеку, а после его смерти возвращается домой. Демон приходит через Врата. Всё. Как видишь, ни слова ни о каких печатях.

- Когда демон проходит через Врата, на него накладывается Печать. Она позволяет говорить на одном с тобой языке и принимать формы, понятные для этого мира. Демоны соглашаются служить вам, потому что здесь много еды. Горы еды. Моря еды. Та толика, которую забираешь ты на свои заклинания - лишь малая крупица того, что я успел здесь собрать. Служить смертному - малая плата за возможность получить доступ, пусть и короткий, к таким ресурсам. Я только ещё не понял, почему только сильный мог может призвать сильного демона.

- Я не верю, - Натан нахмурился.

- Чему именно?

- Всему тому, что ты тут напридумывал. Не человек и не демон, Печать, горы еды. Ты не понимаешь! Всё на самом деле не так!

- А как?

- Всё по-другому! - Натан вскочил. - Докажи! Докажи, что ты говоришь правду!

- Что я должен сделать?

- Яви чудо, не знаю!

Киран сел на кровати. Контрактор приказал явить чудо. Знать бы ещё, что это такое. Закрыл глаза, прислушиваясь к Печати. Если не попробовать, то она сожжёт его до тла. Вытянул вперёд руки, как совсем недавно Натан в парке. В этом теле такой жест казался естественным и единственно верным. Вдруг перед ним прямо в воздухе повис сложный круг, начерченный тонкими светящимися линиями. Он медленно вращался, освещая всё вокруг призрачным сиянием. Натан замер на месте с открытым ртом. Начертить Круг такой сложности было делом не одного часа. Да ещё с таким чётким, таким выверенным узором! И уж тем более его невозможно было подвесить свободно парить в воздухе.

Пальцы Кирана дрогнули, и Круг исчез. Он устало ссутулился и посмотрел на Натана:

- Ну как, получилось что-нибудь?

- Вот это была хрень! - ошарашено произнёс ученик. - Как ты её сделал?

Пожиратель лишь безразлично пожал плечами в ответ. Сила не оставила его в этом мире, и это замечательная новость. В случае чего, он хотя бы сможет обороняться какое-то время. И, если повезёт, охотиться на демонов. А то, что она проявляется при помощи каких-то дурацких светящихся кругов - это уже мелочи.

На улице начали что-то истошно кричать. Натан, всё ещё не в силах стереть удивление с лица, поспешил к окну. И опять застыл в изумлении: после обеда начал идти снег, но сейчас плавно кружащиеся снежинки были необычного розового цвета. Натан посмотрел вниз - по двору в разные стороны в панике бегали люди. На несколько десятков метров вокруг весь снег был красным. На крышах, на булыжниках мостовой, на деревьях. Киран тоже подошёл к окну и с интересом наблюдал за происходящим. Несколько минут они молчали. Тут Натан потянул носом. Обернулся и осмотрел комнату.

- Что это за запах? - поинтересовался он. Подошёл к столу и ещё раз громко втянул воздух. Весь стол и пол были залиты чем-то красным и липким. Заглянул в кувшин и понюхал там. - Ох ты сушёные ножки, это что, вино?

- Ты же просил явить чудо, - опять пожал плечами Киран. - Как думаешь, в этой суматохе удастся утащить что-нибудь на кухне? Я что-то проголодался.


Глава 3



Киран наблюдал за суетящимся Натаном и его всё больше одолевали сомнения. Он в очередной раз напомнил себе, что отступать некуда, но такое утешение не помогало. Они договорились, что Натан никому не скажет, кто такой Киран на самом деле. Но сомнения, поступил ли пожиратель правильно, раскрыв тогда свою тайну, всё возвращались и возвращались, как бы он их от себя ни гнал. "Может, этот мир так на меня влияет?" - подумал он и посмотрела на чистящего свою мантию контрактора. Потом на свои руки. С тех пор, как он попал сюда, всё было не так. Мысли были вроде бы и своими, но в то же время какими-то странными, как будто бы Киран видел их под необычным углом. И эти новые чувства: страх, неуверенность, сомнение... Он никогда не испытывал ничего подобного. Неужели это и значит - быть человеком?

- Ну, всё, я готов, - Натан вытянулся в струнку. - Как я выгляжу?

- Нормально. А я?

- Тоже. Ну, пойдём?

Киран кивнул. И никто из них не сделал первого шага. Несколько секунд они выжидательно смотрели друг на друга. Киран одёрнул себя - что это за детские ужимки, совсем ум потерял? И двинулся к двери. Натан заспешил следом.

Сегодня был "тот самый" день. День, когда они должны были предстать перед комиссией, специально собранной ректором Стефаном.

Несколько дней в школу съезжались маги из ближних и дальних земель. Киран тоскливо наблюдал за ними из своего окна. Как они выходят из разнообразных повозок, слезают с лошадей, плавно спускаются прямо с неба. Многие не заботясь ни о чём вызывали своих демонов даже для мелких дел. И каждый раз желудок Кирана призывно урчал. И если в случае с мелкими демонами, вроде того, какого пожиратель видел в самый первый день, когда очнулся, игра не стоила свеч - диета Ниимы была вкуснее и питательнее, - то с так называемыми "высшими" демонами из первых девяти глав Книги Имён дела обстояли иначе. Но каждый раз Киран напоминал себе, что лучше не высовываться и, сглотнув слюну, шёл заниматься чем-нибудь ещё.

В тот день в парке, когда Натан создал огненную арку, оказалось, что все планы, которые так старательно строил пожиратель, не стоят и выеденного яйца. После того, как контрактор активировал договор, Киран ничего не мог поделать - если Натану нужна была сила, Печать просто давала её нимало не заботясь о желаниях самого Кирана. Возможно, именно поэтому тем, кто создал Врата и Печать (теперь у пожирателя не было даже сомнений в том, что они - не случайное открытие людей этого мира) была введена такая страховка - могущественному колдуну только могущественный демон. Иначе человек "выпил" бы призванное им существо до дна даже не заметив.

И Киран всё больше и больше запутывался в окружающем мире. Решение сказать Натану, кто он такой на самом деле, было правильным. Так он себя убеждал всё это время. Но сейчас, направляясь по гулким коридорам на заседание комиссии, пожиратель не испытывал ничего, кроме беспокойства, замешанного на страхе.

Кабинет оказался небольшим. Вдоль стен буквой "П" сидели двенадцать приглашённых волшебников. Ректор Стефан, единственное знакомое лицо, стоял у окна. Киран почувствовал, как острые иглы их взглядов впиваются в него. Казалось, что они раздевают его, сдирают кожу, снимают мясо с костей, пытаясь докопаться до самой сути. Очень хотелось развернуться и убежать, но он остался стоять на месте. Натан, скорее всего, чувствовал то же самое, но даже бровью не повёл. Как в таком случае он, намного более могущественное и мудрое существо, может проявить слабость?

- Позвольте представить вам тех, из-за кого мы сегодня здесь собрались, - начал профессор Стефан. - Натан, сын Тора из Двины. Лучший ученик текущего выпуска. И Киран, человек, призванный в этот мир вместо демона.

В кабинете повисла тишина.

- Теперь я понимаю, почему ты не стал говорить о целях комиссии, - раздался слегка надтреснутый голос. Головы всех присутствующих повернулись в ту сторону. Старуха, сидевшая на самом почётном месте, поднялась со стула и шаркающей походкой подошла к Кирану. Обошла вокруг, придирчиво всматриваясь, и, наконец, остановилась, глядя ему прямо в глаза. Остальные волшебники сидели молча, не смея перебивать самую старшую из них. - Я бы никогда не поверила, что такое возможно, если бы ты не стоял передо мной, - она повернулась к Натану. - Кого ты призывал в тот день, мой мальчик?

- Пылающего демона-воина Каллана, Ваше Преподобие.

Старуха сухо засмеялась:

- Да, то, что вышло, даже отдалённо его не напоминает. Имя демона-воина Каллана по-прежнему свободно. Стефан, и ты говоришь, это лучший ученик? Я начинаю беспокоиться о будущем магов. Ты, пришедший, - она вновь повернулась к Кирану. - Из какого ты мира?

- Мне сложно сказать, госпожа. Мы никак его не называли, - ответил Киран. Натан втайне позавидовал выдержке пожирателя. Уж он-то на его месте и двух слов связать не смог бы. Он и сейчас стоял не сутулясь только из-за того, что не хотел ударить в грязь лицом перед своим "подчинённым". Ученик боялся членов комиссии настолько, что готов был упасть в обморок прямо сейчас.

- Как твоё имя, пришедший?

- Киран, госпожа.

- В Книге Имён не появилось нового имени, - старая волшебница неторопливо вернулась на своё место. - Одно это говорит о том, что ты - не демон. Все демоны, включая самых младших, попадают в книгу, как только переступают границы этого мира.

Киран в очередной восхитился создателем Книги - похоже, она напрямую была связана с Вратами, и каждый демон, получивший Печать, учитывался в ней. Но тогда действительно, почему не появилось имя Кирана? По всем правилам его новое имя тоже должно было отразиться на страницах этой таинственной Книги. Он вспомнил, как срывал Печать тогда, во время своего панического бегства. Может, он её всё же повредил, и какие-то невидимые связи нарушились? Сейчас гадать об этом было бесполезно.

- Соответственно, возникает вопрос, не шарлатан ли ты? - Старуха склонила голову к плечу и прищурилась, напоминая сейчас хитрую старую лису.

- Моя госпожа, я понимаю, что беспамятство изобразить легче всего, и вы никак не можете проверить, говорю я правду или нет. Но если я и обманываю вас, то только по незнанию, - Киран сделал паузу, подбирая слова. - Если я из этого мира, то откуда-то издалека, так как не узнаю ничего, что окружает меня сейчас. Спрашивайте меня, что посчитаете нужным, я отвечу со всей полнотой, на какую способен.

- Не я буду задавать вопросы, - старуха кивнула на Натана. - Он. Если он действительно призвал тебя, то ты не сможешь соврать, если он будет спрашивать. Кванник, - бросила она в сторону, и в то же мгновение явилась демонесса, снежная королева. - Следи за ними.

Демонесса кивнула, и хрупкие снежинки закружились вокруг её головы. Остальные волшебники тоже забубнили что-то под нос, и рядом с каждым появились их фамильяры. Киран почувствовал, как всё внутри холодеет - сейчас он не справился бы и с тремя такими демонами, а здесь их было двенадцать. Какой бесславный конец. Киран замер с открытым ртом: он, пожиратель, задумался о собственной смерти. Впервые за всё время своего существования. Определённо, это влияние человеческого тела.

- Итак, начнём с простого, как тебя зовут?

- Как тебя зовут? - Послушно повторил за волшебницей Натан.

- Киран.

- Что-нибудь ещё? Имя отца, имя рода?

- Нет, это всё.

- Где ты родился, Киран?

- В Доме Туманов, - Киран удивился, как романтично на человеческом языке звучит имя этого сумрачного места.

- Скажи, ты демон?

- Нет.

- Ты человек?

- Да.

Губы Натана тронула едва заметная улыбка, но он поспешил спрятать её. Перед началом комиссии он приказал Кирану врать, если тот посчитает нужным. И всё получилось. Преподобная Райна может задавать вопросы хоть целый день, правду она не узнает. И Натан с Кираном будут спасены.

- Из какого ты мира?

- Я не знаю, что на это ответить.

- Кванник, что скажешь? - Волшебница опять обращалась к своему фамильяру.

- Он выглядит, как человек, - шуршащим голосом, как бежит позёмка по земле, ответила Кванник. - Как очень тусклый человек. И я никогда не слышала о Доме Туманов.

- Он представляет какую-нибудь опасность?

- Я не вижу, как он мог бы навредить, - склонила голову демонесса.

- Есть ли у почтенного собрания вопросы?

Маги начали переглядываться и перешёптываться с демонами, но не прошло и минуты, как все замолчали. Похоже, вопросов не было.

- Тогда мы можем перейти к последнему, - волшебница посмотрела на Натана. - Мальчик мой, ты, наверное, хочешь знать, считается ли твой друг фамильяром, и будешь ли ты допущен к экзамену.

- Да, Ваше Преподобие, - поклонился Натан.

- Ректор Стефан?

- Я готов, Ваше Преподобие, - ректор встал рядом со стулом старухи по другую сторону от демонессы.

- Как ты помнишь, мой мальчик, фамильяр должен хотя бы незначительно, но увеличивать силу хозяина. Сейчас ты нам покажешь базовое заклинание. Допустим, водяную сферу. Если ректор Стефан подтвердит, что твои способности изменились, то ты допущен к экзамену.

Вот он, самый ответственный момент! Двое слуг вынесли вперёд столик с кувшином и миской. Натан сжал руки в кулаки, пытаясь унять дрожь. Всё или ничего. Он почувствовал, как что-то слегка коснулось локтя. Киран стоял совсем рядом. Заметив, что ученик смотрит на него, заговорщицки улыбнулся. В полутёмном помещении седые волосы ещё сильнее оттеняли его лицо, и глаза начинали казаться чёрными провалами в другой мир. Что может случиться, когда на стороне Натана пожиратель? Даже если что-нибудь пойдёт не так, стоит лишь приказать, и он всех здесь расшвыряет, как кукол. Да, именно так. Как кукол. Натан сделал шаг вперёд, к столику.


Они сидели на старом камне, слушали журчание воды и наблюдали, как облачка пара вьются около лица. Это была победа. Кирана признали человеком, Натану разрешили сдавать экзамен. О лучшем исходе нельзя было и мечтать.

- Они даже не спросили, чем ты занимался в своём мире, - в очередной раз прокручивая заседание комиссии, пробормотал Натан.

- А какая разница? Ты видел, какие у них жирные демоны? - Киран вздохнул. - С такими фамильярами я бы вообще ни о чём не беспокоился. Какое им дело, кого призвал костлявый ученик на задворках страны?

- Но даже Келда с Ваном сказали, что человек не может прийти из их мира. Такие шишки, как Её Преподобие Райна, должны были хотя бы немного обеспокоиться!

- Тут может быть лишь два варианта, и в обоих случаях нам нужно быть осторожными. Либо им действительно всё равно, и они нас больше не тронут, пока мы сами не обратим на себя внимание. Либо они что-то задумали. И, к сожалению, второй вариант мне кажется более правдоподобным.

- Да, слишком всё гладко прошло, - Натан понурился, но тут прямо из-под его руки выскочил младший демон.

- Занятия закончились, мы уже идём, - пропищал он. - Ждите нас на камне.

Посмотрел на Натана, потом на Кирана.

- Обжора! - пискнул демонёнок и с хлопком исчез.

- Странно, даже еды не попросил, - пробормотал Натан. И кого это он назвал обжорой? Не Кирана ли?

Вскоре послышались голоса - сквозь парк к ним спешили двое. Их мантии немного различались - у Горана на рукаве были нашиты пять голубых полосок, а у Лорен - пять тёмно-синих. Киран покосился на мантию Натана - у того полоски были оранжевыми.

- А что значит это? - Он потрогал пальцем рукав с нашивкой. Раньше пожиратель думал, что это просто украшение, но, похоже, цвета что-то значили.

- Количество полос - количество лет. Пять - выпускной год. Цвет - специализация. Я собирался стать боевым магом, - Натан замолчал. - Хотя теперь можно попробовать захватить мир. Как ты на это смотришь? Киран? Эй?

Но Киран не отвечал. Он не мог отвести глаз от приближающейся пары. Точнее, от Лорен, шедшей немного позади. Она несла тяжёлую сумку и слегка прихрамывала.

- Как я выгляжу? - шёпотом поинтересовался пожиратель.

- Да как обычно. Ты чего?

- Да как-то... - Киран сделал усилие и отвернулся. - Как мне себя вести?

- Обычно себя веди. Так в чём дело-то?

- Не знаю, странное ощущение, - Киран вздохнул и вдруг густо покраснел. - А если она спросит что-нибудь, то что мне делать?

- Кто спросит? - Натан посмотрел на пожирателя, потом на приближающуюся пару. Потом опять на пожирателя. - Лорен, что ли?

Киран с усилием кивнул.

- Да ты что, девчонок никогда не видел? - Натан начал смеяться, а потом резко остановился. - А ведь и правда, не видел. Как-то я не подумал.

- Привет! - Горан помахал рукой. Они были уже так близко, что стал слышен хруст снега под их сапогами.

- Делай вид, что она, такая же, как я или Горан. Если она заметит, что ты не так на неё смотришь, разозлится, - Натан вскочил на ноги и помахал в ответ. - Привет! Спускайтесь!

- Как "не так"?! - Зашипел Киран, но Натан ничего не ответил - Лорен могла услышать.


Они вчетвером сидели на камне. Три человека и пожиратель. Люди веселились и что-то обсуждали. Пожиратель сидел немного в стороне, закутавшись в огромный, не по размеру, ватник и в треухе, сползающем на глаза. Натан всё время поглядывал в его его сторону и несколько раз пытался как-то разговорить, но Киран лишь бурчал в ответ что-то нечленораздельное и на контакт идти категорически отказывался. Наконец, Натан решил, что это, скорее всего из-за Лорен, и оставил несчастного в покое.

Тяжёлая сумка, которую несла Лорен, оказалась доверху набитой конспектами. "Тебе ведь нужно успеть подготовиться к экзаменам. Ты столько пропустил, что я бы на твоём месте серьёзно беспокоилась", - не останавливаясь ворчала она. - "Я понимаю, приключение, но забрасывать учёбу нельзя".

Киран достал один из свитков. Развернул. Чёткие линии струились по поверхности, перетекая из одной фигуры в другую. Это ведь Лорен сделала, он чувствовал её уверенную руку в плавных изгибах. Как красиво. Интересно, значат ли что-нибудь эти узоры? Он покосился на увлёкшихся разговором людей и тихонько достал ещё один свиток. И ещё один. Они все были разные, но в то же время похожие. Если присмотреться, то можно было заметить, что некоторые части узора повторяются. В разных сочетаниях и с разными вариациями начертания, возможно, чтобы выглядело лучше, но повторяются. Пожиратель завороженно провёл пальцами по линиям - как бы ему хотелось понять, что это такое и зачем. Ведь для Лорен это важные вещи.

- Киран, положи конспекты на место, промочишь, - заметила его копошение ученица. - Если тебе интересно, проследи лучше вечером, чтобы Натан не увиливал, а занимался.

Пожиратель вздохнул и закрыл сумку. Ещё один не известный ранее штрих в картине этого мира. Как демоны умудряются плевать на все эти тонкости и охотиться только за выгодой? Он почувствовал, как сильно хочется домой. Никогда раньше ни в одном из бесконечных странствий он так не хотел вернуться.


Натан зябко поёжился. Весь остаток дня Киран ходил за ним по пятам и неотрывно следил за каждым, даже самым мелким шагом. Даже сейчас, сидя за столом, ученик чувствовал на себе пристальный взгляд пожирателя.

- Хватит на меня пялится! Что случилось? - Наконец, не выдержал Натан. - Ты можешь внятно объяснить, чего хочешь?

Киран молчал. Совершенно ненормальное поведение. За прошедшие несколько недель Натан уже настолько привык слышать бесконечный поток вопросов, что теперь чувствовал себя неуютно. Он вздохнул и отложил учебники в сторону. Может, таким странным образом Киран за ним "присматривает", как хотела Лорен?

- Я тебя слушаю, - он смотрел на Кирана, пока тот не отвернулся. Но всё равно не проронил ни слова. Как такое возможно, ведь Киран должен был бы сказать хоть что-нибудь, ведь иначе Печать начала бы его мучать. Ведь так? - Киран. Что случилось? Это всё из-за Лорен?

- Нет. Я думаю, - пожиратель почесал голову. Жёсткие седые волосы торчали в разные стороны, как пакля. - У Лорен - жёлтые волосы. У Горана - коричневые, как и у тебя. У старухи волосы - серые, как у меня. Но никто не удивляется. А на меня смотрят - удивляются. И глаза у всех разные. И одежда, у вас одна, у старших - другая. А я одет и не как слуги, но и не как один из вас. Я вроде бы человек, но все на меня смотрят. Почему? Все говорят, что я человек, но в то же время только Ниима разговаривает, как с человеком. Я не понимаю.

Натан вздохнул.

- Я - ученик. Есть волшебники. Есть слуги. Ты - не ученик, не волшебник и не слуга. Ты приехал в гости к своему племяннику, помнишь?

Киран кивнул.

- К тебе все относятся, как к моему дяде. Это нормально. Просто тебе не с кем сравнивать - ты ведь здесь один такой "родственник в гостях". А про то, что смотрят - обычно такие серые волосы, как у тебя, бывают только у старых людей. А ты выглядишь молодо. Это непривычно.

- Непривычно... - Киран задумался ещё крепче.

- Что тебя теперь смущает? - Кажется, ученик смирился с тем, что позаниматься нормально в этот вечер ему не удастся.

- В какой момент становится "непривычно"? Вы ведь все разные. Почему одно "разное" "привычно", а другое - "непривычно"?

С другой стороны то, что удалось разговорить Кирана, успокаивало. Если пожиратель задаёт вопросы - значит, всё хорошо. Натан поймал себя на этой мысли и невольно развеселился: он уже составил собственное представление о том, что для Кирана странно, а что нет.

- Почему ты смеёшься? Что я такого спросил?

- Нет, нет, всё нормально.

- Что я такого спросил?

Но Натан всё не мог остановиться и хохотал. Из-за пожирателя он начал задумываться о совершенно неожиданных вещах, которые раньше его никогда не волновали. И некоторые из них оставляли после себя вопросы.


- Послезавтра начинаются первые экзамены, - Натан потянулся так, что захрустели суставы. Утро было солнечным. Где-то глухо стучал топор, чирикали птицы, и снег ярко искрился. Во дворе разгружали очередную телегу. - Я говорил с ректором, он разрешил тебе посетить библиотеку.

- Мне? Библиотеку?! Но я же не маг?

- Да, поэтому тебя пустят только в общие секции. Никаких секретных знаний, не волнуйся.

- Но... я же не умею "работать в библиотеке", я не покажусь опять странным? - Киран торопливо дожёвывал хлеб с сыром. Ученик в очередной раз удивился, насколько благоволит к пожирателю великанша Ниима. Несмотря на то, что завтрак уже закончился, и у неё было полно своих дел, повариха всё равно выкроила момент и вынесла им дополнительную порцию.

- Да что там работать, сиди себе тихо и читай, - фыркнул Натан. У него самого через полчаса должны были начаться занятия, но так не хотелось на них идти. Понятно, что после выпуска ему больше не сидеть за партой, но "ученический дух", как он это называл, говорил во весь голос. Есть ведь множество других дел, особенно, когда такая погода. Теперь, с появлением Кирана, Натан всё меньше времени проводил за книгами. Лучший ученик потока стремительно превращался в прогульщика.

- Что значит "читай"?

- Ты что... не умеешь читать?

- Может, и умею, просто Печать не знает, что это такое, - Киран беззаботно пожал плечами. - Она, оказывается, многого не знает. Как демоны вообще на неё полагаются?


Киран в задумчивости склонился над конспектом Лорен. Эти узоры всё же что-то значили. И долгие медитации Натана над свитками - это не просто так. Это и есть чтение. Он ещё раз провёл пальцами вдоль линий. Сейчас, когда он знал смысл узоров, они потеряли своё таинственное очарование. Но теперь появилось новое чувство - глядя на эти завитки и изгибы, можно было произносить слова. Два разных человека, увидевших одни и те же линии, прочтут одни и те же слова. Это было так необычно. Но научиться читать оказалось не так просто, как казалось на первый взгляд.

Натан в изнеможении спал здесь, рядом. У него даже не хватило сил вернуться в свою комнату. Полночи он пытался научить пожирателя читать, но, так и не добившись никаких значительных результатов, заснул. Киран в одиночестве остался рассматривать книги и свитки. И с удивлением обнаружил ещё одну вещь: всё, что он успел запомнить, изучая тексты Лорен, не подходило больше ни к чему другому - остальное было написано другими линиями. Киран почувствовал, как наступает паника: неужели каждый раз ему прийдётся учиться читать заново? И как Натан с этим справляется? Быть учеником оказалось намного сложнее, чем можно было бы предположить. Он вздохнул и отложил книги в сторону. Смотреть на ночное небо было намного интереснее.

Чтобы лучше видеть звёзды, Киран погасил лампу. В темноте даже дышалось почему-то свободнее. Ведь нельзя было увидеть ни седых волос, ни уродливых шрамов. Киран уже знал, что такое "уродливый". Если не обращать на себя внимания, можно услышать много разного. Люди вообще слишком много говорят, когда уверены, что никто не услышит. Хотя, неужели они действительно на это надеются? Ведь голос предназначен именно для того, чтобы слышали. Но Натан утверждает, что люди часто говорят то, что не хотят, чтобы другие знали. И пишут не только то, что хотят, чтобы другие знали.

Сила текстов - это так необычно. Народу Кирана никогда не нужны были книги. Каждый пожиратель помнил всё, что произошло. И если нужно было сообщить о чём-то другим - сообщал. Но идея хранить знания где-то отдельно, оказавшаяся такой логичной для людей, была просто невероятной. Теперь Киран знал много всего, о чём никогда не задумывался раньше. Он никогда не думал о пожирателях, как о "народе" - ведь все пожиратели такие разные, как о них можно думать, как о чём-то едином? Он никогда не думал об именах и названиях - зачем называть что-то, если не пользуешься словами?

Люди же... люди были полной противоположностью. Они забывали, они умирали, они не успевали. Их было так много, и они были такими маленькими. Они придумали одежду и множество ремёсел. Они строили дома и играли с собаками. Теперь Киран был таким же. Теперь он мог бояться смерти и любить. И это было так... странно. Интересно, как там сейчас дома? Киран вытянул перед собой руку и положил на стекло. Призрачные голубые узоры заструились, медленно поворачиваясь под ладонью. Но по ту сторону окна встала лишь темнота. Без звука, без света, без движения.

"Здравствуй, брат", - сказала темнота. Точнее, человеческому телу так показалось.

- Здравствуй, - прошептал в ответ Киран. Один шаг вперёд, и глупое тело рассыпется, снимая свои оковы. Лишь тонкая грань отделяла его от дома, и в этом мире держала только Печать. Но если надавить совсем чуть-чуть, она лопнет. Её сила против пожирателя - что маленькая ракушка против шторма.

- Киран? Я долго спал? - Раздался сзади сонный голос. Натан сидел на кровати и тёр глаза. Сейчас он больше походил на потерявшегося ребёнка, чем волшебника.

- Нет, башня и раза прозвонить не успела, - пожиратель вернулся к постели. В окне опять беззвучно перемигивались звёзды. От Врат не осталось и следа, как будто бы их никогда и не было.

- Мне такой сон приснился, ты не представляешь, - ученик зевнул.

- Страшный?

- В том-то и дело, что нет! Я темноты боюсь. А тут - вроде бы и ничего не видно, но в то же время не страшно, - он начал клевать носом, видимо, вновь проваливаясь в мир сновидений.

- Ты опять спать?

- Только чуточку, - с трудом пробормотал Натан и засопел. Интересно, как контрактор почувствовал, что пожиратель хочет уйти? Это Печать его разбудила? Это она прислала ему странное видение? Киран провёл рукой по волосам человека. Они были совсем не такие на ощупь, как его собственные. Намного мягче и послушнее. С еле заметным золотистым отливом. Он вздохнул. Нужно снять с Натана рубашку, не то за ночь совсем изомнётся, завтра не в чем будет идти на занятия. Он больше не будет пытаться сбежать. Если этот маленький человек может, то у Кирана тоже всё получится. Он ведь сильнее и умнее. Он победит этот мир.


Глава 4



Натан незаметно для себя теребил манжету рубашки. Вся очередь, вытянувшаяся от входа в амфитеатр, смотрела на него. Некоторые делали это украдкой, другие пялились в открытую. Видано ли - ученик без демона допущен к выпускным экзаменам. Только Лорен и Горан знали, что Натан заключил контракт с существом из другого мира, но даже они не догадывались, с каким именно. Для остальных же присутствие Натана на экзамене было лишь странной прихотью комиссии.

Очередь медленно продвигалась - экзамен был действительно "экзаменом" лишь частично. Успеваемость, предрасположенности, усидчивость, всё это давно было известно, и сейчас скорее учеников проверяли на адекватность и скорость реакции. Именно поэтому экзамен для выпускников длился приблизительно по полчаса на человека, а не до четырёх часов, как бывало с квалификационными зачётами.

Натан вздохнул. Уж он-то надеялся стать боевым магом, одним из самых могущественных волшебников современности, снискать славу на полях брани и занять достойное место в учебниках по истории. А возможно, не только по истории. Но Каллан, пылающий демон-воин, на место встречи не явился. Точнее, он бы пришёл, но не успел.

- Прекрати нервничать, - шепнула незаметно подошедшая Лорен. - У тебя рукав уже выглядит так, будто его собака пожевала.

- Тебе легко говорить, - буркнул в ответ Натан, но руки опустил. - Они меня растерзают.

- Всё будет хорошо, вот увидишь, - Лорен успокаивающе положила руку ему на плечо. - Горан уже зашёл?

- Да, должен выйти с минуты на минуту.

Так уж получилось на жеребьёвке, что Горан вытащил номер из первой десятки. Следом за ним, с разрывом в шесть номеров, следовал Натан, и только в самом конце должна была пойти Лорен.

- А вот и он, - Натан кивнул в сторону дверей. Пьяной походкой в их сторону брёл Горан. По его ошалелому выражению лица сложно было понять, сдал он или не сдал, и если сдал, то как. Остальные ученики расступались, пропуская "отстрелявшегося" собрата.

- Ну, ну как? Что тебе попалось?

- Сильно валили?

Горан посмотрел на друзей и, наконец, выдохнул:

- Младший маг четвёртой категории.

Кто-то из находящихся рядом учеников завистливо присвистнул. Четвёртая категория - очень хороший старт карьеры. Все выпускники начинали с "младшего мага", этим никого не удивишь, но максимальной категорией, которую кому-либо удавалось получить на выпускном экзамене, была третья. Обычно же большинство учеников выпускались с седьмой по пятую категории. Этого было вполне достаточно, чтобы выполнять мелкие заказы в деревнях и провинциальных городках, либо работать подмастерьем в какой-нибудь крупной артели. Если маг решал дальше идти по пути религии, этого тоже было достаточно, чтобы поступить в семинарию. Но чем выше была категория во время выпуска, тем меньше квалификационных экзаменов нужно было сдавать позже, и тем короче была дорога в маги без приставки "младший". Маг мог завести своё собственное дело, а начиная с третьей категории даже мог взять нескольких младших магов на работу.

Горан, Натан и Лорен в своё время условились, что будут работать вместе, и потом, когда-нибудь, создадут собственную артель. Кто из учеников не мечтал отправиться в столицу и стать богачом? Работников известных артелей с проверенными именем и историей приглашали даже поработать при Дворе. Но что останется от этой договорённости теперь, когда в глазах остальных магов Натан был "недоделкой", чудным мальчишкой без имени, вписанного в Книгу Имён?

Наконец, настала очередь Натана. Экзаменационная арена представляла собой небольшую площадку диаметром в пятнадцать метров. Здесь присутствовали все необходимые элементы: земля, огонь, вода, воздух, металл. Напротив дверей сидели экзаменаторы. Пять старших магов и ректор Стефан ждали, когда ученик подойдёт и вытянет билет - один из свитков, разложенных перед ними на столе. Всё было как обычно: прочитать задание, осмыслить, ответить, выполнить. Экзаменаторы могли задать дополнительные вопросы, если что-нибудь им не нравилось или казалось подозрительным.

Натан выбрал один из свитков с красными навершием и развернул. От волнения пальцы слушались с трудом, и письмена плясали перед глазами. Наконец, он смог разобрать, что же от него требуется. Теория, как всегда, была простой - вопросы по основам любых магических направлений никогда не требовали у Натана дополнительной подготовки и он ответил без запинок и ошибок. Но с практической частью было сложнее. Ловчая Вуаль, одно из самых сложных огненных заклинаний, требовала особой точности в работе с энергетическими потоками и без помощи демона здесь было не обойтись. Но он так и не заполучил Каллана. А какая специализация у Кирана? Тот и не демон вовсе. Натан почувствовал, как пересохло в горле. Он до последнего надеялся, что пронесёт, и попадётся что-нибудь, не требующее настолько плотной работы с демоном. Но не пронесло.

- Ну, как? - Сразу за дверьми ждали обеспокоенные Лорен и Горан. Киран сейчас скорее всего, где-то недалеко от владений Ниимы. Он всегда начинает жевать, если его контрактор колдует. Прямо чёрная дыра, а не человек. Да всё равно его бы не пустили сюда, на экзамен.

- Младший пятой категории, - вздохнул Натан. Понятное дело, что многие из присутствующих здесь были бы рады такому результату, но ещё несколько месяцев назад он рассчитывал на третью! Что он скажет отцу, когда вернётся домой? "Здравствуй папа, я стал обычным магом, позором всей семьи". Тут и открытие века в виде Кирана не поможет избежать родительского гнева. А как он прокормит этого проглота на пути домой? У Натана денег было на одного человека. Пусть с запасом, но Киран ест за троих, и пусть это умиляет Нииму, для кармана младшего мага это было слишком.

- Не волнуйся, могло быть и хуже, - попытался утешить друга Горан. Натан улыбнулся. На самом деле да, могло быть и хуже. Но второй раз попробовать заключить контракт никто бы ему не дал. Правило для всех одно: один человек - один демон.

Лорен получила третью категорию, и никто особо не удивился.

В тот же день устроили выпускную вечеринку, и уставшие бывшие ученики, а теперь уже настоящие маги, веселились от души. Кто-то плакал в углу, получив более низкую, чем планировал, категорию, кто-то напился и теперь горланил песни. Несколько человек на заднем дворе пускало фейерверки. Натан тихо выскользнул из зала и по еле освещённым коридорам пошёл к Башне Призыва. Через неделю из выпускников здесь уже никого не останется, а через месяц начнут приезжать новые ученики. Школа с не самым громкими именем, на отшибе, недалеко от южной границы - путь отсюда домой, на северо-запад, в Двину, лежал не близкий. Весна уже вступила в свои права, но Натан надеялся, что морозы продержатся ещё какое-то время: путешествовать по весенним дорогам было сущим мучением. И, в отличие от Горана, он летать не умел.

На верхней площадке было холодно, ветрено и пусто. Как раз то, что нужно, чтобы развеяться после безудержного веселья. Натан подошёл к краю. Внизу, залитая огнями, лежала школа. За её стенами стоял молчаливый тёмный лес. Дымки ближайшей деревни вились из его непроглядной глубины в нескольких километрах на юг. Натан посмотрел на затянутое тучами небо и поёжился. Такими темпами утром может пойти снег. А может, даже дождь.

- Почему ты не веселишься внизу? - Перекрывая шум ветра, донеслись слова. Натан резко повернулся. Он был уверен, что здесь никого нет! Невидимый от дверей, за каменной колонной кто-то был. В темноте было сложно различить фигуру и лицо, но белеющие волосы выдавали стоявшего с головой.

- Киран? Что ты тут делаешь?

- Любуюсь ночным видом, - Киран подошёл к магу и, став рядом, тоже посмотрел вниз. - Где ещё взберёшься на такую высоту?

Они помолчали.

- Как твой экзамен? - Поинтересовался пожиратель. Это была их первая встреча за день.

- Нормально, могло быть и хуже.

- Но?

Натан покосился на Кирана. Уж слишком хорошо тот читает своего контрактора. Может, это тоже какое-то свойство таинственной Печати? Наверное, не стоит притворяться.

- Я собирался получить третью категорию. Но без демона это невозможно.

- Прости.

- Да что уж там.

Побыть в одиночестве не выйдет. Наверное, стоит пойти спать.

- Отец будет в бешенстве, - Натан отвернулся. - Идём. Завтра нужно начинать собираться.


Прощание оказалось тяжелее, чем он сначала думал. Люди, с которыми ты жил бок о бок в течение последних пяти лет, исчезали из его жизни. Все в один день. И очень немногие вернутся в неё. А может, и не вернутся. Зависит от того, сможет ли Натан подняться на уровень, достаточный для того, чтобы открыть своё дело. Такие радужные перспективы меньше чем за полгода рассыпались прахом. Юный маг покосился на причину всех своих бед, мерно шагающую рядом. Киран, как всегда закутанный по самый нос, уверенно топал вперёд. Дорога до Двины, если идти пешком и без остановок, заняла бы около трёх недель. Но с учётом того, что Натан надеялся заработать в пути каких-нибудь денег, то шансов увидеть родные края в ближайший месяц не было никаких. Оставалось только надеяться, что работа окажется подходящей для свежеиспечённого выпускника магической школы. О том, что её может не быть, он предпочитал не думать.

- Эй, Натан, когда мы остановимся перекусить? - подал голос Киран.

- Подожди, мы ещё даже до города не дошли.

- Натан, я хочу есть.

- Подожди.

- Натааааан.

Медленно и незаметно пришла головная боль. Натан чувствовал, как кровь пульсирует в висках. У него всегда болела голова, когда он злился. Всего несколько часов, как они покинули школу, а Киран уже ныл и жаловался. У него замёрзли щёки, устали ноги и очень хотелось есть. Пожиратель прекращал говорить только когда Натан грозно требовал замолчать, но его выдержки хватало лишь минут на десять или пятнадцать, и потом всё начиналось заново.

- Не знаю, найди что-нибудь сам и съешь!

- Но нам в сумку Ниима положила еды.

- Это на несколько дней! Имей выдержку.

- Но Натааан...

- Ещё раз. Хочешь есть - иди охотиться. Ты же крутой пожиратель, найди себе еду! - Натан уже не знал, что делать. Сейчас, наконец-то, он прочувствовал, что связан с этим существом на всю жизнь, и теперь головная боль будет преследовать его всегда, пока смерть не разлучит их. Киран замолчал, вглядываясь в лес. Неужели он действительно собрался отправиться на охоту? Натан проследил за его взглядом и увидел какого-то мужика, поджидающего на обочине. И вид у него был совсем не дружелюбный. Школа осталась далеко позади, множество перекрёстков назад, да и мало кто мог подумать, что маг может путешествовать пешком - обучение стоило недёшево, и люди, которые могли себе позволить диплом выпускника, могли позволить и лошадь. Рядом дрогнула ветка, осыпая снег, и из-за дерева вышел ещё один человек. И с другой стороны ещё один. Развернуться и бежать было некуда - последний посёлок они прошли больше получаса назад, и следующий перед ними лежал приблизительно на таком же расстоянии. Три вооружённых бандита против двоих сопляков. Натан по привычке потянулся к поясу, но рука нашла лишь пустоту - ученический меч остался в школе, а своего у него пока что не было.

- Ну как, по хорошему разойдёмся, или потанцуем? - подал голос тот, который стоял у обочины.

Натану совершенно не понравилась его улыбка. Такой может прирезать без угрызений совести. Откуда они вообще могли здесь взяться, эти разбойники? Ведь давно уже не было слышно о нападениях на дорогах.

- А что значит "потанцуем"? - тоном деревенского дурачка поинтересовался Киран.

- Подойди, покажу, - улыбнулся ещё шире разбойник и напоказ погладил рукоятку своего оружия - слишком короткого, чтобы называться мечом, но слишком большого, чтобы оставаться простым кухонным ножом. И Киран пошёл. Натан хотел было окликнуть его, остановить, пусть это никого бы и не спасло, но тут заметил как крохотная голубая молния мелькнула меж пальцев пожирателя, и остановился. Это будет их первая настоящая битва. Не учебный бой, а сражение. За жизнь и кошелёк. С кровью и, возможно, трупами. Но Натан так просто не сдастся. Не зря же он был лучшим учеником на потоке! Причём, не просто учеником - почти боевым магом! Киран протянул вперёд руки и потянулся к мужику так, будто бы собирался его поцеловать. Меч с глухим стуком упал в снег, увлекая за собой пустую одежду. От бандита не осталось даже облачка пара.

- Маг! - Крикнул один из оставшихся мужиков и они бросились бежать. Киран безразлично смотрел им вслед. Мгновение, и на дороге застыли две замёрзших статуи. Всё произошло так быстро, Натан даже не успел ничего подумать. Он оторопело смотрел, как Киран порылся в одежде главаря и выудил из кучи тряпья мешочек. Внутри что-то звякнуло. Взял в руки меч, взвесил и брезгливо отбросил в канаву.

- Ты что сейчас сделал? - как мог спокойно спросил младший маг.

- Поохотился, - Киран начал выковыривать изо льда кошельки разбойников. - Ты же сам сказал, чтобы я придумал что-нибудь.

- Ты... ты его съел?

- Райана - да, - Киран потянулся, похожий на сытого кота. Похоже, Райаном звали главаря бандитов.

- А остальных что же отпустил? - Натан всё так же стоял посреди дороги, не зная, что делать.

- Я наелся. Пойдём, до города ещё не меньше двух часов пути, а скоро начнёт темнеть.

- Откуда ты знаешь?

- Если я ем что-нибудь живое, то я получаю умения этого живого вместе с жизнью. Так что теперь я знаю о деньгах, кузнечном деле, лошадях, земледелии, алкоголе, и немного о душегубстве. Пойдём, - он хлопнул Натана по плечу. - Нужно было давно это сделать, ещё в твоей школе. Было бы намного меньше мороки.

- Съесть человека?

- Угу. Хотя не такие уж вы и вкусные, - Киран скривился, но маг всё равно вздрогнул. Только что пожиратель "поохотился". Тогда, когда ректор Стефан допрашивал пришельца, тот сказал, что он - демонолог. Охотится на демонов. И потом сказал Натану, что сами демоны называют таких, как он, пожирателями. Ни Ван, ни Келда, ни демоны комиссии не поняли, кто перед ними. Может, это особое умение скрываться? И Киран просил не говорить, кто он такой на самом деле. Существо, питающееся демонами. Точнее, много чем, включая демонов. И получающее умения тех, кого съедает живыми. Существо, обладающее умениями всех демонов, которых оно когда-либо съело. Тогда Натан не сложил два и два, такой мысли ему и в голову не могло прийти, ведь демона невозможно убить - они бессмертны. Но и появление Кирана было невозможно. Как он вообще продержался так долго, не сожрав никого?

- Слушай, ты ведь можешь нас перенести в город? По воздуху, например, или ещё как?

Киран прищурился.

- Могу. Но только если я потом нормально поужинаю.

- Договорились.

Киран поднял руки в уже знакомом жесте. Вспыхнули голубыми огнями Круги, и перед Натаном появилось два лунных волка. Младший маг присвистнул. Такого он не ожидал. Прокатиться до Ургеля верхом на лунных волках - да ему никто не поверит! Киран уверенно схватился за шерсть на холке ближайшего зверя и запрыгнул, как на коня.

- Залезай.

Натан опасливо подошёл ко второму волку. Погладил. Шерсть была мягкая и невесомая, как шёлк. Ехать на одном из опаснейших демонов-хищников - о таком Натан не мечтал даже в детстве. Да и экземпляр попался не из мелких - в холке он доставал магу до груди, почти как телёнок. Волк тихо зарычал, поторапливая человека. Была не была! Натан схватился покрепче и забрался на спину зверя. Нужно побольше разговаривать. Побольше спрашивать. Если бы только Натан знал о способностях Кирана раньше! Может, третья категория была бы у него сейчас в кармане.


- Конечно, до Ниимы им далеко, но тоже неплохо, - довольно потянулся Киран, откинувшись на стуле. В тёплом, слегка прелом воздухе витали застарелые запахи пролитого пива, дыма, жареного лука и немытых тел. В углу недалеко от камина, расположились бродячие музыканты. Весь вечер они играли, и только сейчас в таверне наступила относительная тишина - они сделали паузу на ужин. - Какие у нас планы?

- Сегодня отдыхаем и спим. Завтра отправимся искать работу, - остановились они на том же постоялом дворе, где сейчас ужинали - на втором этаже, над общим залом были небольшие и довольно уютные комнаты для постояльцев. Натан в задумчивости изучал дно своей кружки. Он уже понял, что прокормить Кирана будет непросто. Можно было попросить доставить их прямо к дому, но что тогда удовлетворит разгулявшийся голод пожирателя? Население небольшого городка? Чем более сильную магию Киран применял, тем больше хотел есть. Даже просто, без всякого волшебства, он ел слишком много. Вот уж точно, "пожиратель".

- Ну, я попробую устроиться в кузницу. Райан был сельским кузнецом, пока не повредил руку и не подался в разбойники. Но вряд ли меня здесь возьмут - я же не записан в гильдию. А из другого разве что тюки тягать могу. Надеюсь, ты сможешь найти что-то более денежное.

- Угу.

Самый большой город в этой части провинции, Ургель мог похвастаться не менее большим разнообразием нужд. Натан планировал остановиться здесь на несколько недель - хорошо бы добыть денег на два места в почтовой карете, чтобы хотя бы часть дороги домой проделать с удобством и без приключений. Конечно, найти денежную работу для младшего мага пятой категории будет непросто, но лучше потратить несколько недель сейчас, чем сбить все ноги потом. Тем более, что Киран оказался никудышним ходоком, а терпеть его нытьё - ни у кого не хватит сил.

Утро выдалось морозным и ясным. Киран отправился в кузнечный квартал в надежде устроиться к кому-нибудь помощником, а Натан в магистратуру. Они условились встретиться вечером в своей комнате. Каждый надеялся, что сможет заработать больше напарника.

- Грамотный? - Поинтересовался старик за конторкой. Выпускные грамоты не произвели на него никакого впечатления.

- Да, господин, - Натану старик совершенно не понравился. Весь жёлтый и сухой, цепкий, похожий на колючку, наверное, он был той ещё язвой.

- Второй этаж налево. Пусть старший писарь проверит, сгодишься ли ты для чего-нибудь, - он махнул кистью куда-то направо и вверх. Несколько капель туши упали на пол. Судя по многочисленным чёрным пятнам это был не первый раз.

- Благодарю, господин, - Натан поклонился и поспешил в указанном направлении. Магическими заданиями здесь и не пахло.

Старший писарь Арран был рад Натану намного больше, чем Натан - новой работе.

- Мой мальчик, ты просто спасение! Садись, показывай своё мастерство, - он подтолкнул мага к свободной конторке. - Ты не представляешь, на этой неделе слегли два писаря, мы прямо не знали, что делать! Пиши!

Натан боязливо принял кисть от этого странного человека. Он мужчина или женщина? Говорят, на востоке и те, и другие одеваются и красятся одинаково, что и не различишь. Но старший писарь Арран не выглядел человеком с востока. Решив, что выяснит это позже, он старательно записал "договор о купле и продаже коровы рябой, дойной, одна штука, между честными гражданами Свинариком и Болтом". Закончив диктовать, писарь выхватил ещё не успевший просохнуть свиток, - Натан еле успел отдёрнуть кисть, чтобы последняя точка не размазалась, - и тщательно изучил результат.

- Замечательно, замечательно, мой мальчик! Пишешь быстро и без ошибок, почерк изумительный! Ты принят. Приступаешь к работе сегодня же! Финиан! - из дальнего угла комнаты поднялся невысокий полный человечек в потрёпанной робе и больших чёрных нарукавниках, чтобы не пачкать одежду. Как он умудрялся с таким телом двигаться между конторкам и не сбивать ничего по дороге, было загадкой. Старший писарь тем временем продолжил: - Мальчик мой, это Финиан, начальник смены. Ты теперь будешь приписан к нему. Оплата у нас посвиточная, в конце смены получать деньги у казначея, Финиан тебе покажет. Выходные и больничные за свой счёт, не забывай предупреждать об отсутствии заранее. В день смен две - одна в архиве, вторая - приём честных граждан. Если хочешь, можешь работать в обе. Финиан расскажет подробности.

Так внезапно Натан стал писарем. Если стараться и писать быстро, без ошибок и не переписывать свитки по несколько раз (испорченные вычитались из платы), то можно было неплохо заработать. Конечно, если бы Натан был главой семейства, то вряд ли смог бы свести концы с концами, но для зелёного выпускника начало было очень неплохим. Жаль, конечно, что за писаря в послужной список мага ничего не зачтётся, и опыт "непрофильный", но на безрыбье и рак рыба. Боевым магом он ещё успеет побывать. Сейчас главное добраться домой и как-то пережить встречу с отцом. Вспомнив Тора, великого Двинского героя, Натан вздрогнул и чуть не посадил кляксу на почти законченный документ. Лучше пока что об этом не думать.

За неостанавливающимся потоком свитков и их учётом Натан не заметил, как наступил вечер. Получив свою первую плату он уставший, но довольный отправился на постоялый двор. Кошель приятно оттягивал пояс, а о том, что в нём в основном мелкие монеты, младший маг предпочитал не думать. После вычета постоя и еды всё равно оставалась достаточная сумма для того, чтобы тешить тебя надеждой вскоре отправиться в дальнейший путь. Хотя, в очередной раз вспомнив, какой приём ждёт их дома, Натан решил, что можно, в целом, и не торопиться.

Их комната была самой дешёвой - угловой, окном на улицу, а не во двор. Натан поднял глаза, пытаясь разглядеть в нём свет, но лишь темнота приветствовала его. Странно, Киран, по идее, должен был вернуться раньше него. Тем более, вряд ли пожиратель нашёл работу так быстро и удачливо, как младший маг - грамотных людей было намного меньше, чем чернорабочих. Натан торопливо поднялся на второй этаж. Дверь была прикрыта, но не заперта. Неужели их обокрали?! Он слегка толкнул её и заглянул в образовавшуюся щель. В комнате по-прежнему было темно. Натан зажёг маленький шар и пустил медленно дрейфовать под потолком. Неровный свет выхватил стул, сундук в углу... на кровати кто-то лежал. "Даже не разулся, негодяй", - подумал про себя маг. Тихо, стараясь не скрипеть половицами, Натан подкрался к незнакомцу. На подушке в неровном свете шара блеснула седина.

- Киран? - Натан тронул человека за плечо. Груда одежды вздрогнула. Киран перекатился с живота на бок и приоткрыл один глаз.

- Натан? - хрипло отозвался пожиратель.

- Что с тобой случилось?

- Я сплю, - Киран закрыл глаза и отключился.

- Ты ужинал?

Киран молчал.

- Киран, ты ужинал? - это было очень важно. Если пожиратель проснётся среди ночи голодный и не найдёт ничего, то может слопать что-нибудь не то. Или кого-нибудь не того. Натан начал трясти его. - Киран! Киран!

- Ммм...

- Ты ел?

- Ммм... - Киран отмахнулся от надоедливого контрактора, как от мухи. - Деньги там, - он ткнул Натану в грудь, отвернулся к стене и вновь затих. Натан вздохнул. Лучше подстраховаться и попросить у хозяина окорок или что-нибудь в этом роде. Если положить его возле кровати, Киран ведь заметит, если решит подкрепиться? Да, подкрепиться - отличная идея. Только сейчас Натан сообразил, что с самого утра ничего не ел. Он уже собрался было вернуться вниз, в обеденный зал, но вдруг увидел, что лежит на его кровати. Два кошелька. Один - бандита, которым теперь пользовался Киран, а второй - незнакомый, бархатный, замысловато расшитый бисером. Дрожащими руками Натан открыл второй кошель и высыпал его содержимое на одеяло. Три мана, семь сэнов и триста мару мелочью. Ещё два сэна, пятьсот мару из бандитских кошельков, и полтора сэна, которые, похоже, заработал Киран, и два сэна, принесённых Натаном... в сумме выходило четыре мана, три сэна и триста мару. Теперь у них были деньги и на дорогу, и на хорошую еду, и на отличные постоялые дворы. Конечно, спустить эти деньги за пару дней тоже не было бы проблемой.

- Киран! Киран!!! - Натан начал трясти пожирателя с удвоенной силой. - Киран! Где. Ты. Взял. Второй. Кошелёк. Киран.

- Он за мной гонялся с мечом, - не открывая глаз, пробормотал пожиратель. - Я не виноват.

- Кто за тобой гонялся?

- Он.

- Кто он?!

- Морис.

Натан засопел. Выбить внятный ответ из спящего оказалось непросто. Кто такой Морис? В том, что Киран даже не проснулся, можно было не сомневаться.

- Киран, что он от тебя хотел? - маг решил зайти с другой стороны.

- Мммм... - Киран пошевелил бровями.

- Конкретнее!

Киран, наконец, открыл глаза и мутным взглядом уставился на Натана.

- Ты что меня трясёшь? - хмуро поинтересовался он. Кажется, всё-таки проснулся.

- Откуда ты взял второй кошелёк, можешь внятно объяснить? - Натан подумал, что его терпение вот-вот лопнет, и он сорвётся на бессмысленные и некрасивые вопли.

- Ну, я шёл сюда. А тут Морис, этот идиот в пёстрых тряпках. "Ты, проклятое порождение Тёмного! Сгинь, мадкир!" И всё такое. На всю улицу. И на меня с тесаком. Еле ноги унёс.

- Ты его съел.

- Ну... - Киран помялся. - Да. Но у меня не было выбора! Морис бы меня пришиб. Я даже толком драться не умею, - он замолчал, потом неуверенно улыбнулся. - Хотя, кажется, теперь умею.

Натан тяжело вздохнул. Помассировал переносицу. Опять начала болеть голова. Плохой знак. Очень плохой знак. С тех пор, как они покинули стены школы, у него почти всё время болела голова. Такого не было уже года три.

- Почему он это кричал?

- Откуда я знаю? Легко, что ли, разобраться, в ваших мыслях?! У меня голова уже гудит от того, как вы думаете. Всякая хрень стоит перед глазами всё время. Думаешь, мне так нравятся люди? От вас ломота потом по всему телу и спать невозможно!

- Ладно, ладно, только не кричи, - нужно попробовать зайти с другой стороны. Морис - странное имя для северянина. Ещё и странное упоминание "тёмного"... Уж не южанин ли это был? Богатый южный торговец, таких здесь, в Ургеле, прилично - только за один сегодняшний день Натан оформил несколько документов-сделок для них. Они любят пёструю одежду и разные украшения, типа этого кошелька. Но какой резон честному господину, пусть и южанину, бросаться на незнакомца на улице? - Ты можешь вспомнить, что перед этим делал?

- Хм... - Киран задумался. - Снял шапку.

- Снял шапку?

- Ага. Жарко было.

Натан ещё раз внимательно посмотрел на пожирателя. Тот внимательно смотрел в ответ. Южане верили в единого бога, Дайну, но у того было две ипостаси: Светлый Дайну, от которого шло всё доброе и прекрасное, и Тёмный Дайну, причина всех бед и несчастий. Натан напряг память, пытаясь вспомнить, что слышал об этом культе. У Тёмного Дайну были помощники, проклятые с белой головой, и светлыми глазами. Они якобы несли людям болезни и поветрия, и воровали маленьких детей. Чушь, но южане в это верили. Им, в своей массе смуглым, черноглазым и черноволосым даже светлокожие северяне раньше казались нечистью. Как Натан сразу не подумал? Если они столкнулись на улице вечером (а раз Киран уже возвращался, то так и было), в темноте южанин мог принять его не за седого, тем более, что пожиратель в остальном выглядел молодо, а вот за такого белоголового из легенд. Тогда понятно. Но что теперь делать? Не ходить же Кирану всё время в шапке? Это будет привлекать не меньше внимания, но хотя бы не так опасно.

- Я понял. Это из-за твоих волос.

- А что с ними?

- Они седые. Тебе нельзя снимать шапку, нето южане все будут бросаться. Особенно по пьяни.

- Ты с ума сошёл? Я помру, если всё время в шапке! Больные они какие-то, - засопел Киран. - Придумай что-нибудь ещё.

- Например?

- Не знаю, ты же из нас двоих местный! А я спать, - пожиратель начал стягивать сапоги. - Весь день грузил подводы. Руки отваливаются, ноги отваливаются... Спина, как чужая. А он ещё трясёт тут...

- Ужинать не будешь?

- Не. Устал, - наконец, расправившись с сапогами, Киран свернулся калачиком. - Всё. Спокойной ночи.

Натан ещё какое-то время сидел возле кровати, а потом отправился вниз. Уж он-то от еды отказываться не собирался. Нужно решить, что делать дальше. Чтобы уехать из города денег теперь достаточно, да и Кирана могут начать искать. Мало ли кто что видел. Но что делать с работой в магистратуре? Хорошо бы дождаться, пока хотя бы один из заболевших писарей не вернётся к работе. И ещё эти седые Кирановы волосы. Наверное, нужно заказать что-нибудь покрепче пива.


Глава 5



Киран опасливо заглянул в миску с подозрительной чёрно-коричневой жижей. Над её поверхностью вился пар.

- Это что?

- Хна.

- Зачем?

- Красить тебя будем. Раздевайся.

- Красить? - пожиратель послушно снял стёганку и рубашку. Голая кожа сразу же покрылась мурашками. Натан мгновение медлил, прежде чем накинуть старую простынь, любезно подаренную горничными. Вроде бы раньше у Кирана было больше шрамов. Хотя, куда они могут деться? Наверное, маг просто неправильно запомнил.

- Волосы, - Натан взял немного жира и принялся смазывать лоб, виски и шею оторопевшего напарника.

- Эй, эй! Ты что делаешь?! Я только помылся!

- Ничего, ещё раз помоешься.

- Общественная баня денег стоит, скажу тебе!

- Сиди, не дёргайся, - закончив с Кираном, маг также смазал и свои руки. Взял в руки кисточку и миску. Вдохнул, как перед прыжком. - Итак, приступим.

- Горячая.

- Терпи.

Киран помолчал минуту.

- А дальше что?

- Будет сохнуть. Потом помоем тебя ещё раз.

- А откуда ты знаешь, что нужно так делать?

- Я бабушке помогал краситься, когда маленьким был.

Волосы пожирателя были короткими, и Натан закончил намного быстрее, чем ожидал. Проверил, нет ли где потёков. Он отлично помнил, как плохо смывается краска с кожи и почти не отстирывается с одежды. Тщательно замотал голову Кирана второй простынёй.

- Всё. Теперь жди.

- А долго?

- Час, не меньше. Потом смыть в тазике, - Натан ткнул в сторону заготовленной миски с горячей водой. Сейчас там был кипяток, но хотелось надеяться, что через час она всё ещё будет хоть чуть-чуть тёплой. Обтёр руки тряпкой, посмотрел на результат. Всё равно нужно было идти мыть. - Сиди, скоро вернусь.

Помыв руки, Натан растянулся на своей кровати и блаженно вздохнул:

- Я спать.

Киран вздохнул и в задумчивости обвёл взглядом комнату. Он просидел взаперти целый день, пока Натан занимался разными писарскими делами и торговался на рынке. "Никуда не выходи, никого не пускай, к окну не подходи, ни с кем не разговаривай, еда вот, на день должно хватить". Так скучно, как сегодня, ему ещё ни разу не было. Пожиратель успел передумать все мысли, хорошенько покопаться в воспоминаниях Райана и Мориса, раз пять перебрать пожитки, пересчитать всё, что было в комнате, включая пауков, поспать, размяться несколько раз - после вчерашних перегрузок мышцы иногда сводило, а если попытаться сесть, то подкашивались колени. Но время шло слишком медленно. Наконец, прикончив остатки еды и натянув посильнее шапку, он подкрался к окну и сквозь щель в ставнях до вечера наблюдал за прохожими. И только ночной поход в баню и хороший ужин хоть немного сбили его раздражение.

- Есть что-нибудь перекусить? - Киран тронул за плечо начавшего было дремать Натана.

- Мы только что ужинали же?

- Ну и что?

- Слушай, займись чем-нибудь.

- Чем?

Маг задумался. Пошарил взглядом по комнате в попытках что-нибудь придумать. И тут заметил свою сумку. По какой-то непонятной причине он забрал с собой сегодня несколько испорченных свитков. Порывшись, достал тушечницу и кисть:

- Держи.

- Но я же писать не умею.

- Ничего страшного. Просто порисуй.

- Что, например? - Киран скептически покрутил в пальцах кисточку.

- Ну, не знаю. Придумай что-нибудь.

- Ну, знаешь ли...

- Спокойной ночи, - Натан закутался поплотнее в одеяло и отвернулся к стене. - Краску с головы не забудь смыть только.

За эти два дня он вымотался так, что сил досидеть до конца не осталось. На улице уже стемнело, но зимой всегда темнеет рано. Никуда же Киран не денется, утром можно будет посмотреть.


- Киран. Киран! Утро уже, вставай.

Киран неохотно открыл глаза. Что-то в интонациях Натана было странным. Как будто бы он плачет? Но нет, маг еле сдерживал смех.

- Киран-моркован, - с трудом выдавил он из себя и протянул обескураженному пожирателю зеркальце для бритья. - Прости, в следующий раз я добавлю басму.

Киран всмотрелся в своё отражение. Да, цвет получился немного... странный. Как свеча в тёмной комнате. Как солнце на закате. Или как морковка.

- Ну, по крайней мере никто не узнает, - вздохнул он. - Долго мы ещё будем здесь торчать, кстати?

- Ещё три дня. Я договорился с Финианом, что проработаю у него до пятницы, - Натан, наконец, справился с собой и перестал хихикать. - Краска вымывается быстро, через две недели ты опять будешь белоголовый, но в следующий раз я буду умнее. Подберём какой-нибудь более естественный оттенок.

- Ладно, - Киран потянулся и сел. - Значит ли это, что мне всё ещё нельзя выходить?

- Хотел бы я. Но не думаю, что ты сможешь высидеть в четырёх стенах так долго. Идём завтракать.


Киран сидел на бортике фонтана и наблюдал за людьми. В чаше всё ещё стоял не растаявший снег. Воду сюда пустят не раньше, чем через два месяца. Жизнь вне школы оказалась ещё удивительнее, чем он предполагал. Знания и память съеденных людей позволяла замечать такие вещи, на которые он раньше и внимания бы не обратил. Или не понял бы, что происходит. Странным было то, что каждый из этих двоих воспринимал мир настолько по-разному, что у Кирана до сих пор каждый раз начинала раскалываться голова, когда он пытался собрать воедино их мысли и чувства. "Всё-таки люди удивительные существа", - в очередной раз подумал он. В городе пожирателю встретилось несколько магов. За ними вился отчётливый демонический запах, и один раз Киран поймал себя на мысли, что очень хочется съесть кого-нибудь из них, чтобы понять, каково это - быть контрактором, быть на другой стороне договора. Но чувство самосохранения каждый раз удерживало от подобного шага: ещё не хватало, чтобы демоны узнали, что в этом мире завёлся пожиратель. Это точно было бы лишним.

Киран со вздохом встал, потянулся разминаясь. Морис, съеденный южанин, был хорошим воином. Телохранителем. От него Киран узнал очень много нового о своём теле. Что нужно ежедневно тренироваться, чтобы не потерять гибкость и силу, чтобы тело не забывало, как нужно двигаться. А ещё ему было необходимо оружие. Когда они будут уезжать, а это случится скоро, Киран решил забрать с собой тесак Мориса. Мёртвому он ни к чему, а сейчас ходить с такой заметной вещью по улицам - себе дороже. До сих пор пожирателя никто не искал - или не нашёл - но если он достанет меч из тайника, то всё может в одно мгновение измениться. В любом случае, пора собираться.

Киран зашёл в лавку писчих товаров. В этот раз он решил попробовать цветную тушь. Должно получиться намного лучше, чем с просто чёрной. Ну и пусть он не умеет писать, зато рисовать оказалось очень интересно. Тем более, что в рисунках, оказывается, тоже можно было запечатлевать свои мысли и воспоминания. Радостный и гордящийся своим открытием, он показал свитки Натану. Тот лишь похмыкал и сказал, что, наверное, один из съеденных был очень религиозен, потому что это очень похоже на Священные Писания, украшения из старых храмов. Красивые, но бессмысленные полосы и завитушки. Пожиратель не стал его разубеждать. Не так уж это важно, и, может, Натан прав - Киран ещё не успел до конца разложить по полочкам всё, что досталось ему от Райана и Мориса.

Чужие чувства и воспоминания постепенно сглаживались, становясь частью Кирана. Неделя подходила к концу. Натан сказал, что один из заболевших писцов уже вернулся на работу, и теперь можно отправляться дальше. Но было видно, что по какой-то причине ему не хочется этого делать. Или он чего-то опасается. Вообще, у Натана, похоже, странная семья. Он единственный не любил говорить о своих родителях, в отличие от Лорен или Горана. Особенно Лорен, она все уши прожужжала, рассказывая о своих родителях и братьях. И Натан был единственным, кого не встречали, и кому не дали достаточно средств для самостоятельного возвращения.

Друзья Натана скорее всего уже давно дома, а сам он по-прежнему торчит в Ургеле лишь в дневном переходе от школы.


- Киран? Ты куда?

- Нужно забрать кое-что в городе. Завтра мы ведь уезжаем?

- Да, - Натан посмотрел на свою кровать: за последние полчаса он уже в третий раз перепаковывал вещи в надежде впихнуть всё в одну сумку, но всё время оставалось что-нибудь лишнее. То пара новых штанов, то туба с кистями.

- Не волнуйся, я скоро вернусь.

- Надеюсь, - буркнул закрывшейся двери Натан. В последние дни Киран очень изменился. Стал задумчив, меньше ел. С одной стороны - хорошо для кошелька, но с другой стороны - маг готов был поспорить, что за этим что-то кроется. И вот сейчас "заберу кое-что в городе". Что это он там забирать собрался? Что за тайны? Натан ругнулся и взял вторую сумку.

Пожиратель вернулся действительно быстро, и с каким-то странным свёртком в руках.

- Что это?

- Меч, - Киран развернул ткань. Странное оружие могло называться как угодно, но не мечом. Тяжёлое, слегка искривлённое и широкое лезвие длинной приблизительно в локоть, простой, без украшений эфес, рукоятка для захвата одной рукой, металлический набалдашник...

- Больше похоже на огромный нож, - Натан взвесил оружие в руке. Веса в нём было, как в настоящем мече. Таким долго не помашешь. - Где ты его достал?

- Нашёл.

- А ножны где?

- Потерял.

- Ну-ну... - Натан покачал головой и вернул железяку Кирану. - И что ты собираешься с ним делать?

- То же, что люди обычно делают с мечами, - Киран на пробу взмахнул своим новым приобретением, встал в одну стойку, другую. Было видно, что он знает, что делает.

- Но зачем?

- Во-первых, когда я колдую, то потом готов сожрать что угодно. А во-вторых, при демонах я не хочу выдавать себя. У нас и так проблем достаточно. Пусть лучше магия остаётся твоим коньком.

- Ладно. А как ты его повезёшь? Без ножен-то.

- В сумке, - Киран заботливо завернул его обратно в ткань. - Мы ведь не будем в дороге сражаться?

- Я очень на это надеюсь.


После долгих дней тряски, ночёвок на разных постоялых дворах, а иногда и под открытым небом, когда деньги начали подходить к концу, а Натан стал ругаться от любого неверно сказанного слова, впереди наконец-то появилась Двина. Сначала река, а потом и одноимённый город.

- Почти дома, - вздохнул Натан, выглядывая в окно. Киран покосился в его сторону, но ничего сказал. Должно быть больше радости в голосе того, кто так давно не был в родных краях и не видел близких.

Они вышли на почтовой станции. Натан какое-то время стоял, осматриваясь, а потом побрёл в ему одному известном направлении. Киран послушно пошёл следом. Было видно, что магу очень не по себе. Возможно, это из-за отца? Киран попробовал представить себя в подобной ситуации. Бояться вернуться домой, потому что сделал что-то не так, и отец будет ругаться. У него и отца нет. Невозможно. Совершенно невозможно.

- Остановимся в трактире поедим, потом отправимся домой, - буркнул Натан.

- Ладно, а почему?

- Мы живём не в Двине, а за городом. Туда ещё полдня пешком тащиться, - Натан посмотрел на грязные сапоги. - Там грязи в некоторых местах сейчас по колено. Попробуем найти повозку.

- Ладно, - Киран решил не спорить. Натану виднее.

Двина была значительно больше Ургеля, с другими людьми и диковинками. Здесь не было южан (по крайней мере, они ни одного не встретили), зато по пути попадалось множество северян и торговцев мехом из западных лесов. Лесорубы и рудокопы, плотники и камнетёсы... у Кирана глаза разбегались от множества новых и интересных штук.

- Натан, они здесь одеваются по-другому, - завороженно шептал пожиратель хмурящемуся магу. - Натан, что они делают с собаками? - в следующее мгновение теребил он его за рукав, заметив охотников с волкодавами. - Натан, смотри, чашки из стекла, - это они проходили мимо лавки с горным хрусталём. - Натан...

- Стоп. Хватит, - Натан остановился, и Киран, рассматривающий в это время лавку с мехами, больно въехал ему в спину. - Смотри молча. Я понимаю, что тебе интересно, но мне нужно подумать.

Киран насупился, но замолчал. Хорошо хоть не запретили вообще по сторонам смотреть. С Натана в его странном настроении могло статься.

Усадьба "Дубовая роща" находилась на холме, окружённом полями. К подножию холма жалась деревенька с таким же названием. В снегу уже появились большие проталины. Ещё несколько недель, и озимые начнут зеленеть в полную силу. Вокруг дома стояла та самая дубовая роща, давшая название местности, а с другой стороны холма невидимый отсюда ждал весны небольшой парк. Вдали темнел лес. Повозка остановилась на развилке.

- Дубовая роща направо, - крикнул возница. Натан отсыпал ему несколько монет и спрыгнул на дорогу. Под сапогами мерзко зачавкало.

"Может, ну его?", - мелькнула предательская мысль. - "Киран, конечно, обжора и зануда, зато на мозги не давит. Если сейчас сбежать из дома? Не возвращаясь. Отправиться в странствие. Постепенно сдавать зачёты и добраться до ранга мага. А потом и старшего мага. Поучаствовать в войнах... Неплохо ведь?"

- Ну что? - поинтересовался Киран. Торчать в грязи посреди нигде ему совершенно не нравилось. - Идём или нет?

- Идём.

Натан дёрнул головой, как упрямый осёл, и сделал первый шаг. Двум смертям не бывать, а одной не миновать. Он уже взрослый, справится. Начал моросить мелкий дождь.


Мокрые и уставшие, они, наконец, вскарабкались на холм. Во дворе никого не было, даже собаки спрятались от непогоды. Натан поднялся по ступенькам крыльца и в неуверенности остановился. Ноги вытереть было негде, а если они наследят, то Кариния устроит такую выволочку, что мало не покажется. Маг одёрнул себя: ему уже не десять лет, чтобы боятся старой домоправительницы. Тем более, она сама виновата, если гости никак не могут почистить обувь.

- Натан! - этот грозный голос... Натан обернулся. От коновязи к ним спешил отец. Такой же мокрый, как и они, но злой и разгорячённый. Высокий, в походном плаще он походил на гору. Возле взмыленной лошаби уже суетился непонятно откуда взявшийся конюх. - Ты где шлялся целый месяц? Тебя ждали ещё до начала оттепели!

- Прости отец, но вернуться быстрее не было возможности...

- Позор семьи, получить пятую категорию! - Тор взлетел по ступенькам.

Натан почувствовал, как дёрнулось веко. Он ещё не успел переступить порог, а старые болячки уже возвращаются. Сначала головная боль, теперь этот тик. Конечно, отец не мог не знать. Ему, как покровителю Натана, ректор сообщил результаты экзамена в первую очередь. Какое это должно было быть разочарование для него: сын оказался посредственным магом, да ещё и напортачил с вызовом демона. Позор.

- Я могу всё об... - Натан увидел, как на него опускается рука отца. От удара не уйти - слишком расстроился, отвлёкся, слишком поздно заметил. Что-то звякнуло, и Тор кубарем скатился вниз.

- Негоже бить того, кто не ответит, - Киран стоял на ступеньку ниже Натана. Юный маг с трудом узнал его голос - на несколько тембров ниже, чем обычно, он походил на грохочущую на стремнине реку.

- Неужто неудачник из другого мира решил заступиться за моего непутёвого сына? - в тон Кирану зарычал Тор, поднимаясь из грязи.

Киран сделал неуловимое движение и в его руке оказался знакомый свёрток. Как он так быстро достал его из сумки?

- Демонолог Киран, если вы будете столь любезны, - оскалился пожиратель. Из его положения было удобно и прыгнуть вперёд, атакуя, и увернуться, уходя в сторону.

- Киран, не надо. За что ты собираешься его убивать? - Натан положил руку на плечо своему фамильяру и почувствовал, как тот вздрогнул. - Это было всего лишь приветствие. Я сам виноват, что зазевался. Отец всегда так проверяет мою реакцию.

Киран несколько секунд медлил, но потом молча спрятал свёрток.

- Заходите в дом, - совсем другим тоном сказал Тор, вновь поднимаясь по ступенькам.


Кариния наотрез отказалась пускать их в таком виде, и пристыженные мужчины коротали время в комнате для слуг, дожидаясь, пока нагреется вода для мытья.

- Ольвен пропала?!

- Вчера. Мы уже не знаем, что думать. Никто не требовал выкупа. В деревне её никто не видел. В доме её нигде нет. Я только из леса - мы проверили абсолютно всё. Ни следов, ничего. Собаки ничего не чуют, - Тор тяжело вздохнул. Ольвен, его младшей и любимой дочери, в этом году должно было исполниться тринадцать. Когда Натан уезжал из дома, он был в том же возрасте, что она сейчас. - Шихан с людьми продолжает поиски, но даже поисковые заклятия бессильны.

Над столом повисла тишина. Теперь понятно, почему деревня так пустынна, и в поместье никого не видно - все ищут Ольвен.

- Я заехал за горячей едой, и отправляюсь обратно, - через силу продолжил Тор. - Я понимаю, что вы устали после дороги и хотели бы отдохнуть. И я понимаю, что ваше присутствие вряд ли поможет. Но если вы присоединитесь, то я буду... благодарен.

Натан кивнул. Он никогда не любил хулиганку Ольвен, и то, как все с ней всегда носились. Может, это была зависть. Или ревность. Или ещё что-нибудь похожее. На отца было тяжело смотреть - так сильно его проняла пропажа дочери. Как они могут отказать в помощи?

- Где мы вас сможем найти?

- Я еду к камням. Там у нас что-то вроде полевого лагеря. Вам скажут, что делать дальше.

- Мастер Тор, всё готово, - заглянула в комнату Кариния. Высокая и сухая, похожая на старое дерево и хищную птицу одновременно, домоправительница всегда вызывала у маленького Натана суеверный ужас. Въедливая и цепкая, готовая приложиться розгами за любую оплошность, она была настоящим проклятьем. Сейчас же маг видел перед собой лишь чопорную старую деву в строгом платье и с сурово поджатыми губами. В её волосах добавилось седины, а на лице - морщин. "Я её не боюсь", - повторил он про себя, как заклинание.

- Уже иду, - Тор грузно поднялся из-за стола. - Покорми их и подготовь ещё одну комнату для господина демонолога, - и прежде чем уйти, он ещё раз посмотрел на сына. - На конюшне есть лошади. Я скажу Штерцу, чтобы он оседлал вам двоих.


- Киран.

- М? - Пожиратель вдумчиво жевал хлеб. Было видно, что он уже наелся, но оставлять что-то недоеденным было выше его сил. Горшок ячневой каши, два цыплёнка, кувшин вина и целый хлеб. Своим аппетитом он поверг служанок в священный ужас.

- Скажи, ты когда охотился на демонов... Ты как за ними охотился? Сидел в засаде? Или выслеживал? - они остались в комнате совсем одни, и только непрекращающийся шорох дождя за окном разбавлял тишину.

- Ты почему интересуешься? Думаешь, могу ли я найти девчонку?

- Если бы мы её нашли, то я мог бы...

Киран требовательно поднял руку, заставляя Натана замолчать.

- Ничего не хочу знать. Я и так чуть не убил человека ни за что, из-за ваших дурацких разборок.

- Но ты можешь?

- Я могу попробовать. Здесь есть вещи, которыми она всё время пользовалась?

- Пойдём в её комнату.

Они поднялись на второй этаж. Натан уверенно шёл вперёд - казалось, он уехал из дома только вчера. Почти ничего не изменилось: всё те же ковры, всё те же картины на стенах...

- Мастер Натан! Мастер Натан?! - вдруг донеслось снизу. - Я же просила вас не ходить по дому в грязной обуви!

"Грымза заметила", - злорадно подумал Натан. Ничего, пусть это будет его маленькой местью.

- Сюда, - он толкнул дверь. В комнате было темно, а взять с собой светильник они не догадались. Маг создал маленький огненный шар и запустил под потолок. Обычная комната обычной девочки. Кровать, игрушки, письменный стол со свитками и книгами, ещё одна дверь в гардеробную - Тор не скупился и покупал своей любимой дочери всё, что она только могла пожелать.

- Хм... - Киран сделал круг по комнате, рассматривая вещи. Возле кровати и письменного стола он задержался особенно долго, как будто прислушиваясь к чему-то.

- Мастер Натан! Да что же это такое! - ругань Каринии слышалась всё ближе и ближе. Киран замер в середине комнаты и закрыл глаза, сосредотачиваясь. - Первый день только вернулись, а опять за старое, да ещё и в комнату мистресс Ольвен!

- Нашёл! - воскликнул Киран одновременно с тем, как хлопнула дверь, впуская домоправительницу. - Приблизительно пятнадцать километров на юг, там заброшенное здание. Она одна, но... - Киран нахмурился, будто бы всматриваясь куда-то в даль. - Она чертит магический Круг. И боюсь, она делает это правильно.

Глупая девчонка! Ученикам разрешали практиковать призыв со второго года обучения, причём начинать можно было только с самых младших демонов, не требовавших контракта, как старшие из Книги Имён. В тринадцать лет совершить призыв самостоятельно было равносильно самоубийству - Натан видел, что случилось с первогодкой, который нарушил запрет и попробовал провести первый вызов сам, без должных присмотра, умения и сноровки. Младший демон, такого они с Гораном и Лорен использовали для связи, разорвал мальчишку в клочья, оставив после себя только неопознаваемое кровавое месиво. Если с Ольвен случится что-либо подобное, страшно даже подумать, что сделает отец.

- Немедленно выйдите! - попыталась вклиниться Кариния, но никто не обратил на неё внимания.

- Ты видишь, кого она собирается призвать?

- Имя Каллана, пылающего демона-воина тебе о чём-нибудь говорит? - Киран повернулся к магу, и Натан почувствовал, как немеют ноги. Она решила доказать, что лучше Натана? Таким вот глупым способом? Даже если ей удастся вызвать Каллана, не развалить Круг во время Призыва - удержать его не хватит сил. Что она вообще себе думает?!

- Мы успеем раньше?

- На лошадях нет. Она его уже целый день чертит. Почти закончила.

- Ты можешь что-нибудь...

Но Киран не стал дожидаться, пока Натан закончит говорить. Поднял руки в знакомом жесте. У его ног полыхнуло два Круга, и в комнате из ниоткуда соткалось два мерцающих существа. Домоправительница пискнула и потеряла сознание. Старые знакомые, лунные волки. В прошлый раз, в дневном свете, они смотрелись не так грозно. Сейчас их шерсть тускло светилась, заливая комнату призрачным сиянием. Натан торопливо залез на ближнего зверя, и в следующее мгновение они прыгнули. Прямо сквозь стену. Волшебные звери бежали по воздуху, как по земле. Где-то далеко внизу серой скатертью стелились поля. Кажется, они пронеслись мимо группы всадников. Наверное, кто-то из поисковой группы.

Холм тёмной громадой вставал на горизонте. Развалины на его вершине были похожи на гигантского спящего медведя. Старый заброшенный храм. Его разрушили в одну из прошлых войн, но так и не восстановили. Не прошло и нескольких минут, как они уже оказались во дворе, но не остановились, коснувшись земли, а помчались по запутанным коридорам куда-то вглубь, к основному святилищу. У Натана в глазах зарябило от множества стен перегородок и обвалов.

Часть огромного зала оказалась освещена - шесть пылающих факелов окружали небольшую площадку возле алтаря. Маленькая чумазая девчонка в их неровном свете чертила что-то на полу и никак не ожидала, что здесь может появиться кто-то ещё. Один из волков прыгнул на Круг и страшно лязгнул зубами прямо перед лицом ребёнка. Ольвен завизжала и бросилась бежать, но второй волк преградил дорогу.

- Ольвен! - крикнул Натан с его спины. Ольвен остановилась, как вкопанная, а в следующее мгновение заплакала. Первый волк закружил по Кругу в диком танце, стирая линии, разрывая узор. - Не смей больше так делать! - маг спешился и обнял сестру. - Ты хотя бы представляешь, как волнуется отец?

- Я бы победилааааа... - сквозь слёзы и сопли протянула девочка.

- Натан, ты уверен, что нам её нужно живой принести? - холодно поинтересовался Киран, подъезжая ближе. Его зверь тихо рычал и дыбил шерсть на загривке.

- Но мы же успели вовремя?

- Заткни её немедленно.

Натан нервно улыбнулся. Он понятия не имел, как вести себя с плачущими девочками. Тем более, с детьми.

- Если ты сейчас перестанешь плакать, то поедем домой на лунном волке.

Плачь мгновенно прекратился.

- Это твои зверюшки? - деловым тоном поинтересовалась Ольвен. "Вот вымогательница", - только и подумал Натан. Плакала скорее всего для того, чтобы её не наказывали, а не оттого, что действительно так испугалась. Маленькая ещё, о лунных волках разве что в сказках и слышала, даже не представляет, что это за опасные твари.

- Не мои, но если будешь хорошо себя вести, то дядя Киран позволит немного покататься.

Девочка обернулась и оценивающим взглядом смерила Кирана. Пожиратель спешиваться даже не собирался, лишь ждал, что решат люди.

- Ладно, - наконец, кивнула Ольвен. - Сейчас только сумку соберу.

- Едем, - скомандовал Натан, когда они забрались обратно на волка. Ольвен сидела спереди, крепко сжимая сумку с инстурментами. Киран внимательно осмотрел всадников.

- Ты лучше не за сумку держись, а за волка, - посоветовал он девочке. Подумал несколько секунд и добавил: - И не смей визжать, кричать или выть. Поняла?

Ольвен насупилась, но кивнула, вцепившись в загривок зверю. Киран пронзительно свистнул и они помчались домой. Казалось, что они летят вверх ногами: тяжёлое, без единого проблеска небо представлялось землёй, а не до конца растаявший снег на полях - луной и звёздами. Не было слышно ветра, не чувствовались капли дождя, как будто бы они замерли в межвременье. В первый раз, когда они ехали в Ургель, и сейчас, когда они спешили к храму, Натан не обратил на это внимания - слишком занят был другими мыслями. Но теперь, когда всё уладилось, окружающая тишина казалась подозрительной.

Они плавно опустились во дворе "Дубовой Рощи". Хорошо, что в усадьбе почти никого не было, и никто не увидел их возвращения. Ольвен молча слезла с волка. В её широко распахнутых глазах всё ещё отражались поля, и дальний лес, и огни, которыми далеко внизу перемигивалась усадьба.

- Там в кухне я видел свежее мясо, - как бы невзначай сказал Киран. Натан лишь кивнул и звери растворились в воздухе, как клочья предрассветного тумана. Видимо, отправились немного перекусить. Оставалось надеяться, что на кухне в этот момент никого не окажется.

- Штерц! Штерц! - юный маг заторопился в сторону конюшен. Нужно было сообщить отцу, что Ольвен вернулась, и с ней всё в порядке.


Тор сидел на диване и постукивал пальцем по локтю. В его исполнении это значило высшую степень раздражения. Сколько Натан себя помнил - его он боялся больше всего. Вот этого равномерного постукивания пальцем.

- Значит, Каллан, пылающий демон-воин? - наконец, произнёс он. Ольвен потупилась ещё больше. Её уже успели отмыть, причесать и переодеть. Натан и Киран, ещё раз поужинавшие (в основном, правда, ел Киран) и тоже покупавшиеся, сидели на соседнем диване. Пропажи телятины в суматохе ещё никто не заметил. Кроме них в гостиной был Шихан, старый друг и правая рука Тора, да возле двери замерла незаметной тенью вездесущая Кариния. - Значит, верхом на лунных волках? - после паузы добавил он.

Ольвен молча кусала губы.

- Отправляйся к себе в комнату.

Это значило, что наказание откладывалось. Но не отменялось. Скорее, отец просто решил не устраивать сцен при постороннем - Киране.

- Кай, - позвал Тор, как только дверь за Ольвен закрылась. За его плечом материализовался демон-земледержец. Его коричневатое тело казалось составленным из грубо обтёсанных камней. - Скажи, кого ты видишь в этой комнате.

- Четверых людей, - после короткой паузы глухо ответил демон.

- А на этом диване? - он указал в сторону Натана и Кирана.

- Двоих людей.

- Можешь идти.

Демон с лёгким поклоном исчез.

- Значит, ты действительно человек, - протянул Тор, рассматривая Кирана. - Что у тебя с волосами?

- Если вы про синий оттенок, то Натан опять не угадал с красителями.

- А зачем вы их вообще красили?

- Киран седой, и южане принимали его за слугу тёмного Дайну.

Тор кивнул каким-то своим мыслям.

- Это ты призвал лунных волков? - он опять смотрел на Кирана.

- Я.

- Можешь ещё раз?

- Думаете, это так просто?

Тор замолчал, задумавшись.

- А других демонов ты тоже можешь призывать?

- Не всех.

- Например?

- Каллана, например, не рискну.

Тор сначала хмыкнул, потом громко расхохотался.

- Что ж, так даже интереснее, - наконец, успокоившись, произнёс он. - Надеюсь, вы с моим сыном поладите.


Глава 6



Натан долго ворочался не в силах уснуть. Разные мысли лезли в голову, и не было среди них ни одной приятной. Всё больше вопросов, чем ответов. Так и с ума недолго сойти.

- Киран, иди сюда, - тихо позвал маг. Обычный человек не услышал бы даже находясь в той же комнате, что уж говорить о ком-то, кто должен был сейчас спать в другом крыле дома, в гостевых покоях. Но Натан очень надеялся, что Печать сработает, и Киран явится, как и любой другой демон-фамильяр. Медленно текло время. Он уже думал, что никто не прийдёт, когда дверь всё же скрипнула и раздался недовольный, хриплый со сна голос:

- К твоему сведению, я спал. Надеюсь, у тебя что-то важное.

Шлёпая босыми ногами, с пледом, волочащимся по полу, Киран прошёл к окну и забрался на подоконник.

- Ну?

- Скажи... - Натан сел, чтобы лучше видеть пожирателя. Нужно было спросить это ещё тогда, в Ургеле, но младший маг почему-то не решился. - Ты действительно призываешь демонов?

- И ради этого ты меня поднял посреди ночи?

- Когда ещё я мог бы спросить? Весь вечер кто-нибудь рядом крутился.

Киран вздохнул и покачал головой.

- Конечно нет. Я не умею вызывать демонов.

- Но тогда...

- Натан, я не человек. Об этом трудно помнить, но это так, - Киран сделал паузу, подбирая слова. - Видишь ладонь? - он вытянул перед собой руку и растопырил пальцы. Натан кивнул. - Это часть меня. Те волки - такая же часть меня.

- То есть ты хочешь сказать... Ледяные змеи тоже были частью тебя?

- И ледяные змеи тоже.

Натан сглотнул. Просто Киран в своё время полакомился и лунным волком, и ледяной змеёй.

- А люди, которых ты... ты их можешь точно так же... ну, как бы "вызвать"?

- Я бы не хотел пробовать, но думаю, что да.

- Дела... - Натан крепко задумался. Киран скучал на подоконнике: на улице было пустынно и темно. Тучи закрыли луну и звёзды, и только вдали, на окраинах деревни горели огни в сторожках. - Слушай. А ты много разных демонов съел?

- Я никогда не считал.

- Но много разных?

- Если тебе интересен мой рацион, то я не ем младших демонов. А высшего демона не так уж легко поймать, так что их тоже не много.

- Дела...

Пожиратель закутался поплотнее в плед - от стекла тянуло холодом.

- А ты почему спрашиваешь?

- Мне было непонятно, - Натан откинулся на подушки, размышляя. Профиль Кирана казался неестественно чётким на фоне ночного неба. - Я потом добуду свиток. Нужно проверить, кто есть в нашем распоряжении.

- А где твоя мать? - пожиратель повернулся, но в темноте Натан всё равное не мог рассмотреть ни выражения лица, ни куда он смотрит.

- Что?

- Я знаю об этом мире уже достаточно, чтобы быть уверенным, что у каждого человека два родителя - отец и мать. Если один из них отсутствует, значит, что-то случилось. Отца я видел. А мать? Её нет в доме.

- Она умерла. Мне тогда было десять.

- Понятно.

- В таком случае говорят "соболезную", а не "понятно".

- Соболезную, - поправился Киран. Они опять затихли.

- И Тор не мой родной отец, - вдруг добавил Натан. - Если честно, то я ему вообще никто. Но он согласился заботиться обо мне, когда женился на маме.

- А настоящий отец?

Вот уж от кого не стоило ожидать такта и сочувствия, так это от Кирана.

- Тоже умер. Погиб на войне.

- Соболезную.

- А ты? Какая у тебя семья?

- Не знаю, - после непродолжительного раздумья ответил пожиратель.

- То есть?

- Я никогда об этом не думал.

Они опять замолчали.

- Я помню свой дом, - добавил Киран. - Это не дом в человеческом понимании слова. Наш мир вообще немного другой. Но если попытаться перевести в человеческие понятия, то это, наверное, самое похожее.

- Дом Туманов? - Натан вспомнил, что Киран вроде бы именно так называл свою родину тогда, во время комиссии.

- Да. Мы всегда туда возвращаемся. В других местах я с пожирателями и не встречался.

- А другие пожиратели, какие они? О чём вы разговаривали?

- Хм... дай подумать... - Киран опять посмотрел на улицу - ничего не изменилось, за окном стояли всё те же темнота и сырость. - Новостями обменивались, где демоны собираются, какая... кхм... погода... - он тихо засмеялся. - Да, если называть это человеческими словами, то выходит забавно. Эдакий салон благородных господ.

- А на самом деле?

- Я всегда был голоден. И опасность. Знаешь, мир полон опасностей. Тогда это ощущалось особенно сильно.

- Нелёгкая у пожирателей жизнь.

- Да нет, людям сложнее. Я всё время хочу есть. Думаю, мне от этого чувства никогда не избавиться, но у меня нет начала и конца. Мне не нужно думать о смерти. Я просто есть. Вы же воюете, ненавидите, боитесь, ждёте... Это всё было так далеко от меня. У людей другие пути и желания. И сейчас я вынужден идти путём человека. Не скажу, что мне это не нравится, но иногда кажется, что моей смелости для такого не хватит.

- Не хватит смелости быть человеком? Да брось!

Киран опять отвернулся к окну и ничего не ответил. Натан задумался каково это - не иметь родителей и даже не думать об этом.

- Киран? - но лишь тишина была ему ответом. Маг бесшумно поднялся и подошёл к пожирателю - тот спал. Здесь, у окна было значительно холоднее - по ночам зима всё ещё возвращалась в попытках отвоевать немного времени. Если Киран останется так, то точно заболеет. Натан примерился, размышляя, сможет ли отнести его в комнату, но почти сразу отказался от этой мысли: пусть и с подготовкой боевого мага, рядом с Кираном он выглядел тощим ботаником. Киран был и выше, и шире в кости, и мускулистее. Тащить его через весь дом - только кур смешить.

- Киран, - Натан слегка тронул его за плечо.

- Что теперь? - Киран недовольно заворочался.

- Нет, ничего. Возвращайся лучше к себе, тут заболеешь.

- А... - Киран послушно слез с подоконника. Замер, ещё раз посмотрел на улицу. - Слушай... - он замолчал, раздумывая о чём-то.

- Да?

- А мы теперь отправимся в путешествие?

- Чуть дороги только подсохнут.

- Хочу себе настоящую лошадь, - заявил пожиратель и пошлёпал прочь.

Натан, как перед этим Киран, выглянул в окно. Если бы сейчас было достаточно светло, то если смотреть вдоль фасада, можно было бы увидеть конюшни.


К утру погода прояснилась. Когда Натан проснулся, ещё не рассвело, но небо уже серело на востоке. За ночь комната совсем остыла. Тихо ругаясь младший маг натянул холодную одежду - за годы, проведённые в школе, он уже забыл, что нужно брать её с собой в постель, если не хочешь потом бороться с отсыревшей рубашкой и задубевшими штанами.

Натан заглянул к Кирану, но комната оказалась пуста - пожиратель уже успел куда-то уйти. Скорее всего на кухню, куда ещё этот проглот мог отправиться с утра пораньше. Но на кухне его не оказалось. Как и в столовой, и в комнате для слуг, и в гостиной. Натан в размышлении замер посреди холла. Конечно, можно было просто позвать, и тогда Киран тут же явился бы. Но, во-первых, это могло привлечь лишнее внимание, и во-вторых Натану действительно было нечего сказать своему фамильяру. Тревожить просто ради того, чтобы узнать где он, не хотелось - такое поведение казалось Натану ребячеством.

- Мастер Натан ищет своего друга? - в дверном проёме стояла Дафния, одна из служанок "Дубовой Рощи". Для Натана она была новенькой - когда он уезжал из дома пять лет назад, её ещё здесь не было. - Он ушёл со Штерцем в деревню, к кузнецу.

Зачем пожирателю понадобилось ехать с конюхом к кузнецу? Поблагодарив служанку, маг тоже заторопился в деревню: ему было интересно посмотреть, что Киран может там делать.

Усадьба ещё только просыпалась, но у подножия холма жизнь уже кипела во всю: во дворах ходил куры, хозяева готовили еду домашнему скоту, кто-то собирался ехать в город. Штерц и Киран действительно оказались у кузнеца - они подковывали лошадей.

- А, мастер Натан! Доброе утро! - Штерц заметил его первым. - Как поживаете? Встали-то в какую рань! Всё в порядке?

- Доброе утро, всё хорошо, просто искал Кирана, - маг по очереди поздоровался со всеми и укоризненно посмотрел на пожирателя. - Мог бы и предупредить, что отправишься в деревню.

Киран лишь хмыкнул в ответ.

- Мастер Киран только хотел посмотреть, как здесь всё устроено, - почему-то начал оправдываться конюх.

Понятное дело, что хотел, учитывая такой неожиданный интерес к лошадям. Как потом признался пожиратель, она досталась ему от Райана. Наконец, когда всё было готово, они неторопливо отправились обратно: Штерц привёл с собой сразу четверых скакунов и теперь вместе с Кираном они вели их под уздцы. Странное чувство обиды тлело в душе Натана: Киран, чужак, сейчас вписался в окружение намного лучше чем он, Натан, проживший здесь много лет. Пожиратель уже во всю флиртовал со служанками, подружился с конюхом и садовником и, кажется, стал любимцем кухарки. Только Кариния и Ольвен ещё держались перед его обаянием, но, чувствовалось, им тоже осталось недолго.


- Ты почему весь день дуешься? - наконец, они остались вдвоём. Тор с Шиханом уехали куда-то по делам, Ольвен занималась в библиотеке, а Киран с Натаном сидели вдвоём в гостиной. Делать им было больше нечего, поэтому пожиратель достал свитки, тушь, и самозабвенно рисовал события последних дней. Натан смотрел в камин и молчал. Киран отложил кисть и бросил взгляд на своего контрактора. - Ну? Так почему дуешься?

- Ты слишком хорошо со всеми сошёлся, - нехотя признался Натан.

- Разве это плохо?

- Нет, но... - маг замолчал, не зная, как выразить свои мысли словами.

- Ты что, ревнуешь?

- Нет! - крикнул маг. И такая поспешность была в его возгласе, что Киран против воли рассмеялся.

- Ладно, я постараюсь сильно не навязываться. Но ты тоже постарайся быть поживее. Мы здесь уже второй день, а ты ходишь, как мешком по голове огретый.

Натан вздохнул, но ничего не ответил.

- Что ты рисуешь? - раздался требовательный голос от дверей. Ольвен внимательно смотрела на столик, где валялись свитки Кирана. Натан опять вздохнул. Лучше бы Тор отдал её в школу. Зачем он оставил её дома в этом году? Видно же, что это бьёт по самолюбию девчонки: она, такая одарённая, и намного более умная, чем неудачливый старший брат, по какой-то непонятной причине отправлялась до сих пор была дома, а не в школе. Несправедливо. И никого не волновало, что девочек всегда отдают на обучение позже, чем мальчиков, если отдают вообще.

- Это мой дневник, - Киран старался быть вежливым, но младший маг видел, как он подобрался, готовый к любым неприятностям.

- Похоже на детские каракули, - бросила Ольвен и тут же презрительно добавила. - Ты что, писать не умеешь?

- Мистресс Ольвен! Я же попросил вас ждать в библиотеке! - послышалось из коридора. Старик Адельберт, жрец Неназываемого, старый друг семьи и бывший служитель храма Пяти Радостей. Когда-то он был настоятелем, но эти времена давно прошли, и теперь он жил в Дубовой роще, занимаясь преподаванием на дому. Когда-то он учил Гвен, мать Натана, потом самого Натана, а теперь и Ольвен.

- Я устала! - девочка развернулась на каблуках и, проскочив сквозь гостиную, скрылась в дверях на противоположной стороне комнаты. Старику было за ней не угнаться.

- Я приношу извинения за мою ученицу, юность, она неусидчива в своей стремительности, - учитель поклонился.

- Ничего страшного, свет Адельберт. Ольвен всегда была такая. И здравствуйте, мы ещё не виделись после моего возвращения, - Натан встал навстречу и тоже поклонился.

- Натан? - Адельберт прищурился, рассматривая молодого человека. - Как ты вырос! Я даже не узнал сразу. Ты уже вернулся из школы? Как у тебя дела?

- Да, всё хорошо, спасибо, - Натан неуверенно улыбнулся. Он был рад встретить своего старого учителя, но что отвечать, если тот вдруг поинтересуется его демоном - ещё не знал. Официально комиссия разрешила сдавать ему экзамен без фамильяра. Редкий случай, но время от времени такое случалось. - Познакомьтесь, мой... напарник, Киран. Мы вместе работаем.

- Очень приятно, - мужчины пожали друг другу руки. Тут взгляд Адельберта скользнул по столу, где в беспорядке лежали свитки.

- Это очень похоже на священные писания, - немного изменившимся голосом сказал старик. - Правда, таких я никогда раньше не видел. Вы живописец?

- Не совсем... - Киран прищурился. Священные писания? Это те украшения в храмах, о которых говорил Натан? - Но я бы хотел как-нибудь посмотреть на первоисточник. Думаю, я сильно отошёл от оригинала.

- Да у вас талант! - Адельберт, забыв о сорванном уроке, рассматривал узоры, завороженно водил пальцами по линиям, будто они выпуклые. - Рисунок да, отличается, но общий стиль, дух - просто невероятно. Я никогда не встречал ничего подобного. Вы ведь видели каменные столбы вдоль дорог?

- Да, такие высокие, с бороздками.

- Это не просто бороздки, а такие же священные писания, как у вас, - удивлённо уточнил Адельберт. Он не ожидал, что может услышать такой презрительный отзыв от храмового живописца, каким Киран был просто обязан быть. Лишь еле заметно дёрнувшаяся бровь выдала то, что на самом деле подумал о "таких же священных писаниях" пожиратель. - Но это правда, они даже ни в какое сравнение не идут с вашими произведениями. При каком храме вы обучались?

Киран открыл и закрыл рот. Беспомощно посмотрел на Натана.

- Он самоучка, - младший маг улыбнулся и продолжил, не давая никому вклиниться. - Кстати, свет Адельберт, я помню, в храме Пяти Радостей находятся одни из самых старинных священных писаний?

- Да... Мы всегда гордились нашими изразцами.

- Киран ищет лучшие примеры священного искусства, чтобы оттачивать своё умение. Если бы вы могли поспособствовать...

- О, мастер Натан, конечно же. Я напишу сопроводительное письмо настоятелю Пиелу, чтобы вас пустили в главный зал не во время службы, - Адельберт вновь склонился над свитками. - Такой талант не должен пропадать. Скажите, вы сотрудничаете с каким-нибудь из храмов? Нет? Может, хотите обновить нашу коллекцию?

Киран лишь качал головой и что-то смущённо мямлил. Откуда Натан знал, что он во что бы то ни стало захочет увидеть эти "священные писания"? С другой стороны, это было не так уж и сложно, зная все обстоятельства. Если изразцы похожи на то, что рисует сейчас Киран, возможно - это записи какого-то другого пожирателя, побывавшего здесь раньше? Возможно, там откроются многие тайны, откуда взялись Врата, и Печати, и Книга Имён... Но почему Киран не знает ничего об этом? Почему никто из пожирателей, кого он встречал в Доме Туманов, не знал об этом мире? Значило ли это, что тот, предыдущий пожиратель, не вернулся? Но если не вернулся, то почему? Существует ли здесь, в этом мире, какая-то серьёзная опасность, которой Киран пока что просто не чувствует, просто не встретил?


За заботами незаметно наступил вечер. Ужин прошёл в шумной обстановке за большим общим столом. Вернувшийся Тор был молчалив и задумчив. Натан время от времени бросал в его сторону настороженные взгляды, но ничего не говорил.

Наконец, когда ужин закончился, Тор поманил сына к себе.

- Хочу поговорить с тобой. Зайди в кабинет через час.

Время до этой встречи для Натана оказалось настоящей пыткой. Он и хотел услышать, что хочет сказать отец, и в то же время боялся. Больше всего он не любил неопределённость. Чего ждать от этого разговора? С одной стороны, ничего страшного не должно произойти: Натан уже взрослый маг, самостоятельный, с фамильяром. Но с другой стороны - это же Тор. И, несмотря на всё самоубеждение, детские страхи возвращались вновь и вновь.

Старый кабинет, с большими кожаными креслами, огромными книжными шкафами, массивным дубовым столом, заваленным различными бумагами и свитками... И особенный запах, какой бывает только в библиотеках. Сколько воспоминаний связано с этим местом. Сколько раз он пробирался сюда тайком, сколько книг он испортил в своей детской неуклюжести, сколько раз его ловили на горячем, из-за того, что он слишком увлекался чтением и терял счёт времени. Натан передёрнул плечами, сбрасывая оцепенение, и прошёл к дивану. Здесь он засыпал не один раз. И не один раз сидел, выслушивая поучения отца.

- Я хотел поговорить о планах, - Тор сделал неопределённый жест, предлагая сесть. - Уже весна, начинаются посевные. Что ты думаешь делать? Я приму любое решение: если ты останешься дома - мне давно уже не хватает помощников; если решишь ехать - я тоже пойму, тебе нужно собирать практику для повышения степени.

- Я... я думал поездить первый год, посмотреть, как пойдёт дело, - у Натана уже было столько идей на этот счёт. Нужно срочно догонять Горана и Лорен, причём, они ведь тоже не будут сидеть на месте. Если они втроём действительно хотят открыть собственное дело, то сейчас нужно будет очень крепко попотеть. Ехать в столицу смысла нет - там и так уже всё давно поделено, да и невозможно младшим магам переплюнуть старших. А вот попутешествовать по провинциям - самое оно. Иногда в глуши можно найти такие громкие заказы, что мама не горюй - ведь там живёт мало магов, кто захочет самовольно закапывать себя в деревне? Естественно, с серьёзной проблемой деревенские маги в одиночку справиться не могли.

- Я понял, - Тор кивнул. - Что ж, весна - самое время для начала карьеры. Когда определишься с датой отъезда - дай знать. Я помогу тебе с экипировкой.

- Спасибо, отец.

В кабинете повисла тишина - Натан ждал, когда его отпустят, а Тор молчал, собираясь с мыслями.

- И вот ещё что... - наконец, решился он. - Этот Киран, которого ты якобы призвал. Я понимаю, что вы теперь вместе до конца дней, и вам нужно будет уживаться, но... Не нравится он мне. Что-то с ним нечисто.

- Что ты имеешь ввиду, отец?

- Он какой-то... - Тор покрутил ладонью, пытаясь сформулировать почётче, - Скользкий, что ли. В "Роще" всего пару дней, а все девки от него без ума. И не красавец ведь. С работниками слишком легко сошёлся, как будто бы свой. Я никогда не видел, чтобы чужака так легко принимали, - он сделал паузу. - Причём, я читал отчёт ректора Стефана. Там сказано, что он - не воин. И как "не воин" мог швырнуть меня со ступенек одной рукой?

Натан нервно улыбнулся. Врать отцу он не мог - сразу раскусит. Но и сказать правду нельзя. Слово "пожиратель" - табу. Ни при каких обстоятельствах он не сдаст Кирана. Да, Киран - не безучастный фамильяр, как все демоны, который делает только то, что прикажут. Он всё время везде лезет, всем интересуется, пытается помогать. Даже если эта помощь выходит потом боком - он всегда старается сделать как лучше. И чем дольше он живёт в этом мире, тем больше становится похож на человека. Всё больше становится напарником и другом. Несмотря на то, что у Натана всё время теперь болит голова.

- Он хорошо приспосабливается. Наш мир для него совершенно новый, Киран не знает наших законов и обычаев. Ему просто повезло, что он такой гибкий, иначе сломался бы ещё в школе. Может, он просто неправильно понял ректора, когда тот спрашивал его об умениях. Киран ведь не профессиональный воин.

- Адельберт ещё говорил о его удивительном таланте к священным писаниям. Ты разговаривал с Кираном об этом? - Тор откинулся на спинку кресла, но глаз с сына не спускал.

- Да, - Натан чувствовал, как страх подбирается всё ближе и ближе - лишь бы не сболтнуть чего лишнего. - Это его дневники. Он говорил, что в его мире так пишут.

- Так пишут?! - глаза Тора зажглись азартом. Ничего хорошего это не предвещало. - Может ли это значить, что Неназываемый, наш господь и покровитель, пришёл из другого мира?! Может быть пришельцем?!

- Эээ...

- Раз Киран пишет этими каракулями, он ведь может их и читать, ведь так?

- Ну, да...

- Первым делом съездите в Храм Пяти Радостей. Сможет ли он прочитать, что там написано на стенах?

- Но прошло уже больше тысячи лет, я могу поспорить, что их язык менялся так же, как и наш. Тем более, наши мастера перебивали узор не зная его значения, погрешности, накопившиеся за это время могли оказаться...

- Неважно! - Тор вскочил и в волнении начал кружить по кабинету. - Если твой приятель не врёт, и действительно это - запись его языка... Ты представляешь, какой переворот в истории и религии это может сделать? Сколько открытий, новых откровений он может принести?

Натан внутренне содрогнулся: Тор увидел цель, пока что недоступную пониманию младшего мага. С упрямством быка он будет двигаться к ней, сметая всё на своём ходу. Возможно, на этом можно будет прославиться. Или заработать денег, влияние, могущество... Возможность читать древние надписи в храмах - это было бы невероятно. Странно, что самому Натану это как-то не пришло в голову.

- Отправляйтесь завтра же, - резко остановившись, заявил он. - И возвращайтесь как можно быстрее. Я должен знать, что там написано. Ты понял?

- Да, отец.

- Иди.


- Что это? - Требовательно поинтересовалась Ольвен, тыча в один из Кирановых свитков. Натан поморщился. Он надеялся, что девчонка не проснётся так рано, и они уедут до того, как она сможет выйти их провожать. Но вот он, завтрак в предрассветных сумерках, а маленькое чудовище уже сидит за столом и пытается командовать. У Ольвен были такие же каштановые волосы и светло-карие глаза, как у Натана. Такая же форма лица, и такой же нос. Они оба были очень похожи на Гвен, свою мать. Но какими разными они оказались по характеру! Натан вспомнил, какой душкой была его сестра, когда была ещё совсем малышкой. Но от этого пухлого розовощёкого карапуза остались только воспоминания.

- Портрет, - Кирана невозможно было сбить с курса разными глупыми вопросами. Это был его последний завтрак "на дружественной территории", как он это называл, и пожиратель, похоже, собрался уничтожить всё продовольствие, до которого мог дотянуться. Его опасения, что это последний шанс так хорошо поесть были вполне понятны и оправданы.

- Чей?

- Одной девушки, - Киран бросил взгляд на свиток, как будто бы сверяясь с тем, что там написано. - Она очень умная и красивая. И характер у неё намного лучше, чем у тебя.

Насчёт характера Натан бы поспорил. Он знал Лорен намного дольше, чем Киран, и большей язвы, чем она, ещё не встречал. Скурпулёзная и педантичная до сумасшествия - она была не тем человеком, с кем Натан хотел бы провести жизнь до конца дней своих. Хотя, сердцу ведь не прикажешь. Оставалось надеяться, что у Кирана это со временем пройдёт. Особенно с учётом того, что магичка вряд ли когда-либо ответит ему взаимностью.

- Ты что, в неё влюблён? - судя по тону, Ольвен собиралась поизмываться над Кираном, но того, как всегда, было сложно смутить.

- Да. А если ты будешь продолжать себя вести, как сейчас, то тебя никто никогда не полюбит.

Ольвен обиженно засопела и села на своё место. В этот ранний час на кухне они были только вчетвером: Натан, Киран, Ольвен и сонная Кариния, которой выпало провожать путников в дорогу. Их сумки были свалены тут же.

- Возьмите меня с собой, - вдруг шёпотом попросила девчонка, когда Кариния вышла в кладовку за ещё одной порцией вяленого мяса.

- Что? - Натан закашлялся, поперхнувшись.

- Если ты сейчас сбежишь с нами, то отец никогда не отдаст тебя в школу, - Киран оторвался от своей тарелки и внимательно посмотрел на Ольвен.

- Он и так не отдаст, - Ольвен насупилась, став похожей на маленького воробышка. - Я подслушала, как он сватал меня Калхоунам. Я не хочу.

- Поэтому ты пыталась призвать Каллана?

Ольвен не ответила, насупившись ещё больше.

- Хочешь стать, как Натан? - Киран улыбнулся. - Младшим магом без фамильяра, который не знает, чем ему заняться?

- Неправда! Он сильный и храбрый, и спорит с отцом, - Ольвен покраснела, вдруг вспомнив, что предмет их разговора сидит здесь же, за столом. - Я тоже так хочу, - почти на грани слышимости добавила она, опять уткнувшись взглядом в стол. - Я не хочу замуж.

- Сильный аргумент, - Киран нахмурился, изображая работу мысли. - Натан, что скажешь?

Натан не верил своим ушам. Ольвен его хвалит и говорит, что мечтает стать такой, как он? Нет, невозможно. Маленькая манипуляторша.

- У нас нет денег отдать тебя в школу. А без грамоты ни одного мага не возьмут на работу. Причём, отец не стал бы столько времени тратить на твоё обучение, если бы хотел, чтобы ты всегда сидела дома. Мы через неделю вернёмся, и тогда я поговорю с отцом, обещаю.

- Правда? - Ольвен, наконец, осмелилась поднять глаза и посмотреть на брата.

- Правда. А теперь иди спать. Весь день будешь, как варёная.

- Нет, я вас проведу.

Натан лишь вздохнул. Спорить сейчас, когда на душе так светло, совершенно не хотелось.


- А говорил, что она вредная, - хмыкнул Киран, когда их уже нельзя было услышать. У ворот стояли двое - Кариния и Ольвен - и смотрели вслед удаляющимся всадникам.

- Помолчи.

Они проехали сквозь уже начавшую просыпаться деревню. Грязь всё ещё не подсохла, и приходилось ехать медленно, чтобы лошади не спотыкались и не увязали. Дорога к храму в одну сторону обычно занимала пять дней. И Натан надеялся, что где-нибудь по пути им может подвернуться работа. У них было с собой достаточно харчей и денег для двух простых людей, но маг был почти уверен, что Киран съест всё в ближайшие дни, и оставшееся время им прийдётся голодать.

- Когда вырастет, будет точь-в-точь, как ты, - добавил пожиратель, когда они миновали деревню и добрались до большой дороги.

- Ты на что это намекаешь?

- Могу поспорить, что когда ты был маленький, то ещё сильнее всех доставал, - как ни в чём не бывало, продолжил Киран.

- Эй-эй!

- Я что-то не то сказал?

- Ах, ты!..


Глава 7



Натан поёжился. Храм Пяти Радостей казался частью горы, на склоне которой расположился. Величественный и древний, он, казалось, с грустью смотрел на приближающихся путников. Бубенчики позвякивали на стылом ветру, да разноцветные флажки тихо шелестели о чём-то своём. После войны уцелели в основном только горные храмы. Те, которые стояли на холмах, в большинстве своём были разграблены и разрушены, и сейчас лишь некоторые из них постепенно восстанавливались. Если бы была возможность увидеть священные писания где-нибудь ближе, то они ни за что не поехали бы в такую даль. Но, к сожалению, даже в том храме, где пыталась колдовать Ольвен, все фрески и украшения уже давно были сбиты, и если и можно было найти что-нибудь уцелевшее, вряд ли Киран смог бы узнать что-то новое по таким мелким кускам. Здесь, на высоте, воздух был намного суше и холоднее, чем в долине всего в паре дней пути. Казалось, что весна сюда только-только собирается: по ночам дорога замерзала, а на рассвете склоны всё ещё искрились инеем. Не удивительно, что Адельберт оставил эти места - для его старых костей такие условия совсем не подходили.

Там дальше, в сторону заката, за перевалом, зажатая между морем и горами, находилась плодородная долина, Дюрс. Натан был там лишь однажды, когда мать ещё была жива. В маленьком приморском городке жила их родня, дед, тётка и её двое детей, в то время шумных мальчишек. Сейчас, наверное, они были уже серьёзными мужами с собственными семьями и визгливыми детишками.

А ещё дальше лежало бескрайнее море. Говорят, там, далеко-далеко за горизонтом были другие земли, и Натан даже видел их на картах. Населённые неведомыми чудовищами и людьми со странными верованиями. Но в последний раз корабль уходил в ту сторону так давно, что истории о нём казались скорее сказками, чем правдой.

Они остановились перед высокими воротами. В правой створке скрипнула дверца, и навстречу заспешил монах в тёмном одеянии до самой земли. Похоже, их приближение заметили со смотровой башни и давно ждали.

- Судя по следам на земле, ворота уже давно не открывали, - шепнул Киран, пока монах был недостаточно близко, чтобы услышать.

- Я знаю. После войны многим храмам пришлось нелегко. Этот не исключение, - так же тихо ответил Натан.


Их разместили в одной келье - здесь бывало много паломников, и на всех места не хватало. Храм Пяти Радостей был известным местом, и каждый год сюда приезжали тысячи верующих. В тесной комнатке можно было с трудом разминуться, а Киран ходил полусогнувшись - боялся задеть низкий потолок.

В ожидании, когда настоятель пригласит к себе, они бродили по гулким коридорам, рассматривали фрески, наблюдали за паломниками и монахами. Служба только началась, и торопиться было некуда.

- Здесь сплошные героические полотна, - недовольно пробурчал Киран, подойдя к очередной стене. От пола и до самого потолка её занимало изображение какой-то битвы. Воины в боевых порядках шли друг на друга стеной, их лица были искажены яростью и страхом, над ними парили какие-то существа, то ли демоны, то ли метафоричные эмоции. - Как будто бы люди не умеют больше ничего, кроме как драться.

- Ты так говоришь, будто сам белый и пушистый.

- Я и есть. Белый и пушистый.

- А кто убил уже четверых? Меньше года в этом мире, а сколько трупов больше, чем у меня.

- Это была вынужденная самозащита. А ты посмотри на это, - Киран кивнул в сторону стены. - Убийство ради убийства. Отвратительно.

Натан вздохнул. Объяснить механизмы поведения человеческого общества оказалось намного сложне, чем он думал раньше. То, что считаешь само собой разумеющимся, обосновать сложнее всего. Они уже второй месяц спорили о причинах и смысле войн, но пока что оба оставались при своём мнении. Маг говорил, что это вынужденное зло, пожиратель говорил, что это низменное проявление бессмысленной жестокости.

- Настоятель Пиел ждёт вас, - раздался у них за спинами учтивый голос. Старый монах склонился в поклоне. - Пожалуйста, следуйте за мной.


Кабинет настоятеля оказался просторным и светлым. Никаких шкафов, как у Тора. Стены были украшены коврами и гобеленами, картами и портретами. Несколько стульев в беспорядке стояли возле стола. Сам настоятель сидел в кресле, и на фоне огромного окна во всю стену казался чёрным силуэтом, вырезанным уличным художником.

- Свет Пиел, - Натан учтиво поклонился. С секундной задержкой Киран последовал его примеру. Настоятель взмахнул рукой, предлагая гостям садиться.

- Я прочитал послание света Адельберта. Вы хотите изучить Священные писания.

- Да, свет Пиел, если вы позволите.

- Могу ли я взглянуть на ваши работы?

Натан кивнул Кирану, и тот достал из сумки несколько свитков. Настоятель долгое время рассматривал узоры и уже знакомым жестом водил пальцами по линиям, следуя их изгибам и поворотам.

- Вынужден признать, у вас несомненный талант, - наконец, сказал он. - Вы учились у какого-то мастера?

- Нет, я самоучка.

Настоятель Пиел кивнул и вновь погрузился в изучение свитков. Натану и Кирану не оставалось ничего другого, кроме как ждать.

- В это время года у нас всегда много паломников, и службы идут не прекращаясь, - после затянувшегося молчания вновь подал голос настоятель, не отрывая взгляда от рисунков. - Если вас устроит ночное время, то я попрошу братьев сопровождать вас начиная с сегодняшнего вечера. Либо же нужно будет подождать, пока закончатся весенние служения. Это произойдёт через семь дней.

Натан бросил взгляд на пожирателя. Нет, этот даже лишний час подождёт с трудом. От любопытства Киран готов был лопнуть хоть сейчас.

- Нам подойдёт ночное время, свет Пиел.

- А, и ещё одно... - настоятель, наконец, поднял глаза на своих гостей. - Я не знаю, насколько хорошо вы работаете с камнем, но... - он приподнял свиток и улыбнулся. - Мне бы хотелось получить образцы вашего искусства для нашего храма. Иначе я просто не смогу отпустить вас.


В горах ночь наступала необычно. Вершины ещё подсвечены яркими лучами закатного солнца, а в долинах уже вечер. Киран стоял на внешней стене и рассматривал идущую от перевала дорогу. Ровная и широкая, ухоженная. Они приехали сегодня по другой её части, ведущей к долине. Колокольчики тихо звенели на ветру, и от этого звука кошки скребли на душе. Странно, он ведь никогда раньше их не слышал. Почему же ему так тоскливо?

- Ждёшь вечера? - незаметно подошедший Натан встал рядом. Вид очень сильно отличался от того, что он наблюдал на протяжении последних пяти лет. На юге не было гор. Возле школы не было даже холмов.

Киран кивнул. До окончания службы оставалось меньше двух часов. И тогда, может быть, он узнает историю своего предшественника. Что это за мир? Как появились Врата и Печати? Почему тот, другой пожиратель, не вернулся, а если вернулся, то почему не рассказал об этом месте остальным? Киран вспомнил свою бытность нечеловеком. Раньше он не один и не два раза видел открытые Врата, ждущие своих демонов. Он знал, что с той стороны находится человек, который призывает этого самого демона, кто-то из сородичей говорил об этом. Но ни разу у него не возникло желания заглянуть туда и посмотреть, что же это за мир и зачем демоны так туда стремятся. Никакого любопытства. Сейчас это чувство было для него одной из основных движущих сил. Киран остался в этом мире и продолжал его исследовать скорее из любопытства и упорства, чем почему-либо ещё. Сейчас его старое поведение казалось странным, но тогда оно было естественным и единственно возможным. Станет ли он опять равнодушным когда вернётся домой?

- А что, если это просто совпадение и там ничего не написано? - озвучил свой самый главный страх Киран.

- Тогда ты ничего не потеряешь, - Натан опёрся о парапет, рассматривая вершины гор, окрашенные закатным солнцем в яркие оранжевые тона. - Всегда есть другое место, где можно искать.

- А ты тоже можешь стать служителем культа? - пожиратель вдруг вспомнил старый вопрос, который в своё время постеснялся задать при Адельберте, а потом забыл, пока не увидел настоятеля Пиела.

- В смысле?

- И Адельберт, и Пиел - оба пахли демонами. И многие старшие служители здесь - тоже. Они ведь маги?

- Да. В семинарию берут только магов, закончивших школу.

- А монахи? Они вроде бы обычные люди.

- Не путай мягкое с тёплым. Монахи - это монахи. Даже ты можешь отправиться в монастырь. А старшие служители, которые читают службы и следят за храмами, - это старшие служители.

- Кто-то спускается по дороге.

- Где?

- Вон, - Киран показал рукой куда-то вперёд, где дорога выворачивала из-за деревьев. - Поздновато как-то.

Наконец, Натан тоже рассмотрел одинокого всадника. И его одежда, и конь мышастой масти сливались с фоном настолько, что было удивительно, как Киран его вообще заметил. Действительно поздно. С другой стороны - путник ведь спускался с перевала, а не поднимался на него, так что не так уж и удивительно.


Когда служба закончилась и Натан с Кираном шли в главный зал, то поздний путник опять попался им на глаза. Они стояли в конце одного из колонных переходов, пришелец и один из жрецов, и шёпотом о чём-то спорили. Сопровождающий мага и пожирателя монах едва заметно вздрогнул и заспешил мимо, увлекая за собой "почётных гостей".

Огромное полутёмное помещение ещё хранило в себе запах и тепло сотен паломников, когда они вошли. Монахи неторопливо гасили светильники и мыли полы. Тихий шорох мётел и швабр отбивался многоголосым эхом от высоких сводов и гулял между колонн. Монах подвёл их к одному из старших служителей и, откланявшись, исчез в полумраке зала.

- Я Оран, младший смотритель. Настоятель Пиел поручил вас моим заботам.

- Добрый вечер, свет Оран. Я Натан, это мой напарник Киран. Вы уже знаете, почему мы здесь? - Натан церемониально поклонился и жрец вернул ему поклон. Старше Натана лет на десять, он выглядел ещё не взрослым мужем, но уже не юношей. Коротко стриженый, в просторной жреческой одежде насыщенных цветов. Верхняя ярко-голубая накидка хорошо подходила по цвету к его глазам, похожим на окно в летнее ясное небо. На мгновение маг подумал, что Оран мог выбрать карьеру смотрителя именно из-за того, чтобы красоваться именно в этом наряде, а не в красно-оранжевых накидках, в каких ходили чтецы, служители, читающие службы.

- Пойдёмте, я отведу вас к началу Писания, - младший смотритель взял несколько светильников и уверенно направился куда-то направо, в дальний конец зала. - Это один из самых первых списков с оригинала, находившегося на Королёвой круче. И один из самых хорошо сохранившихся, - и столько гордости было в его голосе, как будто бы в своё время он лично снимал эту копию.

Они остановились перед стеной. На высоте человеческого роста в камень была вмурована широкая мраморная полоса. Киран в задумчивости прошёлся туда-сюда, рассматривая линии и завитки. Натан отошёл чуть в сторону, чтобы больше видеть, разложил переносной столик, достал свитки, кисти, тушь и приготовился записывать. Оба тянули время, ожидая, когда Оран уйдёт, но тот почему-то не торопился.

- Спасибо, вы можете идти, - наконец, не выдержал Натан.

- О, простите. Я хотел посмотреть, как вы будете работать. Храм уже облетел слух о вашем чрезвычайном мастерстве, поэтому я...

- Я предпочитаю работать без лишних свидетелей, - довольно холодно оборвал его Киран.

- Но уже ночь, я мог бы помочь со светильниками.

- Спасибо за беспокойство, - Натан решил взять разговор в свои руки. Киран заметно нервничал и мог сказать или сделать что-нибудь не то. - Но мы справимся. Мы обязательно покажем вам результаты исследований. Но понимаете, новая обстановка, такой удивительный, уникальный памятник... Мой напарник очень волнуется, и сейчас хотелось бы поменьше его отвлекать, - магу всё больше нравилось называть пожирателя напарником, а не фамильяром. Было в этом что-то правильное. Младший смотритель расстроенно покивал, но всё же сдался и, попрощавшись, ушёл. Киран поставил свой фонарик на пол, возле самого начала Писания и ещё раз прошёлся вдоль стены, водя пальцами вдоль линий. Вернулся к началу. Было видно, что он напряжённо о чём-то думает.

- Ну как? Понятно что-нибудь? - напомнил о своём существовании Натан.

- Понятно, но плохо. Это чужой текст, со своим стилем. Не такой, как мой. Но его явно писал кто-то из моего рода, - Киран посмотрел вдоль стены, прикидывая длину барельефа. - Камни стёрлись от времени, и люди ведь копировали его бездумно, не понимая, каким он должен быть. Многое непонятно, но я попробую перевести, что смогу, - и неуверенным тоном добавил: - Кажется, он был пожирателем, а не человеком, когда это писал, поэтому многие мысли невозможно перевести на человеческий язык. Я постараюсь передать смысл максимально близко к оригиналу, но не уверен, что получится.

Киран провёл пальцами сверху вниз, как будто бы считывая изгибы линий и, двинулся вдоль стены:

"Нет обычной еды, но сила разлита вокруг. Её можно брать без усилий. Не знаю, как так получается. Удивительно, что никто из нас не приходил в этот мир раньше. Может, это не так, но я не могу найти никаких следов. Здесь нет демонов. Я оставляю эти воспоминания, так как не знаю, что меня ждёт: очень странно, что в таком богатом мире нет никого из нас. Возможно, загадка в людях", - он часто запинался и делал длинные паузы, подбирая слова. - "Я наблюдаю их уже несколько циклов, и они немного отличаются от людей из других миров. Они тоже могут свободно брать силу, пусть у них это и плохо получается."

- Я думаю, он имеет ввиду магов, - Киран посмотрел на Натана. - И эти записи о времени, когда здесь ещё не было демонов.

- Похоже на то. А циклы - это что? Вы подвержены каким-то циклам?

- Нет. Похоже на то, что это годы, - Киран опять провёл рукой по резьбе, мимо которой только что прошёл. - Циклы изменений мира. У нас нет ничего подобного.

Киран двинулся дальше, но почти сразу остановился.

- Здесь неразборчиво, но, кажется, он познакомился с кем-то из магов. Описание довольно подробное, но с человеческой точки зрения... хм... бесполезное Кажется, это была какая-то девушка, - пожиратель наклонил голову, как будто к чему-то прислушиваясь. - "Она приходила говорить к озеру, а я слушал. Их речь пусть и запутанна лишними подробностями, но достаточно проста. Я начал понимать, о чём она говорит, и настало время, когда мне захотелось ответить. Играть безмолвного духа озера наскучило. Она сначала боялась, но возвращаясь раз за разом, всё больше привыкала ко мне. Она была берущей силу, и я смог вблизи изучить, как она это делает. Очень неэффективно. Она говорила, что сильный маг, но я видел, как она слаба. Если её научить правильно собирать силу, она была бы намного сильней, и могла бы защитить то, что дорого".

Киран остановился и зябко потёр руки. Казалось, камень выпивает из него всё тепло.

"Она приходила ко мне за советами. Было забавно делать разные мелочи, такие простые для меня, и такие важные для неё. За ней начали приходить другие люди. Просили, и в благодарность приносили еду. Потом построили дом, я не уверен, что понял, чего они хотели. Он вроде бы для меня, но мне не нужен дом. Они сносят туда то, что зовут дарами, и просят. Она живёт намного быстрее меня, и всё реже приходит. Теперь чаще приходят её потомки, ещё сильные и ловкие. Я придумал, как берущих силу сделать сильнее. Демоны моего мира хорошо подходят. Они будут впитывать силу этого мира, и отдавать людям. И возвращаясь к нам, они будут приносить часть местной силы.

Она ушла.

Я собрал имена, какие помнил, в книгу. Первые попытки закончились неудачей. Демоны и люди слишком разные, чтобы понять друг друга, и у демонов нет того терпения, которое было у меня. Понадобились многие циклы, чтобы разобраться. Пришлось менять способ призыва. Если демону навязать человеческую сущность, всё становится проще. Потомок её потомка был первым, кому удалось призвать демона.

Почему здесь нет никого другого из моего рода? Но если будет много нас, то сила этого мира быстро истощится. Пусть лучше демоны несут её остальным по капле. Я не хочу, чтобы люди этого мира почувствовали лишения людей других миров.

Теперь у меня много домов. Приходится приходить во все, чтобы послушать людей. Я не понимаю, почему они так ждут от меня помощи. Многое они могут решить сами. Я трачу много сил и всё больше голоден.

Потомки её потомков берут больше, чем им нужно. Другие люди страдают и пытаются защитить то, что им дорого. Это сложно, и мне трудно понять, зачем они это делают. Иногда я видел похожее у демонов, но они боролись за еду. Здесь еды всем хватает, но они продолжают бороться. Всегда находятся те, кто обижен.

Я думаю, здесь всё же кто-то был из моего рода раньше. Не может быть, чтобы никто не находил этот мир, но никто не рассказывал о нём в Доме Туманов. И я не могу найти свидетельств, что кто-то был здесь. Это притягивает. Мне стоит вернуться домой, но тайна держит. Этот мир ещё не до конца изведан. Будет странно в Доме Туманов рассказать неполную историю. Возможно, здесь есть какая-то опасность, просто я её ещё не осознал.

Другие берущие силу, не потомки её потомков, узнали как призывать демонов и пользоваться ими. Теперь они защищают то, что дорого, с не меньшей силой, что и потомки её потомков.

В её город пришло много людей. Они убивают всех подряд. Потомки её потомков просят о помощи. Я устал. Этот мир слишком велик, чтобы познать его до конца, пусть даже земля упадёт на солнце.

Я съел всех пришельцев. Я поверг во тьму тридцать тысяч шестьсот пятьдесят и шесть человек. Их мысли и чувства бродят во мне, и я не могу избавиться от них. Я теряю себя.

Я велел копировать эти записи во всех домах, какие только возведут для меня люди. Такими, какие они есть сейчас, без изменений. Я надеюсь, что ты, пришедший после меня, увидишь их. Остерегайся людей. Ни в коем случае не прикасайся к их чувствам, они губительны для таких, как мы. Возвращайся домой, там ты будешь в безопасности.

Спаси меня."

Натан поставил точку и поднял взгляд от свитка. Длинный узор, занимавший огромный кусок северной стены в главном зале, оказался такой короткой историей. Киран стоял у дальнего края барельефа, упёршись головой в стену и не шевелясь. Маг отложил кисть. Ему было трудно представить переживания напаринка - сейчас его больше волновали собственные мысли и чувства. Было что-то безумное в том, что Неназываемый - бог всего севера, оказался таким же пожирателем, как и его фамильяр. И, судя по всему, давно почивший. Сам Натан никогда не считал себя особо верующим, но настолько привык жить с мыслью, что "там кто-то есть", что теперь сердце странно ёкало.

Но теперь он точно знает, что именно Неназываемый научил людей призывать демонов. Один из многовековых теологических споров только что разрешился.

Маг поднялся из-за столика и подошёл к Кирану. Положил руку ему на плечо.

- Ты в порядке? - пусть пожиратель и нашёл свидетельства о ком-то и своего рода, но ведь им уже больше тысячи лет. Люди умирают каждый день. Пожиратели, возможно, пореже, но закона природы это не отменяет.

- Я должен его найти, - голос Кирана был спокоен, но лицо мокро от беззвучных слёз. Он, совсем как мальчишка, вытер лицо рукавом и шмыгнул носом.

- Но сколько лет прошло!

- Он где-то в этом мире, понимаешь? Так и не вернулся.

- Прости за резкие слова, но ты не думал, что он просто умер?

Киран устало вздохнул и помассировал руку, которой только что читал писание:

- Натан, ты не понимаешь. Он пожиратель. И он не был в человеческом теле, вряд ли он догадался изобретённую Печать применить к себе. Это меня можно проткнуть мечом, и я скорее всего умру. А он сожрал тридцать с половиной тысяч человек. Ты представляешь, что это значит?

- Эм... массовая резня?

Киран зло засопел. "Всё тебе объяснять надо", - говорило его лицо. Слёзы уже высохли, не оставив и следа.

- Поедая живых существ, мы получаем их воспоминания. Мои два человека доставили мне массу неприятных минут. Если бы я заранее знал, что так будет, ни за что в жизни не стал бы их есть. Существует множество других способов убийства. А он съел тридцать с половиной тысяч. За раз.

Натан попытался представить, что в нём неожиданно оказались воспоминания такого количества людей и непроизвольно вздрогнул. "Сошёл с ума" было бы самым малым, как можно было бы охарактеризовать такое состояние.

- Пожиратели, как и демоны, не умирают. Мы меняем свои свойства, перетекая из одного в другое. То, что вы называете смертью, мы называем "потерей". "Я теряю себя" стоило бы, возможно, перевести как "я умираю". Но здесь есть серьёзное отличие. Человек, умерев, не возрождается. Он умер. Всё. Но такие, как я, представители моего рода очень устойчивы. Могут пройти сотни, тысячи лет, и ваш старый бог проснётся. И вместе с ним воспоминания всех этих людей. Конечно, много потеряется во время этого сна. И он будет совсем другой личностью, чем был в момент гибели. Но для вас не будет никакой разницы.

Натан нервно сглотнул. Безумный бог был не совмем тем, с кем он хотел бы когда-либо столкнуться.

- Мне понадобится твоя помощь. Нужно его найти.

Маг кивнул. Похоже, у него не было выбора. Но как найти существо, исчезнувшее много сотен лет назад? Сколько времени прошло с тех пор? Тысяча? Полторы? Две? О таких давних временах сохранилось очень мало письменных сведений, да и понять в них что-либо сложно. А в преданиях всё настолько смешалось, что не отличить выдумку от правды.

- Хорошо. А сейчас пойдём. Нужно решить, что будем делать.

Киран молчаливо ждал, пока Натан сложит свои инструменты, и они отправятся обратно в келью. Было видно, что мыслями он не здесь. Самым простым способом найти следы Неназываемого было попасть в библиотеку при одном из храмов или при семинарии. Не может быть, чтобы среди древних текстов не было ни единого упоминания, где состоялась приснопамятная битва со съеденными людьми. А когда есть за что зацепиться, то и искать уже проще. Но как попасть в такую библиотеку? Даже здесь, в Краме Пяти Радостей, их туда просто так не пустят, несмотря на рекомендательное письмо света Адельберта.

Самая большая и знаменитая библиотека была в столице, Лорсе. Ею владели столичная семинария имени света Адена и Храм Унесения Господня. И самым простым способом попасть туда было поступить в семинарию. Тор, наверное, остался бы доволен таким развитием событий. Но это Киран бессмертен, а в планы Натана не входило потратить ещё несколько лет жизни на обучение. Причём, что делать, если в библиотеке не найдётся нужной информации? Придётся начинать с начала, а время уже будет потеряно. Причём, Натан к тому времени уже будет старшим служителем, бегать туда-сюда по всему Торренсу ему будет не с руки. Нужно придумать другой способ.

А пока они будут искать письменные свидетельства, во время путешествий придётся много и внимательно смотреть по сторонам. Свет Оран говорил, что первоначальные Святые писания находились на Королёвой Круче. Может, попробовать начать поиски оттуда? Вряд ли Неназываемый находится там же, где и его дневник, но вдруг? Или, может, Киран найдёт там что-то ещё, что пропустили люди. Осталось только выяснить, где эта самая Королёва Круча.


Глава 8



В дверь их кельи постучали, когда солнце только-только показалось над горизонтом. Натан покосился на спящего в соседней кровати Кирана. Нет, этот точно не встанет открывать. За ночь всё тепло выветрилось, а ледяные плиты пола обжигали ступни. Зябко ёжась, в плаще поверх рубашки, маг выглянул в коридор. Незнакомый монах учтиво поклонился:

- Настоятель Пиел срочно вызывает вас к себе.

- Обоих?

- Да, я вас провожу.

- Минуту, сейчас оденемся, - Натан закрыл дверь, оставив монаха дожидаться в стылом коридоре. - Киран, вставай. Дело есть.

Вскоре, злые и невыспавшиеся, они предстали перед настоятелем. Солнце ещё не добралось до огромного окна кабинета, и на стенах горели светильники, разгоняя рассветный полумрак. Кроме Пиела их ждал и вчерашний незнакомец. Его лицо всё ещё хранило недовольное выражение, и казалось, что если он откроет рот, из него потекут не слова, но яд.

- Доброе утро. Господин Натан, знакомьтесь. Это свет Морган. Свет Морган, господин Натан.

Натан и Киран поклонились по этикету, но Морган лишь слегка склонил голову. Натан почувствовал, как начала дёргаться бровь. Похоже, старый тик приобрёл новое значение, и теперь предупреждал своего владельца о грядущих неприятностях.

- Я приношу извинения за столь ранний зов, но дело не терпит отлагательств, - продолжил тем временем настоятель Пиел. - Господин Морган - посланник из Храма Покров, что в Дюраране. Он прибыл сюда, в Храм Пяти Радостей, чтобы доставить в Покров один ценный артефакт, древнюю реликвию нашей веры. В его обратном странствии ему должны были аккомпанировать четверо наших храмовых воинов, но по несчастливому стечению обстоятельств это невозможно.

Натан кивнул, ещё не понимая, какое отношение это дело может иметь к ним с Кираном, да ещё в такой ранний час.

- Возвращение господина Моргана и реликвии в Храм Покров как можно быстрее, и в безопасности, является очень важным, я бы даже сказал жизненно важным делом, - пользуясь тем, что Морган в этот момент смотрел на Натана и, соответственно, повернулся к Пиелу спиной, настоятель сделал страшное лицо, которое должно было что-то сообщить Натану. Но не сообщило. - Нашим единственным выбором в текущих обстоятельствах является просить вас сопроводить света Моргана до Храма Покров и убедиться в его удачном возвращении.

- Нас? - ошеломлённо переспросил Натан.

- Я ещё раз повторю, что он слишком молод для такого задания, - согласился с Натаном Морган.

- Вас, - торжественно кивнул настоятель Пиел. - Рекомендации света Адельберта, моего предшественника, ставят вас, сына Тора из Двины, выше любых других возможных кандидатов на это задание.

И опять сделал страшное лицо. Сопроводительное письмо Адельберта относилось совершенно к другому вопросу, чем боевые качества Натана или Кирана. Маг понял, что других кандидатов не было.

- Такие ответственные, способные боевые маги, как вы, решат любые проблемы. Храм Пяти Радостей предлагает стандартный договор найма, с начислением баллов по шкале особо опасных заданий, а также достойным денежным вознаграждением.

- Но... - начал было Киран, и получил крепкий тычок локтем под рёбра. Баллы по шкале особо опасных заданий - настоятель знал, как подкупить молодого мага. Даже если бы пришлось работать бесплатно, за баллы для зачёта Натан был готов на очень многое, если не на всё.

- Мы согласны. Когда выезжаем?

- Когда будут готовы лошади. Пожалуйста, собирайте вещи и позавтракайте, я уже отправил необходимые указания на кухню, - настоятель улыбнулся.

- Свет Пиел, вы точно уверены? - Морган повернулся к Пиелу. - Я всё ещё не уверен, что столь молодые маги способны...

- Свет Морган, доверьтесь мне. Разве стал бы я отправлять одну из ценнейших реликвий, Меч Неназываемого, с неопытными желторотиками? Здесь нет места для сомнений.

Натан на мгновение потерял дар речи. Меч Неназываемого? Тот самый Меч? Неужели настоятель Пиел сошёл с ума? Ведь он сейчас именно это и делал, отправлял одну из ценнейших реликвий с желторотиками. Морган опять нахмурился, но в этот раз оставил комментарии при себе.

Нужно написать домой, сказать, что они вернуться позже. И сообщить отцу, что они смогли перевести Писание. Лучше сказать, что не полностью и оставить место для манёвра. Поездка в Дюраран, портовый город, жемчужину Дюрса, не должна была занять много времени - недели две, от силы три, но это означало, что Дубовую Рощу они вновь увидят не раньше, чем через месяц. При условии, что им не попадётся новых заданий или не случится чего-то невероятного.

Но какой смысл отправлять Меч Неназываемого не с храмовниками, а какими-то мальчишками? Для такой реликвии, как Меч, даже четверых хорошо обученных и вооружённых воинов было мало. Может ли такое быть, что Пиел специально отправляет реликвию со слабой охраной, чтобы потом её выкрасть? Слабо верилось, чтобы старший священнослужитель пошёл на такой риск, ведь за потерю реликвии спрашивать будут именно его. Может быть, даже казнят. Что может быть страшнее потери собственной жизни?

Наконец, они двинулись в путь. Небольшая опечатанная повозка с Мечом и три всадника. Гладко выбритый монах, правивший лошадьми, был не старшим служителем, то есть, на магическую поддержку в случае беды рассчитывать не стоило.

Свет Морган хмурился и всё время оглядывался по сторонам. Что заставило его согласиться на безумные условия настоятеля Пиела, оставалось загадкой. Какая спешка могла вынудить разумного на вид человека везти одну из ценнейших реликвий через горы практически без охраны - Натан не мог понять. Происходящее всё больше напоминало какой-то дурацкий фарс. Может, они везут ненастоящий Меч? Подделку, чтобы кого-то выманить? Так думать было намного приятнее.

- Я бы на месте Моргана ни за что в жизни не ввязался в такое, - негромко произнёс Киран, чтобы ни Морган, ни монах его не услышали. Пожиратель и маг ехали за повозкой, охраняя тылы. - Я понимаю, что имена Тора и Адельберта сыграли свою роль, но Морган должен видеть, что у него перед глазами. Ничего личного, но ты же птенец, только после выпуска, а я вообще никто, художник. Что они замышляют?

- Я думаю об этом всё утро, - Натан смотрел на склон. Сейчас они двигались между обрывом и крутым боком горы. - Здесь замешаны либо очень крутые деньги, либо я ничего не понимаю. Но нам в любом случае прийдётся туго.

- Зачем ты тогда согласился?

- Очки для зачёта, - Натан посмотрел на Кирана, как на маленького. - Я должен получить следующую ступень. Я буду самым молодым старшим магом в новейшей истории.

- Ты сумасшедший.

- Нет. Я знаю то, чего не знают они, - Натан улыбнулся. - Напарник всегда круче демона-подчинённого. Ни Пиел, ни Морган даже не проверили в Книге Имён, кто мой фамильяр, хотя могли бы - в каждом Храме есть свой экземпляр. Они были бы очень удивлены, не найдя там записей обо мне. Мы справимся.

Если бы маг смотрел сейчас на Кирана, а не выискивал среди кустов и камней невидимую угрозу, то заметил бы то странное выражение, которое посетило лицо пожирателя на несколько секунд. Но Киран быстро справился с собой и вернул на место обычную маску скучающей невозмутимости.

- Если не считать мелкой живности, то мы здесь одни, можешь не всматриваться, - Киран отвернулся к обрыву. - Думаю, самое интересное начнётся, когда мы отъедем подальше от Храма.

Но они без приключений добрались и преодолели перевал, переночевали на почтовой станции и к вечеру следующего дня проехали почти треть спуска. Этот склон горы был не таким крутым, как тот, что они штурмовали вчера, но тоже не из лёгких. Вскоре кусты и даже низкорослые деревья опять стали привычной частью пейзажа. Наконец, после очередного поворота серпантина им открылся вид на долину. Вдали, сливаясь с горизонтом, блестела ровная гладь воды, а внизу раскинулись густые леса, пастбища и поля. Здесь было намного теплее, чем по ту сторону гор, и всё, на что падал взгляд, переливалось изумительными изумрудными оттенками. Натан украдкой посмотрел на Кирана. Пожиратель, сусликом вытянувшись в седле, внимательно смотрел вперёд. Казалось, он пытается вобрать в себя всё, что видит, запечатлеть этот вид навсегда, чтобы потом возвращаться к нему в воспоминаниях вновь и вновь.

- Нас ждёт засада, - не меняя позы произнёс Киран. - Я чувствую трёх демонов, сколько людей - сказать не берусь. Десяток, не меньше.

- Где?

- Перед поворотом. Вон те скалы и кусты, - пожиратель еле заметно кивнул, указывая направление. - Что будем делать?

"Три демона" значило "три мага". Натан бросил взгляд на Моргана. Тот ехал перед повозкой, как обычно внимательно смотря по сторонам, но ничем не выказывая беспокойства больше обычного. То ли он был хорошим актёром, то ли не знал о засаде. Минут через пять они подъедут достаточно близко, и тогда... Два мага против трёх - не самый лучший расклад, даже если свет был опытным и сильным, а те трое - не очень. Натан и Морган ни разу не пробовали работать вместе, а противник тщательно готовился к нападению. Как обыграть трёх сработавшихся магов, Натан представлял слабо. Можно было попробовать застигнуть их врасплох. Те, кто сидят в засаде, вряд ли ожидают, что первыми нападут не они.

- Что, если мы ударим первыми? Что скажешь?

- Один каменный демон и два воздушных. Мы можем вызвать оползень, это отвлечёт каменного, - Киран указал взглядом на один из камней выше по склону. У Моргана огненный демон, и если он не в сговоре с разбойниками, то сможет удерживать какое-то время воздушных. Но я бы на это не рассчитывал. Лучше быть готовым, что против нас четыре мага.

- Как же быть? И кто разберётся с людьми?

Киран кивнул:

- Я займусь ими. Если бы я готовил эту засаду, там обязательно были бы хорошие стрелки. Приготовь защиту, нужно будет поднять щиты, как только ты ударишь по склону.

Натан зашептал заклинание под нос. Да, он бы поступил так же: сначала бы попробовал расстрелять издалека, потом пустил в ход магов, и только если что-то осталось от противника, вступил бы в рукопашную. Стоило рассчитывать на худшее и ждать арбалетного залпа - остановить кованный болт намного тяжелее стрелы. Киран слегка откинулся назад, опустил руки и слегка пошевелил пальцами, как будто дёргая невидимые струны. Сейчас он походил на задумавшегося мечтателя, рассматривающего небо.

Он заявил, что больше никогда-никогда не будет есть людей. Неизвестно, насколько крепко он будет держать слово, но одно Натан знал точно: пожиратель обставит всё так, будто это волшебство Натана, а Киран - лишь телохранитель, умеющий размахивать мечом. Лошади мерно стучали копытами, с каждым шагом приближая битву. Выпустить два заклинания одновременно было тяжело, но возможно. Конечно, многое зависело от их сложности, мастерства мага и силы демона, но даже недавние школьники вроде Натана могли манипулировать двумя простыми заклинаниями одновременно.

- Давай! - крикнул Киран, и Натан заметил, как в его ладони блеснул маленький Круг, как будто молния проскочила между пальцев. Глухо стукнул об дорогу арбалетный болт, отражённый щитом. И в то же мгновение раздался грохот: по склону, набирая скорость покатились плохо державшиеся камни - за зиму снег притащил много хлама. Морган резко осадил лошадь и поднял руки, готовый выкрикивать заклинания, но до этого так и не дошло. Из-за скал раздались крики, в сторону путников прилетело ещё несколько неточных болтов, и всё затихло. Морган недоумённо опустил руки. Тишину нарушал только шорох мелких камней, всё ещё пытающихся догнать своих уже успокоившихся больших собратьев.

Киран и Натан переглянулись: по крайней мере их подозрения о Моргане, участвующем в заговоре, пока не подтвердились.

- Всё чисто, - ответил пожиратель на незаданный вопрос. - Можно двигаться дальше.

За скалами их ждала выставка ледяных фигур. Арбалетчики застыли в разных позах: кто-то целился, кто-то перезаряжал оружие, кто-то кричал, кто-то тянул из ножен меч. Маги замерли чуть в стороне: отвлечённые камнепадом, они не успели сориентироваться и отразить нападение ледяных змей. Морган завороженно молчал. В его представлении хилый мальчишка только что хладнокровно расправился с засадой. Он смог их как-то засечь, и потом почти одновременно применить три заклятия, одно из которых - призыв средних демонов - было отнюдь не простым, и использовалось в такой манере, без предварительного начертания Круга, только старшими магами.

- Мне не стоило сомневаться в выборе настоятеля Пиела, - покачал головой свет Морган.

Киран странно хрюкнул и отвернулся. Не стоило расслабляться - возможно, это не единственная засада. И если они узнают, что случилось здесь, то следующее нападение будет организовано намного лучше.

Но оставшийся путь до Храма прошёл спокойно. Они спустились с гор, переночевали на нескольких станциях и одном хуторе, проехали несколько мелких городков и несчётное количество деревушек, и, наконец, добрались до Дюрарана, огромного портового города и жемчужины Дюрской долины. Никогда не спящий, шумный, с тысячами запахов и звуков, он казался разноцветным калейдоскопом на фоне изумрудных полей и цветущих садов. Киран, впервые оказавшийся в таком многолюдном месте, бесцельно бродил по улицам, разглядывая дома и прохожих. И Ургель, и Двина меркли перед этим каменным гигантом. Натан поворчал, но согласился остаться в городе на два лишних дня - ему самому было интересно посмотреть, как здесь живётся. Ведь сияние Дюрарана было близко к блеску Лорса, великой столицы, в которой младшему магу ещё ни разу не доводилось бывать.

Они остановились в небольшой гостинице в припортовом районе. "Морской конёк - сочетание цены и удобства!" гласила рекламная вывеска возле входа. Комната была обставлена скудно, но от окна не дуло, а постельное бельё было чистым и без клопов. Книжка с баллами грела душу, а денег было достаточно, чтобы ни о чём не волноваться ещё месяц.

На улице стоял один из тех тёплых весенних вечеров, когда хочется беспричинно петь и танцевать. Натан с Кираном сидели на втором этаже таверны. Находчивый хозяин переоборудовал его под открытую веранду, и теперь в лёгкой прохладе отсюда можно было любоваться отличным видом на залив. Ветер дул со стороны моря и привычный городской смрад немного развеялся. Пожиратель любовался огнями гавани, а маг в очередной раз рассматривал алые печати баллов на страницах зачётной книги. Яркие, чёткие, с отметками Храма Покров, не подлежащие сомнению. Целых четырнадцать штук. Невиданная удача. За обычный заказ можно было получить не больше пяти баллов, а тут целых четырнадцать! И это только начало года. Натан улыбнулся: ещё тридцать шесть, и следующая ступень практически у него в кармане.

- Интересно, что же планировал Пиел, - задумчиво протянул Киран.

- Надеюсь, мы этого никогда не узнаем, - Натан, наконец-то закрыл книжку и спрятал за пазуху. - Меньше знаешь, лучше спишь.

Киран тоскливо вздохнул. Натан, конечно, прав. Но Меч Неназываемого согласно легенде принадлежал когда-то этому самому Неназываемому, Богу, которому поклонялся весь Север. И он тоже был пожирателем. Может, эта тонкая ниточка могла привести к разгадке, где сейчас находится предшественник Кирана. Но увидеть реликвию им так и не удалось - лишь небольшой продолговатый деревянный ящик, в котором она хранилась. После возвращения в Дубовую Рощу они хорошенько допросят Адельберта. Может, удастся вытянуть какие-нибудь ценные сведения. Старый настоятель должен знать массу интересных вещей. Возможно, среди них окажется что-нибудь полезное для поиска. Например, расположение Королёвой кручи, каких-нибудь старых руин или захоронений. Может, точное место, где произошла эта древняя битва, с тридцатью тысячами погибших. Натан лишь когда-то читал, что это якобы был какой-то северный город, где летом день длился целую неделю, а зимой была такая же ночь. Но насколько это было правдой - оставалось неясным. Да и не слишком-то сужало место для поисков, если уж на то пошло.

- А я говорю, что нужно два мага! Два! - донёсся до его уха обрывок чьего-то спора. Киран перевёл взгляд от покачивающихся в гавани кораблей вниз, на улицу. Прямо под верандой, возле входа в таверну спорили двое: огромный мужчина, хорошо за сорок, скорее всего отставной военный - выправка и то, как он держал себя, говорили о богатом опыте работы с мечом, и какой-то мальчишка, в сравнении с которым даже худощавый Натан казался почти богатырём. Оба были в одинаковых плащах тёмно-зелёного цвета с коричневыми и жёлтыми пятнами. В таких было хорошо прятаться где-нибудь на болотах. Киран прищурился. Огромный мужчина был простым человеком. Через ёжик коротко стриженных русых волос и левый висок проходил толстый уродливый шрам. А мальчишка был магом, причём довольно сильным - пожиратель чувствовал его демона, и от этого ощущения волосы на шее вставали дыбом. Огненный дракон - большая редкость встретить такого. Драконы-демоны были не в пример умнее и хитрее остальных высших демонов. Можно было даже сказать, что они не совсем демоны, как и пожиратели. То, что Неназываемый включил в Книгу Имён и их тоже, оказалось неприятным сюрпризом. - Анакс, я знаю твой послужной список и способности. Но даже ты не справишься с жихом один на один, - продолжал увещевать тем временем воин. - Тебе нужен напарник.

- Я работаю один!

- Старикан прав, против жиха ты покойник, - хмыкнул Киран, но двое снизу его услышали и дружно задрали головы.

- На себя посмотри, чучело огородное! - тут же взвился мальчишка. Киран довольно оскалился. Краска уже давно сошла с его непослушных волос, а после недавней стрижки они опять торчали в разные стороны.

- Прошу прощения, мы знакомы? - вежливо поинтересовался мужчина, чем сразу поднялся в глазах пожирателя. Редко когда встретишь такого воспитанного человека. Наверное, ему часто приходится иметь дело с купцами и чиновниками. С такими скажешь что-нибудь не то, и всё, заказ уплыл в другие руки.

- Пока ещё нет, но это легко исправить, - Киран продолжал улыбаться. - Я совершенно случайно услышал, что вы идёте на жиха. Это так?

В воспоминаниях Райана такая тварь была. Огромный и сильный хищник, быстрый и бесшумный, с густым мехом и крепкими когтями, он предпочитал жить в густых лесах, и редко выходил на пастбища, но если такое случалось, то был настоящей бедой для коров. Иногда, забавы ради, он мог вырезать пару десятков голов. Селяне ненавидели и боялись этого зверя - такой мог и на человека напасть без особых опасений. Говорили, что только огонь может его отвадить. Жихи обычно жили далеко от человеческих селений, но раненные или в голодные годы, они иногда выходили из своих чащоб, чтобы сразиться с факелами. Разбойник, как крестьянин, очень боялся это существо. В его воспоминаниях в сражении с жихом участвовало всё село и приглашённый маг. Жиха победили, но после пришлось хоронить шестерых.

Киран хотел его. До дрожи в коленках хотел. И жих ведь не человек. Если пожиратель его съест - ничего страшного не случится, ведь так?

- А вам какой интерес? - всё так же вежливо поинтересовался воин.

- Я как раз знаю одного прекрасного мага, который собирает баллы для экзамена, - Киран улыбнулся ещё шире, хотя казалось, что такое невозможно.

- Эй, ты кому там меня продаёшь? - обеспокоенно поинтересовался Натан. Со своего места он не видел и не слышал происходящее на улице. Киран лишь отмахнулся, как от надоедливой мухи.

- Хотите обсудить условия? - в глазх воина загорелся азартный огонёк.

- Поднимайтесь. Заодно познакомимся.

Эван, бывший наёмник, оказался хозяином "Подбела", небольшой компании, занимающейся различными делами "урегулирующего" свойства. Как он произносил это слово без запинки, для Кирана оставалось загадкой. Под "урегулированием" понималось всё, что требовало умелого обращения с оружием: охрана, ловля бандитов или, например, охота на жихов. В штате "Подбела" кроме Эвана числились ещё шестеро воинов и три мага, включая Анакса. И сейчас, когда пришёл заказ на жиха, те двое были на другом задании, далеко за городом. Эван очень не хотел упускать это дело: заказ поступил от старого приятеля, в обход районной управы, поэтому процент от сделки был намного выше, чем обычно. Нужно было срочно найти помощника Анаксу - мальчишка был смекалистый, а для денег, за которые работал, так вообще гениальный, но против жиха даже с несколькими воинами в помощниках он не потянул бы.

Эван перевёл взгляд с седовласого на мага. Он никак не мог определить, кто же из них главный, и это ужасно раздражало. С одной стороны, седовласый, Киран, был старше и опытнее, держался уверенней, и по его хитрому прищуру было видно, он точно знает, что именно беспокоит старого вояку. И ведь именно он позвал Эвана с Анаксом, чтобы обсудить дело. С другой стороны, всё обсуждение и торги вёл маг, Натан. Парнишка ещё и второй десяток лет не разменял, только школу закончил, но держится уже совсем по-взрослому, как настоящий боевой маг, знающий себе цену. По тому, как они представились, эта странная пара была напарниками - боевой огненный маг и профессиональный мечник. Такие тандемы встречались часто и не были чем-то особенным, но в их исполнении это больше походило на юного аристократа в сопровождении няньки-телохранителя. Возможно, эта догадка была недалека от истины - какой-нибудь богатый папенька беспокоится о своём беспутном сыночке. Но какой телохранитель в своём уме будет сватать своему подопечному охоту на жиха?

- Итак, восемь сэнов и три балла, - подвёл итог торгам Эван. - По рукам?

Анакс прожёг его взглядом, но промолчал. Отдать три балла из пяти пришлому магу - это было унизительно. Оскорбительно. Чёрт с ними, с деньгами, но баллы для зачёта! Эван понимал, что мальчишка готов за каждый балл убить в прямом смысле слова, но лучше путь у него будет маг с всего двумя баллами, но живой, чем маг с пятью баллами, но мёртвый. И как он не понимает, что шеф делает это для его же блага?

- По рукам, - Натан широко улыбнулся, как будто бы не замечая нахохлившегося сопляка. - Завтра утром выступаем. Мы к вам заедем.


Анакс надоедливой мухой кружил по комнате, никак не находя себе места. Эван украдкой вздохнул. Натан с Кираном должны были прибыть с минуты на минуту. Анакс работал на "Подбел" уже второй год, и это был первый раз, когда он должен был заниматься делом не в одиночку. "Успокоится и всё поймёт", - в очередной раз утешил себя старый воин. Да, Анакс старше, он младший маг второй категории, и по его собственным словам до избавления от приставки "младший" оставалось всего ничего. Но какая разница, младший маг пятой категории или какой пойдёт с тобой на дело, если он отличный воин и имеет рекомендательные письма от двух Храмов? Тем более, за три балла Эван нанимал не только Натана, но и Кирана, что будет отличной поддержкой, если жих прорвётся к этим двум соплякам. Натан, в отличие от Анакса, хорошо управлялся с оружием, но против дикого зверя ему просто не хватит физической силы.

В дверь постучали, и и без того издёргавшийся Анакс вздрогнул.

- Доброе утро! - с самого порога крикнул Киран. Натан неуверенно мялся в коридоре. - Поехали?

Село Черёмушки, староста которого был заказчиком, оказалось совсем недалеко, меньше, чем в дне пути от Дюрарана, но жих на главной площади их не ждал. Ночь застала их в середине бесплодных поисков. Ни на полях, ни в близлежащем лесу не удалось найти никаких свежих следов хищника. Пока что оставалось лишь ждать, что зверь сам вернётся к одному из хлевов. Черёмушки отходили ко сну в ярком свете факелов - во всех дворах и на всех улицах горели яркие огни, дававшие призрачную, но всё же надежду отогнать хищника. Такая невиданная наглость была редкостью даже для жихов: обычно они нападали на стадо на ночном выпасе или вечером, когда пастухи гнали скот домой, но в этот раз зверь приходил в село. Маги остановились в доме старосты. Нужно было придумать новый план - первоначальная задумка выследить жиха в лесу провалилась. Старостова дочка исподтишка строила глазки уплетающему свиной холодец Кирану, и млела, когда тот как бы случайно улыбался ей в ответ. Натан постукивал ложкой о край своей тарелки и думал. Анакс крошил хлеб и, казалось, тоже думал.

- Киран, если мы поставим везде сигнальные нити? - в задумчивости предложил Натан.

- И сколько по твоему времени это займёт? И не забывай о ложных срабатываниях.

- Может, капканы?

- Капканы ставят на звериной тропе, а наш зверь ходит каждый раз по-новому, - Киран с сожалением посмотрел в тарелку: холодец закончился, и просить в третий раз добавку он не решался.

- Силки на входе, как на лису?

- И как ты себе это представляешь? Жих немногим меньше медведя. Какими должны быть силки?

По всему выходило, что им прийдётся ждать следующего нападения, и только потом по свежему следу гнать зверя. Анакс фыркнул и с видом "вы бесполезны, я сам что-нибудь придумаю", вышел, плотно прикрыв за собой дверь.

- Что мальчишка задумал? Он знает что-то, чего не знаем мы? - Натан смотрел ему вслед.

- Вряд ли. Скорее у него просто больше гонора, чем у нас, - Киран вздохнул. - Как бы село не сожгли всей этой иллюминацией.

Эта ночь, как и две последующие, прошли спокойно. Киран отъедался на деревенских харчах, Натан откровенно скучал, Анакс устал злиться и ходил хмурой тенью.

Четвёртая ночь обещала быть такой же скучной, и такой же яркой, как и предыдущие. В горнице остались только Киран и двое магов - остальные, уставшие, ушли спать. Хищник хищником, но полевые работы никто не отменял.

- Крепко мы застряли, старик, - вздохнул Натан, вытягивая ноги. В этот день, как и во все прошлые, они в очередной раз обошли окрестности в поисках неуловимого зверя. Киран сказал, что чувствовал чьё-то присутствие на опушке, но никаких следов найти не удалось. - Могли бы сейчас уже подъезжать к Пяти Радостям. А там и до дома недалеко. И сдался тебе этот жих.

Киран буркнул что-то невразумительное в ответ. Сейчас идея полакомиться страшным хищником уже не казалась такой хорошей - неизвестно, сколько ещё прийдётся его выслеживать. А каждый день отсрочки всё дальше отдалял момент, когда удастся найти того, второго пожирателя. Нужно было немного размяться - слишком много еды и слишком мало движения делали Кирана сонным и неповоротливым.

- Пойду прогуляюсь, - Киран потянулся. - Не шалите тут без меня.

Маги остались вдвоём. В горнице повисла неуютная тишина, только угли тихо потрескивали в печи, да оранжевые сполохи с улицы расцвечивали пол и стены. Натан совершенно не представлял, о чём можно поговорить.

- Какое заклинание тебе попалось на экзамене? - неуверенно спросил Анакс. Что ж, по крайней мере, он пытается разговаривать. Пусть такое неуклюжее начало разговора, но на безрыбье и рак рыба.

- Ловчая Вуаль, та ещё хрень, - Натан вздохнул. - Они меня раскатали, как тесто по противню. А тебе?

- Гнев Божий, - Анакс тоже вздохнул. - Думал, мне хана.

- У нас никому, кстати, не попался, - Натан вспомнил, как проходил экзамен. - Ни Гнев, ни Глас. Уже второй год подряд.

- Круто вам. А у нас наоборот, каждый год попадался всё время, что я учился.

Они замолчали. О чём ещё можно было поговорить с дружественным огненным магом? Вдруг по улице разнёсся утробный вой, от которого сводит живот и градом начинает течь пот. Они ждали, и жих пришёл.

Натан схватил забытый Кираном тесак и бросился на улицу. Насколько нужно было потерять бдительность, чтобы пойти без оружия?! Анакс не отставал. Лишь бы ничего не случилось. Пожиратель ведь сможет постоять за себя в случае чего? Ведь сможет?


Глава 9



Он оказался даже прекраснее, чем Киран мог себе представить. Немного неуклюжий, слегка косолапый, но в то же время такой грациозный и стремительный. Они стояли напротив, два хищника, готовые броситься друг на друга, но не в силах отвести глаз. Казалось, этот миг будет длиться вечно.

- Киран! - Очарование разиблось. Жих прыгнул в сторону и исчез. Там, всего в нескольких дворах от них, начинались поля. От дома старосты бежал Натан, размахивая каким-то свёртком. Ах да, тесак. Точно. За ним не отставал раскрасневшийся Анакс. Сквозь приоткрытые ставни на улицу выглядывали обеспокоенные жители. - Киран! Ты в порядке?

- Да, всё нормально, - пожиратель почувствовал горечь во рту. - Жаль, вы его спугнули.

- Жаль?! Да он тебя чуть не сожрал! - Анакс, казалось, вот-вот забьётся в истерике. - Чтоб ты облысел, придурок!!!

- Сможешь его теперь выследить? - спросил Натан, игнорируя брызжущего слюной младшего мага.

- Да, я запомнил, как он выглядел, - Киран в задумчивости смотрел в сторону полей. Анакс, наконец, заметил, что паникует только он один, и, устыдившись, замолчал. Он решительно не понимал этих двоих. - Кстати, он не ушёл. Ждёт.

- Ждёт? - Натан повернулся и посмотрел туда же, куда и напарник, но не увидел ничего, кроме темноты. Киран молча кивнул.

- Приходил знакомиться. Увидел новых людей, выжидал, что будем делать.

- Но он всего лишь животное? - подал голос Анакс. Киран удивлённо посмотрел на мага, будто только сейчас вспомнил о его существовании.

- Не в пример умнее тебя. Жих стар, и не может больше охотиться, как раньше. Даже если он уйдёт отсюда, это лишь значит, что он уйдёт в другую деревню.

- Но как его поймать? Под заклинания он не подставится - видел, как он сдёрнул, как только нас увидел? Магов за версту чует, - Натан потёр шею. Ему казалось, что взгляды из окон пробуравили в нём уже несколько сотен дырок. Но выходить на улицу селяне не решались. - А местные будут лишь помехой.

- Да, - Киран вздохнул. - Пока он ещё в раздумьях, нужно брать. Иначе уйдёт - в лесу ни в жизнь не поймаем, - пожиратель взвесил в руке тесак. - Сможешь его отгородить от опушки огненной завесой?

- Не уверен, я никогда так далеко не бил, могу промахнуться, - но несмотря на слова, Натан уже разминал плечи и пальцы. В этот раз он хорошо построит Ловчую Вуаль. - Если тебя тоже зацепит, сильно не ругайся.

- Вы что собрались делать? - Анакс переводил взгляд с Натана на Кирана. - Вы что, совсем с ума сошли?

- Не будешь помогать - не мешай, - Киран двинулся к воротам - в отличие от жиха прыгать через частокол он не умел.

- Вы что, на него собрались идти вот так?! С одним мечом и одним магом?! - он не мог поверить своим глазам. Эван был неправ. Чертовски неправ, когда говорил, что Натан с Кираном - удачный вариант, с хорошими рекомендациями. - Вы же сами сказали, что там - старый, опытный жих!

Киран полубернулся и посмотрел на Анакса поверх плеча. Маг почувствовал, как рубашка прилипла к внезапно намокшей спине. Сейчас седовласый сам походил на какого-то неведомого хищника, с диким взглядом, и странной полуулыбкой, не сулящей ничего хорошего. Уж человек ли он? Понятное дело, что мерещится всякое из-за игры света и тени от неровно горящих факелов, да и необычный цвет волос придавал Кирану демонический вид.

- Самоубийцы хреновы! - маг заторопился следом. Остаться в деревне и пропустить самое интересное он не мог.

Одного отрицать было нельзя: эта пара работала вместе на удивление слаженно. Им хватало коротких - со стороны бессмысленных - возгласов, чтобы согласовывать дальнейшие действия. И было удивительно, что человек, так мастерски и быстро плетущий заклинания - всего лишь младший мяг пятой категории. Анаксу было неведомо, сколько времени после выпуска Натан потратил, чтобы узнать истинные возможности своего фамильяра, скольких усилий ему стоило научиться правильно черпать силу - пожиратель оказался слишком иным, чем демоны, и стандартные практики, которым учили в школе, подходили плохо. Натан всё ещё боялся, что их могут взять под стражу, запереть где-нибудь и проводить над ними опыты до конца жизни. Но, по крайней мере, теперь он не боялся, что продаст свою свободу дёшево. Теперь оставалось только копить баллы - сейчас он был уверен, что станет самым молодым старших магом в мире.

В отблесках парящей на границе полей и леса Ловчей Вуали жих и Киран казались двумя чёрными тенями. Быстрые, с движениям, похожими на смазанные росчерки кисти, они то кружили друг вокруг друга, то замирали, выжидая. Жих лишь подтвердил своё опасение, зародившееся ещё там, в деревне: его противник - не обычный человек. Он пах не так, и двигался не так. Слишком быстрый, ни один человек, который попадался зверю раньше, не умел двигаться так быстро, с ним на равных. Слишком чуткий, замечающий малейшие изменения в его поведении, предсказывающий попытки повернуть в ту или иную сторону. Всё больше и больше жих убеждался, что в лес ему вернуться не дадут, и прийдётся сражаться. Он всего лишь хотел убедиться, что на этой территории появился достойный противник, настоящий хозяин. Такому он готов был уступить место и поискать другой источник пропитания, но этот новый хозяин в шкуре человека, похоже, живым жиха отпускать не собирался. Это внушало страх и злость одновременно. Да ещё и колдун, всё время пытающийся подбивать его разными заклинаниями. Одна огненная завеса, преграждающая путь в лес, могла вывести из себя кого угодно. Зверь дёргал хвостом, тихо рычал и в который раз начал идти по кругу, якобы пытаясь обойти противника с фланга, и когда человек тоже повторил его движение, двинувшись в противоположную сторону, внезапно прыгнул вперёд. Вот он, его шанс. Несмотря на острую штуку в руке и внушаемый непонятный страх - он ведь всё равно человек, а значит, слабее.

Анакс завороженно следил, как Киран с жихом кружат по полю. Сколько они уже затоптали только взошедшей, ещё такой нежной пшеницы, было трудно представить. С другой стороны, если им действительно удастся уложить жиха, фиг с ним с полем, не так уж сильно они его помяли, хотя, конечно, неприятно.

Вдруг зверь рванулся вперёд, прямо на человека. Но тот, вместо того, чтобы попытаться уйти в сторону, прыгнул навстречу когтям.

- Киран! - одновременно с криком Натана блеснула яркая вспышка, как будто в поле разрядилась шаровая молния. Киран покатился кубарем по земле, продолжая траекторию прыжка. Жиха нигде видно не было. Маг, бросив сразу начавшую увядать Вуаль, бежал к лежащему человеку. Анакс замешкался лишь на секунду, но тут же припустил следом. Всё это время он лишь наблюдал, никак не успев вмешаться. Какая странная вспышка. Натан ведь был огненным магом. У какого заклинания из арсенала огненных магов была такая странная визуализация? Анакс был уверен, что это именно Натан испепелил жиха, спасая своего глупого напарника. С другой стороны, если бы Киран не отвлекал всё это время жиха, то вряд ли Натан смог нормально прицелиться.

- Киран! Киран, ты цел? Что случилось?! - Натан упал на колени перед свернувшимся калачиком и тихо постанывающим человеком.

- Не трогай! - рыкнул Киран. Маг отдёрнул руку, едва не коснувшись его плеча. Мечник громко, со свистом втянул воздух сквозь зубы. - Меня сейчас вырвет.

Анакс замер в нескольких шагах, не зная, что делать. Почему вырвет? Это последствия того, что он находился слишком близко к эпицентру заклинания?

- Гурман хренов! Сдался тебе этот жих!

- Помолчи... И так плохо...

Натан тихо выругался. Он никак не ожидал, что что-либо подобное может произойти.

- Киран, давай хоть до дома доберёшься. Земля холодная, весна ещё.

Пожиратель не ответил. На его верхней губе выступили капельки пота. Натан осторожно потрогал его лоб. Горячий. Похоже, отключился. Маг попробовал его поднять, и почувствовал, что Киран мелко дрожит. Жар стремительно рос.

- Анакс, помоги оттащить его в дом.

Натан взялся за плечи, Анакс за ноги, и медленно они двинулись через поле к деревне. Теперь не только Киран был вымазан в грязи с головы до ног, но и оба мага. Откуда-то издали донёсся раскат грома - на деревню шла гроза.


Всё тело ломило, как будто он целый день грузил подводы. Киран чувствовал руки и ноги, но не был уверен, что сможет пошевелить ими, если попробует. Откуда-то с улицы доносился птичий гомон, лаяли собаки, вдалеке кто-то бранился.

- Ну что, пришёл в себя? - раздался чей-то ехидный голос. Киран открыл глаза. Потолок немного повращался и встал на место. Рядом с кроватью сидел Анакс.

- У тебя глаза голубые, - после долгой паузы вместо ответа сказал Киран. Лицо мага медленно покрылось густым румянцем.

- А тебе какое дело? - огрызнулся он и, вскочил со стула. - Пойду Натана позову.

И еле слышно возле самой двери добавил:

- Идиот.

Киран осмотрелся. Он помнил это маленькую комнатку - в их первую ночь в доме старосты её себе забрал Анакс, как самый старший маг, и Кирану с Натаном пришлось спать на печи. С другой стороны хорошо, тепло. Даже жарковато. Пожиратель медленно сел. Подождав, пока комната опять перестанет кружиться, спустил ноги с кровати. Деревянные доски пола приятно холодили ступни.

- Киран! - Натан, взлохмаченный, с дикими глазами стоял на пороге. С подбородка капала вода - похоже, Анакс застал его за умыванием. - Ты как?

- Я нормально, - Киран попытался встать, но ноги подкосились. Пожирателя повело в сторону и он бы упал, если бы не подхвативший его маг.

- Это нормально?! Идиота кусок!!! Так меня пугать! А ну ляг немедленно, и никакого геройства мне тут больше! - Натан с силой толкнул Кирана обратно на кровать. - Ты два дня в отключке провалялся! Знал бы, ни за что тебя не слушал бы! С этим жихом сплошные неприятности! Ты, блин, сплошная неприятность!!!

От двери хихикнули. Натан и Киран дружно повернулись и посмотрели на стоящего в проёме Анакса.

- Простите, - мальчишка сделал серьёзное лицо и спрятал руки за спину. - Пойду проверю, как там лошади. Нам пора обратно в город.

И убежал. Натан тяжело вздохнул.

- Да не сокрушайся ты так, - Киран залез обратно под одеяло, воспользовавшись паузой в горячей речи напарника. Всё же, ещё немного полежать теперь казалось хорошей идеей. - Три балла на дороге не валяются. Хотя не буду отрицать, животных мне лучше тоже не есть. У вас в мире вообще опасно есть что-либо, кроме жаркого.


Солнце пробивалось сквозь листья, и дорога казалась от этого полосатой. Птицы перекликаясь прыгали с ветки на ветку, будто сопровождали трёх всадников. В такую погоду, да после сытного завтрака очень хотелось вздремнуть. Жих любил поспать после еды. Киран зажмурился. Если он свалится с лошади, Натан изойдёт пеной, проклиная его.

Два младших мага ехали чуть впереди и о чём-то оживлённо разговаривали. От былой напряжённости между ними не осталось и следа. Наверное, Натану давно недоставало такого понимающего, прошедшего через похожие переделки, собеседника. Возможно, они когда-нибудь подружились бы. Интересно, как долго они могли бы скрывать друг от друга свои тайны?

Киран улыбнулся своим мыслям - такого спокойного, тихого утра у них давно не было. Хотя стойте, было ли вообще? Сначала, когда они только оставили школу, Натан чертовски волновался, что скажет отец. Потом они искали Ольвен. Да и в любом случае, Дубовая Роща тогда была не тем местом, где можно насладиться утренней прогулкой. Потом они ехали в Пять Радостей. Путешествие, полное ожиданий. И еже-вечерние, и еже-утренние выматывающие тренировки Натана... Потом сопровождали Меч Неназываемого. Сплошные нервы. Только сейчас они ехали спокойно, никуда не торопясь, уверенные в своих силах и будущих действиях. Киран прислушался к себе, насколько он изменился за прошедшее время. Эти несколько месяцев на свободе были намного более стремительными, чем жизнь в школе. Ещё совсем недавно он ничего не знал о сельском хозяйстве, деньгах, охоте, воинском деле, и жизни в лесу. Он лишь слабо представлял, что такое "отношения", и чего хотят друг от друга люди. Конечно, если бы он сразу знал, чем грозит поедание живых существ в этом мире, он ни за что в жизни не покусился бы ни на Райана, ни на Мориса - существует множество других способов убить. Тень сожаления легла на лицо пожирателя - ещё два месяца назад он даже не допускал мысли, что можно убивать кого-то не ради еды и самозащиты. Но теперь он беспокоился о других - "если я сам смог избежать опасности, то другие ведь не смогут". Какие "другие"? Совсем недавно не было никаких "других". А жих? После него тело так и норовило встать на четыре лапы. Тогда в комнате на несколько мгновений Киран даже испугался, что разучился ходить. Пришлось крепко попотеть, чтобы не дать Натану лишних поводов для беспокойства. Сознание, память жиха оказались настолько отличными от человеческих, что пожирателя до сих пор начинало мутить, когда он пытался упорядочить в голове новые знания. Но это было так интересно! Киран подумал ещё раз, и решил, что ни капли не жалеет о том, что подбил Натана поохотиться. Средние демоны, принимавшие в этом мире облик животных, даже на волосок не приближались к ощущениям, которые он испытал, попробовав настоящего зверя. Пусть поиски второго пожирателя и задерживаются из-за этого. Но днём меньше, днём больше - какая разница, когда речь идёт о столетиях? Да и новые знания того стоили. Обоняние Кирана не изменилось, но теперь он научился понимать, что чувствует. Пожиратель посмотрел на Анакса, яростно начавшего спорить о чём-то с Натаном. Если бы не жих, он бы никогда не заметил. Люди слишком много внимания уделяют мелочам, забывая о главном. За ненужными деталями легко спрятать то, что действительно важно. Киран опять самодовольно улыбнулся, слушая вопли магов и крики лесных птиц. И Анаксу лучше не знать, что его тайна - больше не тайна. Вряд ли ему попадётся ещё кто-нибудь со звериным чутьём.


- Ты какой-то зелёный, - Натан внимательно посмотрел на напарника. - Всё-таки еда была плохая.

- Нет, нет, всё было отлично, - Киран старался лишний раз не вдыхать. - Просто я как-то подзабыл, что он такой... пахучий.

- Город?

- Угу...

Они сидели в своей излюбленной таверне, на втором этаже. Правда, второй день уже шёл дождь, и хозяин поставил обратно навес и щиты, отгораживающие от ветра и дождя. Это ограничивало обзор, но зато можно было не бояться промокнуть. Переливчато зазвонили дверные колокольчики. Возле входя на площадку стоял Анакс, и его лицо никак нельзя было назвать счастливым.

- Привет от шефа, - буркнул младший маг. - Вы ещё не уезжаете из города?

- Как раз собирались, что-то случилось?

- Тогда ладно, пока, - Анакс развернулся, чтобы уйти, но в этот момент, загораживая проход, вошли несколько моряков и побег не удался.

- Рассказывай, что случилось.

Анакс нехотя подошёл к их столу и сел на свободное место.

- Новое задание. Эвану понравилось, что мы друг друга не убили.

- И что на этот раз?

- Это - обычное. Перевозчики нанимают партию. Нужно сопроводить товар в Нарун, и потом обратно купца с выручкой. Наши собираются ехать все, обоз большой. Но магов не хватает - Конлан и Хан ещё не вернулись.

- И Эван хочет знакомого мага?

- Против лишнего меча он тоже не будет против, - Анакс бросил быстрый взгляд на Кирана, и тут же отвернулся, будто боялся обжечься. - Дорога длинная, туда и обратно уйдёт восемь недель, если никаких проблем. Вернёмся в самый разгар лета. Еда и постой за счёт заказчика. В руки по четыре мана человеку, плюс по два балла каждому магу. Если придётся сражаться - будут дополнительные премии, как в деньгах, так и в баллах. Обязательное условие - едем не только туда, но и обратно.

- Хм... - Натан почесал подбородок. В Дюраране он ленился бриться, и щетина приятно колола ладонь. Два балла за два месяца - уж как-то слишком жидко. Но с другой стороны - они точно будут. И если будут нападения, сражения, или ещё какая-нибудь неожиданная кутерьма, то их будет даже больше. Причём, еда и кров на ближайшие два месяца - очень неплохо.

- Мы едем домой, - Киран улыбнулся, не оставляя Натану шансов вклиниться. - Четыре мана за два месяца, и два балла - это даже не смешно.

- Так и знал, что опять будете торговаться, - Анакс вздохнул. - Пойдём к Эвану. Он сказал привести вас, если предложение заинтересует.

- Нет, мы правда едем домой.

- Киран, ничего не случится, если мы их просто выслушаем.

- Случится. Ты выторгуешь ещё пару баллов и согласишься, - Киран понизил голос, - А нам нужно искать сам знаешь кого.

- То есть, как идти на жиха - так ничего страшного, а как смотаться в Нарун - так нам пора домой? - Натан прищурился. - Самовлюблённый, бессердечный...

- Там было несколько дней, а здесь два месяца! Ты вообще ведёшь учёт времени? Вы в сентябре договорились встретиться с Лорен и Гораном. Мы успеем вообще туда добраться?

- Хм... - Натан замолчал. Как-то он совсем об этом не подумал. Через два месяца будет уже июнь. И они всё ещё будут на западном побережье. Если нет возможности призвать летающего демона, то до Лорса к сентябрю они как раз только и подтянутся. Хотя постойте. Добраться по воздуху - совсем не проблема. Неважно, что Натан - огненный маг. Киран мог призвать лунных волков, и дорога тогда займёт совсем немного времени. Младший маг хитро улыбнулся. Пожиратель всё понял и тяжело вздохнул. Перечить Натану он не мог. - В любом случае, не волнуйся. Нарун лежит на севере, за грядой. Может, увидим там что-нибудь интересное. Обоз ведь пойдёт через Львиный перевал?

Анакс кивнул.

- Вот видишь! Это одно из мест, где по легендам Неназываемый сражался с морскими гадами.

- Эээ... - что морские гады могли делать на горном перевали, Киран представлял слабо. Но раз так говорят, то кто он такой, чтобы не верить?

- Ты не хочешь побывать в местах былой славы Неназываемого?

- Уговорил. Но сначала мы зайдём к себе, оставим вещи.

Анакс покосился на свёртки, лежащие на последнем, четвёртом стуле. Натан с Кираном сегодня крепко потратились. По надписям на обёрточной бумаге можно было узнать некоторые лавки: портной с улицы Пёстрых Рубашек, оружейник с Железного Холма, кожевник из Портовой Ножки, лавка писчих принадлежностей в Бумажном Переулке... Похоже, они обошли весь город в поисках необходимых вещей.

- Я пойду, - воспользовавшись тем, что Натан с Кираном играли в гляделки, Анакс вскочил. - Скажу Эвану, что вы будете через пару часов. До встречи.


Натан поднялся на третий этаж. Следом, пыхтя, поднимался Киран. Все обновки пришлось тащить ему, тем более, что большая их часть для него и была куплена. Набор метательных ножей, оружейный пояс и ножны для меча, новые рубашки, пара штанов, чистые свитки... Конечно, младший маг взял кое-что и себе, но в отличие от Кирана, по большей части одетого сейчас в старую Торову одежду, ему нужно было лишь поменять пару износившихся вещей. Тем более, что его старые школьные робы ещё выглядели прилично.

- Ты опять забыл дверь закрыть, - привычно забурчал Натан, добравшись до их комнаты, и толкнул створку.

- Нет, не забыл, я в этот раз специально проверял, - огрызнулся Киран, и уткнулся в замершего на пороге мага. На одной из кроватей сидел Морган и держал в руках пакетик с жареными орехами. На полу валялось несколько пустых упаковок, на столе лежало несколько ещё запечатанных.

- Я думал, вы только к вечеру вернётесь, - ничуть не удивившись, заявил пришелец, продолжая грызть орешек. - Но так даже лучше. Заходите. И дверь закройте.

- Чему обязаны неожиданным визитом? - слегка дрогнувшим голосом поинтересовался Натан. Он совсем не ожидал, что встретится со светом Морганом ещё раз, да ещё так скоро.

- Я проверил, о Натане из Двины нет записей в Книге Имён, - Морган решил не ходить вокруг да около, а сразу перешёл к делу. - И Пиел не знал, что вы сможете защитить Меч Неназываемого. Это мы тоже уже проверили, - он сделал драматическую паузу. - Вы Наблюдатели?

Натан открыл и закрыл рот. Что здесь сказать? Какой вариант вам бы показался правдивее: что Совет Храмов прислал под прикрытием одного из могущественных Наблюдателей, расследуя возможные нарушения, или что существует дипломированный маг без фамильяра, который может призывать срединных демонов, не пользуясь кругом призыва? Вряд ли результаты той комиссии, собранной старым ректором, стали достоянием широкой общественности. Но выдавать себя за храмовных служителей запрещено законом и строго карается. Хотя в этой ситуации было бы очень удобно.

- Нет, мы сами по себе. Но благодарю, что заподозрили в нас Наблюдателей, это большая похвала, - Натан заставил себя поклониться.

- Тогда кто вы?

- Я обещал Преподобной Райне не говорить, -это было недалеко от истины. Тем более, в такой формулировке всё выглядело так, будто бы Натан неплохо знаком со старой волшебницей, скорее всего работает на неё. Неважно, что он видел её лишь однажды, незадолго до выпускных экзаменов. Свет Морган вздрогнул, услышав это имя. Её Преподобие Райна не была частью Совета Храмов, но сила её власти была просто невероятна. Поговаривали, что она дружила с королевским магом и была единственной из магов, кто смел ему перечить. Теперь Морган дважды подумает, прежде чем просить что-то - быть обязанным Её Преподобию может быть чревато. Особенно для храмовника. - Чем мы можем быть полезны в этот раз?

Морган раздумывал несколько долгих мгновений. Было видно, что он не сомневался в том, что Натан с Киарном окажутся Наблюдателями. Они не могли не быть.

- Вас могло удивить, в какой спешке мы перевозили Меч Неназываемого, - всё же начал он. Похоже, свет Морган был в большой нужде. - Сейчас наступили тяжёлые времена, сторонники Дайну наступают намного активнее, чем мы могли предполагать. В наших рядах появилось много перебежчиков, особенно среди младших служителей, - свет замолчал, собираясь с мыслями. Ему было сложно рассказывать о таком постороннему человеку. - Грядёт новая война с югом. Этого следовало ожидать, но... мы не думали, что это случится так скоро. В попытках подорвать нашу мораль, южане охотятся за нашими реликвиями. Одна из них, Плащаница света Адена, была похищена несколько месяцев назад. Она находится в Абие. И мы должны вернуть её во что бы то ни стало.

- Тяжёлая задача, - Натан сочувственно кивнул, - Абиа - столица Зива, самое сердце врага.

- Да, - воодушевился свет Морган, - Именно поэтому нам нужен кто-то достаточно искусный и опытный, как вы.

- Нет, - ответ младшего мага прозвучал резко, как пощёчина.

- Прошу прощения?

- Я вынужден отказаться от вашего предложения.

- Но начисление баллов по шкале особо опасных заданий, премия в виде...

- Простите, свет Морган, но нет.

- Одно это задание принесёт вам больше пятидесяти баллов!

- Рекомендую обратиться к Её Преподобию, возможно, она порекомендует вам кого-то не менее достойного. А сейчас нас ждут дела. Киран, покупки.

Пожиратель, всё это время стоявший за спиной Натана, с готовностью сгрузил свёртки возле кровати.

- Когда мы вернёмся, вас здесь не будет, - младший маг повернулся к двери. От страха не осталось и следа. Храмовник пришёл не за тем, чего он так опасался. - И, свет Морган, не забудьте убраться за собой, как будете уходить.

Они в молчании спустились по лестнице, вышли на улицу и прошли почти квартал, когда Киран, наконец, осмелился подать голос:

- Больше пятидесяти баллов. Я не думал, что ты сможешь отказаться.

- Я молод и горяч, но я не самоубийца, - Натан тяжело вздохнул. Да, одно это задание принесло бы ему новую ступень, и дало задел для следующей - каждая новая ступень требовала всё большего количества этих дурацких баллов. - Могу поспорить, если они эту чёртову плащаницу ещё не сожгли, то охраняют не хуже наложниц короля. Тем более, как мы могли бы общаться с ними? Они же там не на торренсийском разговаривают. Да и моё умение смешивать краски ещё не настолько хорошо, чтобы тебе не отрубили голову на границе.

- Слова не мальчика, но мужа. Спасибо, что побеспокоился, - Киран улыбнулся. Его действительно четвертовали бы на ближайшем перекрёстке. С прислужниками Тёмного Дайну только так и поступают. - Но если что, я вполне неплохо говорю на зивском. И даже немного читаю, имей ввиду на будущее.

Младший маг удивлённо посмотрел на пожирателя, но потом вспомнил, что тот съел южанина в Ургеле.

- Жаль, что тебе не попался никто из грамотных торренсийцев. Если бы ты умел писать, мы зарабатывали бы намного больше.

Киран лишь развёл руками.

- Ладно, пойдём, выторгуем из Эвана побольше баллов. В Дюраране становится опасно - вдруг этот чокнутый действительно напишет Её Преподобию, - Натан совсем не хотел оказаться здесь, когда прийдёт ответ от старой волшебницы.


Глава 10



Они остановились на ночлег в Нижних Луках. Небольшая деревня была первой из многих запланированных остановок на пути обоза. Кроме "Подбела" в охране участвовало ещё две организации: "Стальные клинки Дюрса" и артель мага Ниниана. Задание оказалось намного масштабнее, чем Натан мог предположить: двадцать шесть гружёных телег, восемь из них тяжеловозы, и шестнадцать вьючных лошадей. Двадцать два воина и шесть магов охраны. Очень не слабо.

Натан впервые участвовал в чём-то настолько масштабном.

Эван остался в городе, и сейчас людьми "Подбела" командовал Шорн, заместитель Эвана. Натан несколько раз пытался запомнить имена всех сопровождающих, но безуспешно. Кроме людей Ниниана, как дружественных магов.

- Эй, красавчик, - позвал Кирана один из "стальных клинков". Пожиратель отвлёкся от точки ножей и вопросительно посмотрел на наёмника. Высокий, но не огромный, жилистый и в меру мускулистый, в плаще, обычном для северян, и с длинными русыми волосами, заплетёнными в косы, как принято у северян. Наверное, северянин. - Умеешь со своим тесаком управляться, или носишь, как украшение?

- Хочешь проверить? - Киран беззлобно улыбнулся и отложил точило. Народ на стоянке заволновался и начал подтягиваться к площадке перед конюшней - предстояло знатное зрелище. Для наёмников это была хорошая возможность проверить, чего спутники стоят в бою, да и поразвлечься заодно. Главное, не наносить друг другу увечий - раненный союзник понижал шансы добраться до цели живым и одним куском.

- В наших краях редко встретишь южанина, хоть ты и не похож на них, - наёмник снял плащ и бросил кому-то из друзей. Из быстро собирающейся толпы донеслось улюлюканье. Пожирателя приняли за южанина из-за оружия - на севере подобные короткие и широкие мечи были не в ходу.

- А я не из ихних, - Киран вышел поближе к середине свободной площадки и принял выжидающую позу. - Таких, как я, у них обычно четвертуют на перекрёстках.

- Да ну?

- Нет, правда. Считают прислужниками тёмного бога.

Они опять обменялись улыбками и обнажили мечи.

- И как? Ты служишь южному тёмному богу?

- Нет. Я сам себе бог, - и всё так же, улыбаясь, Киран ударил.

Они закружили друг вокруг друга, как два хищных зверя. Время от времени они делали осторожные выпады, проверяя защиту друг друга. Натан видел, что Киран сдерживается, не позволяя себе двигаться слишком быстро. Нельзя ничем отличаться от обычных людей. Он и так уже выделился, показав оружие южан, и сейчас демонстрируя техники боя, привычные для южан, но не для местных или северян.

Наверное, с этим наёмником сражаться было не так интересно, как с жихом. Там битва шла по-настоящему - зверь был намного быстрее и сильнее человека. Но происходящее сейчас для Кирана скорее было развлечением, чем настоящей схваткой. Он запоминал движения и уловки - ведь как-то так или очень похоже будут вести себя разбойники, если нападут. Он измерял силу противника - ведь именно на него и его коллег придётся полагаться в случае чего.

По-видимому, северянин почувствовал, что оппонент дерётся в неполную силу, и когда они в очередной раз начали кружить, недовольно остановился:

- Эй, красавчик. Мы не договаривались баловаться. Дерись по-настоящему.

- Мы не договаривались драться по-настоящему.

- Это подразумевалось.

- Я не заметил.

Северянин тихо зарычал. Он начал злиться. Кто этот седоволосый чудак? Выглядит, как северянин, но дерётся, как южанин. Всю дорогу ехал с магом и кивал его словам, как не пристало делать уважающему себя воину. Маги - это хорошо, но в рукопашной даже от боевых магов толку чуть.

- Дерись, как подобает! - наёмник неожиданно бросился вперёд и вниз, под меч, метя в ноги противнику. У Кирана не было времени, чтобы перегруппироваться и защититься. Или ударить сверху. Вместо этого он отпрыгнул назад и вправо, одновременно открываясь и в то же время уходя от удара.

- Это что творится? - раздался новый голос. - Немедленно прекратить!

От костров в сторону конюшен спешил грузный человек, Силан, начальник обоза. Для него происходящее было лишь разборкой между тупыми вояками, готовыми грызться из-за любой мелочи. И Киран, и северянин сразу же спрятали мечи. Загомонили разочарованные зрители.

- В другой раз продолжим, - едва слышно сказал "стальной клинок".

- Я Киран.

- Нолан.

Они пожали друг другу руки прежде чем разойтись.


- Уже друзяк себе завёл, - Натан заворочался, устраиваясь поудобнее под походным одеялом. Сегодня ночью было не их дежурство. Анакс затих по другую сторону костра.

- Не всё же с магами время коротать, - с серьёзной миной сказал Киран, помешивая угли, но его глаза смеялись.

- А как нападут, тоже с ними будешь? - требовательно, как жена, поинтересовался младший маг.

- Что я, дурак, что ли? - Киран хмыкнул. - Самая заваруха будет там, где маги.

- Сечёшь, - откуда-то из-под одеяла пробормотал Натан и засопел. В последние дни он засыпал почти мгновенно, как только убирал все камни, коловшие спину. Киран тоже молчал. Наступившую тишину нарушало только потрескивание костра да доносившиеся от конюшни звуки. Время от времени похрапывали лошади. Где-то в полях стрекотали насекомые.

Горы подступили совсем близко, дорога всё болше шла под уклон, и животные, и люди выбивались из сил раньше времени. Ночи стали ощутимо холоднее, заставляя путников жаться ближе к кострам.

- Киран, - неуверенно подал голос Анакс. Казалось, он боится привлечь к себе лишнее внимание.

- Я здесь, - в тон ему отозвался Киран.

- Слушай, - начал младший маг и замолчал, не зная, как продолжить. Какое-то время тишину нарушали только голоса насекомых.

- Вроде бы ничего особенного не слышу, - наконец, подал голос Киран.

- Нет, я не это имел в виду. Я...

Тишина опять подступила к костру. Киран молчал.

- Как вы познакомились? - похоже, Анакс в последний момент струсил и решил спросить что-нибудь другое, а не то, что собирался. Заметив удивлённый взгляд мечника, он слегка покраснел. - Ну, я имею ввиду, Натан только после школы - где он мог найти себе такого хорошего напарника? Я уже несколько лет ищу.

- Это секрет, - Киран странно улыбнулся. - Если Натан захочет, сам тебе как-нибудь расскажет.

- Извращенцы, - буркнул Анакс и отвернулся. О чём он подумал, осталось тайной.

Какое-то время Киран ещё смотрел в огонь, прислушиваясь, что происходит рядом. Весь лагерь спал. Скоро начнётся тяжёлая часть пути: холод, снег и ветер правили высокогорьями даже летом. Пожиратель сжал кулак. А когда разжал, на его ладони сидела нахохлившаяся птица. Воробей. Но она тлела, как один из углей походного костра. Птица чирикнула и стрелой исчезла меж звёзд. Конечно, смешно думать, что вот так просто можно будет найти затаившегося пожирателя. Тем более, если он спит уже больше тысячи лет. Но Киран знал, что ему не будет покоя, пока не будут перепробованы все возможные варианты. Сейчас у него уже было достаточно сил, чтобы небольшую часть себя отправить в самостоятельное путешествие по миру. Сначала нужно осмотреть север: если верить многочисленным легендам - это самое вероятное место, где мог бы найти свой покой Неназываемый. Искать всё, что хоть чуть-чуть отличается от нормального - слишком тусклое поле, странное здание, может, удивительной формы гора? Пожиратель, не имевший человеческой формы, мог принять облик чего угодно. Главной отличительной чертой этого "чего угодно" должна быть его долговечность и относительная неподвижность. Камень, земля - то, что нужно.

Киран завернулся в одеяло поплотнее и задремал. Всю ночь он будет наблюдать бесконечные дороги, скалы и спящие города. Даже если другой пожиратель, Неназываемый, выбрал пустынное место для отдыха, это не значит, что за прошедшее время там никто не поселился.


Не оправдывая возложенных на неё ожиданий дорога была невероятно скучной и однообразной. Никто не нападал, длинные дневные переходы чередовались ночами короткого отдыха. Множество людей спешили по своим делам в обе стороны. Путников то и дело обгоняли почтовые кареты и одинокие всадники. По утрам селяне спешили со своим товаром в города, но к обеду дороги пустели, и почти до самого вечера навстречу попадались только такие же обозы, как их собственный. Частые остановки возле каждого дорожного поста раздражали, но служаки бегло проверяли документы и путешествие возобновлялось. Выпивка была запрещена, покидать обоз - запрещено. Единственным развлечением были только короткие жёстко регламентированные схватки, которые на четвёртый вечер разрешил Силан. Лучше так, чем от скуки охрана начнёт друг друга колошматить всерьёз. Это был не первый поход старого торговца, и нравы наёмников он знал отлично.

- Глупая работа, на такой быстро тупеешь, - без устали повторял Анакс при каждом удобном случае и неприязненно косился на артельских магов - источник его постоянного плохого настроения. Он боялся, что заразится от них "глупостью" и никогда не станет старшим магом. Так и будет ездить сопровождающим с обозами и выполнять мелкие заказы. А что, кормят хорошо, за постой платят, баллы постепенно копятся, деньги идут.

Обоз без приключений добрался до перевала - они остановились на последнюю ночёвку по эту сторону гор. Телеги составили несколькими вложенными кругами, внутри расположились лошади и люди, снаружи - охрана. Это была последняя остановка в горах, когда для такого построения было достаточно места - с другой стороны перевала спуск был намного круче, и для нормальных ночёвок места не хватало. Натан сидел в тени колеса одного из тяжеловозов - сегодня было дежурство подбелов. В кустах время от времени шуршали младшие демоны - они с Анаксом призвали сразу несколько десятков, чтобы окружить всю стоянку. Остальные охранники по примеру Натана тоже сидели возле телег наружного круга - без сигнала дёргаться было бессмысленно. Младший демон всяко в темноте видит лучше человека. Да и слышит тоже. Если будет опасность, маги сразу же поднимут тревогу.

Киран сидел рядом, возле этой же телеги, но возле другого колеса, и в задумчивости жевал рыбный пирог. Прямо перед ним сидел демонёнок-сигнальщик и пристально следил за падающими на грудь пожирателя крошками. Но подходить не решался. Натан с интересом наблюдал, как он жмётся, жуёт губы и приседает. С одной стороны - рыбный пирог. С другой стороны - пожиратель. Страшно.

- Хочешь кусочек? - поинтересовался Киран, как будто дразня младшего демона. Существо, словно испугавшись голоса, отскочило на добрых полметра и уже оттуда согласно затрясло головой. Киран отломил небольшой кусок и бросил демону. Сразу же из ниоткуда появилось ещё два демона, и втроём, похожие на куриц, они сгрудились над угощением. Когда последние крошки были бережно подобраны, уже три пары блестящих глаз впились в пожирателя. Киран хмыкнул и отломил ещё кусок, но бросил в этот раз немного ближе к себе. Откуда-то появился ещё один демонёнок. Вскоре, целая куча-мала ушастой мелочи копошилась у самых ног Кирана.

- Прекрати балаган, - не выдержал Натан. - Кто охранять будет?

- Кыш, кыш, - помахал рукой на демонов пожиратель. - Больше не дам.

Они в недоумении начали переглядываться, не понима, чего он хочет. Ведь в его руке остался последний кусок! Рыбный пирог!

- Брысь, - чуть более грозно предложил Киран, но младшие демоны даже не думали расходиться.

- Уууу, развоплощу!!! Охраняйте!!! - вскочил, словно собираясь ловить их голыми руками, Натан. Демоны, визжа, бросились к краю стоянки, на свои места. - Тупые. И ты недалеко от них ушёл. Зачем прикармливаешь?

- Так забавно же, - Киран пожал плечами, и бросил последний кусок себе в рот. Демонёнок-сигнальщик грустно вздохнул, проводив его в последний путь.

- Ничего забавного не вижу, - Натан вернулся на своё место.

- Не ври, я видел, тебе тоже понравилось.

Натан только что-то невнятно пробурчал в ответ. Остальные наёмники, кто был с этой стороны охранного круга, тихо посмеивались, но повторить опыт с прикармливанием младших демонов никто не решался - несмотря на свой маленький размер и смешную внешность, они оставались опасными тварями, с которыми лучше не связываться, если ты не маг.

- Последняя ночь в Дюрсе, - вздохнул Натан после долгой паузы. Здесь, в горах, звёзды были ближе и колючее. - Что-то мы всё время бежим вперёд без возможности вернуться.

Его всё ещё грызло невыполненное обещание поговорить с отцом о возможной свадьбе Ольвен по возвращении. Он-то, конечно, поговорит, но не будет ли слишком поздно? Они должны были вернуться в Дубовую Рощу ещё месяц назад, а на самом деле приедут почти через полгода после отъезда. И это если опять не случится ничего неожиданного. Причём, отец ждёт отчёта о переводе Священного писания. Ох, как он будет ругаться, когда получит новое письмо, посланное Натаном перед отбытием из Дюрарана, в котором говорилось, что теперь они отправляются в Нарун. С другой стороны, он уже успел собрать целых семнадцать печатей и рекомендательные письма двух храмов... Отличное начало карьеры.

- И мы даже не начинали ещё искать, - словно вторя его мыслям, добавил Киран. У каждого свои сожаления.

- В Наруне хорошая библиотека, её не разорили во время войны. Думаю, начнём оттуда, - Натан не очень верил, что они смогут найти там что-нибудь стоящее, но нужно же было откуда-то начинать. А Нарун - большой город, северный оплот купцов и студиозусов. Тем более, что у них тоже есть семинария. Не такая большая и прославленная, как столичная, но всё же. - И зимнюю одежду присмотрим. Там много трапперов, так что мех стоит дешевле, чем на юге.

Киран ничего не ответил - всё его внимание забрали звёзды.

- Удивительная штука - небо, - сам себе прошептал он.

Вдруг, с другой стороны обоза раздался громкий хлопок и огонь полыхнул столбом до верхушек деревьев. Все вскочили, но никто не сдвинулся с места - это мог быть отвлекающий манёвр, и нападающие на самом деле могли находиться здесь, с этой стороны и лишь ждать момента, когда можно будет начать грабить.

- Докладывай! - рыкнул Натан на младшего демона, бормочущего себе что-то в кулак.

- Нет никого! Все свои, - пискнул демонёнок в ответ.

- Что?

- Он прав, я тоже не чувствую чужого присутствия, - подал голос Киран, прислушивающийся к чему-то. - Это кто-то из своих.

- Своих?

Из-за телег взвился ещё один столб огня, намного ближе. Как будто кто-то бежал в их сторону, и этот огненный столб за ними гнался. Демонёнок закрыл уши руками и прислушался. Потом опять начал что-то бормотать в кулак - общался с другими младшими демонами.

- Водяной! - и сразу же после возгласа младшего демона, из-за поворота выскочил один из магов Ниниана. Охранник, стоявший на его пути, еле успел увернуться. Следом за магом нёсся дракон. Его чешуя горела в темноте, как раскалённое железо. Маг пронёсся мимо Кирана с Натаном и скрылся за поворотом. Обдав присутствующих жаром, следом пролетел дракон.

- Эм, пожалуй, пойду проверю, как там Анакс, - странно дёрнул плечом Киран. - Эй, мелочь, - он посмотрел на демонёнка-сигнальщика. - Где наш друг?

Демонёнок зашептал в кулак, потом закрыл уши, слушая ответ.

- Там, - почти сразу махнул лапой в непонятном направлении. - В кустах.

С тихим хлопком рядом с ним появился другой младший демон.

- Проводит, - заявил он и стукнул себя в грудь.

Анакс действительно сидел в кустах и мелко трясся. Если бы Киран был обычным человеком, то без сопровождающего демонёнка никогда бы его не нашёл. От обоза доносились звуки взрывов и крики - похоже, на помощь коллеге пришли остальные маги Ниниана и теперь шло масштабное сражение с драконом. Время от времени сквозь ветки сверкали отсветы вспышек, на короткие мгновения превращая деревья в уродливых чудовищ.

- Ну и ну, и что же это у нас тут? - хмыкнул Киран, присаживаясь на корточки рядом с магом. Он чувствовал, как Натан тянет из него силы и плетёт защитные заклинания одно за другим, по-видимому пытаясь спасти обоз. С тихим "чпок" демонёнок растворился в воздухе - наблюдать за потасовкой на стоянке было намного интереснее. Анакс всхлипнул и попытался прикрыть плечо, белеющее в темноте сквозь в прорехи в робе.

- Пошёл в жопу, чучело, - он попытался гордо вскинуть голову, но вышло очень жалко.

- Ну и ну, - вздохнул Киран и стянул с себя куртку. Осторожно закутал мага и притянул к себе. - Ты своему дракону хоть скажи, чтобы обоз не жёг. Эван с тебя три шкуры спустит за ущерб.

Анакс судорожно кивнул. Взрывы стали тише, а вскоре прекратились вообще. Какое-то время они сидели в темноте. Маг почти перестал дрожать и теперь только время от времени всхлипывал.

- Я его убью, - наконец, глухо пробормотал младший маг в грудь Кирану.

- Не стоит ничего делать до конца похода. Минус один маг и подорванное доверие остальных того не стоят, - Киран осторожно погладил Анакса по голове. - Если собираешься убивать, делай это так, что никто не догадается, чьих рук это дело.

- Да ты профессионал, - всё так же глухо пробормотал Анакс, но пожиратель слышал каждое слово.

- Не жалуюсь. И ты тоже быстр. Так быстро натравил своего демона, что он даже не успел догадаться, кто перед ним, мальчишка или девчонка.

Анакс ощутимо вздрогнул и, казалось, даже перестал дышать.

- Пойдём в лагерь, Натан волнуется, - Киран попробовал поднять мага, но тот упёрся рукой:

- Я сам.

Медленно встал и шатающейся походкой, кутаясь в куртку, побрёл в сторону огней и возбуждённых голосов. Киран лишь время от времени придерживал его за плечи. На границе света стояла небольшая толпа: Натан, Силан, маги Ниниана, несколько мечников, все старшие возницы обоза и демон с огненными волосами - дракон принял человеческий облик. Когда Киран с Анаксом вышли из-за деревьев, жаркий спор прекратился и все дружно повернулись в их сторону.

Пожиратель посмотрел на потрёпанного водного мага, за которым гонялся дракон, и презрительно скривил губы:

- Ты если любишь мальчиков, то головой хотя бы думай: Силан не будет нанимать желторотых юнцов тебе в потеху.

- Что?! Да как ты... Д я... - маг, казалось, сейчас задохнётся от возмущения. Неизвестно, о чём они спорили перед этим, но заявление Кирана всех повергло в шок.

- А что, он сам пытался себя изнасиловать в кустах?

Анакс опять вздрогнул и попытался полностью спрятаться в Кирановой куртке. Присутствующие мечники и возницы зашептались, бросая осуждающие взгляды на водного мага.

- Попробуй докажи! Я уважаемый человек!

- Мне нет дела до того, кто ты. Я верю своим глазам.

- Мастер Ниниан совсем не обрадуется, когда услышит эту историю, Дюркс, - подал голос старший маг Ниниана, Мёрдок. Провинившийся маг затравлено оглянулся. Похоже, его уже ловили на чём-то подобном, раз его начальник, Мёрдок, так легко принял сторону Анакса. - Ты понимаешь, что своим проступком бросаешь тень на всю артель? Кто теперь захочет иметь с нами дело?

- Почему ты не защищаешь меня?! Это всё мальчишка! - маг ткнул пальцем в Анакса. - Он соблазнил меня! А теперь всё обставил так, что это я виноват!

- Да как ты смеешь, - зарычал в бешенстве демон-дракон, и только яростный взгляд хозяина не дал ему вновь ввязаться в битву. Люди опять начали ругаться, не слушая друг друга.

- А ну, прекратить! - рявкнул Силан, глава обоза.

Все замолчали.

- Сейчас все расходятся по своим местам, завтра мы выходим на перевал, и нам понадобятся все силы. Я лично разберусь с этим делом, а остальных оно волновать не должно. Всем понятно?

Возницы послушно начали расходиться. Наёмники, посомневавшись, тоже. Вскоре остались только ночная смена, Силан и маги. Глава обоза зыркнул на магов Ниниана:

- Завтра с самого утра я хочу видеть вас у своего костра, - он перевёл взгляд на Анакса. - А ты иди переоденься и возвращайся на пост.


Перевал встретил их пронизывающим ветром. Киран внимательно осмотрелся - по легенде здесь бывал Неназываемый, его предшественник. Несколькими днями раньше пожиратель уже побывал здесь в облике птицы, но не обнаружил ничего, заслуживающего внимания. Сейчас, в облике человека, он видел такие же пустые горы, остатки старых костров да колокольчики, никогда не умолкающие на ветру. Никаких следов Неназываемого. И никаких идей, как морские гады могли здесь оказаться.

- Ну как? -тихо, чтобы никто посторонний не услышал, поинтересовался Натан.

- Пусто. Ты уверен в этой легенде?

- Как я могу быть уверен? Я же не участвовал в её создании.

- Ладно. Будем надеяться, что в Нюране что-нибудь узнаем, - Киран покосился на водного мага, обосновавшегося в начале колонны. О чём он говорил утром с Силаном осталось тайной, но теперь маг был намного дёрганее и вздрагивал каждый раз, когда слышал какой-нибудь резкий звук.

Когда-то, когда Дюрс ещё не был частью Торренса, здесь пролегала граница, но от старых укреплений остались по большей части развалины, и только сторожевые башни поддерживались в более или менее нормальном состоянии, с целой крышей и застеклёнными окнами - в них находился пост. Стражники нехотя вышли на ветер. Конечно, в помещении было намного теплее. Проверив документы и собрав подорожные, они открыли старые ворота. Теперь обозу предстоял долгий путь вниз.

- Доберёмся до города, первым делом в баню, - пробормотал Натан. Ему казалось, что самое страшное уже позади. Когда восемь дней не мылся, то уже не важно, ты не моешься девятый день, или десятый. Ехавший рядом Анакс, а теперь он всегда старался держаться поближе к Натану или Кирану, хрюкнул. Натан неодобрительно покосился на коллегу, но ничего не сказал.

Киран закрыл глаза, чтобы не отвлекаться на лишние образы и звуки, и более тщательно исследовать окрестности. Приходилось делать это тайком - в любой момент кто-то из магов мог призвать своего демона, и так тщательно лелеемое прикрытие развалилось бы в одно мгновение.

Но окрестности и на второй, и на третий взгляд оставались пустынны. С другой стороны, вот Киран проделал сюда весь путь из Дюрарана. И не оставил никаких следов, по которым можно было бы понять, что здесь прошёл пожиратель. Наверное, если Неназываемый не оставлял специальных знаков, теперь найти его будет невозможно. Тем более, через столько лет. Киран печально вздохнул. Сейчас он-птица был далеко на севере, в нескольких днях лёта за Наруном, и неизвестно скольких месяцах езды, если попытаться отправиться туда по земле. Там деревья были низкими, почти неотличимыми от кустов, и снег до сих пор не сошёл. И водились удивительные животные, о которых ничего не знал не только южанин Морис, но и Райан.

Пожиратель покосился на Натана. Маг ехал в глубокой задумчивости. Виданное ли дело - сколько дней в пути, и ни разу не напали. Драгоценные баллы для поднятия квалификации уплывали из рук! Понятно, что разбойников на всех магов не напасёшься, но могли бы подсуетиться.

- Что планируете делать в Наруне, пока будет собираться обратный обоз? - поинтересовался Анакс. Скорее просто для поддержания разговора, но Натан крепко задумался.

- Думаю, сходим в местную библиотеку.

- В местную что?

- Библиотеку. Хочешь с нами?

Анакс несколько секунд пытался сдерживаться, но не смог пересилить себя. На его хохот оборачивались даже едущие в начале обоза.

- Оооо, прости, прости, - где-то через минуту, утирая слёзы, выдавил младший маг. - Это было так... неожиданно... - он опять начал хихикать. - Просто вы с Кираном такие крутые. Ха! - Он сделал рубящий жест. - Ха! - ещё один, как будто бы разрубая воображаемого противника на четыре части. - Охотитесь на жихов голыми руками и всё такое. И в библиотеку, - нормально смеяться сил уже не осталось, поэтому Анакс теперь хрюкал.

- Что смешного, - Натан скорчил мину оскорблённого достоинства. - Великия знания - великая сила.

- Вообще-то там было "во многой мудрости много печали", - едва слышно буркнул Киран.

- Неважно, - отмахнулся Натан. - А ты что планируешь делать?

- Отоспаться, баня, хороший ужин... Может, познакомлюсь с кем-нибудь.

- Эх, молодёжь... - Натан опять смешно скривил лицо. - А где же великая цель? Где пламя в глазах?

Но Анакс в ответ лишь пришпорил лошадь и умчался к голове обоза.

- Как невоспитанно, - пробормотал ему вслед Натан.

- Ты только что звучал, как Кариния. Не забывай, что тебе всего лишь восемнадцать. Ещё минимум тридцать лет до момента, когда сможешь позволить себе такой тон, - Киран скептически покачал головой.


Остаток пути прошёл без приключений. Ни одна лошадь ни охромела, ни один охранник не заколол другого. И уж не стоит говорить о несостоявшихся схватках с ненапавшими разбойниками.

Они подъехали к городу перед самым закрытием ворот. Киран брезгливо морщился: даже по эту сторону стены городские ароматы выводили его из себя.

- Эй, - шёпотом позвал Анакс, когда они устроились спать. Здесь было намного теплее, чем в горах. Так же тепло, как в Дюраране месяц назад. - Натан, ты ещё не спишь?

- Чего тебе.

- А ты в этом году будешь сдавать квалификацию?

- А зачем тебе?

- Ну... - Анакс смутился и ненадолго затих. Натан уже начал засыпать, когда маг опять подал голос. - Ты ведь видел уже моего Манкато. Какой у тебя демон?

- Это неважно, - Натан почувствовал, что голова стала звонкой и пустой, а дыхание спёрло. Сон как рукой сняло. - Спи давай.

- Тебе жалко, что ли?

- Да, жалко.

Анакс что-то недовольно пробормотал и отвернулся.

Проворочавшись почти час без сна, Натан решил немного прогуляться. Неожиданный вопрос Анакса крепко выбил его из колеи. Но не сделал он и пяти шагов, как почувствовал чужое присутствие. Сзади, след в след, шёл Киран. Заметив недовольный взгляд младшего мага, он лишь пожал плечами:

- Что-то тоже не спится.

Они сходили проверили периметр, попили чаю с ночной охраной, посчитали зубцы на городских стенах. Звёзды медленно вращались вокруг мировой оси.

- Я думал над планом, как попасть в библиотеку семинарии, - Натан залез на борт одной из телег и теперь смотрел в даль. В ту сторону видно было до городской стены. - Как думаешь, если мы будем упирать на то, что ты художник, и мы собираем образчики священных писаний - это может прокатить?

- Наверное, я не знаю, - Киран ковырял носком сапога землю. - Меня что беспокоит - если мы будем упирать на художества - пустят ли нас в историческую секцию? Нам же нужны хроники.

- Я уже думал об этом. К сожалению - без понятия. Разные библиотеки устроены по-разному. Может, у нас вообще ничего не сложится.

- Эх, если бы я только умел читать по-вашему, - Киран начал затаптывать то, что перед этим наковырял. - Просочиться туда демоном не составило бы особого труда.

- Не, думаю, там везде защитные периметры стоят от таких умных, как мы с тобой. Особенно вокруг хранилища гримуаров.

Они синхронно вздохнули.

- А что, если мы нападём и вынесем всё, что нужно?

- А если нас поймают? И вообще, что дальше? Если там не окажется того, что нужно?

Они опять замолчали.

- Нужно найти кого-то, кто может попасть туда без проблем.

- Думаешь, подкупить кого-нибудь из семинаристов? - Киран воспрял духом. - А что, деньги у нас есть. Вполне может получиться.

- Но как объяснить, что искать? Не будет же там чёрным по белому написано "и упокоился Неназываемый там-то и там-то". Иначе все бы это знали.

- Типа Проклятой долины, где спит двуликий Дайну?

- В смысле?

- У южан есть священное место, долина Тысячи Ручьёв, по их верованиям там проходит дорога в загробный мир, куда отправляются все правоверные умершие. И типа ими там правит Дайну. Каждый год туда приходят тысячи паломников.

- Это воспоминания того телохранителя?

- Ага. У него мать была верующая. Любила всякие такие штуки.

- Понятно... Жаль, у северян нет ничего такого. Так бы первым делом туда съездили.

- А Королёва круча? Ты пока не знаешь, где она может быть?

- Тоже пока что без понятия.

На лагерь опять опустилась тишина.

- Эй, вы что там делаете? - возле соседней телеги, держась за борт, стоял сонный Анакс. Он смешно щурился, пытаясь рассмотреть в темноте, что происходит. - Вы спать собираетесь?

- Уже идём.


Глава 11



Попасть в библиотеку оказалось совсем не так сложно, как опасался Натан. Стражник у входа окинул их придирчивым взглядом и больше не проявил никакого интереса. Главным препятствием, как потом выяснилось, был служитель в приёмном покое. Он долго рассматривал их грамоты и рекомендации, царапал печати ногтем и переписывал имена в толстую книгу. Наконец, закончив возиться с бумагами и ещё раз сверившись с часами, он позволил пройти дальше.

Плата за пребывание в читальном зале была почасовая - с человека по пятнадцать мару в час, и столько же за выдачу каждой книги. На некоторые тома плата за пользование стоила дороже, но такие, к счастью, Натану не попадались.

Библиотекарь внимательно выслушал, какого рода книги требуются младшему магу и скрылся в хранилище. Натан осмотрелся. Читальный зал представлял собой довольно просторное помещение с длинными столами и скамьями. Огромные окна давали достаточно света, чтобы днёмможно было не пользоваться лампами, но на столешницах всё равно светились фонари.

- Киран, думаю, тебе стоит пойти погулять по городу, - шёпотом предложил Натан - объявление над конторкой библиотекаря требовало, чтобы в зале соблюдали тишину. За день сидения в библиотеке запросто мог набежать сэн, а зачем платить за человека, который даже читать нормально не умеет?

- А что если я встряну куда-нибудь?

- А ты не встревай. Если не уверен, возвращайся лучше в комнату и сиди там. Я всё запишу, вечером расскажу.

- Ладно.

Киран ещё немного помялся, осматриваясь - когда ещё удастся попасть в такое место - и направился к выходу. Младший маг ещё раз проверил, на месте ли кисти, тушечница и свитки. Ему предстоял длинный и нудный день. Даже работа в Ургеле не казалась ему сейчас такой скучной, как то, чем он собирался заняться сейчас.


Киран попробовал поваляться в гостинице по примеру Анакса; попробовал поесть в таверне на первом этаже; попробовал понаблюдать за прохожими. Скучно. В итоге восстановив в памяти карту города, каким он виделся с высоты птичьего полёта, Киран отправился к ратуше: там можно было потолкаться на местном рынке, послушать сплетни и отведать свежего чаю с маслом.

Нарун - старый город. Его стены стоят не одну сотню лет, и чем ближе к центру, тем древнее здания - знать во все времена предпочитала жить в каменных домах. Деревянные же окраины регулярно горели и перестраивались.

В одном из таких старых домов пожиратель нашёл отличную чайную, с удобными плетёными креслами и отличным мёдом. По случаю жары почти все столики внутри были заняты - посетители предпочитали отдыхать окружённые прохладой каменных стен. Выбрав угловой столик на веранде, Киран собрался было вздремнуть, скрытый навесом от чужих взглядов, как услышал знакомый голос.

- Ты что не в библиотеке? - на улице, прямо напротив него, стоял Анакс.

- Не пристало воину возиться с бумагой, - Киран подвинул соседнее кресло. Раз уж его окликнули, нужно быть гостеприимным. - Присаживайся.

Пожиратель никак не ожидал, что ему встретится кто-либо из обоза - не в таком огромном городе. С другой стороны, вдвоём интереснее, чем одному. Наблюдая, как младший маг поднимается по ступенькам на веранду и раскланивается с хозяином, Киран пытался представить, что в жизни этого маленького человека могло случиться такого, чтобы отбросить своё старое "я", вырядиться в мужскую одежду и теперь носиться по всему миру, выполняя задания сомнительного качества. Людей так сложно понять.

- Опять ешь? - Анакс покосился на блюдо с сушёными фруктами, стоявшее рядом с чайником. - Как в тебя столько помещается?

Киран счёл это риторическим вопросом, и ничего не ответил. Прислужница принесла ещё одну чашку для чая и тарелочку с маслом. Какое-то время они молча наблюдали за прохожими. Площадь перед ратушей жила своей жизнью. Торговцы зазывно кричали, к парадному подъезду всё время подъезжали всадники и экипажи, бегали дети и собаки.

- Я в этом году поеду в Лорс. До следующей ступени осталось шестнадцать баллов, - подал голос Анакс.

- Угу. Ты молодец.

- Да. Натан ведь тоже там будет?

Киран вспомнил, как осторожно Анакс выпрашивал у Натана на одном из перевалов о его планах на экзамены. Натан скрытничал и отпирался. Понятно, что далеко не все маги рвутся на экзамен сразу же, как представится такая возможность. Получить допуск в виде необходимого количества баллов - это одно. Нужно ведь ещё быть готовым его сдать. Но зачем такая секретность.

- Вроде бы планировал.

Младший маг погрустнел и пробормотал под нос что-то нелицеприятное.

- А в чём проблема?

- Он видел Манкато.

Киран нахмурился. При чём здесь огненный дракон-демон?

- И что?

- А вдруг мне придётся его призвать? Если Натан увидит...

- И что?

Анакс засопел.

- Скажи ему сейчас, чтобы не было неприятных сюрпризов потом. Он нормальный, поймёт, - Киран потянулся за чайником - в его чашке осталось только масло.

- Почему ты сам ему не сказал? Вы же напарники?

- Это твой секрет, а не мой. Пока он не представляет угрозы, у меня нет причин его выдавать.

Анакс глубоко задумался. Было похоже, что он вообще не представляет, как можно с Натаном начать такой разговор. И стоит ли вообще? Вдруг и так обойдётся?

- Кстати, как тебя на самом деле зовут? - Киран посмотрел на нахохлившегося юнца. С длинными волосами и в платье он смотрелся бы очень мило. Голубые глаза, русые волосы, тонкие черты лица, высокий лоб - маленькая принцесса, если не считать веснушек.

Анакс осмотрелся, не подслушивает ли кто.

- Базилен.

- А зачем ты притворяешься мальчиком?

Анакс бросил на Кирана злой взгляд:

- А зачем ты притворяешься человеком?!

И, не прощаясь, убежал. Киран смущённо кашлянул. Понятно, что Анакс имел ввиду другое. Человечность. Понимание. Но младший маг не мог даже представить, насколько точно его вопрос попал в цель.


Вечером, как и договаривались, они встретились в таверне. Натан выглядел уставшим, но довольным.

- Нам крупно повезло. Я нашёл, где находилась Королёва круча. И с этим нам тоже повезло - она была прямо под Лорсом. Точнее, судя по всему Лорс - это и есть город, в котором жила та магичка из Священных писаний, - заявил младший маг, когда, наконец, оторвался от кружки. Он провёл целый день в библиотеке, без воды и еды, и теперь сам чувствовал себя пожирателем.

- То есть, следующим пунктом у нас столица, - Киран наблюдал, как Натан терзает свиной окорок. Жир тёк по рукам и должен был вот-вот испачкать рукава мантии, но младшего мага сейчас это мало волновало.

- Да. С этим заданием закончим, и сразу в дорогу. Мы и так слишком долго на западе торчим. Пора двигать дальше.

- Анакс - девочка.

- Да, я тоже думаю, что... Что ты сказал?

- Анакс - девчонка. И очень боится, что ты её узнаешь во время экзамена. Ты ведь видел Манкато, а один демон служит только одному человеку одновременно.

- Девчонка? - Натан с трудом проглотил кусок мяса, застрявший в горле. Он хотел было по привычке провести рукой по волосам, как делал всегда, когда думал, но глянув на грязную ладонь, вовремя остановился. Волосы уже отрасли достаточно, чтобы заплести короткую косичку. Натану совсем не улыбалось отмывать их от свиного жира. - Сушёные лапки. Но как?

- Что именно "как"? Тебя интересует, как она является девочкой?

- Нет! - было видно, что он ошарашен. - Как ты узнал?

- Случайно. Я бы не заметил подвоха, если бы не жих.

- Жих?

- У них тонкий нюх. Ну, ты понимаешь, - Киран поднял брови, будто бы удивляясь собственным словам. - Нужно уметь отличать соперников от самочек... Всё такое, - он прочистил горло. - Не будем об этом в приличном обществе.

- В приличном обществе, ха... - Натан вздохнул и задумался о "самочках". Восемнадцать лет, молодой маг в полном расцвете сил, но почему же всё внимание противоположного пола достаётся этому седоволосому? И даже сейчас, хотя за столиком их было двое, служанки улыбались Кирану, и почти полностью игнорировали Натана. Нужно как-то исправлять ситуацию.


Наконец, обоз был готов к обратной дороге. За это время весна окончательно вступила в свои права. Отовсюду доносилось пение птиц, зеленели поля. Даже люди, казалось, выглядели более нарядно и ярко. Конечно, в горах всё будет не так прекрасно, но теперь в тюке хранилась новая тёплая одежда, и даже сама мысль о ней приятно грела. Отличный, густой, хорошо выделанный мех. Прекрасная, новая, крепкая шерстяная ткань. Качественный пошив, соответствующий последний веяниям моды. Натан довольно улыбнулся.

Перед отъездом младший маг отправил домой очередное письмо о состоянии дел. Наверное, в Дюраране его уже ждёт ответ из Дубовой Рощи, а может, и не один. Интересно, что думает отец о том, что было написано в Священных писаниях? Начал ли он самостоятельные поиски? Или считает, что Неназываемый уже умер, как и положено человеку?

Сейчас, по прошествии времени, то, что Киран назвался демонологом, казалось невероятным везением. Теперь ни о кого не возникнет вопросов, если вся эта история всплывёт наружу: попавший в этот мир тысячу лет назад другой демонолог вполне мог научить своему ремеслу местных магов. И вполне его силы можно было бы спутать с божественными, если сравнивать сельского ворожея, не прошедшего обучение, и дипломированного мага с демоном из первой главы Книги Имён.

Натан покосился на Анакса. Как ни посмотри, воспринимать его как "девочку" не получалось. С короткой стрижкой, плоскогрудая, и с "мужской" походкой - даже если одеть её в платье, она всё равно будет мальчишкой. Да и колкий язык женственности не добавлял ни грамма. Но теперь взгляды, которые время от времени младшая магиня украдкой бросала на Кирана, выводили Натана из себя. Втюрилась! Ей-богу, втюрилась! Даже эта, прикидывающаяся мужчиной!

Дорога до Львиного перевала, как и в прошлый раз, прошла без приключений. Обоз стал меньше, а некоторые возвращающиеся телеги шли порожняком - из северного Нюрана в это время года на юг везти было почти нечего. Обратный путь казался легче и веселее: как-то так сложилось, что Натан и Анакс вслед за Кираном примкнули к компании "клинков". Маги Ниниана держались особняком, а после случая с Анаксом, так вообще почти ни с чем не общались.

Похоже, не только Киран чувствовал "что-то эдакое". Натан заметил, что внимание, которое Нолан, северянин из "клинков", уделяет Анаксу, выводило его из себя даже больше, чем, чем тайные взгляды, которые последний бросал в сторону пожирателя.

Бандиты напали ночью, когда обоз давно спустился с гор, и до Дюрарана осталось всего несколько дней пути. Было нормально ожидать, что разбойники сделают свой ход, когда обоз будет возвращаться - сейчас торговцы в основном везли деньги, а не товар. А деньги, как говорят, не пахнут - с ними и скрываться с места преступления проще, и потом не нужно искать, как бы пристроить подороже.

Нападающие планировали провернуть всё бесшумно, не привлекая лишнего внимания, но дежурившие в ту смену маги не зря ели свой хлеб. Натан проснулся среди ярких вспышек и криков. Рядом звенели мечи, над телегами парили, высматривая жертв, несколько демонов. Он вскочил, не понимая толком, что делать. Киран уже был на ногах, и дрался с каким-то здоровяком. Пожиратель почему-то держал меч в левой руке и быстро сдавал, было понятно, что в таком темпе он не продержится даже нескольких минут. Натан сложил руки и пульнул бандиту прямо в лицо огненной сферой. Противник упал. Завоняло горелым мясом. Над местом их ночёвки взвился демон-дракон, освещая окрестности своей чешуёй. Ещё немного, и драка закончилась - уцелевшие бандиты спешно отступали, маги плели преследующие заклятия, купцы подсчитывали потери, возницы и наёмники перекрикивались в поисках погибших. Вроде бы все остались живы.

Киран со стоном сел там, где стоял.

- Ты в порядке? - Натан, опережая Анакса, присел рядом.

- В плечо болт поймал, - Киран кивнул на свою безвольно повисшую правую руку. Рукав давно стал алым от крови.

Арбалетный снаряд вошёл глубоко в плоть, разорвав мышцу, но кость, к счастью, не задел. Киран тихо шипел змеёй и ругался, пока младший маг возился с раной.

- Самовлюблённый болван! - изощрялся в это время Анакс. - Не мог призвать фамильяра, чтобы он тебя защитил? Господин таинственность! Почему Киран должен тебя прикрывать? Он мечник, и нужен был в другом месте! Что, не хочешь отпускать свою няньку?

- Всё в порядке, на мне быстро заживает, - попытался вклиниться Киран, за что получил ещё один гневный взгляд.

- Ничего не в порядке! Вы точно больные какие-то!

И только когда все убытки были подсчитаны, все раненные осмотрены, а демоны вновь исчезли в астральных сферах, они смогли перевести дух.

- Как-то на тебя действительно не похоже, - подал голос Натан, воспользовавшись тем, что Анакс отошёл с возницами.

- То есть, ты думаешь, что болту следовало оказаться там, куда он направлялся? У тебя в голове? - Киран пытался пристроить руку то так, то эдак, но всё было тщетно. Она болела в любом положении.

- Прости.

- Не обращай внимания. Кстати, почему Анакс назвал тебя "господин таинственность"? - не сговариваясь они продолжали говорить о Базилен, как о мужчине, даже когда оставались наедине. Так не нужно было перестраиваться или беспокоиться, что случайно услышит кто-то посторонний.

- Потому что за всё это время он не видел моего демона. Маги не стесняются призывать фамильяров, кроме случаев, когда хотят сохранить инкогнито. Ну, знаешь, выступают под чужим именем или ещё что-нибудь в таком роде.

- Прости.

- Забудь.

Они замолчали. Недалеко Анакс с Манкато помогали купцам. Огненная шевелюра демона-дракона освещала всё вокруг лучше любых факелов.

- Меня что удивляет, - задумчиво протянул Киран. - Почему Неназываемый включил в Книгу Имён и драконов тоже.

- В смысле?

- Демоны-драконы отличаются от остальных. Даже среди высших демонов они выделяются умом и хитростью. Когда они маленькие, то, конечно, глупы и, в целом, слабы. Но это можно сказать о любом. Этот Манкато - он ещё юн, но могу поспорить, что здесь есть и другие, намного старше. С ними нужно будет держаться особенно осторожно.

Натан кивнул. Если говорить о драконах, на ум ему приходил только придворный маг мастер Брентон и его демон-дракон Ксантус. Но вероятность того, что в ближайшее время им посчастливится столкнуться с самим королевским магом, была настолько мала, что о ней не стоило даже думать. Вот когда Натан станет старшим магом - тогда да. Но не сейчас.


Их возвращение в Дюраран ознаменовалось дождём. Лёгкий, почти летний, он налетел неожиданно. Солнце проглядывало сквозь облака, щедро рассыпая над портом радуги. На главном почтамте на имя Натана из Двины их ждало два письма до востребования. Оба из Дубовой Рощи.

Новости из дома были обычными. В первом письме Тор рассказывал, что нашёл, где находилась Королёва круча и прилагал карту. Сетовал на то, что не может отправиться на поиски. Интересовался, собираются ли они искать место захоронения Неназываемого. Восторгался разрешением давних споров, откуда взялись демоны, но в то же время печалился, что вряд ли когда-либо посмеет рассказать кому-нибудь, что Неназываемый - всего лишь человек из иного мира. Второе письмо было более тревожное. Сначала, как и в прошлый раз, Тор рассказывал о ежедневных делах, работе в полях, о том, как ведёт себя проказница Ольвен. Но последний абзац заставлял напрячься.

"Позавчера приезжали странные люди. Я сначала принял их за паломников, но ни один не попросил благословения у Адельберга. Они сказали, что возвращаются из странствия по святыням и просились переночевать. Но за ужином интересовались у Каринии, где ты, хотя не могли знать, как зовут моего сына. Надеюсь, ты там ничего не натворил."

- Я думаю, это из-за меча, - после недолгих раздумий предположил Киран. - Действительно нужно быть осторожнее. Но странно, Морган что-то говорил о южанах. Твой отец обратил бы внимание, если бы пришельцы были ими.

Натан лишь кивнул. Будет очень плохо, если его геройства как-либо повлияют на семью. До этого он не задумывался, что из-за него Ольвен или Тор могут оказаться в опасности.

- Нам нужно возвращаться, и побыстрее. Ты сможешь ехать? - младший маг взглядом указал на перевязанную руку пожирателя.

- Справлюсь. Думаю, через пару недель и следа не останется.


Они сидели в провонявшемся зале постоялого двора. Киран отказался путешествовать по воздуху - он не знал, как таким способом можно переправить лошадей. А продать их даже Натан не смел думать - что скажет отец, когда они вернутся домой без Зиновия и Пончика?! Поэтому хотя бы до Дубовой Рощи нужно было ехать по земле. Оранран был небольшим городком, одним их множества, которые лежали на пути от Дюрарана на восток. Они уже были здесь, когда несколько месяцев назад сопровождали Меч Неназываемого в пути к Храму Покров.

Киран окинул взглядом зал. Никого подозрительного. Обычные уставшие люди. Некоторые - местные, зашедшие отдохнуть после тяжёлого дня, другие - такие же приезжие, как и Натан с Кираном, остановившиеся переночевать.

- Пойду отолью, - Натан поднялся из-за стола.

- Смотри, осторожнее там, - по-привычке откликнулся Киран.

- Да, да, - махнул рукой младший маг, отправляясь на улицу. Иногда пожиратель действительно вёл себя, как нянька.

На улице стояла поздняя ночь. "Пора бы уже ложиться спать, а то опять полдня будем кунять", - подумал Натан. Последнее, что он помнил, это окна таверны, призывно сияющие в темноте.


Раскалывалась голова. Градом тёк пот, заливая глаза. Было жарко и душно, воняло бойней и застарелым потом. Дышать было тяжело, как будто не хватает воздуха. Натан попробовал пошевелиться, и всё тело пронзила боль. Он висел под потолком, закованный в цепи. Во рту был огромный кляп, не дающий не только вдохнуть, но даже пошевелить языком. Казалось, грязную тряпку впихнули по самые гланды.

- Мастер Тобиас, он очнулся, - раздался чей-то низкий голос.

Натан скосил глаза. Рядом стоял огромный человек. Его бритая голова маслянисто блестела в свете факелов. Где-то на краю зрения шевельнулась тень, и перед младшим магом появился тот, кого великан назвал мастером Тобиасом. Тоже бритый, смуглый и сухой, как вяленое мясо, южанин напоминал хорька. Его тёмные глаза-сливы смотрели внимательно, не отрываясь.

- Тебе удалось усыпить бдительность Пиела, - спокойно произнёс он. Его светский тон никак не вязался с обстановкой: заброшенный подвал с потёками на старой штукатурке, множество пыточных орудий на стенах, столы с каменными столешницами, похожие на странные алтари, цепи, свисающие с низкого потолка. - И я теперь вижу, почему. Никто не заподозрил бы в таком сопляке Наблюдателя.

"Я не Наблюдатель", - хотел крикнуть Натан. Но кроме еле слышного "ннн" у него ничего не получилось.

- Как ты собираешься выкручиваться теперь? - Тобиас опустил взгляд. В его руках лежала открытая на первой странице книга с квалификационными баллами. - Натан, сын Тора из Двины, - прочитал южанин. Медленно вырвал первую страницу и бросил в огонь. Младший маг дёрнулся. - Хотел бы я услышать, как вы узнали о плане, - не торопясь, говорил Тобиас, вырывая страницу за страницей. - Жаль, что ты не расскажешь, - наконец, в его руках осталась лишь обложка, и она тоже полетела в огонь. - Нури, готовь инструменты. Мы порасспрашиваем господина мага.

- Да, мастер Тобиас.

- Ну как, вызовешь своего демона? - южанин схватил Натана за подбородок и притянул его лицо к своему. Младший маг лишь трепыхался, как маленькая птичка, в сухих цепких пальцах. Оба понимали, что кляп во рту и связанные руки - надёжное средство обезвредить практически любого мага. Демоны не отзывались на мысленные приказы. Их нужно было позвать в голос. Или сотворить Круг. - Когда я вырву твой грязный язык, вряд ли ты когда-нибудь сможешь это сделать ещё раз, - Тобиас тихо захихикал, как будто услышал новую модную шутку. Великан Нури вложил ему в руку спицу. Её кончик алел в полутьме подвала.

Если бы Натан мог кричать от боли, когда раскалённый металл проткнул кожу. Но кляп превращал любые вопли в едва слышные стоны и не давал дышать. За первой спицей последовала вторая, а за ней следующая. Младший маг потерял счёт времени. Боль стёрла все мысли. Он чувствовал, что задыхается. И помощи ждать было неоткуда. Единственный, кто в этом городе мог бы обеспокоиться его долгим отсутствием - Киран - потратит непозволительно много времени на поиски. А дать о себе знать Натан никак не мог.

- Я надеюсь, это стало для тебя достаточным уроком, мой юный друг, - донёсся откуда-то снизу голос. На руках младшего мага не осталось места, и теперь Тобиас сосредоточенно втыкал спицы в ноги своего пленника, как швея по окончании работы втыкает иглы обратно в подушечку. - Никогда не связывайся с тем, чего не можешь объять.

Вот он, конец. Натан зажмурился, пот больно жёг глаза, и не было сил видеть грязный потолок, факелы, южанина. Всё тело казалось одной оголённой раной. Кровь в ушах шумела так сильно, что он пропустил момент, когда дверь с грохотом слетела с петель.


Кроме Натана в комнате были ещё двое. Здоровяк и коротышка. Громила бросился в атаку, но Киран ловко ушёл в сторону и одним движением вспорол ему живот от паха до груди, а следующим ударом перерезал горло. К подвальной вони добавился новый запах - свежей крови и дерьма. Коротышка попятился от висящего в цепях младшего мага, выставив перед собой несколько спиц.

- Кому ты служишь? - Киран наставил на него меч. С лезвия капала кровь.

- Проклятый слуга Тёмного, - прошипел в ответ южанин. - Мадкир, возвращайся обратно во тьму, к своему господину!

Киран преодолел разделяющее их пространство в одно мгновение, ни один глаз не смог бы отследить его движения. Спицы звякнули о каменный пол, и южанин захрипел, когда белые пальцы сомкнулись на его шее. Пожиратель стремительно терял человеческий облик: волосы стояли дыбом, а кожа приобрела неестественную бледность. Глаза полностью залила чернота, не оставив места ни радужке, ни белку. Рот растянулся в улыбке, слишком широкой для его лица:

- Кому ты служишь? - таким голосом мог бы говорить дикий лесной зверь, но не человек.

- Даже в посмертии, я не скажу тебе ничего, тварь, - южанин дёрнулся, пытаясь вырваться, но исчез в ярко-голубой вспышке. Одежда с тихим шелестом осела на пол.

Младший маг потерял сознание намного раньше, и уже не видел этой короткой схватки. Несколько мгновений пожиратель стоял крепко сжав кулак, в котором ещё только что держал южанина, потом опустился на колени и принялся рыться в одежде в поисках ключей. Наконец, выудил тяжёлую связку. Подошёл к Натану и замер, примеряясь, откуда начать. Одному снять младшего мага никак не получится. Причём, нужно сначала придумать что-то со спицами, торчащими из рук и ног. Киран вздохнул и подошёл к мёртвому великану. Наклонился и провёл рукой по его лицу. Вспышка, и на полу осталась лишь пустая одежда, как сброшенная змеиная шкурка. Пожиратель поморщился, будто выпил рыбьего жира. Он вновь выглядел, как человек. Ещё одна вспышка, и на расстоянии вытянутой руки перед Кираном стоял южанин, Тобиас. Точно такой же, как был при жизни, сухой и собранный, с глазами-сливами, немного крючковатым носом и коротко стриженными тёмными вьющимися волосами. Только без одежды.

Вдвоём они молча занялись Натаном. Достали кляп, осторожно вытащили спицы, сняли оковы, аккуратно уложили мага на пол. Со стороны это, должно быть, выглядело жутко - двое мужчин работали очень слаженно, как части единого целого, но при этом не проронили ни звука.

Тобиас всё так же молча начал одеваться.

Киран осторожно, чтобы лишний раз не потревожить раны, взял Натана на руки. Они вышли из подвала. Киран повернул направо, Тобиас - налево. Даже расставаясь, они не сказали друг другу ни слова.


Натан лежал в постели. В рту ощущался неприятный металлический привкус. Ноги и руки казались чужими, набитыми ватой вперемешку с чугунными шариками. За окном шумел город.

- Ты проснулся? - послышался обеспокоенный голос. Натан скосил глаза. На табуретке, рядом с кроватью сидел Киран и держал его за руку. Это выглядело бы трогательно, если бы младший маг не чувствовал лёгкого покалывания - пожиратель вливал в него свою силу. Щедро вливал.

- Да, - голос оказался хриплым шёпотом. - Как ты меня нашёл?

- С трудом. Оранран - довольно большой город. У простого человека не было бы шансов.

Киран отпустил его руку и осторожно пристроил поверх простыни. Поправил подушки.

- Моя книга...

- Не волнуйся, баллы можно восстановить. Я уже был в магистратуре, написал все необходимые заявления и письма. Всё равно, пока не восстановят твои документы, мы никуда не отправимся, иначе нас задержит первый же пост, - Киран тем временем зазвенел чем-то на столике. Забулькала вода.

- Что с ними? - Натан попытался сесть, но сразу же откинулся обратно на подушки. Он помнил только как южанин жёг его книгу с квалификационными печатами.

- Тобиас их сжёг, - Киран пересел на кровать и приподнял голову младшего мага. В другой руке он держал стакан со странной желтоватой жидкостью, пахнущей травами.

- Откуда ты...

- Я его съел.

Напиток был приторным и горьким, но по крайней мере смыл неприятный привкус.

- Твоя рука, - Натан указал взглядом на плечо Кирана. Собственными руками он сейчас старался не шевелить - забинтованные от локтей по пальцы, они горели и немели одновременно, как и ноги.

- Я же говорил, что даже шрама не останется. А теперь о делах, - Киран вернулся на табурет и внимательно посмотрел на Натана. Тот почувствовал, как побежали мурашки по коже. Никогда раньше у Кирана не было такого колючего взгляда. - Тобиас не был самым большим начальником, но был человеком не маленьким. Ты их крепко раздраконил, что он решил заняться тобой лично. Он знал не очень много, но достаточно. Помнишь, свет Морган говорил о готовящейся войне?

- Да.

- Угроза намного ближе, чем он говорил, и если мы не пошевелимся, Торренс вот-вот окажется в глубокой заднице. Зив готовит армию со своей стороны, и диверсию с нашей. Меч Неназываемого - лишь один из пунктов в их обширном плане. Ведь Торренс - это множество мелких владений, объединённых верой и королём. Если власть короля будет подорвана, и пошатнётся вера, то провинции не смогут выступить единым фронтом. Каждый княз и губернатор будут защищать лишь своё. За двадцать лет, прошедших с последней войны, храмов становилось всё меньше. Ты знаешь, почему?

- Догадываюсь...

- Тебе сейчас лучше поспать. Но если ты хочешь, чтобы Торренс уцелел, людей нужно поднимать уже сейчас.

- Но как?

- Не знаю. Скажи, что тебе было божественное видение. Ты ведь и так уже чудной. Вдруг поверят?

Натан только вдохнул. Спорить сейчас у него не было ни сил, ни желания.

- Но хотя бы одна хорошая новость всё же есть, - уже с порога добавил Киран.

- Какая?

- Теперь я умею читать и писать.


Дверь тихо приоткрылась, и в комнату заглянул Анакс. Лучи садящегося солнца наискось перерезали помещение. На кровати, в подушках, как на троне, полулежал Натан. Рядом, держась за его руку, стоял на коленях, будто молился, Киран.

- Привет, - окликнул их Анакс. Натан не шевельнулся - похоже, спал. Киран едва заметно повернул голову посмотреть, кто там. Осторожно положил забинтованную руку младшего мага поверх простыни и встал.

- Здравствуй, Анакс. Что ты здесь делаешь?

Анакс поёжился. Ещё и двух недель не прошло, как они расстались, а Киран так изменился. Стал холоднее, колючее. Куда делась его обычная улыбка? Хотя, скорее всего, это из-за происшествия с Натаном. Здесь любой перепугается.

- Эван получил запрос из Оранранского магистрата, на восстановление баллов. Я решил доставить подтверждающие грамоты - так быстрее и надёжнее. Ну, и вас проведать. Как он?

- Уже лучше, спасибо.

- Я попрошу Манкато, чтобы он его подлечил.

- Спасибо, но не стоит.

- Манкато!

Посреди комнаты огненным цветком расцвёл демон-дракон.

- Манкато, чем мы можем помочь Натану?

Дракон в человеческом облике подошёл к кровати и встал перед ней на колени, взял Натана за руку. Анакс моргнул - в точно такой же позе всего минуту назад стоял Киран. Странное совпадение. Манкато замер, как будто прислушиваясь к чему-то. Положил руку обратно:

- Он быстро поправляется. Наша помощь не нужна.

- Пойдём, не будем ему мешать отдыхать, - Киран слегка подтолкнул Анакса в сторону двери. Что-то ещё было не так. Младший маг внимательно присмотрелся к мечнику.

- Киран, твоя рука? Уже не болит?

Киран озадаченно посмотрел на своё правое плечо, туда, куда смотрел Анакс.

- Да, всё в порядке.

- Позволь посмотреть.

- Там нечего смотреть, всё хорошо.

- Нет, позволь! - Анакс схватил Кирана за руку и резко задрал рукав. Никакой перевязи, ничего. Гладкая кожа. - Даже шрама не осталось, - озадаченно пробормотал младший маг.

- Я говорил, что всё хорошо. Пойдём, - Киран опустил рукав и поправил манжету.

- Но ты знаешь, что на людях так быстро не заживает?

- Что ты хочешь этим сказать?

Вот он, опять. Этот странный колючий взгляд. Как будто бы примеряется, с какой стороны начать резать. Анакс почувствовал, как мурашки бегут по коже, но отступать не собирался - рядом стоял Манкато. Он прикроет в случае чего.

- Я ничего не хочу сказать. Просто пытаюсь понять, как у тебя так получилось.

- У каждого свои секреты, - Кирану, наконец, удалось выставить Анакса за дверь. - Пойдём, перекусим что-нибудь. Я угощаю.


Глава 12



- Что скажешь? - Анакс мерял шагами комнату от окна к двери и обратно. Манкато сидел на столе. В комнате не горел ни один светильник, и только шевелюра демона-дракона освещала всё, подобно факелу.

- Демон мастера Натана очень силён, пусть я и не могу определить его природу. Он дал ему достаточно сил для восстановления. Даже Ксантус вряд ли справился бы лучше.

Анакс помолчал, обдумывая эти слова. Таинственный демон Натана, хорошо скрываемый секрет. Может такое быть, что Натан тоже не так прост, как пытается казаться? Ему удалось легко обвести Анакса вокруг пальца, прикинувшись провинциальным простачком. Но провинциальных простачков не пытают таинственные организации. И за ними не ходят в няньках такие сильные мечники, как Киран.

- Я не про это, я про Кирана.

- А что с ним?

- Как ему удалось так быстро поправиться? Я видел его рану. Должен был остаться хотя бы шрам.

- Вполне возможно, что демон мастера Кирана не менее могуществен, чем демон мастера Натана.

- Демон? - Анакс остановился посередине комнаты и в задумчивости уставился на Манкато. - Ты думаешь, что Киран - тоже маг?

- То, что он не колдует при нас и не гоняется за баллами, не исключает такой возможности. Он, например, может быть старшим магом.

- Ты же можешь определить наверняка? Ты сам говорил, что чувствуешь других демонов.

- Мастер Киран для меня большая загадка. Я чувствую, что с ним что-то не так, но не могу понять, что именно, - Манкато вздохнул, и его волосы на мгновение вспыхнули чуть ярче. - Слишком он хорош для человека.

- Хорош? - Анакс фыркнул. Хотя что-то в этом было. Каждый раз, когда он думал о Киране, что-то тёплое разливалось в груди. - Откуда он вообще взялся такой? Натан вроде бы из Двины. Не припоминаю, чтобы там жили люди, похожие на Кирана. Может, он из какого-то дальнего племени? Причём, он дерётся, как южанин. Чего нам только не хватало, так это зивских нюхачей.

- Возможно. Но тогда сейчас он не спас бы мастера Натана. Хотя, может такое быть, что он играет сразу на несколько сторон. Будь с ним внимательней, - Манкато сделал паузу. - Но я не удивлюсь, если они - наставник и ученик. Я помню времена, когда маги учились не в школах. И это было очень похоже на то, как эти двое ведут себя, когда думают, что их никто не видит.

- Думаешь, Натан тоже за южан?

- Пока что не уверен. Но осторожность не повредит.


Натан поправлялся быстро. Но намного быстрее наступала жара. Июнь сменился июлем. Днём во всю жарило солнце, по ночам же часто случались грозы. Воздух стал тяжёл от влаги.

Анакс заявил, что теперь они путешествуют вместе. Всё равно он сейчас едет в Лорс.

Так одним солнечным утром, втроём они, наконец, отправились в дорогу. Чем дальше от побережья, тем легче было дышать. Вскоре стало совсем сухо, и теперь над дорогой сплошной пеленой стояла жёлтая пыль. Она забиралась в одежду, скапливалась в волосах, заставляла чихать и лошадей, и всадников. Но чем выше в горы, тем прохладнее дул ветерок, и вскоре вновь понадобилось доставать шерстяные накидки, чтобы не мёрзнуть ночью.

По вечерам, оставшись вдвоём, Натан с Кираном обсуждали Тобиаса. За прошедшие несколько недель пожиратель под обликом южанина развернул бурную деятельность. В Абиу, столицу Зива, летели сообщения о видении, о слуге Тёмного Дайну, о словах, которые этот самый слуга якобы сказал при встрече, и о том, что, может, так божество пытается донести до них, жалких слуг, свою волю.

- А как насчёт, если Тобиас явит им чудо? - в один из таких вечеров поинтересовался Натан. Вести были неутешительными - южанину никак не удавалось поколебать веру своих соратников, и хоть как-то замедлить машину "молота Дайну". Удивительно, но среди членов этой тайной организации числилось много северян. Они вели подрывную деятельность по эту сторону границы внося недоверие и разруху в жизнь, лишая святынь, убирая важных людей. По словам Кирана, многие покушения и убийства высокопоставленных чиновников и видных граждан Торренса были выполнены именно ими, "Молотом Дайну", как они себя называли. Пока что Тобиасу удалось отвести опасность от семьи Натана, но сейчас пришлось затихнуть - если бы он продолжал усердствовать, то могли бы решить, что он повредился умом. Всё нужно делать постепенно.

Киран сокрушённо покачал головой.

- Посмотри сюда, - он вытянул перед собой руку и пошевелил пальцами. Когда-то, в Дубовой Роще, он уже рассказывал похожим образом о лунных волках. - Ты не можешь заставить руку петь, а ногу видеть, - пожиратель сделал паузу, засмотревшись на собственные ногти. - Я могу лишь повторить то, что было, без изменений. Так в своё время мы научились прятаться - лишь полностью, без изменений, копируя окружающее. Тобиас был посредственным магом. Таким он остаётся и сейчас. С его помощью я не смогу явить ни одного чуда.

- Но если ты можешь лишь копировать, то как ты умудряешься быть таким сильным сам? И ты же используешь отдельные умения своих... жертв.

- Это тело, - Киран сжал руки в кулаки и прижал к груди, - не копия. Его создала Печать из меня настоящего. Тобиас не может призвать меня, но я его - могу. Лунный волк не может призвать ледяных змей, а я могу призвать обоих. Понимаешь?

Натан покосился на левую руку пожирателя. По словам последнего, пресловутая Печать находилась именно там, чуть выше локтя, но ни увидеть, ни потрогать её у младшего мага не было никакой возможности. Похоже, она была так хорошо спрятана, что даже другие демоны её не чувствовали. Именно благодаря печати Киран понимал торренсийский язык, хоть и не умел читать, и именно благодаря ей он выглядел похожим на северянина. По его словам так получилось потому, что сам Натан был торренсийцем. Если бы он был с юга, поданным Зива, то Киран бы говорил по-зивски и выглядел бы, как южанин. Младший маг так толком и не понял, как работает Печать, и судя по неуверенному тону Кирана, тот тоже не очень понимал.

Натан завороженно слушал истории из жизни Тобиаса. Казалось, южанин живёт в каком-то совершенно другом мире, отличном от всего, что младший маг знал раньше. Интриги, слежка, прятки, постоянное напряжение, незнакомые люди и странные задания - о том, как пожиратель может одновременно находиться сразу в трёх местах - быть огненной птицей, исследующей северные земли, южанином-фанатиком и Кираном - и при этом не сходить с ума, Натан предпочитал не думать. Конечно, когда смотришь, как Киран спит, как-то забываешь, что он не человек. Все демоны ошиблись, приняв его за человека. Все маги ошиблись. Даже лошади не чувствовали подвоха, хотя животные к любым проявлениям магического относились настороженно и в большинстве своём не любили.

Путешественники решили не останавливаться в храме Пяти Радостей, и отправились сразу к Двине. Удачно избежав внимания со стороны монахов, они спустились на равнины. Природа по эту сторону гор была совсем другая. Более сухие земли, не такие сочные растения, не так много насекомых.

Дубовая Роща встретила их колосящимися полями. Уже совсем скоро должны были начаться жнива.

- Натан, Натан вернулся! - Ольвен встречала их возле ворот Дубовой Рощи. Она сильно изменилась с их последней встречи, повзрослела и стала больше похожа на юную девицу. От "бандитки", какой Натан с Кираном запомнили её в прошлый приезд, почти не осталось и следа.

Началась обычная в таких случаях суматоха. Сразу же послали гонца к хозяину с вестью, что сын вернулся. Собрали праздничный стол. Тор и Шихан были где-то на пастбищах, но вернулись домой, как только услышали новости.

Тор внимательно осмотрел руки Натана. На кистях всё ещё были заметны бледные шрамы от спиц.

- Ну, если не приглядываться, то не видно, - он провёл большим пальцем по одному из них. - И на ощупь почти не чувствуется.

- Всё нормально, - Натан неуклюже высвободил руку и оправил рукава, чтобы не привлекать к своим ладоням лишнего внимания. Он чувствовал себя не в своей тарелке от такого внимания. И так, чтобы никто посторонний не услышал, добавил: - Со мной был Киран.

Тор лишь покачал головой в ответ. Какая разница, что с ним был демонолог? В случае опасности демон был бы намного полезнее, чем человек. Хотя раны на Натане зажили действительно быстро. Хорошо, что этот пришелец хоть что-то умеет.


Прошло ещё несколько дней, и маги начали собираться в новое путешествие, на этот раз - в сторону столицы. Планы были огромные - побывать на Королёвой круче, встретиться с Лорен и Гораном, добыть где-то недостающие для аттестации баллы, подготовиться к экзамену... Тор с Натаном несколько вечеров провели обсуждая открытия Кирана, и не только далёкое прошлое, но в основном надвигающуюся войну. Меч Неназываемого, "подслушанные во время пыток" разговоры - всё это вызвало у Тора серьёзное беспокойство. Необходимо готовиться к войне. И не к какой-то выдуманной, а вполне реальной, которая начнётся не сегодня, так завтра. В воспоминаниях ветеранов ещё жили ужасы прошлых сражений, а в двери уже стучали новые.

- Я отправлю Ольвен к тёте Брунгильде, - сказал Тор, когда они сидели у камина в его кабинете в последний вечер.

- Лучше пусть пока что остаётся здесь, - Натан удивился своим словам. Раньше он никогда не смел перечить отцу или пытаться поучать его. - Видит бог, война и не доберётся сюда, так далеко на север.

Тор промолчал. Возможно, подумал, что его сын слишком самонадеян, а может, сам надеялся, что война сюда не прийдёт.

- И насчёт женитьбы... - неуверенным тоном добавил Тор. Было видно, что ему неудобно говорить об этом. - Когда ты написал о ней в первом письме, я сначала подумал, что ты шутишь.

- Ты не собирался выдавать Ольвен за сына Калхоунов?

- Нет, с чего бы мне тогда её учить, - Тор покатал в руках кубок с вином. - Ушам своим не поверил, когда поговорил об этом с Ольвен. Чего только не выдумает маленькая бесовка.


Они отправлялись в дорогу на рассвете, и опять их провожали Кариния и Ольвен. В этот раз их путь лежал на запад, в сторону Лорса, великой столицы Торренса. До экзамена ещё оставалась куча времени - конец лета и вся осень, но Натан всё боялся, что не успеет. Баллы удалось восстановить, но как пойдут дела дальше? Что, если Тобиас не смог отвлечь своих соратников, и за младшим магом продолжат охоту? Если "Молот Дайну" продвинется в своих планах дальше, чем сейчас ожидается? Вдруг война начнётся раньше, и Натан так и отправится в бой младшим магом пятого уровня? Таким малявкам не дают ничего серьёзного в руки, и на передовую уж точно не пустят. Совсем не та участь, которой он хотел бы. Ведь как же мечта стать героем войны? Вернуться домой в шрамах и с призами. Кстати, о шрамах. Натан покосился в сторону пожирателя. Интересно, в скольких битвах он участвовал? Сколько противников он победил? Когда они ещё только собирались в Храм Пяти Радостей, Натан перечислил по свитку всех средних демонов, известных в этом мире. Киран внимательно выслушал и сообщил, что может призвать любого, и даже больше, таких, о которых здесь никогда не слышали. Разнообразная у него была диета. На поле боя из него вышел бы отличный напарник - хорошо дерётся, и отличные магические возможности, но была одна проблема, с каждым разом становившаяся всё заметнее - пожиратель не любил убивать. В целях самозащиты, или если он был голоден, то пожалуйста. Но как убедить его, что с вражеской армией нужно сражаться в целях самозащиты, Натан ещё не придумал.

- Анакс, а зачем тебе в Лорс? До экзамена ещё прорва времени, - Киран в очередной раз притворялся, что забыл спросить нового попутичка о причинах поездки. На самом деле этот диалог происходил уже раз шесть, просто пожирателю нравилось, как младший маг каждый раз краснеет. До самых кончиков ушей.

Правда в этот раз разговора не вышло - вдали виднелась роща, и сейчас они подъехали на достаточное расстояние, чтобы увидеть развевающийся высоко над верхушками деревьев жёлтый флаг. Это значило, что где-то там есть деревня или хутор, в которой понадобилась помощь мага.

- Кто берётся? - Анакс покосился на Натана. С одной стороны баллы нужно было собирать где только это возможно. С другой стороны, в таком захолустье вряд ли можно было рассчитывать на что-то стоящее. Даже три балла могли оказаться недостижимой роскошью. Стоило ли задерживаться ради такой мелочи?

- Поехали узнаем, что нужно, а там разберёмся. Может, на всех хватит.


Деревня оказалось действительно небольшой, дворов шестнадцать. Их встретили ещё в полях и торжественно проводили до дома старосты. Высокий крепкий мужик ждал возле крыльца.

- Здравствуй, добрый человек, - спешившись, поздоровался Анакс. Было видно, что ему часто приходилось брать задания у деревенских старост.

- И вам не хворать, - мужик улыбнулся. На солнце блеснули большие жёлтые зубы.

- Мы увидели жёлтый флаг, и вот, мы здесь. Какое дело у вас для магов?

- Заправить светильники, уже месяц, как последний вышел. За работу - один балл с деревни и по двадцать мару за каждый светильник, плюс постой всему вашему отряду, и прокорм лошадям.

- Сколько всего светильников?

- Тридцать шесть.

- По рукам. Несите их все, куда нас поселите. Сегодня же и начнём.

- Останавливаться ради одного балла? - тихо поинтересовался Натан, когда они отвели лошадей в конюшню и расположились во дворе дома старосты в ожидании светильников.

- Мару сэн бережёт, - хмыкнул Анакс, - Даже один балл на дороге не валяется. Один балл здесь, один балл там. Не всякий же день попадаются большие задания. Так и быть, это твоя первая мелкая работа, заберёшь его себе. Деньги - по светильникам.

- Но двадцать мару за штуку...

- Очень приличная цена.

- Но мы даже не торговались!

- Да брось, мы маги, или заезжие купцы?

- Анакс прав, тебе нужно воспитывать в себе достоинство, - встрял Киран. Он устроился тут же, рядом, и теперь с увлечённостью, заслуживающей лучшего применения, точил одним из своих метательных ножей деревяшку. - Когда маг заходит на подворье, все должны сразу понимать, кто здесь маг, а кто погулять вышел. Если тебе предлагают плохую цену - просто отказывайся. Это не тебе нужны их баллы, а им нужна твоя помощь.

- Именно так, - поддакнул Анакс. - Натан, тебе стоит внимательней прислушиваться к старшим.

- Тоже мне, старшим, - тихо пробурчал Натан, но больше ничего не добавил.

В четыре руки они зарядили лампы ещё до полуночи. Вдвоём работать было намного быстрее и интереснее - можно было поговорить, причём, каждый старался справиться быстрее, чтобы именно ему досталось больше ламп. Даже двадцать мару на дороге не валяются.


Пейзажи с тихими деревнями и суетливыми городами сменяли друг друга беспрерывной чередой. Маленький отряд ехал по бесконечным дорогам, то забираясь в леса, то жарясь на солнцепёке среди полей. Но с каждым днём Лорс - и Королёва Круча - становились всё ближе.

- Допустим, он согласится меня принять, - бубнил Натан в один из вечеров, - А я ему такой "Ваше Величество! Грядёт война!". А он мне "в темницу его!"

Младший маг повернулся на другой бок и замер в ужасе - в паре сантиметров от его лица мерцали чьи-то глаза. Несколько долгих секунд понадобилось, чтобы сообразить, что это - жих Кирана. Откуда ещё на постоялом дворе взяться лесному хищнику?

- Ты зачем его призвал? - еле сдерживая дрожь в голосе, поинтересовался Натан. Сердце тяжело ухало где-то в районе живота, и вся одежда пропиталась противным липким потом.

- Ты там бормочешь что-то в стену, мне ничего не слышно, - отозвался со своей кровати Киран.

- Раньше ты бы просто попросил говорить погромче.

- Ну... В последнее время я неплохо питаюсь. Решил тебя не беспокоить по пустякам.

Жих подёрнулся дымкой и исчез.

- Больше так не делай.

- Ладно.

- Ты не боялся, что Манкато заметит тебя?

- Его здесь нет. Анакс не призывал своего демона уже несколько дней.

Они замолчали. Сквозь открытое окно доносились ночные звуки: недалеко начинался лес, и было слышно, как перекрикиваются птицы, трещат насекомые.

- Так и не придумал, что делать? - снова подал голос Киран.

- Нет. Думаю, будем действовать по обстоятельствам. Может, Лорен поможет устроить встречу - она аристократка, её отец часто бывает на королевских охотах. А если не получится - тогда и подумаем. А ты тем временем пороешься в библиотеке. Похоже, туда попасть не так сложно, как я боялся.

- Тоже хороший план.

Натан услышал, как пожиратель ворочается в темноте.

- Ещё не отправлял птицу к Круче?

Киран лишь вздохнул в ответ. Натан задавал этот вопрос каждый вечер с тех пор, как они покинули Дубовую Рощу. Пожирателю сложно было признаться, что он просто боится посмотреть правде в глаза. Этот мир оказался непомерно большим. И прошло слишком много времени. С каждым днём он всё больше убеждался, что найти затерявшегося пожирателя поможет лишь чудо.


Кузня, как и всегда в деревнях, стояла несколько отдельно от остальных зданий. Вокруг неё царило какое-то странное оживление. Около двадцати лошадей, несколько телег, и множество людей, не поддающихся счёту с такого расстояния, чего-то ждали. Был слышен шум и заметна суета. Селяне вместо того, чтобы работать, крутились возле солдат - последних легко было распознать по зелёным мундирам.

- Поехали обратно, - занервничал Анакс. - Закупимся в другом месте.

Маги свернули с тракта, чтобы пополнить запасы провианта и фуража, и в целом Анакс был прав - сейчас местным будет не до них.

- И вам даже неинтересно, что они здесь делают? - Киран толкнул Пончика в бока. Лошадь послушно тронулась вперёд. - Тем более, нас уже заметили. Смотри, встречают.

И действительно, навстречу им мчался какой-то всадник.

- Ну наконец-то! Вы бы ещё медленнее ехали! - крикнул солдат, когда приблизился на достаточное расстояние, чем поверг магов в недоумение. - Поторопитесь, капитан очень зол.

- Откуда он знает, что мы собирались сюда заехать? - тихо спросил Натан. Анакс лишь пожал плечами. Было видно, что тот не в своей тарелке. Но ничего не оставалось, как ускориться.

Капитан - статный брюнет со слегка раскосыми глазами, выдающими капельку восточной крови, - смерил их презрительным взглядом, когда они, наконец, изволили спешиться перед кузней.

- Приступайте, - он вздёрнул подбородок. - Из-за вас мы отстаём почти на два дня.

- К чему? - как-то так получилось, что за всех говорил Киран. Возможно, потому что выглядел самым старшим. Натан и Анакс боязливо держались за его спиной.

- Ваше Превосходительство, - в глубоком поклоне склонился какой-то мужик. - Это не наш кузнец.

- Что?! Ах ты...

- Он тоже седой, я опознался, - ещё ниже склонился мужик. - Простите, Ваше Превосходительство.

Капитан, скривил губы, но, ничего не сказав, развернулся на каблуках и зашагал прочь.

- Кузнец? - доверительным тоном спросил Киран у мужика.

- Наш уже третий день как в город уехал, вместе с учеником своим. Кузня холодная стоит, а тут они, - мужик вздохнул. - Горе нам, горе.

- Ну, если им ободы починить, или лошадей подковать, я бы мог, - Киран в задумчивости потёр подбородок. - Если ваш кузнец меня не убьёт за то, что хозяйничал в его кузне.

- Да он-то и не убьёт. Но не сделаете вы ничего, будьте хоть трижды кузнец, - мужик махнул рукой. - Они за углём поехали. Из города должны были больше месяца назад привезти, да всё не было. Со дня на день ждали, пока запас весь не вышел.


Киран заглянул в светлицу. Капитан был один, писал какой-то документ. Возможно, отчёт или путевой дневник. Одним слитным движениям пожиратель просочился к столу и сел рядом. Капитан неприязненно покосился на пришельца, но промолчал и продолжил писать.

- Эй, капитан, - Киран расплылся в хитрой улыбке. - Какая у тебя работа для кузнеца?

- Не твоё дело, смерд, - не не успел он закончить фразу, как комната кувыркнулась перед глазами. От удара об пол спёрло дыхание.

- Я люблю, когда со мной разговаривают вежливо, - всё так же спокойно, как будто бы они всё ещё сидели за столом, сообщил Киран. Капитан почувствовал, что не может вдохнуть - взгромоздившийся сверху незнакомец оказался тяжёл, как будто бы был вылит из цельного куска железа, и с каждой секундой становился всё тяжелее. - Но я склонен прощать, если попросят прощения. Тебе стыдно за свои слова? - он наклонился, будто бы прислушиваясь.

- Да... - попытался ответить офицер, но вышел лишь сдавленный хрип.

- Вот и славно, - Киран встал, и капитан закашлялся, как будто вынырнул с большой глубины. Дождавшись, пока тот отдышится, пожиратель продолжил. - Мне нужны рекомендации при дворе. Мы чиним, что вам нужно, а ты чиркаешь несколько строк в мою пользу.

- Что? Да вы...

- Вежливость берёт города, - Киран слегка пнул всё ещё сидящего на полу капитана. - Матиан, сын Кориана, князя северной Луки.

- Откуда...

- Я знаю, как тебя зовут? Хм... - Киран потёр подбородок, как бы раздумывая. Он перенял этот жест у Тобиаса и теперь никак не мог от него избавиться. - Например, мог спросить у кого-нибудь из твоих солдат.

И, дождавшись, когда на лице капитана появится облегчение, скучным голосом добавил:

- Шутка. Вы едете к южной границе. Но сколько вас? Сорок человек? С таким вооружением? С такой подготовкой? У вас в отряде даже нет ни одного мага. Поверь мне, это даже не смешно. Если бы я играл на стороне врага, все вы уже были бы мертвы.

Матиан открыл и закрыл рот. Только сейчас он задумался, какими силой и мастерством нужно обладать, чтобы выдернуть человека из-за стола и швырнуть через пол-комнаты.

- Чего ты хочешь? - спросил капитан самым спокойным тоном, на какой был способен.

- Помочь вам. И получить кое-что в благодарность.

- Рекомендации? Похоже, я не в том положении, чтобы спрашивать, но зачем? - Матиан, наконец, встал и начал отряхиваться - пол был густо усыпан свежими опилками. Хорошо, что хозяйка поменяла их по случаю приезда отряда королевской армии.

- У моего друга есть ценные сведения о планах южан. И я бы очень хотел помочь передать их правильным людям. Но, как ты сам можешь видеть - меня никто не слушает, пока я не начну махать кулаками. Но ни с королями, ни с министарми так не разговаривают.

- Почему я должен тебе верить? Вдруг ты...

- Шпион?

Молчание капитана было красноречивее любых слов.

- Таких, как я, в Зиве четвертуют на перекрёстках, - Киран на секунду задумался. - Хотя вряд ли для тебя это достаточное доказательство, что я на вашей стороне. Давай так. Я тебе расскажу кое-что из того, что знаю, а ты уже решишь, что делать дальше. Возможно, если часть сведений прийдёт от тебя, с границы, на них обратят больше внимания.

- Ты согласен делиться секретами со мной? Какая тебе выгода? И вдруг я тоже работаю на южан? Ты же меня видишь впервые!

- В Молоте Дайну за твою голову назначена немалая награда, так что не думаю, что ты им служишь. А касательно выгоды... Не волнуйся, своё я получу.

Матиан не знал, что такое "молот дайну", но то, что этот странный седой человек мог убить его, далеко не последнего воина, всё же что-то значило.


- Натан, есть работа, - Киран довольно потёр руки. - Я с этим выскочкой капитаном договорился. Мы им чиним телеги, он нам пишет рекомендательное письмо. Так, глядишь, и до короля доберёмся.

- Но, как чинить будем? Угля нет, кузнеца тоже...

- Ты забыл? Райан, мой первый человек, был кузнецом, пока руку не повредил. Невеликого умения, но я справлюсь. А вместо угля у нас будешь ты. Ты же огненный маг?

- Эээ... да.

- А большим молотом будет воон тот солдат, - Киран кивнул куда-то в сторону отряда. - Капитан разрешил.


Киран, довольный, насвистывал какую-то незамысловатую мелодию. По счастливому стечению обстоятельств они разжились ещё одним полезным документом, и в итоге, возможно, умрёт не так много народу, как могло бы. Конечно, не такое уж и большое достижение на данный момент - война всё равно будет, и Неназываемый до сих пор не найден. Но мир, кажется, стал чуточку лучше.

- Не понимаю твоих восторгов, - буркнул Анакс. - Подумаешь, ещё один свиток.

Киран покосился на младшего мага. Тот всё время, что они были в деревне, старался держаться от капитана Матиана как можно дальше. Как будто бы боялся быть узнанным. Может, стоит рассказать ему о надвигающейся угрозе? Вдруг он тоже сможет помочь - нельзя сбрасывать со счетов такой вероятности. Ведь чтобы пойти учиться в маги, нужно немало денег. Тем более, если догадка о том, что они с Матианом знакомы, подтвердится, это будет значить, что Анакс, а точнее Базилен, - дама благородных кровей. Тем более, если случится "самое ужасное", то он, как и все боевые маги отправится на фронт, даром что девчонка. Нужно будет обсудить с Натаном.

- И давно вы с Матианом знакомы? - забросил первую удочку пожиратель. Анакс вздрогнул и заметно побледнел.

- Н-не понимаю, о чём ты...

- Да ладно, ты всё время прятался, пока мы были в деревне, - поддакнул Натан. Значит, тоже заметил. - Колись.

- Он бы меня узнал и попытался отправить домой, - Анакс поник.

- Ты что, из дома сбежал? - удивился Натан. А как он пугал Ольвен, что она не сможет стать магом, если сбежит!

Анакс лишь пробурчал что-то неразборчивое под нос.

Действительно, среди боевых магов женщины встречались редко, хотя и бывали исключения. И если девочка Базилен из знатной семьи, побег и переодевание в мальчика могли быть для неё единственным шансом исполнить мечту. Натан попытался представить себя на её месте. Нет, духу бы не хватило. Вышел бы замуж по указке родителей и прозябал в каком-нибудь загородном поместье до конца дней своих. Младший маг новыми глазами посмотрел на свою спутницу.

- А где же ты деньги взял на обучение?

- Мне дядя помог, - Анакс покраснел, как умел он один, до корней волос.

- То есть, твой дядя помог сбежать тебе из дома?

Анакс зло зыркнул на Натана и отвернулся. Продолжать разговор он не был намерен.


Чем ближе они подбирались к Лорсу, тем сильнее менялся пейзаж. На дорогах встречалось всё больше купцов и богатых экипажей, люди стали выглядеть и разговаривать иначе. Здесь не только дома, но даже деревья были не такими, как дома. Натан, никогда не бывавший в сердце королевства, непрестанно вертел головой. Всё было необычным и новым. Наконец, вдали заблестели шпили королевского дворца. Он стоял на огромном холме, паря над столицей. Чуть ниже белели кварталы знати, ещё ниже начинались дома обычных людей.

В последнюю ночь перед въездом в город Киран всё же сотворил ещё одну огненную птицу, как ту, что исследовала сейчас далёкие северо-восточные пустоши. Отсюда до Королёвой кручи, если петлять между полей, было два дня хода, но если лететь - не больше часа.

Как Киран и предполагал, перед его взором предстали лишь возделанные поля без каких-либо следов пожирателя.

И теперь, так близко от столицы, нужно вести себя предельно осторожно. Никаких лихачеств, обжорства и колдовства кого бы то ни было. В Лорсе слишком много магов. Всё время кто-нибудь кого-нибудь призывает. Не хотелось, чтобы пожирателя случайно заметили. Кирану почему-то казалось, что если кто-либо из демонов увидит его колдовство, то сразу поймёт, кто он. Пока пожиратель оставался просто человеком или просто демоном - он именно таким и казался, но в моменты перехода из одного состояния в другое на мгновение открывалась его истинная сущность.

Они выехали на рассвете - до Лорса оставалось меньше дня пути. Киран едва заметно кривился от запахов - дорога и так пахла не самым лучшим образом, а рядом с большим городом его утончившийся нюх начал причинять серьёзные неудобства. Хотя ко всему можно привыкнуть. Главное, не стошнить перед воротами, а там будет легче.


Глава 13



Они выбрали постоялый двор на самой окраине - комнаты в столице стоили невероятно дорого. Натан вздыхал и пересчитывал сэны в кошельке - если срочно не найти подработку, время их пребывания в Лорсе придётся серьёзно сократить.

После того, как они разместились, Киран первым делом съездил на рынок и купил краску для волос. В Лорсе очень много приезжих, и с юга тоже. Он уже ловил на себе чужие внимательные взгляды, несмотря на то, что почти не снимал капюшона. Лучше подстраховаться и перекраситься.

Лорен должна была приехать через пять дней, а Горан - через десять, так что у Натана с Кираном была почти неделя, которую можно было потратить на свои дела. Стоило заняться библиотекой и попытаться получить аудиенцию у короля. Анакс, заявив, что ему нужно кое-что уладить, пропал на целый день, вернувшись только ближе к полуночи.

Натан отправился в библиотеку, Киран - поближе к дворцу. Как попасть внутрь пожиратель пока что слабо представлял, но раз маг сказал, что нужно, значит - нужно.


Натан отложил ещё один свиток. За последние два дня он узнал об истории Торренса и культа Неназываемого столько, сколько не мог даже вообразить. Одно дело, когда читаешь безличные выжимки на уроках истории, и совсем другое - когда держишь в руках оригинальные рукописи. Бесконечные войны то с северными племенами, то с Цин-У, восточной империей, то с южными кочевниками. Зив, каким он был сейчас, появился не так давно - ещё ста лет не прошло с тех пор, как король Хану объединил три крупнейших народа юга, положив начало Зивскому королевству. Да и последняя торренсийская война отгремела меньше двадцати лет назад - знаменитое сражение с Гунгом, одним из северных малых княжеств. Именно во время Гунгского похода погиб отец Натана. Сейчас, конечно, в королевстве было относительно спокойно, но и правление последнего короля удачным назвать было сложно. Торренс состоял из большого количества маленьких и не очень княжеств, каждое со своим князем и тараканами. То, что они платили налог королю и содержали его армию, ещё не значило, что все были согласны с политикой двора. Единая монета, и единая сеть дорог значительно облегчала всем жизнь, но каждый спал и видел, как сидит на престоле, или сажает туда своего ставленника. Теперешний король был юн, слаб и нелюбопытен. Он до сих пор держался на троне только благодаря королевскому магу Брентону.

По традиции маг не мог быть ни князем, ни королём. Если у ребёнка обнаруживался магический дар, то самым удачным способом убрать его из списка кандидатов на трон было отдать в магическую школу. Маги были уважаемым и зажиточным сословием, они могли становиться жрецами или придворными магами, но наследовать титулы не имели права. В истории встречались боевые маги - командующие армиями, но короли или князья - никогда.

Натан вздохнул. Мастер Брентон хорошо устроился - его назначили королевским магом при правлении прошлого короля, его двоюродного брата. Неизвестно, как долго ещё могло держаться это хрупкое равновесие между недовольством вассалов и неспособностью короля сделать хотя бы один шаг без своего мага. В любом случае, война с Зивом могла изменить Торренс до неузнаваемости. Возможно, даже стереть с лица земли - ни разу ещё у него не было такого серьёзного внешнего врага. Мелкие стычки с Цин-У можно было не принимать в рассчёт - мало кто будет вкладываться и гонять армию через Имаос, рядом с которыми Дюрский хребет казался случайным скоплением холмов. Даже вездесущие купцы предпочитали объезжать их через северные пустоши и не связываться с горцами, пусть на это и уходило несколько лишних месяцев, а зимой дорога становилась совершенно непроходимой.

В любом случае, никаких новых ниточек к Неназываемому библиотека пока что не дала. Хотя у младшего мага появилась одна безумная идея.


От изучения парадного подъезда академии имени Его Величества Дюрана и его охранников Кирана отвлёк странный звук. Не то, чтобы в Лорсе было тихо - всё время гремели проезжающие мимо повозки, о чём-то разговаривали люди, где-то кто-то громко стучал молотом. Из-за высокого забора академии доносился звон стали и крики - шло занятие по фехтованию. Понятно, если бы пожиратель отправился в Белый город, где жила знать, то его встретили бы покой и щебечущие птицы. Но здесь, на площади Победы, шум утихал лишь в самые мёртвые ночные часы.

Киран оглянулся. Вроде бы всё выглядело обычным. Хотя нет, вот опять. Это был даже не звук, а какое-то смутное ощущение на самом краю сознания. В просвете между экипажами мелькнула знакомая фигура. Анакс, в этот раз в расфуфыренном костюме пажа, а не робе младшего мага, куда-то бежал. Что он здесь делает? И почему так одет? Может, те дела, которые он отправился улаживать ещё в первый день, - это встреча с давним любовником? Киран улыбнулся. У девушки, скрывающейся в мужском обличье, должно быть, никакой личной жизни. За Анаксом хищными тенями скользнули двое. Уверенные и целеустремлённые. А может, дело не в любовнике. Оставив план попробовать поймать возле академии Его Светлость князя Хамарана, командующего армией Торренса, Киран заторопился следом. Печать кольнула - пожиратель отвлёкся от основной цели, поставленной господином. Но желание Натана предупредить Его Величество о надвигающейся войне подождёт, сейчас нужно убедиться, что с Анаксом всё в порядке.

Младший маг знал, что за ним идёт хвост. Он время от времени оглядывался и пытался запутать следы, в последний момент проскакивая перед экипажами или ныряя в торговые ряды. Преследователи не отставали. Ещё дальше, невидимый для всех, шёл Киран. Навыки слежки, доставшиеся от двух южан, помноженные на умения жиха, даже в большом городе делали из пожирателя опасного противника.

В какой-то момент преследователи отстали и Киран несколько долгих мгновений размышлял, за кем ему лучше идти дальше - за двумя незнакомцами, или за младшим магом. В итоге, решив, что у Анакса могут появиться новые преследователи, или те двое могут тоже разделиться, он отправился следом за пажем.

Через несколько кварталов Анакс перестал нервно вертеть головой и петлять по улицам и переулкам, как перепуганный кролик. Вскоре Киран понял, что они делают большой крюк вокруг Белого города, постепенно забираясь всё выше и выше. Улицы становились чище, шире и безлюдней. Младший маг свернул в очередной переулок, сокращая дорогу. Выждав положенное время, Киран повернул следом, но переулок против его ожидания оказался не пуст - похоже, отставшие преследователи знали, куда направляется маг, и решили сэкономить силы, подкараулив его где-нибудь ближе к цели. Анакс затравленно переводил взгляд с одного верзилы на другого, прижимая к груди сумку.

Пожиратель покачал головой. В рукопашной схватке Анаксу не выстоять против этих двоих, а воспользоваться магией ему не дадут - противник слишком близко и сможет ударить быстрее, чем маг успеет сплести какое-нибудь путное заклинание. Почему же он не призовёт своего демона, Манкато? Или дело в том, что маг будет стараться не показывать никому своего демона, если хочет остаться неузнанным, как говорил Натан? Что он вообще себе думает?

Тем временем один из преследователей попытался отобрать у младшего мага его ношу. Анакс было попятился, но упёрся спиной в стену. И такая паника была написана на его лице, что Киран сделал шаг вперёд. Будь что будет.

Пожиратель двигался быстро - первый преследователь даже не понял, что произошло. Второй успел только поднять руку, защищаясь, но тоже отправился в грязь. Анакс лишь ошалело переводил взгляд с лежащих у его ног людей на Кирана и обратно.

- Не волнуйся, они просто без сознания, - Киран помассировал запястье. Кажется немного ушиб. Крепкие же у них шеи! Анакс сделал неуверенный шаг вперёд и уткнулся носом ему в грудь. Как знакомо. Киран обнял мага.

- Ну-ну, всё обошлось.

Плечи под его ладонями мелко дрожали.

- Почему ты всегда спасаешь меня? - еле слышно пробормотал Анакс. Киран осторожно провёл пальцами по его щеке и приподнял лицо за подбородок. Сейчас Базилен совершенно не походила на мальчика. Из её глаз катились слёзы, огромные, казалось, с горошину каждая. Нос покраснел и немного опух.

Киран наклонился и поцеловал её. Их губы соприкоснулись лишь на мгновение, на несколько ударов сердца.

- Эй, что тут происходит? - крикнул кто-то с улицы.

- Бежим, - шепнул Киран.

Они остановились отдышаться только когда позади уже остались сторожевые посты Белого города. Красные и растрёпанные, они без сил сидели на скамейке в каком-то парке.

Пели птицы, радостно журчал фонтан в центре небольшой площади. Откуда-то доносились детские голоса.

- И почему ты не призвал Манкато? Видно же было, что тебе с ними не справиться, - наконец, подал голос Киран. Анакс насупившись, отвернулся.

- У дяди были бы проблемы, если бы меня узнали, - глухо сказал он, когда Киран уже не ожидал услышать что-нибудь в ответ.

- Но твоя одежда...

- Подлог. Теперь все думают, что это украли по приказу князя Луланы, - Анакс провёл рукой по сумке. - Мне нужно переодеться. Пойдём.

На следующем перекрёстке они свернули в узкую заднюю улицу и через несколько минут стояли у чёрного хода какого-то особняка. Остаток пути Киран молчал. Конечно, ему было интересно, что там в сумке у Анакса, и в чём замешан князь Лулана. Но если маг не хочет говорить, то лучше не спрашивать.

- Сейчас здесь никто не живёт, - Анакс уверенно открыл дверь и вошёл внутрь. - Хорошо, что ты покрасился, никто не будет искать седоволосого человека. Но после сегодняшнего приключения лучше поменяй цвет. Думаю, чёрный тебе пойдёт. Жди меня здесь, сейчас вернусь, - и, оставив Кирана на полутёмной кухне, ушёл куда-то в дом.

Киран вздохнул. Он уже подумал, что Анакс не заметил, что он теперь не седой, а тёмно-рыжий. Хотя, разве рассмотришь толком под капюшоном?

Судя по слою пыли на утвари, в этот дом никто не наведывался уже очень долгое время. Жаль, знаний Тобиаса не хватало, чтобы понять, к кому они вломились в гости. Южанин никогда не бывал в Лорсе, поэтому изучить карту города в своё время не счёл нужным. Правда, Морис несколько раз приезжал в столицу, но никогда не поднимался выше Среднего города, так что и от его воспоминаний помощи не было никакой. Охрана в Белом городе бестолковая, если посторонние могут вот так легко проникать в дома знати. Киран сел на пол за разделочным столом, так что его можно было заметить, только зайдя вглубь помещения. Пока Анакс переодевается, было время осмыслить произошедшее. О поцелуе он старался не думать.

Князь Лулана - восточный сосед князя Кобхана. Именно на землях Кобханов Киран появился в этом мире. Самые южные земли Торренса. Ещё не зная, что украдено, всё равно можно предположить, что за это дело Лулане не поздоровится. Интересно с кем его хотят поссорить? Это пойдёт на пользу Торренсу или во вред? В ответ на эти мысли Печать ощутимо кольнула. Киран поморщился и потёр левую руку чуть выше локтя, как будто так можно было облегчить боль. После Оранрана Натан стал неспокоен, и, как следствие, жизнь Кирана тоже стала менее комфортна. И кто, в конце концов, этот таинственный Анаксов дядя? Знать бы, на чьей он стороне. Может, он смог бы помочь попасть к королю. Или магу Брентону.

- Киран, я готов, - пожиратель услышал, как щёлкнула закрываясь дверь. - Киран? Где ты?

- Здесь, - он встал. - Думал, как зовут твоего дядю.

- Это неважно. Пойдём.

- Нет, важно, - Киран переместился к двери, блокируя выход. - Близится война с югом, ты знаешь это? Я должен знать, на чьей ты стороне.

- Я... - Анакс попятился. Сейчас он был одет в неприметную одежду обычного мальчишки-посыльного. - Как воин, пусть я и уступаю тебе в силе, но я буду сражаться, как маг. Учти это.

- И откажешься от маскировки?

Младший маг непроизвольно сжал кулаки:

- Ты не посмеешь.

- Послушай, я просто спрашиваю: на чьей ты стороне?

Взгляд Анакса заметался по кухне в поисках спасения.

- Отвечай, если не хочешь, чтобы я сделал что-нибудь... странное, - Киран сделал шаг вперёд.

- Дядя Брентон с тебя шкуру сдерёт, - Анакс выставил вперёд кулаки. В его исполнении боевая стойка не выглядела впечатляюще.

- Что... что ты сказал?

- Я сказал что...

- Королевский маг Брентон - твой дядя? - не дал закончить Киран. И столько радости было в его голосе, что Анакс опешил. Значит ли это, что их с Манкато подозрения не оправдались, и Киран не служит Зиву?

- Да. Но даже не надейся, что вам удастся выпросить привилегии или ещё что-нибудь!

- Забудь, - отмахнулся Киран и почтительно поклонился, преобразившись прямо на глазах, - Я с радостью провожу Вашу Светлость, куда вы скажете. Что бы вы ни несли, бесспорно, это ценная вещь, и Вам нужна охрана.

- Эээ... - Анакс нервно сглотнул. Он перестал понимать, что происходит. Но нужно было уходить, это точно. Время не терпит. - Нет, дальше я сам.

- Как скажете, Ваша Светлость.


- Брентон - дядя Анакса?! - Натан вскочил, разбросав по комнате свитки, которые держал на коленях.

- Тише, тише, - Киран приложил палец к губам, хотя в комнате были лишь они вдвоём. - Я же сказал, что это секрет.

- Ну, знаешь ли, - Натан принялся собирать свитки. Киран опустился на колени рядом, помогать. - Хотя у них обоих, я имею ввиду Анакса и мастера Брентона, у них обоих фамильяры - драконы. Я должен был задуматься о таком странном совпадении. Может, это семейное?

- А ты знаешь в каких семьях какие традиции?

- Нет, об этом обычно не распространяются, - Натан насупился. И тут Киран прав. Никак нельзя было догадаться, что Анакс и Брентон - родственники.

- Так вот, я думаю, раз такое дело, мы напишем просто всё, что нужно, и передадим с Анаксом. Что скажешь?

- Так просто?

- А что тут ещё выдумывать, - Киран покивал собственным мыслям. - Анакс - ещё тот шпион. Странно только, что человек с такими родственниками, могу поспорить, что королевской крови, торчал все эти годы в Дюраране. Причём, заметь, Тобиас о нём ничего не знал. Ни о маге Анаксе, ни о Её Светлости Базилен. И вот пойми потом, он действительно сбежал из дома, или вынюхивал что-то по указке своего дяди.

- А может такое быть, что мастер Брентон - тоже работает на молот Дайну?

- Всё может быть, - не теряя времени зря, Киран достал чистый свиток и, раскатав его на столе, расчехлил кисть. Замер, раздумывая, с чего бы начать. - Тобиас занимал недостаточно большой пост, чтобы знать такие подробности о столь высоких людях. Но пока не попробуем - ничего не узнаем.

Натан некоторое время наблюдал, как Киран старательно выводит слова.

- У тебя ужасный почерк, - наконец, не выдержал он. - Дай сюда кисть. Я пишу быстрее и аккуратнее.


- Натан! Натан! - Лорен махала рукой из окна экипажа. - Натан!

Натан в удивлении обернулся. Лорен должна была приехать только завтра. Что она здесь делает? Да ещё и такая случайная встреча на улице. Не дожидаясь, пока паж опустит подножку, младший маг распахнула дверцу и спрыгнула на мостовую.

- Как я соскучилась! - Лорен крепко обняла Натана и счастливо рассмеялась. - Ты не представляешь, сколько всего случилось за эти полгода! Обзавидуешься! - она по-хозяйски отстранила Натана и внимательно осмотрела его. - Как ты вытянулся! Я сначала думала, что обозналась!

Она перевела взгляд на Кирана и на мгновение замерла в замешательстве.

- Киран?

- Рад видеть тебя в добром здравии, Лорен, - Киран улыбнулся и слегка поклонился.

- Как ты... помолодел.

- Спасибо, ты тоже, - Киран рассмеялся. Анакс хмуро перевёл взгляд с него на Лорен и обратно.

- Нет, правда, ты... - Лорен покрутила ладонью, попытаясь подобрать правильное слово. - Очень изменился. Правда.

- Это краска, - Киран приложил палец к виску, - Чтобы не привлекать внимания.

- Понятно... - но было видно, что удивление Лорен настоящее и много большее, чем должно бы быть в такой ситуации. Изменившийся цвет волос не объяснял других изменений в облике Кирана.

- А это Анакс, мы сейчас работаем вместе. Анакс, Лорен, мы вместе учились.

- Очень приятно, - Анакс протянул руку, но судя по его голосу и выражению лица, приятного в знакомстве с Лорен было мало.


- Какой милый мальчик, - Лорен хихикнула в рукав, когда Киран с Анаксом зашли в булочную за свежим хлебом. - Ты ведь помнишь, что тебе по статусу ещё несколько лет не будут положены помощники-маги?

- Этот "милый мальчик" без пяти минут младший маг первой категории, - недовольно надулся Натан. - Уж кто к кому пойдёт в помощники, так это я к нему.

- Первой категории?! Ты шутишь? - Лорен внимательно всмотрелась в приятеля, но было непохоже, чтобы он шутил. - Сколько же ему тогда лет?

- Это лучше тебе у него спросить. Кстати, ты говорила, что Киран вроде бы помолодел?

- А ты не заметил? Хотя, вы же каждый день вместе, - Лорен перевела взгляд на двери булочной. - Как он вообще? Есть от него хоть какая-то польза?

И столько тревоги и участия было в её голосе, что Натан невольно вздрогнул. Конечно, для Лорен Киран - всего лишь человек. Пусть и из другого мира, но бесполезный и никчемный. Если вспомнить, каким пожиратель был лишь полгода назад... Лорен ждёт ещё множество удивительных открытий. Пройти длинный путь от наивного и доверчивого мальчишки, пусть не внешне, но душой, до хладнокровного убийцы - а именно таким сейчас видел Натан своего напарника - понять и принять такое изменение будет очень сложно. Особенно, если видишь только начальный и конечный результаты.

- Ты знаешь, он очень быстро освоился. Намного легче, чем я ожидал. Да и я тоже освоился. Его сила совсем не такая, как у демонов. Пришлось помучаться, прежде чем я научился правильно управлять ею, но ты не поверишь, что я теперь умею.

Лорен улыбнулась.

- Кстати, вы ведь на постоялом дворе остановились? Хотите пожить у меня? Включая Анакса. Любопытный паренёк.

- У тебя?

- Да. Родители до начала зимнего сезона не вернутся, а одной в таком огромном доме сам понимаешь... - Лорен тактично не стала говорить о том, что вряд ли Натану надолго хватит платить за комнату в столице. - Так что скажешь?

- Как Анакс - не знаю, но мы с Кираном с удовольствием, - Натан расплылся в улыбке. Он не ожидал такого щедрого предложения.


- Не знаю, что вы там написали, но дядя был просто в восторге, - Анакс стоял в дверях кухни и внимательно смотрел на жующего Кирана. Где ещё можно найти этого человека ночью, как не на кухне? Интересно, местная экономка уже заметила, что у неё начали пропадать продукты?

В такой глухой час весь дом спал, погружённый в темноту. Самое время для тайных разговоров, когда не хочешь, чтобы тебя подслушали.

- Я рад, что ему понравилось, - Киран говорил неразборчиво - куриная грудинка мешала внятно произносить слова.

- Он хотел бы встретиться. На следующей неделе в четверг будет званный вечер, в Гнезде Финиста. Вы уже внесены в списки приглашённых, - Анакс всё смотрел в сторону, не решаясь встретиться взглядом с Кираном. - Будет много знатных людей. Дядя хочет поговорить с вами о... о разном.

- Спасибо, Анакс. Не знаю, как долго мы бы с этим всем без тебя возились.

- Не за что. И ещё... - младший маг крепко вцепился в косяк двери, будто его может сейчас унести порывом ветра. - Не называй меня больше Светлостью. Ладно?

- Как скажешь. Прости.

- Спокойной ночи.


- Киран, ты что, решил потратить все наши деньги? - Натан, казалось, сейчас заплачет.

- А ты думал явиться на королевский приём оборванцем? - Киран придирчиво осматривал очередной рулон ткани. - Вот эта подойдёт.

- У Вашей Светлости прекрасный вкус, - портной заискивающе поклонился. Он внимательно слушал, как два странных посетителя бранятся между собой. Притворяются простолюдинами, но разве обманешь торговца! Никак иначе, дознаватели или тайные ревизоры на королевской службе. Заказ у них был не менее странным. Для юноши - вельветовая мантия цвета индиго без каких-либо знаков различия, если не считать шевронов огненного мага. Для старшего спутника - длинная белая рубаха до колен из лучшего абасси, чёрная накидка и широкий шарф, каким часто покрывают голову южанки, с одной стороны чёрный, с другой - белый. Обоим необходимы были новые чёрные штаны из самой крепкой ткани, какая нашлась в лавке, чёрная исподняя рубашка для мага, и шёлковые кушаки. Сняв необходимые мерки, тщательно записав все пожелания, и наторговавшись до хрипоты, портной отправил их к своему приятелю-сапожнику - господа к новой одежде хотели и новую обувь.


Лорен в задумчивости смотрела на Натана - он в пятый раз пытался перевязать кушак, но каждый раз узел выходил странным. Удивительно, как им удалось получить приглашение в Гнездо Финиста? Сама Лорен не была там ни разу, хотя и бывала на других балах и вечерах. Считалось, что в Гнездо, городскую резиденцию королевского мага, мастера Брентона, приглашают только избранных. Даже родители Лорен были там лишь однажды, и матушка потом ещё несколько месяцев рассказывала об убранстве залов и прекрасном саде.

В гостиную неслышно спустился Киран. Он очень необычно смотрелся в длинной, слегка расширяющейся к низу рубахе, скорее похожей на короткое простое платье, чем рубашку. Можно было подумать, что он попросил портного сшить одежду по правилам его родного мира, если бы Лорен не встречала зивских священников Дайну - те носили очень похожую одежду, включая чёрно-белый шарф, покрывающий сейчас голову пришельца.

Анакс уехал ещё утром, и сказал, чтобы ждали его не раньше послезавтра. Происходило что-то таинственное, и больше всего Лорен раздражало то, что её никто посвящать в секреты, похоже, не собирался.

- Дай, помогу, - Киран несколькими уверенными движениями перевязал кушак Натана, поправил воротник мантии. Окинул его фигуру оценивающим взглядом. Сейчас они походили на двух охотников, собравшихся идти на жиха. Подтянутые, собранные, до предела серьёзные.

Гнездо Финиста находилось в верхней части Белого города. Усадьба пряталась в огромном парке, скрытом от посторонних глаз высокой каменной стеной, мало уступающей по мощности дворцовой. Дом королевского мага. Натан завороженно наблюдал за волшебными светляками, кружащими среди деревьев, когда они ехали по парковой аллее к парадному входу. Всё здесь дышало силой. От её прикосновения бежали мурашки по коже и волосы вставали дыбом.

- Дешёвые фокусы, - пробормотал Киран. Натан едва сдержал улыбку - пожиратель одним едким замечанием сбил настроение, которое была призвана внушать эта дорога.

Усадьба утопала в огнях, будто бы она сама и была Финистом - одним из демонов первой главы Книги Имён, огненной птицей, обращающей в пепел всё, к чему прикоснётся. Были видны экипажи других гостей - уже веселящихся в бальном зале, или только поднимающихся по ступенькам парадной лестницы. Подбежали услужливые лакеи. Натан повторил про себя напутствие Лорен: "что бы ни случилось, веди себя, как будто бы так и надо". Глубоко вдохнул. Гравий зашуршал под ногами, когда младший маг спрыгнул на землю, проигнорировав услужливо откинутую лесенку. После полумрака экипажа огни дома слепили и резали глаза.

- Прошу, Мастер Натан, - поклонился пожиратель, сделав приглашающий жест в сторону усадьбы. Они заранее договорились, что Киран будет играть роль слуги и телохранителя, и вот, представление началось. Они чинно поднялись по ступенькам и вошли в дом. В отдалении играла музыка, отовсюду доносились приглушённые голоса и шорох платьев.

Услужливые лакеи проводили их в главный зал. Огромные хрустальные люстры, каждая не меньше, чем в пятьдесят магических светильников, сияли, как маленькие солнца.

Натан взял бокал с подноса одного из слуг и с независимым видом принялся разглядывать остальных приглашённых.

- Что теперь? - едва слышно поинтересовался он у Кирана. Было бы хорошо пойти поздороваться с мастером Брентоном, но королевского мага нигде не было видно. Казалось, гости были предоставлены сами себе.

- Можно подкрепиться, а там посмотрим, - пожиратель кивнул в сторону стола, уставленного закусками. - Анакс говорил, что тоже здесь будет. Если найдём его, то дальше будет проще.

- Мастер Натан, мастер Киран, - раздался голос. Такой знакомый, и в то же время... Натан обернулся - рядом с ними стояла девушка в наряде из лиловой парчи с тонким золотым узором. Жемчужные нити так густо обвивали её причёску, что казались маленькой шапочкой.

Они определённо были знакомы, но где они могли встречаться раньше? Младший маг не мог бы забыть такую красавицу. Она была похожа и на предрассветный туман, и на радугу после дождя, и ещё немного на степной ветер. Эти глаза, эти губы... Пока Натан силился выдавить из себя хоть слово, Киран склонился в глубоком поклоне:

- Ваша Св... Мистресс Базилен, мы рады видеть вас в добром здравии.

Мистресс Базилен?! Это - Анакс?!

Базилен в ответ слегка кивнула. Жемчужные нити засияли новыми цветами.

- Мастер Брентон ждёт. Позвольте вас проводить.

Киран ткнул Натана локтем. Маг, спохватившись, поспешно склонился в поклоне.

- Благодарим, Ваша Светлость, это честь для нас.

- Следуйте за мной, - и, больше не глядя на них, Базилен двинулась куда-то вглубь зала.

Как возможно такое преображение? Прямая спина, изящная походка - Натан не мог оторвать взгляда. Настоящая принцесса. Ни следа от взбаламошного и колкого младшего мага.

Мастер Брентон был не один - рядом с ним стояла какая-то седоволосая женщина. "Прямо, как Киран", - подумал было Натан. Пожиратель специально мыл голову перед вечером, пока не сошла вся краска. Он во что бы то ни стало хотел явиться на приём седым. Но тут женщина обернулась. Преподобная Райна. Уж кого бы младший маг хотел встретить меньше всего, так это она. Старуха видела Кирана, когда он только попал в этот мир, и сразу же заметит разницу.

- Не может быть, - старая волшебница рассмеялась. - Ещё года не прошло с твоего выпуска, а ты уже захож в дом мастера Брентона, - и тут она перевела взгляд на Кирана. - О, пришедший. Я смотрю, ты уже освоился в новом мире?

- Вашими молитвами, Ваше Преподобие, - Киран смиренно поклонился, не забыв опять ткнуть Натана локтем. Младший маг поспешно склонился следом.

Райна повернулась к королевскому магу:

- Мастер Брентон, вы не поверите, это как раз тот юный маг, призвавший человека вместо демона, о котором я вам говорила.

Натан краем глаза заметил, как вздрогнула Базилен. Ну, конечно, она ведь не знала. Кто бы мог подумать, что Киран - из другого мира? Если бы Натан не был тем самым неудачливым магом, ни за что не поверил бы в такую историю, услышь её даже от Преподобной Райны.

- Да, удивительно, - королевский маг улыбнулся, и нельзя было понять, что же скрывается за этой улыбкой. - Здравствуй, Натан. Давно хотел увидеть тебя воочию, особенно твоего... фамильяра? - он посмотрел на Кирана. - Неожиданное совпадение.

- Это большая честь для меня, - Киран улыбнулся, как ни в чём не бывало. Натан почувствовал, как начало дёргаться веко. Хотел бы он обладать такой же выдержкой, как пожиратель.

- После того, как закончится официальная часть приёма, я бы хотел поговорить с вами в кабинете. Базилен проводит вас.

- Мы с нетерпением будем ждать, - в этот раз Натан поклонился без напоминания. Они уже собрались отойти, когда из-за спины Кирана появились ещё двое гостей, мужчина и женщина. Смуглая кожа, тёмные волосы и необычный крой одежды выдавали в них южан.

- Мастер Брентон, мы обыскались вас, - с ужасающим акцентом произнёс мужчина. - Прекрасный вечер. Не думал, что вы пригласите ещё кого-то из зивян, - он улыбнулся в сторону Кирана, всё ещё стоящего к ним спиной. - Не представите нас?

- Прекрасный вечер, посол Бувия, - слегка склонил голову королевский маг, никак не выдав удивления. - С радостью. Мастер Натан, - Натан слегка поклонился. - Мастер Киран. Прошу - почтенный представитель Зива, посол Бувия и его жена, госпожа Жаэль.

Киран обернулся. Оба южанина заметно побледнели. Со спины они не могли видеть его белых волос, скрытых шарфом. Его бледной кожи и серых глаз. Пожиратель улыбнулся.

- Мадкир, - еле слышно прошептала южанка и упала без чувств.

- Лекаря! Кто-нибудь, лекаря! - закричал посол.

- Позвольте помочь, - Киран сделал шаг вперёд, но на лице южанина отобразился такой ужас, что Натану показалось, Бувия тоже сейчас упадёт в обморок.

- Киран, оставь, - позвал младший маг. Пожиратель вздохнул и отступил.

- Что значит "мадкир"? - еле слышно спросила всё это время стоявшая рядом Базилен.

- На языке Зива - "проклятый", - ответил Киран. Пожиратель был спокоен, как будто бы не он стал причиной поднявшегося переполоха.

- Ты говоришь по-зивски, пришедший? - удивилась Преподобная Райна.

- Лишь несколько слов, которые доводится слышать чаще всего, - Киран опять улыбнулся. Но в этот раз улыбка вышла слишком хищной.


Глава 14



- Я многое видал, но сражать южан одной лишь улыбкой - такое впервые, - Брентон в задумчивости смотрел на парк. Со второго этажа особняка открывался прекрасный вид. Редкие гости, вышедшие подышать свежим воздухом, и теперь прогуливающиеся по дорожкам, зябко кутались в накидки - с началом осени ночи стали холодными, хотя дни всё ещё выпадали жаркими.

- Приношу извинения за причинённое беспокойство, - Киран замер в глубоком поклоне, - Я не ожидал, что госпожа Жаэль окажется столь впечатлительной натурой.

- Но именно поэтому ты нарядился зивским священником, - Брентон отвернулся от окна и посмотрел на своих собеседников: младшего мага Натана и его седовласого спутника. Последний, в отличие от переминающегося с ноги на ногу юноши, держался уверенно, но оба не торопились садиться в кресла, будто готовые бежать в случае чего.

- Прошу прощения, - но в голосе Кирана не чувствовалось даже капли раскаяния.

- Из какого ты мира, человек? - криво усмехнувшись, поинтересовался королевский маг. Было в его интонации что-то такое, что становилось сразу понятно - он ни капли не верит, что Киран - действительно человек.

- Не могу знать, Ваша Светлость, мы никак его не называли.

- Ладно, расскажи, чем ты занимался. Твоя семья? Друзья? Где ты жил?

Несколько мгновений Киран казался удивлённым. Вместо вопросов о Зиве, Брентон вдруг начал расспрашивать его о прошлом.

- Моя семья всегда жила уединённо, Ваша Светлость. Наше ремесло никогда не способствовало доброжелательности соседей, как и в вашем мире не очень любят магов.

- И что же это за ремесло?

- Я демонолог. Охочусь на демонов.

- О, - Брентон изобразил удивление. - Ксантус, что скажешь? Ты слышал когда-нибудь об охотниках на демонов?

- Ни в одном из человеческих миров, - раздался из-за ширмы низкий голос. Киран едва заметно вздрогнул. Вышедший к ним демон выглядел, как обычный человек: высокий, крепкий, с тёмно-русыми волосами и бородой, в одежде простого пехотинца. Единственным, что выдавало нечеловеческую природу демона, были его глаза - два озера расплавленного золота. - Хотя вообще - вообще - мне такие попадались. Охотники, - и он хищно улыбнулся.

- И как? Он похож на твоих охотников? - тоном, каким обычно спрашивают о погоде, поинтересовался королевский маг.

- Этот - нет. Он выглядит, как человек. Думаю, если его проткнуть, то потечёт кровь, - демон подошёл к столу и сел в одно из кресел, предназначенных для гостей. - Если хочешь, можем попробовать.

- Не стоит, - поспешно ответил Киран и сделал шаг назад. Натан в удивлении посмотрел на своего напарника: неужели пожиратель боится? Страх, плескавшийся в глазах Кирана, ни с чем нельзя было перепутать.

- Ты боишься моего фамильяра, демонолог?

- Я вижу перед собой очень сильного демона. И я знаю свои возможности. Если он решит напасть - сейчас мне нечего ему противопоставить. Вполне разумно, что я буду бояться, - Киран нервно улыбнулся. - Надеюсь, вы призвали нас не для того, чтобы скормить своему огненному другу?

Брентон рассмеялся. Похоже, ситуация доставляла ему удовольствие.

- Да, пока Райна не сказала, кто вы, у меня были другие планы, - королевский маг на секунду задумался. - Мои люди доложили мне о ваших приключениях с Мечом Неназываемого. Да, стоит сначала заняться насущными проблемами, и уже потом выяснять, кто ты таков на самом деле.

Натан выступил вперёд - теперь была его очередь отвечать на вопросы и рассказывать истории, включая душещипательный рассказ о том, как Тобиас научил Кирана слову "мадкир". Они заранее решили, что с Брентоном разговаривать будет большей частью Натан - Киран опасался, что может забыться, и начать говорить от первого лица, что было бы совсем не к месту.

Они вернулись домой почти на рассвете, уставшие и разбитые. Брентон и Ксантус устроили перекрёстный допрос, как будто подозревали Натана и Кирана как минимум в государственной измене. Хотя, возможно так и было - кто знает, в каком свете королевскому магу виделось происходящее. Может, Натан - засланец Зива, несущий заведомо ложную информацию? Хотя, как это узнать, если Натан верит, что говорит правду?

Да ещё эти распросы про плащаницу света Адена. Если бы они знали о ней хоть что-нибудь, то так в первом письме и написали бы. Похоже, всё двигалось к тому, что им-таки придётся ехать в Абию спасать эту дурацкую тряпку. Натан с удивлением понял, что после общения с пожирателем в нём не осталось никаких религиозных чувств касательно культа Неназываемого.

Младший маг не раздеваясь повалился на кровать - ни на что не осталось сил. Да чтобы он ещё раз захотел помочь из доброй воли - да ни за что! Он покосился на пожирателя, в задумчивости остановившегося возле двери. Казалось, он не был уверен, что делать дальше.

- А круто ты тогда разыграл всех в Гнезде Финиста, - пробормотал Натан. - Я даже поверил, что ты испугался.

- Я на самом деле испугался, - вздохнул в ответ Киран. - Я его не заметил. Совсем. Терпеть не могу, когда так выходит.

- Ого, нам нужно быть осторожнее.

Натан положил ладонь на глаза, закрываясь от солнечного света и засопел. Он уже спал.

- Ты даже не представляешь, насколько, - Киран подошёл к окну и закрыл портьеры. В комнате заметно потемнело. - Надеюсь, Зив займёт их достаточно, чтобы о нас забыли хотя бы в ближайшее время.


Завтрак, превратившийся в поздний обед, проходил в возбуждённой обставновке: Лорен требовала всё новых и новых подробностей о приёме. Натан грелся в лучах кратковременной славы. Казалось, он напрочь забыл все печали, и только думал о том, как будет хвастаться перед Гораном, который должен был приехать со дня на день. В какой-то момент за столом повисла тишина - Натану тоже когда-то нужно было успевать жевать. Лорен скучающим взглядом обвела обеденный стол, и тут увидела молчавшего всё это время Кирана. Мечник сосредоточенно уничтожал еду, и думал о чём-то своём, вперив взгляд в одну точку. Его ошибкой было то, что эта точка оказалась на спинке пустующего стула, стоявшего напротив. Казалось бы, самое естественное место, куда можно смотреть - прямо перед собой. Но раньше там всегда сидел Анакс, если не пропускал обед.

- Киран, не думала, что ты увлекаешься мальчиками, - поддела его Лорен. Тот перестал жевать и удивлённо посмотрел на магиню.

- Прости, что ты сказала?

- Говорю, ты без этого пацанёнка так скучаешь, что за весь обед ни слова не вымолвил.

- А, - и Киран отвернулся обратно к пустующему стулу. Было похоже, что он не понял, о чём говорила Лорен. Или так и не услышал её, занятый своими мыслями.

Натан нахмурился - он ещё ни разу не видел Кирана настолько встревоженным. Даже когда пожиратель спасал его из пыточной в Оранране.


- Рассказывай, - предложил Натан, когда они с Кираном, наконец, остались вдвоём - для этого пришлось отправиться в городские сады под предлогом срочных дел.

- О чём? - Киран даже гуляя по улицам города умудрялся сохранять задумчиво-отстранённое выражение лица, чем заставлял Натана беспокоиться всё больше и больше.

- О чём молчишь? Неужели Брентон и его демон настолько опасны?

- А... Я просто думаю, почему Торренс не использует для слежки в Зиве младших демонов, - они сидели на скамейке в тени огромной вишни и наблюдали за прогуливающимися парочками. - Тебе не кажется это странным? С Цин-У таких проблем нет, а вот с Зивом - есть.

Младший маг потёр лоб. Действительно, вчера ночью он не обратил должного внимания на случайно оброненные слова Брентона о том, что на юге нет демонов, - было много других забот. Натан никогда раньше не задумывался о таких вещах - тайный сыск никогда не интересовал его, ведь он собирался стать боевым магом, а не тем, кто подслушивает чужие секреты. Но именно из-за этой проблемы Торренс не знал ничего путного о планах противника. О готовящейся войне подозревали, но не были уверены.

- А что Тобиас? Может, он знал?

Пожиратель лишь отрицательно покачал головой в ответ.

- Он никогда особо не задумывался об этом, считал лишь очередной слабостью торренсийских магов. Но я видел, как вы с Анаксом организовывали охрану обоза. И в Лорсе на каждом шагу я вижу посыльных-демонов. Должна быть другая причина.

И спросить ведь не у кого. Тут Натан вспомнил, что за беготнёй последних дней совсем забыл рассказать Кирану о своей новой идее относительно Неназываемого. Ведь именно Неназываемый создал Книгу Имён. Возможно, если Киран увидит оригинал, самую первую книгу, он сможет узнать что-нибудь новое о своём предшественнике?

- Слушай, а может настоящая Книга Имён быть как-то связана с Неназываемым? Может, попросить мастера Брентона в благодарность показать её?

- А разве она не хранится у жрецов? Не думаю, что мирской маг, даже королевский, может приказывать им.

- Но ты же видел, как он любезничал с Её Преподобием, - Натан насупился. Вполне возможно, что все эти расспросы про плащаницу делались специально для мистресс Райны. - Причём, Книга...

- Скорее всего окажется таким же тупиком, как и Королёва круча, - перебил его Киран.

- Я пытаюсь помочь, знаешь ли.

- Спасибо. Но мне всё кажется, что мы не там ищем, - Киран хотел добавить что-то ещё, но не успел: рядом остановился экипаж, весь в инкрустациях и позолоте. Натан не не был силён в геральдике, поэтому осталось тайной, кому принадлежал герб на стремительно распахнувшейся дверце. Лакеи склонились в почтительном поклоне, и на мостовую ступила дама. Высокая и стройная, в платье довольно простого пошива, но после изматывающих часов, проведённых с Кираном в лавке портного, Натан уже знал, что за метр этой ткани ему пришлось бы отдать не меньше трёх сэнов. Ей было за сорок, в светло-каштановых волосах серебрилась первая седина, вокруг рта уже собрались первые морщины. Ярко-голубые глаза смотрели твёрдо и с вызовом. Где-то младший маг уже видел такие глаза...

- Где моя дочь? - без представлений и предисловий поинтересовалась женщина. Гордая и уверенная в своём праве.

- Простите? - Натан лихорадочно пытался понять, что происходит. Вроде бы, когда они уходили, Лорен была дома. Да и родители её не должны были приехать в ближайшие два месяца. А какую ещё дочь из знатного рода они знают? И Киран, как на зло, молчал.

- Мне сказали, что вчера на приёме она представила вас моему брату. Юного мага и седого мужчину. Где она?

- Базилен? - подал голос Киран.

- Для тебя Её Светлость Базилен, смерд! - мать Анакса бросила лишь косой взгляд в сторону пожирателя, поэтому не заметила, как он напрягся, будто готовясь к прыжку.

- Я не люблю, когда со мной так разговаривают, - начал было Киран, но младший маг предостерегающе поднял руку, словно пытаясь удержать его.

- Оставь, - тихо, но твёрдо сказал Натан. - У нас не принято убивать родственников друзей.

- Как скажешь, - Киран откинулся обратно на спинку скамейки, но Натан чувствовал, что пожиратель бурлит от злости. Странно, он раньше не был таким эмоциональным.

- Мы не знаем, где ваша дочь, - чётко и раздельно произнёс Натан, специально опустив "Ваша Светлость". И, не дав ей ничего сказать, добавил: - И даже если бы знали - не сказали бы.

- Что ж, я думаю, разговор с моей охраной будет более плодотворным, - женщина ещё несколько мгновений внимательно рассматривала мага, будто пыталась прожечь взглядом, но потом направилась к карете.

Натан ещё не знал её имени, и насколько опасным может быть общение с её охраной, но настоятельное желание исчезнуть из города и никогда больше не возвращаться уже окрепло в его душе. Если это была мать Анакса, то теперь понятно, в кого он такой пошёл.

- Как она нас нашла? - Натан смотрел вслед удаляющемуся экипажу. "И что это было?" - крутился в голове вопрос, который он постеснялся задать вслух.

- Думаю, случайно, когда проезжала мимо, - Киран тоже смотрел вслед экипажу, и в его глазах не было ни спокойствия, ни доброты. - Кто-то видел нас с Базилен на вечере, из тех, кто общается с этой вздорной дамочкой. Неудивительно, что она сбежала из дома. Я бы на её месте тоже сбежал.

- Тобиас знает, кто она?

- Её Светлость Кайнвен, младшая сестра мастера Брентона, жена князя Вистана. Не имеет силы при дворе. Но с другой стороны - она всё же сестра мастера Брентона, и с этим приходится считаться.

- Я думаю, может, ну его? Поехали куда-нибудь из Лорса до экзамена.

- А как же встреча с Гораном?

- Встретимся с ним и поедем. Я уже не могу. Кажется, задыхаюсь в этом городе.

В целом, Киран тоже был не прочь исчезнуть из столицы. Но в то же время он понимал, что потакать этому желанию бессмысленно - для демонов понятие расстояния отличалось от того, к чему привыкли люди. И в случае нужды человек-Киран не мог забраться так далеко, чтобы его не достал демон-Ксантус. Тем более, академические поиски в библиотеках не дали никаких результатов - они до сих пор не знали, где сейчас Неназываемый. Хотя это странное отсутствие демонов на юге... Маленькая огненная птица уже неслась туда во всю силу своих маленьких волшебных крыльев. Конечно, из Лорса отправить ещё одну птицу было бы быстрее, но Киран опасался выдать себя.

- Тобиасу сказали оставить Дюранран. Он возвращается в Зив, в Абиа. Как смотришь на то, чтобы мы тоже прокатились на юг? Заодно разведаем что-нибудь про эту злосчастную плащаницу.

- Но ты же сам говорил, что тебя там четвертуют на ближайшем перекрёстке? - Натан в удивлении посмотрел на напарника. Хотя идея была не так уж и плоха. Может, удастся поехать через Ургель, мимо школы? Посмотреть бы, как там сейчас. Учёба, наверное, в самом разгаре.

- Ну, я уже умею красить волосы. Буду рыжим. Жаль, не додумался опять покраситься сразу после приёма - кто знал, что нас будет искать кто-то вроде этой змеи.


К приезду Горана Анакс так и не появился, скорее всего прятался от родственников. Охрана леди Кайнвен тоже не беспокоила, и Натан уже начал думать, что это были лишь пустые угрозы.

Старые друзья сидели втроём в гостиной на первом этаже. Ужин уже давно закончился, и Киран, сославшись на усталость, ретировался в свои комнаты. Натан с завистью пролистал зачётную книгу Горана - у того, как и у Лорен, уже были все печати, необходимые для допуска к экзамену. Выходило, что они оба приехали в столицу, чтобы отдохнуть и развлечься. А Натану ещё нужно было добыть где-то недостающие баллы - за все эти недели в столице ему так и не удалось найти никакой подходящей работы. Ну, что же. По крайней мере, теперь у него была веская причина уехать. Когда они составляли планы в школе, все представлялось иначе.

- Ты уверен, что действительно так нужно? - Лорен выглядела встревоженной.

- Я и так от вас отстал. Ты хочешь, чтобы я отстал ещё больше, пропустив в этом году экзамен? - Натан засмеялся, но на душе скребли кошки. Ему было завидно - друзья получили простые задания с большим количеством баллов, и выполнили их. Даже здесь имели значение связи и происхождение, хотя система квалификационных печатей в своё время создавалась именно для того, чтобы исключить их влияние - каждый маг должен был приложить одинаковые усилия, чтобы подняться на следующую ступень. - Не волнуйтесь, времени ещё полно - за два месяца мы успеем кучу всего переделать. Главное, не скучайте тут без меня.

- Когда ты собираешься ехать? - Горан, как и Натан, принял приглашение Лорен остановиться у неё дома. Правда, скорее для того, чтобы не было скучно, и находиться подальше от родителей - они, в отличие от родителей Лорен, сейчас были в столице.

- Думаю, на этой неделе. Раньше начну - раньше закончу. Да ладно, хватит смотреть на меня, как на покойника! - Натан рассмеялся. - Я же не на войну уезжаю.


Вещей у Натана с Кираном было немного, поэтому собрались они быстро.

И вот, в одной ясное утро, мучаясь головой после прощальной пирушки, они отправились в путь. Пока что в планах было доехать до Абии, столицы Зива, и вернуться обратно, выполнив по дороге пару заданий. Натан всё ещё надеялся получить недостающие баллы для зачёта. Несмотря на голос разума и Кирана, младший маг категорически отказался ещё раз встречаться с мастером Брентоном. Пусть это выглядело, как побег, пусть они не получили награду - Натану было всё равно.

У самых ворот, на краю бурлящей толпы Киран вдруг заметил знакомую фигуру.

- Смотри, это не Анакс там стоит?

- Где? - Натан прищурился, вглядываясь в лица.

- Вон, возле сторожки.

- Точно, он.

Анакс, заметив приближающихся путников, приветливо помахал рукой.

- Я тут уже почти час жду, - вместо приветствия заявил он, когда они подъехали достаточно близко. - Где вас носило?

- Привет, мы тоже рады тебя видеть, - мысль о том, что соглядатаи доложили мастеру Брентону об их бегстве, и тот послал племянницу за ними охотиться, не давала Натану покоя. - Как ты вообще догадался, что мы будем проезжать через южные ворота?

- Я отправил младшего демона к Лорен, она сказала, что вы только что уехали в Абию, - Анакс отвёл взгляд в сторону, будто стеснялся смотреть прямо в глаза. - Вот, - он протянул Натану свёрток. - Это вам от дяди. Он вспомнил, что забыл поблагодарить вас за... за всякое. Здесь рекомендательные грамоты для обоих, дорожные пропуска служащих короны и вот ещё, - к свёртку он добавил увесистый кошель бордового бархата, - Он сказал, что должно хватить на троих. Кто у вас третий? - Анакс нехорошо прищурился.

- Мы как раз едем его проведать, - Киран улыбнулся - Я вижу, ты тоже уже полностью собран в дорогу. Дядя сказал ехать с нами?

- Нет, я сам, - Анакс опять отвёл взгляд, на этот раз в другую сторону, и Натан, наконец, догадался, что тот не стесняется, а внимательно следит за тем, что происходит вокруг, будто ждёт неприятностей. - Матушкины ищейки подобрались уж слишком близко. За вашим домом следили круглые сутки и сейчас, думаю, где-то рядом. Нужно драпать.

- Значит, ты с нами?

- До ближайшего перекрёстка. А там посмотрим.

Они выехали из города без приключений. Путешествовать по осенней прохладе было настоящим удовольствием - холода ещё не начались, но жары, как летом, тоже уже не было. Киран, довольный жизнью, мурлыкал что-то неразборчивое под нос - наконец-то прекратилась пытка городской вонью. Кое-где вился дым - дожигали стерню на полях.

До первого большого перекрёстка они добрались ещё до обеденного перевала.

- Ну что, куда дальше? - Киран посмотрел на столб с указателями. - Можно с нами, а можно с теми пятью господами, что тащатся за нами от самого Лорса.

Анакс обернулся. Тракт был заполнен людьми - на повозках, пешими, всадниками, с тележками и гружёными ослами. Понять, кто из них преследователь, а кто просто едет в ту же сторону, казалось невозможным.

- Ты шутишь, никого там нет.

- Может, я ошибся, - Киран улыбнулся, и Анакс почувствовал как мурашки побежали по спине.

- Ладно, я пока с вами.

Натан всю дорогу бросал на Анакса незаметные взгляды. Ему было очень интересно понять, как этот серый мышонок смог превратиться в ту прекрасную принцессу на званом вечере, а потом опять стать неприметным мышонком. Если бы он не знал точно, что оба раза это был один и тот же человек - не поверил бы. Перевоплощаться так искусно - наверное, это настоящий талант.

- Чего пялишься, чучело огородное? - наконец, не выдержал Анакс. Даже в страшном сне нельзя было подумать, что этот человек - светская львица.

- Да так... - Натан отвернулся. Расстилающиеся до горизонта поля тоже были отличным видом. - Думаю, куда всё в тебе прячется.

Киран закашлялся, пытаясь скрыть смех.


- Ты уверен? - в очередной раз спросил Натан. Анакс лишь косо посмотрел в ответ и продолжил копаться в сумке. Натан вздохнул и, обогнув Манкато по большой дуге, забрался в свою кровать. Хотелось спать, но тусклый свет, исходивший от волос демона, мешал.

Опасаясь, как бы Киран не оказался прав, Анакс решил в этот раз не снимать отдельную комнату. Призвав демона, чтобы охранял, он занялся обычными делами больше не обращая внимания на спутников.

Киран же, в отличие магов, не пытался заснуть или заняться чем-нибудь ещё. Он, как завороженный, смотрел на Манкато, ни на секунду не отводя глаз. Натану в какой-то момент даже показалось, что по подбородку пожирателя побежала слюна.

- Киран, ты думаешь спать? - наконец, не выдержал младший маг. Киран ему не мешал, но присутствие Анакса сделало его слишком нервным.

- Да, да, уже, - Киран завозился, устраиваясь поудобнее, и как бы невзначай заметил. - Мне просто интересно, насколько далеко на юг с нами пойдёт Анакс.

Ровное пламя Манкато дрогнуло - пожиратель своего добился.

- Вы идёте на юг? - тихо спросил демон.

- Да, в Абию, - не отрываясь от своих дел, подтвердил Анакс. Похоже, он не знал, что демонов на юге нет.

Огонь затрепетал, заставляя предметы отбрасывать странные тени.

- Это опасно, - Манкато кивнул своим словам. - Все, кто идут на юг, больше не возвращаются.

- Да? Почему? - голос Кирана звучал, как обычно, даже слегка скучающе, и лишь Натан знал, насколько пожиратель напряжён на самом деле.

- Потому что там спит Тьма, - демон зажал рот рукой. Похоже, он проболтался о том, о чём не должен был. Потом, подумав, добавил: - Она поглотит всё, что её коснётся. В любом случае, дальше Крейтона идти не стоит.

- Но южане же живут там? Почему Тьма не поглощает их? - задал резонный вопрос Анакс. Южане не создавали впечатления народа, прозябающего в страхе. Также в Зив ходили со своими обозами многочисленные торренсийские торговцы, и все они возвращались в добром здравии, если не считать тех, кому достались в пути разбойники или болезни.

- Они ещё не знают своей участи, - Манкато широко раскрыл глаза, пытаясь передать весь ужас этой самой участи. - Только глупцы идут дальше Крейтона.

Киран затих - он узнал, что хотел. Теперь оставалось только добраться до этой "Тьмы". Всё оказалось слишком просто. Почему они сразу не догадались проследить за демонами? Вполне разумно было бы предположить, что если где-то в мире и затаился пожиратель, то они будут обходить это место стороной.

- Я раньше почему-то не задумывался, почему обозы, идущие на юг, никогда не нанимают магов в охрану, - Анакс смотрел на демона. - Почему ты раньше этого не рассказывал? Кто-нибудь из магов знает? Что это за тьма?

Манкато закрыл глаза. Его пламя чуть померкло, выдавая смятение.

- Мы не говорим о ней. Если ты будешь в тени, она тебя услышит.

- Но ты же огненный демон! Ты сам излучаешь свет! Как она тебя услышит?

Демон померк ещё больше, став похожим на горку тлеющих углей, и драматическим шёпотом произнёс:

- Она всегда ждёт, затаившись. Нельзя терять бдительность.

Киран хрюкнул в подушку, но, кажется, кроме Натана его смеха никто не услышал.

Нужно было спать, Натан понимал это. Весь следующий день, как и прошедший, они собирались провести в пути. Пока не начались осенние дожди, нужно было забраться как можно дальше на юг. Там и погода получше в это время года, и ливни не такие холодные. Но мысли теснились в голове, не давая уснуть. Что же выходит? Крейтон, самый южный город-крепость Торренса, был таковым потому, что демоны боялись заходить дальше него? Возможно, живи маги южнее, то и Торренс мог бы быть иным? Выходит, Неназываемый, пропавший больше тысячи лет назад, до сих пор влиял на происходящее в мире? Куда девались отправившиеся на юг демоны? Он их съедал? Или то, что они пропадают - лишь преувеличение? Почему вслух никто об этом не говорит? Ни во время учёбы (Ургель ведь находился на юге Торренса, там не могли не знать об этой особенности), ни позже, проводя долгие часы в библиотеках в поисках ниточек, ведущих к Неназываемому, Натан нигде не встречал упоминаний, пусть даже косвенных, что Зив - запрещённая для демонов земля.

Натан услышал, как скрипнула чужая кровать - Анакс не спал. Возможно, тоже думал о Тьме и почему на юге не бывает демонов. Нужно будет спросить Кирана, почему Манкато назвал пожирателя "тьмой".

- Странные вы, - вдруг прошептал Анакс. Натан приподнял голову посмотреть на младшего мага, и их взгляды встретились. Оказывается, Анакс всё это время внимательно смотрел на Натана. Его глаза странно блестели в свете, излучаемом замершим Манкато. - Человек из другого мира - где это видано? Неведомая тьма на юге... С вами не соскучишься.

- С тобой тоже, - Натан покосился в сторону Кирана, но тот спал. - Сначала ты оказываешься девчонкой, потом ещё и аристократкой. У вас с мастером Брентоном - драконы. Это что, семейное?

Анакс серьёзно кивнул:

- Демоны-драконы намного лучше остальных, пусть и не все они сильные, и бывают только огненными. Зато с ними можно поговорить, и они много помнят.

- А Манкато помнит, как люди научились призывать демонов?

- Я уже спрашивал. Он говорит, что однажды драконов его рода вдруг начали призывать в этот мир, и всё. Как это случилось - он не знает.

Натан вздохнул. Демон не может врать своему хозяину, Печать не даст. Выходит, что многие демоны, а может, и все, не знали, как люди научились их призывать. И возможно, они никак не связывали между собой это умение и Тьму на юге.


Весь следующий день Натан зевал во всю ширину рта - он смог заснуть только далеко за полночь. За месяц, проведённый в столице, младший маг успел отвыкнуть от всех тягот походной жизни. Хотелось только где-нибудь прикорнуть в теньке, и чтобы крикливые погонщики волов не мешали. Анакс ещё менее дружелюбный, чем обычно, почти всё время молчал - теперь он тоже заметил пятерых господ, о которых Киран говорил днём раньше, и с каждым следующим перекрёстком, становился всё мрачнее. Вполне могло оказаться так, что они ехали следом совершенно случайно - ведь маги двигались по главному тракту, и в сторону уходили лишь небольшие местные дороги. Но эти пятеро остановились в той же таверне, выдвинулись в путь в то же время, и теперь ехали следом, не обгоняя, и не отставая. На одном и том же расстоянии. Одном и том же. Что может раздражать сильнее?

Позванивая колокольчиками проносились мимо почтовые кареты.

- Как насчёт покрасить меня на следующей ночёвке? - подал голос Киран. Ему надоело затянувшееся молчание, но поговорить о том, о чём хотелось, тоже было боязно - могли услышать случайные попутчики. За эти два дня пути они успели наслушаться историй из чужих жизней - обычный люд не стеснялся, и обсуждал личные дела громко и с чувством. Где чья девка загуляла, какой сосед алкаш, кто что своровал, да какие нынче настроения в забытой демонами деревне.

- Уже пора? - Натан, всё пытавшийся сложить в голове новую картину мира, где учтены южная Тьма и человечные демоны-драконы, огляделся. - Нам ведь до границы ещё дня два?

- На всякий случай. Мы всё же по южному тракту едем, здесь куча зивян. Я уже устал собирать удивлённые взгляды.

- Как скажешь. Анакс, хочешь поучаствовать?

- Можно. Но сначала нужно разобраться с теми пятью, - Анакс опять посмотрел назад. Их таинственные преследователи никуда не исчезли.

- Думаю, я вчера всё же погорячился, и это не люди Её Светлости Кайнвен, - Киран тоже бросил взгляд назад и сразу отвернулся. - При более тщательном рассмотрении уж слишком они смуглые для северян.

- Может, она наняла южан, чтобы запутать меня, - Анакс насупился. - С неё станется.

Пожиратель многозначительно посмотрел на своего напарника, и тот еле заметно кивнул. Нужно быть ещё осторожнее. Высшая мера осторожности, на какую они способны. Анакс не знал о "Молоте Дайну", и что именно южане похищали Натана. И пусть случай с женой зивского посла произошёл при нём, вряд ли он выяснял, кто такие мадкиры, и насколько сильно ужас перед ними жив в душах южан. Просто удивительно, насколько беззаботны иногда бывают люди перед лицом настоящей опасности.

Теперь идея напугать посла уже не казалась Кирану такой замечательной, как раньше. С одной стороны, своей цели он добился - привлёк внимание Зива и посеял панику в их рядах. С другой стороны, если бы он знал, что встретит демона уровня Ксантуса, то никогда не рискнул бы настолько выделяться. Рядом с такими сильными демонами лучшая стратегия - затаиться и ждать, пока угроза минует.

Желание Натана остановить войну с югом доставило пожирателю много неприятных минут - стоило ему отвлечься на что-нибудь другое, как Печать начинала жечь и покалывать, напоминая об основной цели. Тобиас уже пересёк границу и стремительно приближался к Абии. Что его там ждёт, поощрение или казнь? Если казнь, то вот палачи удивятся, когда тело их жертвы рассеется голубым туманом. Огненная птица тоже двигалась на юг - сейчас она находилась чуть западнее тракта, и скоро должна была пролететь над Ургелем. К сожалению Натана, они решили не заезжать в школу - теперь, когда Киран ясно видел перед собой цель, он рвался вперёд всеми силами. Он даже готов был бросить лошадей, лишь бы побыстрее добраться до таинственной Тьмы, спящей на юге. Ещё несколько дней назад у него не было ни одной зацепки, где искать Неназываемого, а сейчас надежда окрыляла и тянула вперёд.


На ночь они остановились на постоялом дворе, ничем не отличающимся от предыдущего. Казалось, их строил один и тот же плотник по одному и тому же чертежу. Во дворе расположилось несколько обозов, и сквозь приоткрытое окно до путников доносились рёв волов и крики возниц, пытающихся удобно разместить телеги с товарами.

Велев не выходить по одному, - в памяти Кирана ещё было свежо похищение Натана - пожиратель отправился искать лохань с горячей водой. К утру проклятый слуга Дайну должен был исчезнуть. Служанки затребовали за старые простыни по пятнадцать мару за штуку, пришлось раскошеливаться, но старая повариха дала немного снеди в дополнение к горячей воде, а ничто так не поднимает настроение, как хорошая еда. Довольно насвистывая, Киран открыл двери, но комната оказалась пуста. Лишь занавески тихо шуршали на ветру. Киран осторожно поставил лохань и осмотрелся. Следов сопротивления нет, но никаких записок или ещё чего-нибудь, что могло бы подсказать, куда делись маги, тоже не было. Пожиратель принюхался - в комнате стоял какой-то странный, чужой запах.

Кажется, они всё же во что-то влипли.


Глава 15



Вокруг было темно. Натан закрыл и открыл глаза ещё раз. Ничего не изменилось. На мгновение младшему магу показалось, что он ослеп, но тут он заметил чуть более светлое пятно. При более внимательном изучении это оказался отсвет от лампы, пробивающийся под дверью. Там кто-то ходил, доносились тихие голоса, но нельзя было разобрать ни слова.

Во рту был кляп, а на попытку пошевелиться в запястья и лодыжки впились верёвки. Как знакомо. Натан вздохнул. Вот попал. С другой стороны, хорошо, что он сейчас не распят на дыбе, как в прошлый раз. Отсутствие раскалённых и острых предметов поблизости обнадёживало, но долго ли так продлится? Что задумали похитители? Как они вообще их похитили? Последнее, что он помнил - они с Анаксом сидели в комнате и обсуждали завтрашнюю дорогу. Кстати, где Анакс? Что-то шевельнулось в темноте. Раздалось гневное мычание. Понятно, Анакс тоже здесь, и тоже с кляпом во рту. Пальцами сведённых за спиной рук Натан нащупал стену. Камни были сырыми и шершавыми. Кладка очень старая. Они где-то в подземелье? После некоторых усилий младшему магу удалось сесть. Сколько прошло времени? Скоро ли найдёт их Киран?

Послышались шаги. Щёлкнул замок. На пороге стоял человек, но из-за яркого света, бившего из-за его спины, ничего нельзя было рассмотреть. Натан зажмурился, но перед глазами всё ещё плыли жёлтые круги. Похоже, по ту сторону двери стоял кто-то с фонарём. Первый человек что-то спросил второго, невидимого из камеры, посмотрел опять на магов, и уверенно двинулся к Анаксу, лежавшему на полу. Младший маг замычал и попытался боднуть пришельца, но тот лишь засмеялся. Казалось, бессильная злость магов его забавляла. Опять сказав что-то человеку с фонарём, он потащил Анакса наружу. Хлопнула дверь и Натан вновь остался в темноте. Эти двое говорили не на торренскийском. Возможно, на зивском? Натан пожалел, что никогда не просил Кирана поговорить с ним на зивском, чтобы в случае чего хотя бы мочь узнать этот язык.

Где-то недалеко послышались крики - похоже, Анаксу удалось избавиться от кляпа, и он призывал Манкато. Его звонкий голос эхом разносился по каменным коридорам. Раздался грохот и странный вой. Возможно, там идёт сражение? Но очень быстро всё закончилась и опять наступила тишина. Натан ждал, что вот-вот явится всклокоченный Анакс, и освободит его, но шли минуты, и ничего не происходило. Когда Натан уже готов был сойти с ума от неопределённости, свет, сочащийся из-под двери, усилился, и вновь раздались шаги. Щёлкнул замок, и на пороге опять появился всё тот же тюремщик. Натан почувствовал, как сердце провалилось куда-то в пятки. Что они сделали с Анаксом?

Натан извивался и брыкался, что было сил, но его бесцеремонно протащили по короткому коридору, и зацепив за верёвки подвесили на крюк в просторном зале. Похитителей было семеро, пятеро из них оказались давнишними преследователями - младший маг опознал их по одежде. Бледный Анакс лежал возле стены. Всё ли с ним в порядке, было непонятно, но крови, по крайней мере, видно не было. Один из похитителей подошёл к Натанау. Он держал в руках небольшой прозрачный кристалл, ярко вспыхивающий гранями в отсветах фонарей. Легко уворачиваясь от пытающегося лягаться мага, он положил камень на пол. Натан скосил глаза вниз, пытаясь понять, что происходит. Весь зал был исчерчен линиями. Гигантский Круг Призыва, но странного вида - Натан никогда не видел ничего похожего. Происходящее почему-то напомнило ему время, когда они с Кираном искали Ольвен. Судя по каменной кладке и оббитым кусками Священных Писаний, они опять оказались в заброшенном храме. Только сейчас маг был не снаружи Круга, готовый к сражению, а внутри, ровно там, где должен был появиться демон. Что они задумали? Принести мага в жертву? Натан почувствовал, как по всему телу выступил холодный пот. Он не понимал, для чьего именно призыва предназначался Круг, но главное правило безопасности, которое вдалбливали во всех магов с самого первого дня обучения гласило: "никогда не находись внутри завершённого Круга".

Вдруг Натан почувствовал холодное прикосновение лезвия у себя на шее. Мгновение, и вместо того, чтобы перезать ему горло, невидимый незнакомец разрезал тряпку, удерживающую кляп. Неужели Киран так быстро поспел? Но почему он не показывается? Хотя, какая разница, теперь можно колдовать!

- Киран! Мочи их! - Натан задёргался в путах в ожидании, когда же напарник его освободит. Но тот что-то не торопился. Да и похитители тоже не выдавали каких-либо признаков беспокойства. - Киран?

Он попытался развернуться на крюке. Сзади, за пределами Круга, стоял ещё один бандит. Кирана нигде не было.

- Киран! - что было сил, крикнул маг. Теперь пожиратель будет знать, где он. Ведь тогда, в Дубовой Роще он услышал, и пришёл. Пусть не так, как обычные демоны, но всё же. Вдруг раздался оглушительный треск, будто кто-то колол камень. Между полом и потолком проскочила молния, через мгновение ещё одна, и ещё. Круг ожил, его знаки засветились слабым голубоватым светом. Неожиданно Натана скрутило судорогой. Ему показалось, что в его тело, от затылка и до пяток, вбили раскалённый железный прут. Перед глазами всё побелело от боли, вдохнуть не было сил. Как будто бы всё его естество пытались вывернуть наизнанку. Это длилось секунду или несколько часов - Натан не смог бы сказать. Но вдруг боль ушла. Так же неожиданно, как и пришла. Как волна покидает каменистый берег, оставляя о себе лишь воспоминание.

Прямо перед ним стоял Киран, и молнии танцевали вокруг замысловатый танец. Сами стены, казалось, дрожали и стонали. Но тут пожиратель откинулся назад и протяжно завыл, подобно волку. По его телу прошла рябь и на несколько мгновений он потерял плотность. Натан опустил глаза - молнии от Кирана били куда-то вниз, магу под ноги. Туда, где один из похитителей положил кристалл. И тут среди всего безумного грохота и треска послышался отчётливый хлопок. Кристалл осыпался пылью. Пол вздрогнул и как будто взорвался изнутри. По камням побежали трещины, разрушая Круг. Призрачное сияние ушло из его узора, как вода утекает сквозь песок. И в то же мгновение одна из молний наотмашь ударила по людям, стоявших на краю Круга. Похитители не успели даже закричать, отброшенные, разорванные потусторонней силой. На стене на уровне пояса, где человеческие тела не закрыли её, остались глубокие выжженные зазубрины. Зал стремительно заполнился запахом крови, нечистот и горелого мяса.

Киран, вновь человек, сделал шаг назад и упёрся спиной во всё ещё висящего Натана. Пожирателя била крупная дрожь.

- Натан? - хрипло спросил он.

- Да.

Киран обернулся и крепко обнял мага. На секунду Натану показалось, что его рёбра сейчас треснут, но Киран тут же ослабил хватку и теперь просто стоял, прижавшись лицом к его груди.

- Что ты делаешь? - наконец, шёпотом спросил Натан, когда прошла минута, а Киран даже не пошевелился. Он почему-то боялся разговаривать громко.

- Слушаю твоё сердце, - так же шёпотом ответил Киран. - Мне нужно успокоиться.

Прошло ещё несколько минут. Кровь проложила алые дорожки от разодранных трупов к щелям в полу, и маг теперь отчётливо слышал, как она звонко каплет где-то внизу. Скорее всего это было разыгравшееся воображение - если бы под ними были пустоты, то пол после взрыва Круга сразу же провалился бы. Находиться в этом полутёмном смрадном помещении больше не было сил.

- Меня сейчас вырвет, - Натан попробовал говорить громче, но голос плохо слушался. - Сними меня, нужно проверить, как там Анакс.

- Анакс? - было видно, что Киран мучительно пытается сообразить, кто это. - Да, Анакс. Сейчас.

Пожиратель снял Натана с крюка и занялся верёвками. Руки дрожали, и узлы никак не хотели подчиняться. Наконец, Киран догадался просто разрезать их одним из метательных ножей.

Стараясь не наступать на разбросанные тут и там куски мяса и кишки, Натан пробрался к Анаксу, всё ещё лежащему без сознания. Он был в порядке, лишь кровь ближайшего из похитителей немного запачкала одежду. Если бы Киран бил ниже, или Анакс оказался в сознании и хотя бы сидел, а не лежал, то его постигла бы такая же участь, как и остальных.

- Анакс, эй, Анакс. Базилен. Вставай, - Натан потряс его за плечи. - Ну же, очнись.

- Манкато, - одними губами прошептал Анакс. - Манкато.

- Что с ним? - подошёл Киран. Казалось, он уже более-менее пришёл в себя. Анакс же лишь снова и снова повторял имя своего демона-дракона. Пожиратель наклонился и без предупреждения отвесил лежащему магу пощёчину. Анакс вздрогнул и открыл глаза.

- Что. Они. Сделали. С Манкато, - медленно, по одному слову повторил Киран.

- Камень, они его поймали в камень, - Анакс сделал усилие, и в его взгляд стал более осмысленным. - Он стал красным.

- Развяжи его, я поищу, - Киран встал и отряхнул штаны.

Осторожно пробираясь вперёд, он начал обшаривать трупы. Наконец, нашёл то, что нужно - небольшой красный камень правильной формы, без каких-либо вкраплений и трещин.

- Он сможет сам идти? - окликнул Киран Натана. Последний как раз пытался поднять Анакса на ноги.

- Кажется, да, - маги держась друг за друга двинулись в сторону выхода. В свете единственного выжившего фонаря, стараясь обходить трещины, они походили на двух пьяниц, возвращающихся домой с гулянки. Киран последовал за ними, но вдруг остановился, как вкопанный. Присел на корточки, внимательно вглядываясь в узор.

- Киран, ты идёшь? - Натан обернулся перед аркой выхода. Киран лежал на полу, вытянув перед собой камень так, что с его точки зрения он находился в центре Круга. - Что ты делаешь?

- Я знаю, откуда этот Круг, - пожиратель хмурился. - И мне это совсем не нравится.


- Помнишь, я говорил о долине Тысячи Ручьёв, месте поклонения южан? - Киран в задумчивости катал в руках камень с Манкато, время от времени то поднося к глазам, то крепко зажимая в кулаке.

Натан догадался правильно, куда зивяне притащили оглушённых магов: они сидели на небольшой площадке перед развалинами старого храма Неназываемого. Анакс тихо всхлипывал - он ещё не отошёл от потери Манкато. Там, где раньше в его сознании находилась связь с демоном, теперь зияла огромная дыра.

- Этот Круг - уменьшенная копия того, что находится там, в Долине. Там ничего не растёт, и, говорят, даже птицы предпочитают облетать стороной это место. А в центре стоит огромная стелла, выточенная из цельного куска обсидиана. По крайней мере все считают, что тот чёрный камень - обсидиан. Никто не проверял. Туда приходят паломники, помолиться и принести жертвы своему богу. Светлому, если просят для себя, или Тёмному, если желают врагам зла, - Киран вздохнул и встал, вытянув перед собой руки с камнем. Сейчас он походил на мага-искусника, развлекающего высоких господ мелким волшебством. - В долине запрещено оставаться дольше, чем на один день, или одну ночь. Говорят, иначе бог заберёт тебя с остальными пожертвованиями. Этого Круга не знает ни один из торренсийских магов, и именно этот Круг - причина, по которой демоны исчезают на юге. Хотя, я бы сказал, что это случайность. Побочный эффект, - Киран поднёс сложенные ладони ко рту и подул. Из рук с тугим рёвом вырвалась гигантская струя пламени, сильнее, чем у кого-либо из циньских акробатов. Огонь превратился в пылающего дракона.

- Манкато! - Анакс вскочил, не веря своим глазам. Демон сделал круг над площадкой и опустился на землю, приняв человеческий облик. Он недоумённо оглядывался, пока счастливый хозяин тряс и обнимал его, хохоча и заливаясь слезами одновременно. Похоже, дракон не понял, что произошло.

Киран стряхнул с ладоней пыль, в которую превратился кристалл после освобождения демона.

- Ты хочешь сказать, что именно этот камень и есть наша цель? - Натан смотрел на пожирателя, и ему совсем не нравилось, что он видит. Слишком часто в последнее время Киран начал бояться.

- Этот Круг рассчитан не на демонов, Неназываемый создавал его для себя. Я не представляю, до какого состояния он должен был дойти, чтобы добровольно заточить себя, - Киран обессилено опустился на землю и закрыл лицо руками, так что его голос был теперь еле слышен. - Почему он просто не вернулся домой? Зачем он это сделал?

- Оказаться в камне так страшно?

- О, да... Ты не представляешь насколько. Мне повезло, что кристалл был такой маленький. Если бы я пришёл в долину не зная, что там, то... - Киран замолчал, не в силах продолжать.

- Кто-нибудь знает, в какую сторону нам возвращаться? - подошёл Анакс. Он уже более или менее успокоился и сиял почище новой монеты. - Эй, что вы такие хмурые? Мы же выбрались?


Постоялый двор встретил их яркими огнями и суетящимися постояльцами.

- Жих! Настоящий жих! - причитала одна из служанок. - Пронёсся по двору, как у себя дома! Так далеко на юге их ещё ни разу не видели! Что ж такое. Нигде от них спасу нет!

Натан укоризненно посмотрел на Кирана. Тот лишь развёл руками в ответ:

- А как бы ты предложил вас искать? Я же не знал, что вас для того и взяли, чтобы фамильяров призывать. Кстати, если бы ты не торопился, то минут через пять я своими ногами до вас добрался бы.


Постоялый двор бурлил ещё довольно долго, разговоры в коридорах и общей комнате утихли только незадолго до рассвета. Пропажу и счастливое возвращение двух магов никто не заметил, но появление жиха взбудоражило абсолютно всех. Эти грозные звери не любили скопления людей, и даже к деревням подходили неохотно. Но появиться вот так, на многолюдном тракте, да ещё в местности, где их раньше никогда не встречали... Тем для обсуждения должно было хватить не на одну неделю.

Киран с головой, замотанной в простыню, сидел на кровати. Перед ним, похожий на важную цаплю, вышагивал Натан. Младший маг был зол.

- Ну как я мог знать? Они эти круги лепят где непопадя. Талисманы от нечистой силы, - пытался оправдываться Киран. - Вот ты бы подумал, что символ веры, который изображён всюду, вообще всюду, может быть так опасен? Тем более, что он непохож на торренскийские круги. И мои южане, оба, никогда не видели, как они действуют на демонов.

- А Тобиас? Сколько дней он уже в Зиве? Ты хочешь сказать, что на нём они не работают?

- Почему нет? Если активировать, то ещё как сработают, - Киран насупился. - Без заклинания любой круг - лишь набор линий, тебе ли не знать.

- И это заклинание?

- Думаю, они считают его молитвой, отваживающей слуг Тёмного Дайну.

- То есть, чтобы круг заработал, нужно над ним помолиться?

- Если круг был изображён достаточно точно, - Киран начал загибать пальцы, - если человек помолился, и сделал это правильно и не прерываясь. И чтобы в круге был правильный камень. Без камня тоже не заработает.

Натан вздохнул. В Проклятой Долине молятся всё время - на то она и место поклонения. Значит, тамошний Круг работает исправно. Ведь он и начерчен правильно, и камень тоже на месте.

- А что значит "правильный"? - подал голос Анакс со своей кровати. Он внимательно прислушивался к разговору, но пока плохо понимал, о чём говорят его спутники. Было ясно, что они обсуждают какие-то магические тайны, и что эти тайны уходят своими корнями куда-то вглубь Зива. Но постоянные уточнения, что тот Круг, которым поймали Манкато, не для демонов, и странные оговорки про Неназываемого и южного бога... И кто такой Тобиас? И откуда жих? И Натан, и Киран, восприняли разговоры о звере, как что-то само собой разумеющееся. Прямо под носом младшего мага происходило что-то таинственное, и донельзя интересное. Анакс всё больше понимал нетерпение дяди Брентона, когда тот вспоминал об этой парочке. Хотелось залезть в их головы и внимательно рассмотреть все спрятанные тайны.

- Он должен быть чистый, без вкраплений других пород или трещин, с равномерной структурой. На самом деле даже обычное стекло подойдёт, если будет достаточного качества, - Киран замолчал.

- Жаль, ты их всех замочил, - в повисшей тишине вздохнул Натан. - Они ведь от самого Лорса за нами ехали. Интересно, их посол за нами отправил после твоей выходки, или это "молот" сводит старые счета?

- Уж прости, - огрызнулся Киран. - Хотел бы я быть таким сильным, как ты думаешь.

- А для кого этот Круг, если не для демонов? - наконец, Анакс не выдержал и задал свой главный вопрос. Натан перестал ходить туда-сюда и в задумчивости уставился на младшего мага. Его взгляд не предвещал ничего хорошего.

- Он был создан для Тьмы, о которой говорил Манкато, - вместо мага ответил Киран. - Она спит в чёрном камне в центре Проклятой Долины.

- Которая поглотит всё, к чему прикоснётся? - Анакс вспомнил, с каким благоговейным ужасом о ней говорил демон-дракон. - Мы едем её уничтожать?

- Скорее, наоборот, - Киран странно хмыкнул. - Мы собираемся её освободить.

- Эээ... это типа устроить Конец Света? - Анакс задумался, уж не с парочкой ли сумасшедших он путешествовал всё это время?

- Сушёная ты ножка, - Натан вздохнул и тоже сел на кровать. - Всё наоборот. Мы его спасаем. Лишившись своего "бога" зивяне будут растеряны и подавлены. А для демонов пропадёт опасность, и маги смогут воевать на юге.

- Но сама Тьма - она-то куда денется?

- Отправится домой, - Киран потёр подбородок. - Или ты что-то ещё предлагаешь?

- Домой?

- Даже у Тьмы есть дом. Что в этом такого?

Анакс крепко зажмурился и сосчитал до пяти. Определённо психи.

- И ты думаешь, она вот так просто тебя послушает? - он пытался говорить спокойно.

- Ну, не "просто так", но почему бы и нет?

- Так, - Анакс сел поровнее. - Манкато!

Комната озарилась яркой вспышкой, и возле младшего мага замер его демон-дракон.

- Расскажи мне о Тьме, которая на юге.

Демон опасливо посмотрел на Натана и Кирана.

- По возможности я бы не хотел возвращаться к этой теме.

- Почему? Я хочу знать, куда мы идём.

- Мы туда идём?! - Манкато потускнел, вновь став похожим на тлеющие угли. Похоже, это был его способ бледнеть.

- Да, прямо к Тьме. Они собираются её разбудить. Я хочу знать, чем нам это грозит.

- Вы с ума сошли, это же самоубийство, - голос демона стал похож на шипение углей, на которые льют воду.

- Вот они говорят, что нет. Кто из вас прав?

- Вы просто не понимаете! Тьма - бездумна и бездушна. Она поджидает там, куда не добирается свет. Она пожирает всё, до чего может дотянуться! Именно поэтому в Высоких Чертогах всегда горят огни - чтобы ей не пробраться.

- Похоже на детские страшилки, - хмыкнул Киран и, подтянув к себе табурет с лоханью, начал осторожно разматывать простынь - пришла пора смывать с волос краску.

- Ничего не детские! Ты хотя бы представляешь, каково это - жить в постоянном страхе перед Тьмой? Ждать, когда она придёт за тобой? Другие демоны зовут её пожирателем, потому что после неё не остаётся ничего! Она разрушает всё, к чему прикоснётся. Само время не может устоять перед ней!

Киран лишь хмыкнул. Ему было трудно поддерживать разговор и мыть голову одновременно.

- Как она хоть выглядит? - Анаксу совершенно не нравилось то, что рассказывал Манкато. Дракон никогда не обманывал раньше, и не было никаких причин не верить ему сейчас.

- Нет таких, кто мог бы поведать о своей встрече с Тьмой, - трагичным тоном заявил дракон и ещё раз повторил: - После неё не остаётся ничего.

- Вот видишь? Он даже не может дать нормальное описание, - голос Кирана звучал глухо. - Пожиратели то, пожиратели сё. Тьма во всём виновата. А потом облавы устраиваете.

- Ты сказал облавы? - Манкато насторожился. - Откуда ты знаешь про облавы?

- Догадался, - пожиратель теперь неспешно вытирал волосы. Они были странного зеленовато-чёрного цвета. - Когда деревню изводит жих - устраивают облаву и ловят жиха. Не думаю, что в вашем понимании Тьма чем-то отличается от лесного хищника.

Натан лишь скептически покачал головой - Киран попал в этом мир как раз пытаясь спастись от такой облавы.

- Только как же вы эту вашу Тьму ловите, если не знаете, как она выглядит? - поинтересовался Киран.

Манкато молчал.

- Ну же? - требовательно повторил воин.

Натан удивлённо посмотрел на Кирана - похоже, пожиратель не на шутку разозлился. Младший маг украдкой вздохнул: куда исчез его добрый и спокойный напарник? Которого удивляли снежинки, который был против убийств, который был влюблён в Лорен и стряпню великанши Ниимы. Откуда взялся этот расчётливый и колючий человек?

- Мы не видим саму Тьму, но мы можем понять, где она была, - наконец, нехотя признался Манкато. - После её прикосновения всё выглядит тусклее, будто бы она смыла все краски. Она пожирает всё, даже свет, - демон-дракон поднял глаза и столкнулся взглядом с Кираном.

- И что вы делаете дальше? Когда найдёте такое место или такого демона?

- Мы уничтожаем его, - почему-то тихим шёпотом ответил Манкато. Он, не отрываясь смотрел на Кирана. Кажется, он начал понимать, почему этот седовласый человек выглядит слишком тусклым. - Развеиваем по всему миру, чтобы она не могла собраться вновь.

Повисла тишина.

- Не может быть, - всё так же шёпотом добавил дракон-демон. - Но ты ведь спас меня. И не раз спасал моего хозяина. Тьма бездумна и бездушна, она поглотит всё, к чему прикоснётся...

Анакс часто заморгал - разговор резко повернул, но в какую сторону? Он чего-то не понимал, чего-то важного.

- И долго ты собираешься бросаться оскорблениями? Я могу и обидеться, ты маленький угольный червяк, - Киран закончил вытирать голову, встал и, подхватив за ручки лохань, двинулся к выходу. Нужно было вылить грязную воду. - Когда вернусь, чтобы все спали. Сегодня будет длинный день. И никаких мне похищений на этот раз.

Они остались в комнате втроём. Анакс переводил взгляд с Натана на Манкато и обратно, но оба молчали. Натан начал раздеваться, готовясь ко сну. Как будто бы ничего не случилось.

- Поглотит всё, к чему прикоснётся, - пробормотал потрясённый дракон-демон. - Не может быть.

- Ну, ест он действительно очень много, - попытался снять напряжение Натан. - Когда у нас было мало денег, единственное, о чём я мог думать - это как его прокормить.

- Ты не понимаешь! - Манкато ярко вспыхнул, казалось, он сейчас подожжёт комнату. - Мы путешествовали вместе больше полугода! И ни разу у меня не возникло даже подозрения, что он - не человек! И уж тем более, что он, что он... - демон сделал над собой усилие и закончил. - Что он - тоже Тьма.

- Что значит "не человек"? - тихо переспросил Анакс.

- Даже когда он сражался, он был тускл, как спящий человек, - Манкато то вспыхивал, то гас, отчего рябило в глазах и голова шла кругом. - Но он разговаривал и смеялся, я видел, как у него шла кровь. Ни один демон не может спать. У него даже своё имя есть! Как он может быть существом нашего мира? Причём... - Манкато махнул рукой.

Анакс молча встал и вышел. Манкато ещё раз мигнул и исчез. Натан, оставшийся в комнате один, какое-то время раздумывал, что делать.

- Демоны их всех побери, пусть сами разбираются, - он забрался под одеяло и закрыл глаза. Если они все такие дураки, значит, утром он будет самым выспавшимся.


Анакс нашёл Кирана на заднем дворе. Пожиратель как раз закончил мыть лохань и возвращался обратно в комнату.

- Я же сказал ложиться сп... - начал Киран, но Анакс без предупреждения влепил ему звонкую пощёчину.

- Сначала ты не говорил, что из другого мира! - срываясь на писк закричал младший маг. Киран в испуге зажал ему рот ладонью.

- Ты что кричишь, люди спят, - зло зашипел на него пожиратель, но тут же вскрикнул и отдёрнул руку- Анакс больно кусался.

- Так теперь ты ещё и не человек, - закончил младший маг. - Чтоб ты сдох, чучело огородное!

Киран сгрёб его в охапку и прижал к себе. Анакс какое-то время пытался вырваться, но Киран держал крепко. Наконец, младший маг перестал сопротивляться и затих, лишь громко сопя.

- Что ты слышишь? - тихо спросил Киран.

- Ничего, - буркнул Анакс. Прямо под его ладонью ровно билось чужое сердце. У Манкато никогда не билось сердце. Демон-дракон на ощупь всегда был горяч, как печь. Его даже с закрытыми глазами невозможно было принять за человека. Хотелось вырваться и убежать, но сколько раз раньше Анаксу удавалось прикоснуться к Кирану? Можно было посчитать на пальцах рук. Поэтому маг просто закрыл глаза и прижался сильнее. Хотелось, чтобы это мгновение длилось вечно. Какая разница, человек он или нет? - Чтоб ты сдох, - пробормотал Анакс и заплакал.


Глава 16



Натан торжествовал. После ночи слёз невыспавшийся и опухший Анакс походил на жертву пчелиной атаки. Киран держался молодцом, но тоже выглядел слегка помятым. Один Натан был бодр и весел. До Крейтона оставалось всего два дня пути, осенние дожди остались далеко позади, на севере, и будущее выглядело ясным и понятным: Тобиас уже прибыл в Абию, его не пытали и не казнили. Огненная птица ночью пролетела над Крейтоном и сейчас держала курс через Барнабские степи к Почивальным холмам. Именно там, среди не то естественных возвышенностей, не то древних курганов находилась долина Тысячи Ручьёв. Оттуда брала начало Изель, судоходная река, идущая через бескрайние степи на юг, к Жемчужному морю. В её дельте стояла Абиа - столица Зива, прекраснейший и богатейший из всех городов южан. А степи, огибая море по восточному краю, простирались ещё дальше на юг, постепенно превращаясь в пустыню.

Городов в Зиве, стране кочевников, было лишь несколько, и все они располагались на пересечении крупных торговых путей, если не считать Дайнанау - огромный город-храм, стоящий у истока Изели. Торренсийские торговцы в Зив дальше Абии никогда не заходили, лежал ли их путь по суше или морю.

- Мог бы мне вчера помочь, - шепнул Киран, когда Анакс уехал немного вперёд, посмотреть на огромный щит с объявлениями возле почтовой станции.

- Твоя девица, ты и разбирайся, - буркнул Натан. Пожиратель лишь грустно посмотрел в ответ.

В целях маскировки маги сняли робы и теперь выглядели, как обычные путешественники. Пыль быстро припорошила рукава их белых рубашек, и теперь троицу выделить из общего потока людей стало невозможно.

Густые леса остались далеко позади, и теперь они путешествовали по землям плоским, как обеденный стол. Лишь время от времени тут и там попадались редкие рощи. Здесь, на юге, листва ещё не успела полностью слететь с деревьев, и всё ещё шелестела на ветру. Возделанной земли тоже становилось всё меньше и меньше, почти всё пространство до горизонта теперь занимали пастбища.

Крейтон появился на горизонте сначала маленькой тёмной точкой, постепенно увеличиваясь в размерах, но прошла ещё одна ночь, прежде чем они достигли его ворот.

- Маги, значит? - запыленный, как и всё в этих краях, стражник внимательно осмотрел спешившихся путников. Перевёл взгляд обратно на грамоты. Похоже, читать он не умел, и ориентировался по гербам, изображённых на печатях. - Всем магам обязательно показаться в ратуше. Без ихней бумаги вас из города не выпустят.

Стражник пересчитал монеты, ещё раз придирчиво осмотрел дорожные сумки и, наконец, кивнул, разрешая въезд.

- Почему без бумаги не выпустят? - поинтересовался Натан, но ему никто не ответил.

- Следующий! - крикнул стражник, давая понять, что им не стоит задерживаться дольше положенного и создавать лишние препятствия возле ворот - в отличие от блистательного Лорса здесь всё было другим, включая обязательную проверку перед въездом в город, которая отсутствовала в столице, а здесь создавала многочасовую очередь.

Жёлтые улицы, дома из жёлтого известняка, жёлтая пыль в складках одежды и волосах, жёлтая пыль на зубах.

Когда-то яркие, а теперь с оттенком жёлтого, флаги на растяжках между домов развевались и хлопали на ветру. Тут и там над входными дверьми перезванивались колокольчики, на севере встречавшиеся лишь в храмах и на перевалах. Странный выговор и наряды местных жителей создавали ощущение, что Торренс давно остался позади, и сейчас они приехали в какую-то далёкую неведомую страну.

- Куда здесь в ратушу? - Натан заозирался в поисках дружелюбных прохожих, но Киран лишь стукнул Пончика в бока и уверенно двинулся вперёд:

- Я знаю дорогу. Морис здесь бывал много раз, это ведь часть торгового пути с юга на север. Почти все обозы идут через Крейтон и окрестности, если купцы путешествуют сушей. А в ратушу нужно, чтобы встать на учёт. Не забывайте, что нормальные маги не ездят дальше на юг. Значит, раз вы здесь, вы приехали именно в город.

Ратуша оказалась приземистым зданием, расположившимся на площади света Адена в самом центре города, с противоположной стороны от городской резиденции князя Крейтона. Возле её парадного входа всё время толпились люди - кто-то приезжал, кто-то уезжал, сновали слуги, была ясно различима пожелтевшая, как и всё в этих краях, форма имперских солдат.

Пристроив лошадей у коновязи и бросив несколько мару мальчишке с ведром воды, чтобы напоил животных, они отправились внутрь. После непродолжительных плутаний по коридорам они добрались до неприметной двери в западном крыле. По словам старичка в приёмном зале, учёт магов и выдача документов, необходимых для их выезда, находились именно здесь. Натан оглянулся на напарника, но Киран лишь вопросительно пошевелил бровями - сам он не был магом, и ни на какие учёты становиться не собирался. Анакс спрятался за спиной пожирателя - он тоже не любил чиновников, и вызываться добровольцем не желал. Младший маг сглотнул и неуверенно постучал.

- Открыто, - глухо раздалось в ответ.

Кабинет живо напомнил Натану несколько недель, проведённых в Ургеле: такие же конторки, вдоль стен шкафы со свитками. Но, в отличие от ургельской писарни, здесь было пусто - только за дальней конторкой, самой ближней к окну, сидел одинокий маг. Судя по нашивке на рукаве робы - маг воды.

- Приветствуем, мы тут... нас стражник на воротах к вам прислал, - запинаясь начал Натан. - Чтобы из города потом выпустили.

Маг оторвался от свитка, над которым работал, и пристально посмотрел на пришельцев. Вдруг Натан понял, что не может вымолвить ни слова - ни одна столичная красавица не могла сравниться с божественным существом, сидящим перед ними. Эти струящиеся золотые волосы, удивительные глаза, даже молодая листва после дождя была не так зелена, как они.

- Я Ровен, старший маг Крейтона. Вы прибыли в расположение армии, гражданские, или жрецы? - и, заметив недоумённый взгляд Натана, добавила. - Чем планируете заниматься?

- Да мы так, проездом... На ночь или две.

Услышав это, Ровен фыркнула.

- На юг, что ли?

Натан кивнул.

- А вы знаете, что дальше на юг демоны не приходят на зов? Вы будете совершенно бесполезны, - Ровен постучала кисточкой по краю конторки. Капля туши сорвалась с ворса. Там, где она упала, на полу давно образовалось большое тёмное пятно - похоже, это была очень старая привычка.

- Ну, мы слышали...

- Они слышали. Почему-то в школах этому не учат. А надо бы, - Ровен вздохнула и потянулась к соседнему шкафу. - Давайте грамоты, пусть на ночь, но я всё равно должна вас записать. Итак, - она нахмурилась, ещё раз смерив путешественников оценивающим взглядом. - Кто из вас маги?

Натан и Анакс закопошились, доставая грамоты. Киран поднял руки в жесте, каким обычно показывают, что в руках нет оружия:

- Я телохранитель.

- Тебе придётся попотеть с этими двумя малышами, - опять фыркнула Ровен. Похоже, в этой троице её смешило абсолютно всё.


"Старая подошва", - прочитал на вывеске Натан и ещё раз сверился с обрывком бумаги, на котором мистресс Ровен записала путь к "самому приличному двору в Крейтоне". По заверениям магини, за вполне нормальные деньги здесь можно было получить комнату без клопов и приличный ужин.

На юге вечер был совсем недолгим - вот на улице светло, а потом внезапно наступала темнота. Они отъехали от ратуши, когда небо ещё было голубым, а к постоялому двору добрались уже при свете редких уличных фонарей. Оставалось лишь надеяться, что здесь есть свободные комнаты - искать новое место ночёвки в такое время казалось безнадёжной затеей.

В общем зале было людно. Натан осмотрелся. Среди одежды посетителей преобладали мундиры имперской армии. Всё указывало на то, что Торренс зря времени не теряет и постепенно стягивает силы к южной границе. Анакс уже устроился за свободным столиком и подавал знаки ближайшей разносчице.

Свободные комнаты, к счастью, нашлись. И к радости Натана с Кираном, Анакс, наконец, потребовал себе отдельные апартаменты.

- Кузнец? Я думал, ты в Лорсе? - раздался чей-то удивлённый голос, когда путникам, наконец, принесли еду. Киран оторвался от жаркого и негодующе посмотрел на говорившего. Кто посмел отвлечь его от ужина? Капитан Матиан крепко загорел за прошедшее время. Его форма стала такой же потёртой и пожелтевшей, как у остальных солдат, а на лице появилась печать усталости.

- Мы решили развеяться от столичной жизни, - буркнул Киран и кивнул на последний свободный стул за их столом. - Садись, раз пришёл. Как ты меня узнал?

Анакс сник и попытался спрятаться за своей кружкой с элем, но Матиан не обратил на него внимания.

- Не тебя, огненного мага, - он кивнул Натану, но сразу же повернулся обратно к Кирану. - Хотя вас без роб хрен различишь. Всё как ты и говорил, - офицер сел и подал знак своим спутникам, что останется пока что за другим столиком. - Мы готовимся к войне. Пока что на границе бывают лишь мелкие стычки, их называют зачисткой местности от разбойников, но как-то эти "разбойники" слишком хорошо вооружены и подготовлены, как для простых бандитов, - он замолчал, заворожено наблюдая, как еда исчезает с тарелки: Киран ел с удивительной скоростью.

- За Почивальными холмами собирается армия, - сказал пожиратель, когда пододвигал следующую тарелку. - Они не выйдут в путь ещё недели две - у вас есть время подготовиться.

- Без шуток?

- Мой человек выехал в их сторону из Абии несколько дней назад.

- Но тогда в столице бы...

- Ничего не сделали. Мои слова принимают во внимание, но не верят до конца. Пока что укрепили границы вами и считают, что этого достаточно. Никто не думает, что Зив начнёт полноценную войну. У них же сплошные степи, откуда там взяться сильной армии? - Киран вздохнул. - До этого вы ведь воевали лишь с отдельными племенами. В этот раз всё иначе.

Матиан побледнел и несколько минут молчал. Достаточно, чтобы Киран успел доесть и с наслаждением откинуться на спинку стула.

- Но если вы знаете, что здесь будет бойня, - наконец, произнёс капитан. - То зачем вы приехали в Крейтон?

- А мы не в Крейтон, - вклинился Натан. Ему было приятно, что Матиан его запомнил и узнал, но было немного обидно, что он разговаривает только с пожирателем. Кто здесь главный, в конце концов? - Мы здесь так, на день.

- А куда же вы дальше? - офицер удивлённо посмотрел на младшего мага. Дальше начинались Барнабские степи, и магам там делать было совершенно нечего. В некотором смысле Крейтон был краем мира, дальше которого рисковали отправляться только обозы торговцев и искатели приключений.

- На юг, устроим им нежданчик, - Натан заулыбался, но его веселье длилось ровно до ощутимого пинка под столом. Киран хмуро посмотрел в ответ. Ему явно не нравилось выдавать свои планы.


Киран блаженно растянулся на кровати. Дальше на юг ближайшим городом был Дайнанау, до которого они доезжать не собирались. А о таких простых штуках, как почтовая станция или гостиный двор, в Зиве, похоже, не знали. Последний шанс поспать в нормальной постели.

Натан в задумчивости рассматривал пожирателя. В последнее время он редко его видел раздетым - при Анаксе они не торопились снимать одежду, да и на севере было уже не так тепло, как хотелось бы.

- Думаешь о том, что в Крейтоне сейчас всего десять магов, включая вас с Анаксом? - поинтересовался Киран, почувствовав взгляд напарника. Матиан обмолвился об этом во время ужина, когда уговаривал их остаться в городе.

- Нет. Куда делись все твои шрамы?

Кожа Кирана была совершенно чистой - никаких рубцов, которые так хорошо помнил Натан.

- Шрамы? Какие?

- Ты весь был в шрамах, когда пришёл в этот мир. Я сначала думал, что мне мерещится, когда их стало меньше, - Натан вздохнул. - Но сейчас их нет совсем.

- А, это... - Киран потянулся. - Я тоже об этом думал. Может, я расту в другую сторону.

- В смысле?

- Ну, вы все стареете, а я молодею, - Киран захихикал. - Вы все говорите при каждой встрече, что я выгляжу всё моложе, и моложе. Может, на самом деле я старею?

- А ты не можешь точно определить?

- Как по твоему? Вот ты чувствуешь, как меняешься?

- Нет, - Натан смутился. Действительно, он никогда не обращал внимания, как растёт.

- Вот и я нет. Давай спать, завтра рано вставать.

Натан потушил светильник. В комнате стало темно, лишь лунный свет пробивался сквозь неплотно прикрытые ставни - ночи здесь всё ещё бывали душными.

- Уже спишь? - через какое-то время тихо спросил Киран.

- Ещё нет, - Натан завозился на кровати. - Что-то не спится.

- Я тут подумал... - Киран помолчал. - Может, с Анаксом действительно останетесь в городе?

- Ты шутишь?

- Ну... нет. Если что-нибудь пойдёт не так, вряд ли я смогу вас защитить.

- Под "не так" - ты имеешь ввиду Неназываемого?

Киран молчал.

- Ты же говорил, что всё будет просто? - Натан вздохнул.

- Лучше проявить разумную осторожность, и...

- А если в это время выдвинутся войска? - перебил его младший маг. - И в долине ведь всегда кто-нибудь есть. Пусть ты проберёшься туда, как ты собираешься возвращаться?

Киран опять замолчал. Он сам не до конца понимал, на что можно рассчитывать. Замыкающий круг можно будет разрушить так же, как и в заброшенном храме, разбив камень, на который он нанесён. Но если Неназываемый не захочет уходить из этого мира добровольно? Стоило рассчитывать на самый худший вариант. И Киран понимал, что в бою против потерявшего себя пожирателя с силой тридцати тысяч шестьсот пятидесяти шести человек он - ничто. Пылинка. Если уж на то пошло, пожиратели никогда не дрались друг с другом. Даже совета спросить не у кого.

- Мы едем с тобой, даже не выдумывай, - судя по голосу, Натан разозлился. - Спи давай.


Дорога пылила. Не то, чтобы сильнее, чем до Крейтона, но хороший дождь здесь явно не был бы лишним. Людей стало значительно меньше, и отдельных путников, как Киран, Натан и Анакс, почти не попадалось - всё больше обозы. Высокие травы стояли вокруг плотной стеной, в некоторых местах доходя лошадям до холки. Натан смотрел, как ветер гонит жёлтые волны по бескрайней степи. Стебли тихо шелестели и качали верхушками в ответ. Казалось, смотришь на настоящее море, а в ушах - настоящий прибой.

- Поджечь бы тут всё, - тихо пробормотал Анакс.

Равнина оставляла странное ощущение - вроде бы кругом пустые пространства, гладь до самого горизонта, но стоило спешится, как дикие травы стеной закрывали весь обзор. Здесь могло спрятаться целое войско, и никто бы не заметил. Конечно, вокруг тракта была широкая пустая полоса земли, канавы, и регулярно попадались огромные вытоптанные поляны, где можно было остановиться и отдохнуть. Но свистящий ветер и странные звуки, непривычные жителям лесов, заставляли нервничать.

- Стоило всё же пригласить её на ужин, - Натан вздохнул.

- Кого, Ровену, что ли? - сразу же включился в разговор Анакс. Сейчас он был готов говорить о чём угодно, лишь бы отогнать беспокойство. - Да ты что?

- А что такого?

- Ты хотя бы представляешь, сколько ей лет на самом деле? - Анакс захохотал. - Пусть Крейтон и жопа мира, но быть старшим магом города - на такую работу таких, как мы, не берут. Повёлся на молодое личико? Это магия, я тебе говорю.

Натан насупился и ничего не ответил. Конечно, он мог много чего сказать. Что Ровен, по крайней мере, человек. И что она уж точно младше Кирана. Младший маг опять вздохнул и спросил совсем другое:

- А почему эти степи называются Барнабскими?

- Ты не поверишь, потому что тут живут барнабы, - Киран криво улыбнулся. - Надеюсь, мы с ними не встретимся.

- Почему? - вклинился Анакс.

- Потому что они свирепые и едят конину, - пожиратель смотрел куда-то вдаль. - И ещё они не моются, - после паузы добавил он.

На первую ночёвку они остановились в одном из вытоптанных кругов. Рядом расположился большой обоз. Ни один из младших демонов не откликнулся на Призыв и магам пришлось всю ночь дежурить по очереди - Киран заявил, что ему нужно готовиться к предстоящей встрече с родственником и завалился спать сразу же после ужина.

Натан сидел у костра. Языки пламени гипнотизировали. Казалось, что кто-то танцует. Или сражается? Потрескивали угли. Возможно, из-за ветра, но в степи ночи были намного холоднее, чем в Крейтоне. Лицу было жарко от огня, а спина мёрзла. Тысячи насекомых трещали и звенели. Шелестела трава. Здесь небо было просто огромным. Казалось, если смотреть в него слишком долго, то провалишься. Такие ощущения младший маг испытывал только во время их путешествия по горам.

Он ещё раз подивился спокойствию Анакса - ввязаться в какую-то сомнительную авантюру по освобождению какого-то таинственного существа... Причём, не просто существа, а кого-то, кого весь Зив почитает за бога. Резкая смена планов, и вот они едут уже не в Абию, а в долину Тысячи Ручьёв. Будь Натан на него месте - захотел бы он участвовать? Нет, ни за что.

Когда они освободят Неназываемого - что дальше? Пока что все планы, которые они обсуждали, касались только подготовительной части. Тобиас встретит их возле долины и поможет Кирану пройти тайными тропами к обелиску. Он был нужен в случае неожиданной встречи со стражей. Даже здесь, на далёком юге, пожиратель не хотел лишний раз использовать свою силу без особой нужды. Натан и Анакс вместе с лошадьми должны будут укрыться за одним из холмов. Потом Киран освободит Неназываемого и отправит домой. И они вернутся в Крейтон. Так, что ли? Но что, если что-то пойдёт не по плану? Что, если Киран не сможет совладать с другим пожирателем? И самое главное - война с югом не остановлена. Войска собираются за Дайнанау, и вряд ли решат разойтись по домам, если Киран разрушит долину Тысячи Ручьёв. На этой мысли Натан похолодел. Может ли произойти наоборот? Может ли уничтожение места поклонения противника усилить его боевой дух? Вызвать священный гнев? Тысячи фанатиков отправятся на север мстить. Убивать женщин и детей. Младший маг с трудом сглотнул подступивший к горлу ком. С другой стороны, несмотря ни на что, Киран - фамильяр Натана. И Натан хотел, чтобы войны не было. Киран не мог противиться его прямым приказам. Хотя "останови войну", наверное, слишком размыто. Может, действительно стоило остаться в городе?

- Интересно, какой он, - неожиданно сказал Анакс, и Натан вздрогнул от звука его голоса. Он был уверен, что Анакс спит, но второй маг тоже не мог заснуть: он всё думал о Неназываемом, таинственном древнем пожирателе.

Натан помешал угли. Здесь даже топливо, не говоря уже о воде, нужно было везти в с собой - в степи, насколько хватало глаз, не было ни единого деревца, а трава плохо годилась для походного костра. Не удивительно, что в одиночку здесь редко путешествовали - столько провианта ни одна лошадь не потянет. Единственное, что радовало Натана - это то, что через день они должны уже были достигнуть цели. Завтра они оставят тракт, незаметно изгибающийся к востоку в обход Почивальных холмов и Дайнанау, и идущий к Абии.

- Надеюсь, похож на Кирана, - Натан отложил палку и вновь уставился в огонь. - Не знаю, что из этого получится.


Холмы появились на горизонте под вечер. Они походили на стадо каких-то гигантских животных, неспешно пасущихся вдали. Киран прикрыл глаза рукой, всматриваясь.

- Тобиас уже добрался до Дайнанау, - наконец, сказал он. - Странно, отсюда всё выглядит несколько иначе, чем с той стороны.

- Откуда ты знаешь? - спросил Анакс, но и Киран, и Натан промолчали. Ни к чему ему знать, что пожиратель может обладать несколькими телами одновременно.

Довольно долго они искали неприметный съезд с тракта, ведущий в сторону религиозной столицы Зива. Киран начал нервничать и уже решил было, что они его пропустили, когда впереди, наконец, показалась прореха в сплошной траве.

- Завтра будем там, - заверил всех пожиратель, когда они устраивались на последнюю ночёвку. По его словам, следующей ночью они уже должны были отправиться в обратный путь. Это обнадёживало, но Натан беспокоился всё сильнее и сильнее. Когда его дежурство закончилось, и звёзды почти до конца прошли круг по небу, младший маг понял, что его мысли следуют за небесными светилами и совершают уже который круг, только в его голове.

Анакс, ещё в начале бодрствования призвавший Манкато, сидел молча у костра и смотрел в огонь. Здесь не было посторонних, как на прошлой ночёвке, и можно было призвать старшего демона, не опасаясь чужих взглядов. Дракон беспокойно посматривал в сторону холмов, но в целом держался. Как ни странно, но присутствие Кирана добавляло ему мужества.

"У меня же сегодня день рождения", - вдруг вспомнил Натан. Они никогда особенно не праздновали, но чтобы вообще забыть про этот день - такое было впервые. Раньше Тор всегда присылал поздравительное письмо в школу, а дома накрывали праздничный ужин. Сейчас Натан лежал на земле посередине нигде и смотрел на звёзды. Совсем скоро по этим самым местам, возможно, пройдёт армия врага. Кто знает, доживёт ли он до своего следующего дня рождения? "С девятнадцатилетием", - поздравил сам себя младший маг. "Вернёмся в Крейтон - обязательно закачу пирушку".


Они не видели Тобиаса, пока тот не вышел на дорогу - южанин в странном желтовато-сером наряде полностью сливался с окружающими травами.

- Сюда, - он махнул рукой, указывая направление. Здесь дорога начинала круто забирать налево, обходя холмы. Если бы путники продолжили по ней ехать, то в конце концов добрались бы до Дайнанау. Тобиас же собирался провести их звериными тропами между холмов сразу к обелиску. Киран спешился, за ним - маги. Их молчаливый отряд петлял вслед за тропой, обходя невидимые препятствия. Наконец, они остановились где-то между холмов.

- Подождём темноты, - объяснил Тобиас. - После заката в долине почти никого нет, только священнослужители, собирают дары. Сможем добраться до самого камня незамеченными, главное, пройти сквозь охрану.

Киран начал обустраивать лагерь, вскоре к нему присоединились и маги. Огонь разводить не стали - боялись оказаться замеченными. Киран опять лёг спать, лошади паслись. Тобиас молча ждал чего-то.

- Почему они не разговаривают? - наконец, не выдержав тихо поинтересовался Анакс. Киран и Тобиас были достаточно далеко, чтобы услышать его вопрос.

- В смысле? - Натан с подозрением покосился на младшего мага.

- Они же не видели друг друга кучу времени. Это же человек Кирана, ведь так? Я думал, они хотя бы будут рады друг друга видеть. Они вообще ни словом не обменялись. Разве это не подозрительно?

- Не обращай внимания, у них странные отношения.

Анакс ничего не ответил, лишь ещё раз посмотрел на молчащих Кирана и Тобиаса.


Когда небо потемнело, и начали проглядывать первые звёзды, Киран и Тобиас синхронно встали и начали раздеываться.

- Вы что делаете? - Анакс, как раз доставший вяленое мясо, теперь мучительно соображал - упаковывать его обратно, или можно всё же немного подкрепиться.

- Мы идём в долину, - Киран уже стягивал сапоги. Тобиас не отставал. - Вы остаётесь здесь ждать. Анакс, если начнётся что-нибудь странное, призывай Манкато, пусть вас прикроет. Натан, ни в коем случае не колдуй, ты понял меня?

Натан кивнул. Анакс тоже. Они оставались вдвоём сторожить лошадей.

- Не знаю как это будет выглядеть, но пока всё не закончится, даже не думайте идти в долину, - Киран остановился, раздумывая о чём-то. - Возможно, я не смогу сам вернуться. Натан, встреть меня потом. И захвати одежду.

Они исчезли в зарослях.

- Ну что, будем ждать, - Натан сел поудобнее. Пройдёт не час и не два, прежде чем начнётся хоть что-нибудь. Сначала Кирану и Тобиасу нужно будет пробраться в долину, пройти мимо охраны, дойти до камня - им, может, это покажется мгновением, но когда ждёшь, время растягивается в вечность. Раз Киран запретил колдовать, значит, ему понадобятся все силы. Интересно, когда он избавится от южанина? И где сейчас огненная птица? Или от неё уже и пёрышка не осталось? Натан в задумчивости посмотрел на Анакса. Младший маг рассматривал сложенную одежду, как будто бы она могла его сей же миг атаковать. Но не это было смешным, а удивительный пунцовый цвет его лица, ясно различимый даже в быстро сгущающихся сумерках.


Первые молнии ударили далеко за полночь. Чёрное небо пронзили яркие голубые вспышки и вместе с ними пришёл гром. Степь затихла, прислушиваясь к неведомой угрозе.

- Анакс, вставай, зови Манкато, - Натан толкнул задремавшего приятеля. - Началось.

Молнии начали бить всё чаще и чаще, пока не превратились в одно слитное мерцание. Гром стоял сплошным гулом, как будто бы кто-то достал гигантский железный лист и теперь бьёт по нему кувалдой.

- Что он там делает? - пытаясь перекричать грохот, проорал Анакс, но ему никто не ответил. Манкато, как завороженный, смотрел в небо. Натан пытался удержать рвущих привязь лошадей.

И вдруг молнии исчезли, а в небо устремился белоснежный столб света. Во внезапно обрушившейся тишине казалось, что он поднимается с тихим звоном.

- Барьер! Поднимай защитный барьер! - закричал Натан. Замешкавшийся было Манкато послушно поднял барьер, несмотря на то, что приказывал не его контрактор - сейчас было важно остаться в живых, а в том, кто кому смеет приказывать, а кто нет, можно будет разобраться потом.

По столбу снизу вверх побежали прожилки, как тушь смешивается с водой, и вот столб из белоснежного превратился в чёрный. Столб чёрного света. Сияющая тьма. Такое было невозможно, но вот она, прямо перед глазами. Натан, Анакс и Манкато стояли, не в силах оторвать глаз от открывшегося им чуда.

- Так вот какие они на самом деле, - еле слышно пробормотал демон-дракон.

Ещё мгновение, и всё закончилось. Ночь вновь стала обыкновенной ночью. Немного подождав, начали возвращаться степные звуки.

- Ну что, пойдём посмотрим? - несмело предложил Натан.

- А с лошадьми кто останется? - немного дрожащим голосом спросил Анакс.

- Хорошо, ты присмотри за лошадьми, а я схожу заберу Кирана, - согласился Натан. Он не мог винить друга в трусости. На его месте он бы тоже побоялся туда идти. Он и на своём месте боялся. Но Киран был его напарником, его фамильяром. Он не мог оставить его одного. Схватив в охапку одежду Кирана и Тобиаса, младший маг заторопился в сторону долины. Он очень надеялся, что успеет раньше жрецов. Петлять совсем не приходилось - он точно знал, где находится пожиратель. Странное чувство, раньше такого не было.

Внезапно заросли закончились и Натан выскочил на чистое место. Света луны и звёзд хватало, чтобы видеть всё в мельчайших подробностях. Под ногами хрустела обгоревшая трава. С каждым шагом от земли поднимались облачка пепла. Натан замер и осмотрелся. Пожарище было огромным кругом с ровно очерченными краями. Он оглянулся - всего в метре от него стояла целая трава. Будто кто-то ножом отрезал. И Киран был в центре этого пожарища. Натан бросился бежать - он почему-то не ожидал, что долина будет настолько открытым местом. Их можно будет увидеть издалека, забросать стрелами, болтами или малыми заклинаниями - пусть зивцы и не призывали демонов, их жрецы тоже умели колдовать.

На небольшой возвышенности, спиной к младшему магу сидел Киран. Натан споткнулся - трава закончилась, и теперь под ногами был блестящий гладкий камень, местами волнистый, похожий на замёрзший каток. Натан присмотрелся - по краям площадки кое-где виднелись оплывшие края Круга, вбитого в скальную породу. Младший маг осторожно двинулся вперёд, словно боясь обжечься, но камень был твёрдым и холодным.

- Киран, - он позвал пожирателя. - Нужно уходить, Киран.

Натан тронул напарника за плечо, и тот безвольно откинулся назад, Натан еле успел поймать падающего пожирателя. И тут он увидел то, чего не ожидал: Киран держал на руках маленькую девочку, лет восьми, не больше. С белоснежной, светящейся изнутри кожей, каскадами золотых кучерявых волос и густыми длинными ресницами. Она спала, уютно свернувшись на коленях пожирателя, как будто это было самое удобное и безопасное место на всём свете.

- Киран.

Пожиратель с трудом поднял веки, и Натан поразился, насколько он постарел за эти часы. Краска всё ещё скрывала седину, но вокруг глаз и рта собрались сеточки морщин, кожа обвисла и покрылась старческими пятнами.

- Она не захотела уходить, - вздохнул Киран. Его голос был настолько тих, что Натан с трудом разбирал слова. - Я не смог её отправить домой.

Эта маленькая девочка и есть Неназываемый? Дайну? Выглядела она совсем не страшно.

- Хорошо, потом разберёмся. Нужно уходить, - Натан начал разбирать вещи, которые принёс, и тут понял, что оставил обувь с Анаксом. - Прости, я забыл сапоги.

- Ничего, - Киран осторожно положил девочку на камень и начал одеваться. Каждое его движение было медленным, будто бы он был не уверен, что делает. - Тебе лучше не трогать её, пока не проснулась, - предупредил он Натана, когда заметил, что младший маг внимательно смотрит на ребёнка. - Её зовут Гвен, - добавил Киран, когда начал одевать её. - Она сама выбрала имя.


Глава 17



Рубашка Тобиаса смотрелась на ней, как платье. Золотые волосы развевались, похожие на пшеничное поле и кусок шёлка одновременно.

- Ты говорил, что отправишь её домой, - вместо приветствия сказал Манкато, когда они вернулись на стоянку. Он не был ни капли удивлён, что Неназываемый оказался девочкой. Ничего неожиданного - демоны изначально бесполы. Для них это лишь внешний признак, который они приобретают в этом мире только потому, что так устроены люди, а Печать перекраивает их по человеческому образу и подобию.

- Она не захотела, - Киран устало опустился на землю. Он всё больше и больше походил на старика. Казалось, он был готов рассыпаться от любого неосторожного прикосновения.

Натан сел рядом. То, что ему рассказал Киран, и радовало, и пугало одновременно. Никогда раньше ни один маг не заключал контракт сразу с двумя старшими демонами. Не говоря уж о пожирателях. Для того, чтобы Гвен стала человеком, Киран скопировал для неё свою Печать. Изменилось лишь имя. Выходило, что Гвен стала фамильяром Натана так же, как и Киран. Но будет ли она выполнять контракт? Если Киран вдруг оказался прав, и пожиратели растут в обратную сторону, Гвен во много раз старее и могущественнее его, ведь он выглядит, как взрослый, а она - как ребёнок. И ещё Киран сказал, что уничтожил её воспоминания, "съел её время", вернув туда, где она ещё не поглотила тридцать с половиной тысяч человек. Чтобы она не сходила с ума от их воспоминаний. Но какой она будет, когда проснётся?

Манкато потянулся потрогать изумительные волосы Гвен.

- Не трогай её! - Киран ударил демона по пальцам. - Тебе жить надоело?!

- Прости, я не подумал, - Манкато отдёрнул руку. Завороженный её внешностью он напрочь забыл, что Гвен - не дружелюбный Киран. Кто знает, что могло случиться.

- Ты сможешь ехать верхом? - Натан тем временем начал собирать лошадей. Анакс взялся помогать, бросая время от времени на пожирателей взгляды, полные ревности, любопытства и страха. Как-то не верилось, что эти двое и есть причина недавнего светопреставления. Тем более, что Анакс не знал, что пожиратели могут расти в другую сторону. Для него Гвен была меньше и слабее Кирана, и то, как он её оберегал, вызывало совсем иные мысли, чем у Натана. Он не подозревал, что Киран не был уверен в своих силах, и что светопреставление могло бы стать из образного настоящим.

- Не думаю, что у меня есть выбор. Чем быстрее мы отсюда уберёмся, тем лучше.

- А где Тобиас? - похоже, Анакс всё ещё ждал, что южанин вернётся. Ведь он не знал, что Киран и Тобиас - одно лицо.

- Он... он уже ушёл.

- Но его сапоги и одежда ведь здесь?

Наивная простота. Киран вздохнул - сейчас он туго соображал. Хотелось спать. Как бы он был рад сейчас присоединиться к Гвен!

- Его ждали друзья с другой стороны долины. Он уехал с ними отвлечь погоню, - пришёл на помощь Натан. Анакс всё равно не видел, что от долины остались лишь выжженная земля да оплавленный камень. Даже если кто-то кого-то и встречал бы, от них осталась бы лишь горстка золы.


Они остановились на первый привал, когда солнце уже было высоко в небе. Гвен проснулась и, как испуганный воробушек, зыркала по сторонам из-за плеча Кирана. Её огромные голубые глаза смотрели восторженно, как будто бы видели этот мир впервые. Хотя, возможно, так и было. Кто знает, как воспринимают мир пожиратели в своей истинной форме? Время от времени она что-то шептала ему на ухо. Киран кивал. Или клевал носом - невозможно разобрать. Погони не было.

Они устроились на одной из вытоптанных полян, где обычно ночевали обозы. Маги занялись лошадьми, Киран же присел отдохнуть в тени. Было видно, что ему тяжело. Гвен не отходила от своего спасителя ни на шаг. То, как она всё время держалась за рукав его рубашки, было трогательным и удивительным. Совсем другого поведения ожидал Натан от древнего пожирателя. На все их попытки заговорить она лишь пряталась за Кирана и испуганно глазела из своего укрытия. В волосы набилась куча сухой травы и теперь она больше походила на пугало, чем на леди.

- Нужно найти гребень и привести в порядок твои волосы, - будто вторя мыслям Натана сказал Киран. - Анакс, у тебя есть гребень?

Анакс вспыхнул, как мак. Гвен ему не нравилась. Почему она всё время пристаёт к Кирану? Мало того, что вытянула столько сил, так ещё и виснет теперь на нём, как пиявка. И на бога совсем не похожа.

- Нет, - младший маг поспешно отвернулся. - Вернёмся в город, купишь.

Рядом с Кираном запорхала бабочка. Откуда она взялась было загадкой - в это время года их уже не должно было остаться. Гвен, как зачарованная, уставилась на насекомое. Робко сделала шаг вперёд. И ещё один. Отпустила мешающий теперь рукав рубашки, потянулась вверх. Стоило ей отойти от Кирана, как везде, где она ступала, сквозь вытоптанную землю начала проклёвываться свежая трава.

Бабочка сделала ещё один круг и села на протянутую ладонь. Девочка с минуту рассматривала её со всех сторон, а потом поднесла ко рту и проглотила.

- Нет! - только и успели вскрикнуть Натан с Кираном, но их возгласы повисли в воздухе - было слишком поздно. Анакс лишь удивлённо оглянулся - подумаешь, какая мелочь, ребёнок съел бабочку. Она ведь не ядовитая.

Несколько мгновений Гвен стояла не шевелясь. Потом подняла руки и над ней закружился рой бабочек. Сотни, а может, тысячи крылышек мелькали в воздухе.

- С ума сойти, как она это сделала? - Анакс от неожиданности выронил уздечку. Такой магии он никогда не видел. Гвен засмеялась, кружась среди бабочек.


Киран помнил дорогу в Крейтон урывками. Кажется, они останавливались несколько раз переночевать. Кажется, Гвен ни с кем не хотела разговаривать, кроме него. Кажется, их никто не преследовал. Кажется, Ровен встречала их у ворот - в городе, как и везде на много километров вокруг, видели странный столб света, и все хотели знать, что это. Демоны в панике прятались, не откликались на Призыв и отказывались отвечать даже на прямые вопросы. Из Лорса уже примчался взмыленный гонец узнать, что произошло - там видели лишь блики на горизонте, но волнения, поднявшиеся среди демонов, не позволяли их игнорировать.

Он проснулся в "Старой Подошве". Хозяин запомнил их и сдал те же комнаты. Знакомый потолок, знакомая кровать. Гвен сопела под боком - она отказывалась оставлять Кирана даже ночью. За эти дни она стала похожа на маленького демонёнка - чумазая, с торчащими во все стороны волосами, в перепачканной и порванной рубашке.

- Ну на кого ты похожа? - пробормотал Киран. Желудок сводило от голода. Когда он ел в последний раз? Гвен что-то промычала во сне и перевернулась на другой бок. Несмотря на поздний час Натана в комнате не было. Стараясь лишний раз не шуметь, Киран тихо вышел из комнаты. В общем зале как раз заканчивалась какая-то попойка. Натан в одиночестве сидел в дальнем углу. На столе перед ним стояло несколько кружек из-под эля, свиная рулька и огромная тарелка с тушёной капустой.

- Не возражаешь? - спросил Киран, и не дожидаясь ответа, плюхнулся на соседний стул. Подвинул к себе тарелку и принялся жадно есть. Натан подозвал разносчицу и заказал добавки.

- Я уж начал бояться, что ты так и останешься ходячим трупом, - вздохнул Натан, когда пожиратель расправился со второй рулькой и, наконец, остановился.

- Не дождёшься, - Киран потянулся к кружке, но младший маг выверенным жестом отодвинул её в сторону. Это был его эль. - Хотя повторить такое я бы не взялся. Не против, если мы остановимся тут хотя бы на пару недель? Не думаю, что смогу путешествовать в таком состоянии.

- Не забывай, что в декабре экзамен. Мы должны успеть в Лорс к этому времени. У нас осталось меньше двух месяцев, чтобы дособирать баллы и записаться на участие.

- Что думаешь делать?

- Ну, пока ты валялся, я навёл справки у Ровены, - было непонятно, Натан раскраснелся из-за упоминания магички, или от выпитого. - В Крейтоне есть кое-какая работа. Не фонтан, конечно, но баллов десять она мне даст.

Они замолчали.

- Может, это знак, что я не успеваю квалифицироваться к экзамену, - Натан взболтал содержимое кружки, наблюдая, как пенные пузырьки оседают на её стенках. - Не знаешь, что там в Зиве?

- Мне было не до того. Думаю, они в шоке - главная святыня разрушена. Их боевой дух, наверное упал. Вряд ли им будет сейчас до войны.


На следующий день первым делом они пошли в баню. Гвен хохотала и брызгалась, бегая между кадушками и прыгая в общий бассейн. В человеческом облике она впервые видела столько воды в одном месте. Старушки шутливо журили Кирана, что негоже так баловать внучку. Натан, отправившийся купаться вместе с пожирателями, лишь кривил губы в усмешке. Знали бы они.

Они купили исподнее, несколько платьев, тёплую накидку, новые башмачки и несколько заколок для волос. Также Гвен стала обладательницей собственной сумки, куда торжественно сложили все обновки. Но особенной гордостью был настоящий костяной гребень. Когда Киран начинал её расчёсывать, она замирала, будто бы внимательно вслушиваясь, что же происходит там, сзади, и сидела не шевелясь, пока косы не были заплетены.

- Где ты научился заплетать волосы? - в один из вечеров Анакс не стал, как всегда уходить в свою комнату, а остался посмотреть, чем занимаются пожиратели и Натан. По всему выходило, что Гвен никуда деваться не собиралась, а игнорировать её становилось всё сложнее - девчонка стала второй тенью Кирана, и если Анакс хотел продолжить общаться с ним, то приходилось быть рядом с ней.

- Приходилось присматривать за сёстрами, - думая о чём-то своём ответил Киран и прикусил язык. Сёстры-то были не его, а Мориса! Как он теперь будет объясняться? И даже если бы у пожирателей было понятие "сестра", косичек у них точно не было. Но Анакс, казалось, не заметил такого вопиющего несоответствия.

- У тебя хорошо выходит, - Анакс отвернулся. Он всё никак не мог подобрать правильные слова. В ту ночь, когда до самых небес поднялся столб света, а потом столб сияющей тьмы, Киран разом постарел лет на двадцать. Как такое возможно? Да даже если возможно, они ведь шли освобождать Дайну, бога юга. Анакс навёл справки. В Проклятой долине, долине Тысячи Ручьёв, главном месте поклонения всех южан спал их двуликий бог, Дайну. Именно им считали зивяне пожирателя. А вместо могущественного божества у них теперь есть Гвен. Да, она обладает удивительным талантами, те же бабочки чего стоили, но это - бог? Это - родич Кирана, ради которого стоило так рисковать? Сердце пропустило удар: если Гвен - бог, то Киран, выходит, тоже бог? Анакс поморщился, как от зубной боли. Как, дурак, он не додумался до этого раньше?

- Маги! Маги здесь? - из коридора послышались топот и крики. В дверь загрохотали. - Господа маги! Вы здесь?!

- Здесь, открыто, - откликнулся Натан. Он узнал по голосу хозяина постоялого двора, но к чему такая спешка? На пороге стояли запыхавшийся гонец и, собственно, хозяин.

- К мистресс Ровен вызывают, срочно!

Мистресс Ровен нашлась на городской стене. Вместе с остальными семью городскими магами и взводом солдат. Все напряжённо смотрели на юг. Горизонт был усеян маленькими красными точками. Тысячами их.

- Что это? - тихо спросил Натан.

- Костры, - капитан Матиан тоже был здесь. - Уже два дня, как со стороны Зива не было ни одного путника. Такое бывало время от времени, когда в степи случались бури, поэтому мы не обратили особого внимания - после столба света такое было ожидаемо. Но это... - он замолчал.

- И мы даже не можем послать ни одного демона в разведку, - добавила Ровен. - Никто не отзывается.

- Я могу, - пискнул откуда-то из-за спины Анакс. - Манкато!

И к удивлению всех присутствующих, рядом с младшим магом вспыхнул-появился огненный демон-дракон.

- Нужно разведать, что за огни на горизонте... - начал было младший маг, но тут его перебил Киран.

- Стоп. Ты собираешься его послать туда? - он кивнул в сторону красных точек. - Хочешь, чтобы его ещё раз поймали?

- Он будет осторожен и...

- Он светится в темноте! Как можно говорить об осторожности, если его видно издалека?

- А что ты предлагаешь? Ты видишь ещё каких-нибудь демонов, кто мог бы туда слетать?

- Не спорьте, - Ровен подняла руки, пытаясь их разнять. - Мы все прекрасно понимаем, что это - армия. И что они близко - мы тоже понимаем. Мы хотим знать, сколько их и каким вооружением располагают.

- Это я могу и без демонов сказать, - Киран скрестил руки на груди. - Полторы недели назад их было около четырнадцати тысяч, и они ждали подкрепления. Сейчас их, возможно, шестнадцать или восемнадцать тысяч. Из осадных орудий у них есть тараны и четыре катапульты. Внушительное подразделение шаманов, так что огненные шары, ледяные стрелы и прочие страсти будут присутствовать в полном объёме. Что ещё вам интересно?

- У нас есть шанс? - капитан Матиан, похоже, уверовал в сверхъестественные способности пожирателя.

- Судя по тому, что я видел в городе - нет. Нужно уходить.

- То есть как - уходить? - Натан не верил своим ушам.

- Из города. На север. Пока нас не окружили. Нужно уходить.

- Ты шутишь, - как можно было уходить? За ними ведь Торренс! Он обещал Тору, что война не дойдёт до Дубовой Рощи. Что Ольвен будет в безопасности.

- Он прав, нужно вывести из города всех, кто не может сражаться, - Ровен положила руку на плечо Кирана, и Натан почувствовал необъяснимую злость. Как она может поддерживать его? Да ещё так подкатывать, на виду у всех? Зачем она положила руку ему на плечо? - И нужно предупредить остальных. Немедленно отправить гонцов. Когда нет младших демонов, это ужасно неудобно.

Анакс кивнул Манкато, и демон-дракон исчез. Младший маг предпочёл проигнорировать завуалированное предложение Ровен отправить Манкато в роли гонца.

- Пойдём, нам нужно собираться, - никого не дожидаясь Киран направился к лестнице.

- То есть, собираться? Что ты имеешь ввиду под "собираться"?!

- Пойдём, по дороге обсудим, - Киран уже начал спускаться. Гвен неуклюже прыгала по ступенькам следом - их подъём был слишком крут для неё.

Они сидели в своей комнате на втором этаже "Старой Подошвы". С улицы доносился шум - город в этот поздний час походил на разбуженный улей. Люди торопливо собирались, уезжали, бросая всё лишнее. Скорее всего уже сейчас у северных ворот образовалась давка.

- Как ты собираешься это сделать? - в который раз устало повторил Киран. - Крейтон и двух недель не продержится. Ты видел их оборонные валы? Курам на смех! А защитный ров? Причём, я на месте южан здесь оставил бы лишь часть сил, а основное войско двинул бы дальше на север, пока сохраняется эффект внезапности. Севернее есть намного более заманчивые цели, чем эта куча камней.

- Мы должны остановить их под Крейтоном, - Натан был неумолим. - Гвен же смогла. И армия в тот раз была в два раза больше!

- Ты хочешь, чтобы я - что? - голос Кирана был тих, но угрожающ. - Посмотри на меня. Похоже, чтобы я мог бы их остановить? Я выгляжу здоровым и полным сил? Как ты себе это представляешь? Пожиратели не сражаются. Если есть опасность - они уходят.

- Ты ведь не можешь ослушаться. Останови их.

- Как?

- Если ты так против убийств, не обязательно их убивать. Достаточно напугать настолько, чтобы они отказались воевать.

Анакс и Гвен лишь переводили взгляд с одного на другого.

- Но что ещё я могу придумать? - Киран попробовал зайти с другой стороны. - Я был уверен, что после того, как мы разрушим долину, они никуда не пойдут. И вот, они здесь! Почему? Ты можешь объяснить их логику? Как можно победить тех, кого не понимаешь?

- Им могли это объяснить иначе, - подал голос Анакс. Его голос звучал неуверенно, но слушать этих двоих больше не было сил. Такое впечатление, что никто из них не знает, что люди умеют обманывать, что есть такое понятие, как "интрига". - Никто в армии может и не знать, что там произошло на самом деле. А жрецы могли сказать что-нибудь вроде "это было явление Господа, Он благословил нашу войну!". И теперь они будут сражаться намного яростнее, чем прежде.

Натан моргнул. То, что говорил младший маг, имело смысл. Ведь Анакс был непосредственным участником событий, и всё равно не знал, что на самом деле произошло в долине. Что уж говорить о целом войске. Не кинутся ведь они дружно проверять, стоит там камень, или нет. А жрецы могли трактовать произошедшее как угодно.

- Это имеет смысл, - он в задумчивости постучал пальцами по изголовью кровати. - Тогда мы могли бы попробовать повторить. Если бог будет на нашей стороне...

- Они скажут, что это происки демонов, - Киран лёг. Он устал. Тяжёлые выдались что-то дни, несмотря на хорошую погоду. И его текущее состояние было совсем не в радость. - Можно попробовать, конечно. Но ничего не выйдет.

Натан не отступит, даже если это будет стоить жизни. Даже если это будет значить гибель всего мира. У Кирана не осталось сил спорить. Он устал. Гвен несмело взяла Натана за рукав.

- Что случилось, Гвен? - Натан попробовал улыбнуться. Несмотря ни на что, она всё равно казалась ему маленькой девочкой. Но Гвен молчала; лишь пристально смотрела в глаза. - Не волнуйся, всё будет хорошо.


К рассвету город опустел. Все, кто мог, уехали.

Вражеская армия появилась в поле видимости после обеда, ближе к вечеру. Войска двигались вперёд медленно, уверенные в своей несокрушимости.

Спешно готовившийся к осаде город замер в ожидании. Из магов в нём остались только Ровен, Натан и Анакс, все трое были на стенах. Капитан Матиан командовал, расставляя войска на вверенной ему линии обороны.

Нет ничего тягостнее ожидания. Обороняющиеся затаились. Нападающие не торопились - город никуда не денется. Казалось, они замерли в размышлениях - нападать, обложить осадой или двинуться дальше.

Наступила ночь. В этот раз чужие костры пылали под самыми стенами.

- Натан, это наш шанс, - нашёптывал Киран вечером в "Старой Подошве". - Мы ещё можем уехать. Давай, Натан.

- Ты не понимаешь...

Киран тихо зарычал. Его никто не мог слышать, кроме сидевшего рядом младшего мага, и от этого становилось жутко. Над столиком повисла неловкая тишина. Каждый смотрел в свою кружку.

- Пойду посплю, - пожиратель поднялся из-за стола. Поникшие плечи делали его ещё старее. - Что-то неважный человек из меня вышел.


Утром заиграли горны - армия Зива выстраивалась в боевые порядки. Они всё же решили атаковать. Несмотря на то, что Крейтон считался городом-крепостью, с обороной у него было не очень - на протяжении почти всего своего существования он был в основном таможенным постом и местом базирования пограничных частей. С Зивом никогда не случалось крупных войн - лишь мелкие столкновения с отдельными племенами кочевников - поэтому никто не озаботился укрепить город должным образом. Невысокие стены, сухой ров, небольшой запас воды...

Защитники стояли на своих местах. Кое-где на стены подняли котлы со смолой. Стрелки в который раз перебирали стрелы. Рядом с ними возле бойниц стояли рогатины - опрокидывать лестницы.

Натан опасливо выглянул из-за зубца стены. Атака должна была вот-вот начаться. Скорее всего сначала сделают залп из катапульт, вон их уже настроили.

- Зачем вы привели с собой ребёнка? - Ровен удивлённо смотрела на сопровождающую младшего мага компанию.

- Она со мной, - Киран положил руку на плечо Гвен, заставляя стать поближе. - Будет подавать.

Что подавать, магиня не стала уточнять и заторопилась прочь - благо её звал кто-то из офицеров. Общество телохранителя юных магов по непонятной причине вдруг начало её беспокоить. Лучше держаться от него подальше - это было скорее инстинктивное желание, чем осознанно принятое решение.

- Мне даже жаль, что у нас больше нет твоей армии мадкиров, - глядя вслед Ровен пробормотал Киран. Гвен чуть слышно вздохнула.


Было слышно, как горны противника играют атаку. Нестройные ряды двинулись вперёд.

- Они что, даже не попытаются окружить город? Так и будут переть в лобовую? - капитан Матиан стоял рядом - Натан выбрал самый ближний к врагам участок стены, и теперь здесь скапливались основные силы защитников. Ровен тоже вернулась - отсюда открывался самый лучший обзор сил противника.

- Киран, твоя очередь, - Натан выжидающе смотрел на напарника. Пожиратель закрыл глаза. Всё, чего он хотел - лишь оказаться где-нибудь подальше. - Киран! Пока они достаточно далеко, сделай что-нибудь. Чем раньше они побегут, тем меньше людей погибнет!

- Ты бог или кто?! - вдруг закричал Анакс. - Защити уже этот грёбаный город!!!

Киран медленно поднял руки навстречу приближающейся армии как будто бы в приглашающем жесте. И внезапно над его головой с низким гулом засверкали Круги Призыва. Они уходили лестницей куда-то вверх, сливаясь с голубым небом. И тут Натан понял, что гудят не Круги, а странные существа, из них появляющиеся. Небольшие, похожие на насекомых, переливающиеся в лучах восходящего солнца, они кружили над пожирателем, и их становилось всё больше и больше. Сотни, а может и тысячи. Ни один маг не мог удержать в одновременном подчинении такого количества демонов, пусть даже самых младших и слабых.

- Какого демона? - в изумлении воскликнула Ровен.

- Это рой, он как-то рассказывал о нём, - Натан, как и все остальные, стоял, задрав голову - от разворачивающегося зрелища невозможно было оторваться. Тем временем демоны сбились в некое подобие гигантской призрачной фигуры. Издалека она, наверное, смотрелась впечатляюще.

И тут Киран заговорил. Очень тихо, не разобрать, но рой над его головой грохочущим эхом повторял каждое слово. Защитники затыкали руками уши, многие падали на пол, но от пронизывающих вибраций было не укрыться.

- Что он говорит?! - пытаясь перекричать гул, крикнул Анакс.

- Это по-зивски, я не понимаю! - Натан, как и многие, пытался вжаться в камни стены, спасаясь от грохота.

- Я ваш бог, Дайну, Светлый и Тёмный, - начала переводить Ровен. Она старалась говорить в моменты затишья, паузы, которые делал между словами монстр над их головами. К счастью, он говорил медленно, чтобы все могли разобрать его речь. - Начало и конец ваших жизней, стремлений и желаний. Вашу мать! Он что, действительно бог?! - она смотрела на Натана.

- Конечно, нет! С ума сошла?!

- Я повелеваю вам, дети мои, остановиться. Возвращайтесь к семьям. Негодно моих детей сражаться с детьми севера, - продолжал тем временем Киран. Он так и стоял не меняя позы. Сквозь бойницы можно было увидеть, что ряды нападающих заволновались. Многие останавливались, ломая строй. Пожиратель молчал, выжидая. Казалось, весь мир сейчас состоит из густого гула роя. Натан осмотрелся. На стене, кроме Кирана, стояла лишь Гвен. В отличие от остальных, лежащих на полу, прячущихся у стен или среди ящиков, она не пыталась укрыться от грохота или убежать. По её щекам катились слёзы. Поднявшийся ветер рвал платье и трепал волосы. Небо стремительно темнело, как будто в преддверии грозы.

- Ослушавшиеся будут покараны, - прогрохотал монстр Кирана, когда зивцы опять двинулись вперёд. Свистнул снаряд катапульты, метя в центр роя, но не причинил никакого вреда, пройдя насквозь.

- Что он говорит теперь? - крикнул Анакс, когда Киран вновь начал что-то говорить, но Ровен замолчала, вслушиваясь.

- Кажется, это упокойная! Я не понимаю - это старозивский, но я раньше слышала этот текст! - магиня прикрыла глаза рукой, защищаясь от ветра. Он становился всё сильнее, уносил слова, бросал пыль в лицо. Начиналась настоящая буря. Со стороны южан вылетело ещё несколько снарядов, но из-за усилившегося ветра все они мазали.

И тут от роя отделился один из демонов и сверкающей дугой помчался в сторону нападающих. Врезался в землю, сбив по пути несколько человек. Следом за ним один за другим демоны начали отрываться от гигантской фигуры и, подобно звездопаду обрушились на вражескую армию. Крики падающих людей и лошадей не долетали до города, заглушаемые расстоянием и гулом роя, но Натан ясно видел взлетающие в воздух комья земли.

Киран вскрикнул. По лицу заструилась кровь. Ещё одна рана на боку, окрасила рубашку в алый цвет. Глубокие порезы стремительно начали появляться по всему телу. Пожиратель пошатнулся. Натан бросился вперёд. Он успел подхватить падающего напарника у самого пола. Все демоны постепенно переместились на поле боя и теперь дрались с южанами.

- Что с ним? - крикнула Ровен

Рой больше не кружился над головой, и защитники города опять могли нормально слышать друг друга. В голове всё ещё звенело от недавнего шума, но люди уже поднимались на ноги удивлённо оглядываясь. За стенами без их участия шла настоящая битва.

- Он что, умирает? - Анакс осторожно приблизился, в то же время опасаясь подходить слишком близко.

Киран судорожно вдохнул. Его тело было болезненно сведено судорогой. Каждая секунда доставляла страдания.

- Они ловят рой в камни, - сообразил младший маг. Даже если бы сейчас у магов были их демоны, кто знает, чем бы закончилось это сражение? Теперь в относительной тишине можно было расслышать нестройное пение. Заклинание, активирующее Круг. Получалось, что зивяне разрывали пожирателя на части. Как демоны его родного мира, считающие этот способ единственной возможностью уничтожить Тьму. Неужели люди действительно его убьют?! И вдруг прямо на руках мага Киран начал стремительно меняться. Натан не сразу понял, что происходит. Рой за стенами пожирал павших. Людей, лошадей - без разбора, даже трава исчезала от его прикосновения. Атака остановилась. Южане были готовы ко многому, но к тому, что их соратники растворялись в воздухе не оставляя после себя даже пыли... Они начали отступать. И это отступление всё больше и больше напоминало паническое бегство. Но Киран не остановился, началось преследование. Демоны роя запрыгивали на испуганных лошадей, сбрасывали всадников, отрывали головы пехотинцам. А пожиратель становился всё моложе и моложе. За несколько минут из старика он превратился в мальчишку и сейчас выглядел не на много старше Ольвен. Одежда стала велика, а сапоги и вовсе свалились с ног.

- Киран, - Натан зашептал в ухо пожирателю. - Киран, остановись. Они уходят. Не нужно больше. Киран, ты победил, хватит.

Киран открыл глаза. У него не было ни белков, ни радужки - одна сплошная темнота, но Натану показалось, что он на него смотрит.

- Мне нужно избавиться, - с трудом прошептал пожиратель. - Загадай желание.

От чего избавиться? От лишней силы? Натан посмотрел на Гвен. Она стояла чуть в стороне и неотрывно смотрела на Кирана. По её щекам всё так же градом катились слёзы. Когда-то её тоже постигла такая участь, но рядом не было никого, кто мог бы помочь. Киран стал таким же ребёнком, как она. И, может, чувствует, что теряет себя, как в своё время она. Загадать желание, на которое Киран сможет потратить лишние силы. Благодаря которому вновь станет собой. Это должно быть что-то огромное. Что-то невероятное.

- Я соскучился по лесу, Киран, - Натан улыбнулся, пытаясь подбодрить друга. - Сделай мне лес.

- Это хорошее желание, - Киран слабо улыбнулся в ответ. Его тело обмякло. Рой растворился, как сон. Пожиратель потерял сознание? Отключился? Натан прижал его голову к своей груди. Кирана всегда успокаивало биение человеческого сердца. Может, так ему будет легче?

Блеснула молния и сразу же загрохотал гром. Пришла гроза. Вода с тихим шуршанием обрушились с неба. Всё вокруг потемнело, и недавнее поле боя скрылось за стеной дождя. Капли больно били по плечам и голове. Люди вновь бросились прятаться, в этот раз от разбушевавшейся стихии. Блеснула ещё одна молния, ближе, чем предыдущая, ей вторили раскаты грома.

Нужно было отнести Кирана куда-нибудь в сухое место. Ему сейчас нужны тишина и покой. Натан попробовал встать, но чьи-то руки тяжело опустились на плечи, не давая пошевелиться. Гвен. Она отрицательно покачала головой. Его нельзя двигать?

- Его нельзя оставлять под дождём! - Натан чувствовал, что замерзает. Неутихающий ветер рвал промокшую одежду.

Гвен обошла вокруг и села на камни перед младшим магом. Внимательно всмотрелась в лицо Кирана.

- Нужна крыша, - сказала она. Натан от удивления вздрогнул - впервые за всё это время он слышал её голос. Обычный детский голос. Гвен подняла руку и ткнула пальцем куда-то вверх, словно указывая на что-то. Сразу же стало тихо, как будто кто-то закрыл окно на шумную улицу. Перестало лить и пропал ветер. Натан недоверчиво осмотрелся. В шаге от него капли всё так же разбивались о камни. На пригибающихся людях развевались одежды. Но они были ограждены от всего этого невидимой стеной. Натан посмотрел вверх. Над их головами медленно вращался голубой мерцающий круг. Такой же круг, какой он видел давно, ещё в школе, когда Киран превратил воду в вино.

- Спасибо, - поблагодарил он Гвен, но та по своему обыкновению промолчала.


Глава 18



Дождь лил весь день и большую часть ночи. Несколько раз на стену возвращался Анакс, приносил обед и ужин, но они так и остались стоять нетронутыми. Солдаты опасливо обходили странную троицу стороной. Несмотря на ужасную погоду, нужно было нести стражу - вдруг зивяне после всего случившегося всё же захотят вернуться? Нельзя допустить, чтобы город остался совсем без защиты.

Буря успокоилась, когда на востоке небо уже окрасилось в серый цвет - близилось утро следующего дня. Натан уже ничего не соображал, когда Гвен внезапно встала и направилась к лестнице. Наконец-то можно было лечь спать. Всё тело затекло от долгого сидения в неудобной позе. Ноги почти не разгибались, а левую руку отлежал Киран, благополучно проспавший всё это время.

- Киран, вставай, - он попробовал разбудить напарника, но тот даже не пошевелился. Примерившись, Натан взвалил его на спину, благо пожиратель хоть и принял свой привычный вид, но стал легче, как человек после болезни. Младший маг поплёлся к спуску со стены - Анакс сказал, что Ровен открыла для них один из ближних складов и распорядилась поставить там несколько лежаков. Не постоялый двор, конечно, но всяко лучше, чем тащиться через половину города в "Старую Подошву". Киран что-то пробормотал во сне, смешно наморщил нос. Похоже, волосы младшего мага лезли ему в лицо.

"Лишь бы не навернуться", - молился про себя Натан, балансируя на крутых ступеньках. После всего пережитого это была бы глупая смерть. Киран оглушительно чихнул. Младший маг замер, пытаясь удержать равновесие. "Лишь бы не навернуться".

Натан заснул раньше, чем его голова коснулась подушки, но не успело встать солнце, как он вскочил весь мокрый от пота. Во сне он вернулся обратно на стену. Перед его глазами гибли люди, корчились в пыли лошади, кругом валялись оторванные конечности, мертвецы глядели своими белёсыми буркалами, скалились и показывали распухшие языки. Киран кричал от боли, вокруг него уже натекла огромная лужа крови. Алая жидкость пробиралась между камней к ногам младшего мага. Натан попятился, и кровь ускорилась, преследуя его, как какой-то неведомый хищник.

В тёмном помещении склада был тихо. Осунувшийся Киран спал на соседнем лежаке, ровно там, где положено. Гвен возилась с какими-то корзинами в дальнем углу. Возможно, там была еда. Младший маг какое-то время лежал, прислушиваясь к шуршанию, пытаясь унять бешено стучащее сердце. Ему было боязно засыпать снова. Вдруг кошмар вернётся? Он не ожидал, что смерти этих людей будут преследовать его. Но в целом, это ведь он виноват? Это он устроил бойню. У зивской армии не было шансов против пожирателя. Тут он ещё раз посмотрел на Кирана. Он чуть не угробил его. Чуть не убил своего друга. Из-за каких-то глупых принципов. Кто оценит, что война не пошла дальше Крейтона? Большая часть людей даже не узнает, что им что-то угрожало. Но какая разница - Натан ведь их даже не знает. Как не знает и тех, кто вчера умер по его вине. Не было ли лучшим решением уехать из города? Как это сделала большая часть магов, как просил Киран. А каково теперь будет ему? Ведь это он, а не Натан убивал. И если теперь Натану так паршиво, то каково ему?

Раздался стук. Оказывается, незаметно для себя младший маг вновь заснул. Капитан Матиан виновато улыбнулся. На полу валялись рассыпавшиеся яблоки.

- Прости, не хотел разбудить, - прошептал он.

- Привет, - Натан покосился на Кирана, но тот продолжал крепко спать. Гвен нигде не было видно. Младший маг слез с лежанки и присоединился к капитану, ползающему по полу. - Как там?

- Анакс сказал, что вы яблоки любите. Надеюсь, он не выставил меня посмешищем?

- Киран обрадуется, когда проснётся. Спасибо.

Капитан облегчённо вздохнул:

- Этот маг чудной такой - как меня видит, всё время пытается спрятаться. Будто я его съем.

Похоже, Матиан не узнал в мальчишке-сорванце Анаксе светскую львицу Базилен. Хотя, с таким даром перевоплощения ему с самого начала нечего было опасаться.

- Сейчас все заняты рубкой деревьев, - продолжил капитан. - Я уже еду обратно на площадку.

- Деревьев? - Натан опешил. Откуда здесь деревья?

- Да, ты хорошо это придумал. Теперь зивяне в ближайшее время не вернутся. Как кузнец проснётся, передавай ему привет. Не думал, что он так крут, - он похлопал младшего мага по плечу и вышел. Натан так и остался сидеть на полу с сумкой яблок в руках. Какие ещё деревья? Лес, что ли? Но зачем его рубить?


Киран приходил в себя с трудом. Проснувшись, он долго лежал просто рассматривая потолок, терявшийся в полумраке склада.

- Как ты? - раздался рядом неуверенный голос. Натан сидел на своей постели и пристально смотрел на пожирателя.

- Нормально, - голос получился излишне хриплым. Киран сел, но голова так закружилась, что пришлось вцепиться в лежак, чтобы не упасть. - Как остальные?

- Гвен бегает где-то. После грозы она теперь не боится от тебя отходить. Анакс помогает Ровен и остальным - они делают просеку, - Натан сделал паузу. - Ты когда лес растил, забыл дороги оставить.

Киран хмыкнул:

- Да, что-то не подумал.

- Народ торопится - провианта в городе не очень много, а там дебри такие, что просто так не пробраться.

- Прости.

- Нет, это ты прости, - Натан вздохнул. - Я как-то не думал, что оно всё так... получится.

- Ты что, извиняешься, что ли? - Киран попробовал засмеяться, но тут же со стоном схватился за голову. Череп, казалось, вот-вот лопнет.

- Ты как? - младший маг вскочил, но замер, не зная, что делать дальше.

- Сейчас пройдёт, - Киран сидел с закрытыми глазами. - Просто перестарался.

- А ты... не потеряешь себя?

- Раньше об этом нужно было думать, - Киран вздохнул. Посмотрел на напряжённого и перепуганного мага и чуть было опять не рассмеялся, но вовремя остановился. - Я оказался невероятно умён и убивал их до того, как поглотить. Что скажешь?

- Да уж. Гениально, - Натан немного расслабился. То, что Киран более или менее в себе и даже пытается смеяться, немного успокоило его. - Как станет получше, Ровен звала к себе. Хотела поговорить. Теперь не отвертеться, что это мы всех демонов перепугали своими фейерверками.

Как не хотелось объясняться с другими магами. Но, похоже, придётся. Киран опять закрыл глаза - в темноте голова болела не так сильно и почти не кружилась. А после Ровен будут другие маги. Тот же мастер Брентон. Почему он не подумал, что освобождение Гвен не сможет остаться незамеченным? Почему он не подумал, что все демоны переполошатся? Это Манкато решил поверить пожирателям. Но остальные? Они ведь не знают, что в этом мире они в безопасности. Относительной безопасности. Здесь достаточно другой более доступной еды.

- Тогда я лучше ещё полежу, - Киран медленно, стараясь не делать резких движений, лёг обратно на лежак. Он чувствовал себя пустым. Каким-то неполным. Будто бы забыл что-то важное, но никак не понять, что именно. Может, если ещё немного поспать, то всё станет, как раньше?


- Итак, за проявленные мужество и героизм, - Ровен, довольная, смотрела на Кирана. - Город за своё спасение, и предотвращение военных действий в Торренсе решил наградить вас приличествующим образом. Мастер Киран, вам полагается две тысячи печатей. Канцелярия также подготовила грамоты, в казначействе вам выдадут деньги. Прошу вашу книгу, - она протянула руку.

- Но я уже говорил, я не маг, - Киран посмотрел на протянутую ладонь. - Я телохранитель. Маг - он, - он кивнул в сторону Натана, мнущегося рядом с Анаксом. Ровен засмеялась.

- Не стоит отпираться. Я понимаю, что старшие маги тоже люди и по своим причинам могут хотеть оставаться инкогнито. Но весь город видел, как вы колдовали.

- Я не колдовал, и я не маг, - Киран устало вздохнул. Он выглядел неважно.

- Это даже не смешно.

- А я и не говорю, что должно быть смешно. Если хотите кому-то отдать печати, отдайте ему. Я же не откажусь от грамот и горячего ужина.

Ровена замолчала и в писарне воцарилась тишина. Было слышно только поскрипывающие доски пола под ногами.

- Как же тогда вам удалось остановить Зив? - наконец, нашлась магиня. - Уж не привиделись ли мне все те демоны?

- Ну, отчего же... - Киран в задумчивости потёр подбородок. Они с Натаном так и не придумали, как объясниться с Ровен, но при этом не сказать, что Киран - из другого мира. - Отличные демоны.

- Вашу книгу, мастер Киран.

- Но у него действительно нет книги, мистресс Ровен! - вступился за пожирателя Анакс. Он пошёл с ними за компанию, просто на всякий случай. Тем более, борьба с деревьями отнимала слишком много сил. Жечь их было настоящим мучением. Манкато выдыхался очень быстро, и обычно его хватало только зачистить подлесок или убрать старые коряги.

- Вы что за балаган тут устраиваете? - Ровен нехорошо прищурилась. - За малолетнюю девчонку меня здесь держите? Демоны перестали отзываться аккурат после вашего похода на юг. Но ваши фамильяры при вас. И во время битвы - этот рой. Я даже не слыхала о таком. Причём призвать без Круга и удерживать столько демонов одновременно, вы считаете, всякий маг на такое способен? Да не всякий из старших возьмётся провернуть такой фокус! А вы говорите, нет книги! Вы что, из Наблюдателей?

- Эээ...

Их уже второй раз приняли за Наблюдателей. С другой стороны, человеческий ум всегда пытается найти приемлемое объяснение происходящему, и вариант с Наблюдателями был одним из самых подходящих. В любом случае это намного более похоже на правду, чем то, что Киран - не человек. Натан подумал о двух тысячах баллов и чуть не заплакал - если уж на то пошло, то он был единственным, кому Ровен могла их дать. Ну не пожирателю же, право слово. Но, судя по всему, только Кирану она и согласна была их поставить. Не юному сосунку же, которому до звания обычного, не младшего мага, ещё работать минимум несколько лет.

- Скажи ей, - прошептал Киран Натану.

- Нет, ты ей скажи, - так же шёпотом огрызнулся Натан. Они замолчали, буравя друг друга взглядами.

- Что вы мне должны сказать? - Ровен чувствовала себя всё более и более не в своей тарелке. Как-то иначе она представляла себе торжественные поздравления. И уж точно не ожидала, что поздравляемый будет отпираться.

- Киран из другого мира, - опять подал голос Анакс. - Когда Натан призывал демона, чтобы заключить контракт, Киран воспользовался его вратами и пришёл в этот мир, чтобы спасти свою сестру, Гвен, которую держали в плену южане. Несколько недель назад мы добрались до темницы и освободили Гвен. Вы могли видеть сполохи сражения. Так что Киран прав - он не маг, и так как он фамильяр Натана, за его действия баллы должны перейти контрактору, то есть Натану.

- А почему же пропали все демоны?

- Потому что когда мы сражались, они увидели силу Кирана и испугались, что он их поймает. Видите ли, в своём родном мире Киран - демонолог, он охотится на демонов. Манкато остался со мной, потому что Киран пообещал, что ловить его не будет. На самом деле он в этом мире вообще не планировал ловить демонов, лишь спасти сестру, но демоны ведь об этом не знают.

- Вот оно что... - протянула Ровен. Анакс бросил снисходительный взгляд на друзей - совсем без него справиться не могут. Но тут старший маг заговорила вновь, и Анакс быстро поник под градом её слов. - Что за чушь. Как жаль, что вы уже взрослые, и я не могу вас выпороть. Мастер Анакс, вы из этой троицы выглядели самым разумным, и что же это вы рассказываете? Придумали бы ещё, что сам Неназываемый вернулся и устроил всем хорошее времяпрепровождение!

Натан с трудом подавил улыбку. Знала бы Ровен, что девчонка, лазающая сейчас где-то в лесу, и есть Неназываемый. Иногда самые безумные наши идеи оказываются самыми близкими к действительности.

- Но это правда! - Анакс покраснел в свойственной ему манере, до самых кончиков ушей. - Вам проще видеть везде происки секретных служб, чем прислушаться к стоящим перед вами людям?

- Мне очень жаль, что всё так сложилось, но, похоже, с награждением придётся обождать, пока мы не пробьём дорогу наружу.

- Как скажете, мистрес Ровен, - Киран поклонился, как того требовал этикет. - Мы можем идти?


Моросил дождь. В то время, как на севере уже начиналась зима и, возможно, в Лорсе даже выпал первый снег, здесь ещё правила осень. Выбраться из Крейтона оказалось не столь лёгкой задачей, как можно было предположить. Киран был ещё слишком слаб и Натан опасался попросить его призвать лунных волков. Гвен всё время пропадала в лесу, возвращаясь только к вечеру с головой полной листьев, сучков и мха. Усталая, но довольная. "Нужна крыша", - единственные слова, которые младший маг слышал от неё за всё время. Дорогу всё ещё не прорубили, Манкато был огненным демоном, и людей по воздуху носить не мог, а другие демоны не отзывались.

На празднование дня рождения собралось не очень много народу: Киран, Анакс, Гвен и капитан Матиан. Мистресс Ровен отказалась под предлогом неотложным дел, хотя какие дела могут быть в закрытом от всего мира городе? Угощения тоже было немного. Сейчас любая еда считалась на вес золота - если через две недели не закончить с дорогой, то в городе начнётся голод. Они воевали с деревьями уже почти неделю, и пока безрезультатно.

- Поздравляем! - застучали глиняные бока кружок. Пенился эль.

Гвен подарила венок из ивовых прутьев. Матиан притащил из своих тайных запасов бутыль крепкого самогона на травах. Анакс подарил новый кожаный пояс, а Киран - новый чехол для писчих принадлежностей. Празднование получилось без размаха, зато уютное.

- А я тут подумал, - ближе к ночи поинтересовался Киран. - Можно ли считать день, когда я попал в этот мир - моим днём рождения?

- Ну, хм... - после выпитого Натан соображал плохо. Всё же не стоило мешать эль с самогоном. - В целом - да. По крайней мере именно эту дату я указывал во всех твоих документах. Ты тоже хочешь отпраздновать?

- Не сейчас. Вот выберемся куда-нибудь... в Лорс тот же... можно будет и попробовать, - Киран ухмыльнулся. - Значит, у Гвен тоже день рождения есть?

- И у Гвен тоже.

- Мы крутые, - Киран обнял Натана и... заснул. Натан с минуту ждал, что он сдвинется, но тот лишь мирно посапывал. Алкоголь на ослабленного пожирателя подействовал намного сильнее, чем можно было предположить.

- Слезь с меня, слеееезь, - Натан попробовал освободиться. Безрезультатно. Киран держался крепко. Анакс, наблюдавший за ними, начал хихикать. К ней присоединилась Гвен. Матиан заигрывал с подавальщицей. Определённо, пора было идти спать. Интересно, когда-нибудь у них будет ещё возможность собраться вот так? По домашнему. Вдруг Натан понял, что за этот меньше чем год путешествий соскучился по Дубовой Роще намного больше, чем за всё время учёбы в школе. Может потому, что сейчас он не знал, вернётся или нет, что они всё время неслись вперёд без возможности отдышаться, что каждый день нёс с собой новые опасности и открытия. А может потому, что он стал старше? Кто бы объяснил.


Киран сидел на ступенькая магистрата и размышлял о превратностях судьбы. Только он вроде бы начал приходить в себя, как Натан устроил попойку в честь дня рождения, и теперь его вновь мутило. Не хотелось совершенно ничего. Только лечь и забыться. Даже несмотря на начавший прихватывать мороз. Гвен опять пропадала где-то в лесу. Анакс с Натаном работали на вырубке, помогая в меру своих скромных сил. А Киран ничего не делал. И как маги заставили себя заняться делом после вчерашнего для него оставалось загадкой. Может, это ему одному так плохо?

- Летят! Летят!!! - по улице к ратуше бежал человек.

"Кто летит", - вяло подумал Киран. Может, поздние гуси? Хотя какая разница. Нужно вернуться в "Подошву" и вздремнуть. Вдруг полегчает. Киран поднялся со ступенек и побрёл прочь. Да, вздремнуть - это отличная идея.

Внезапно налетел ветер, пыль на площади поднялась плотным облаком. Киран закашлялся. Попятился, прикрывая лицо рукавом. Вдруг его опалило жаром. Рывок, и камни мостовой больно ударили в спину. В глазах потемнело.

- Я так и знал, что это ты! - сквозь звон в ушах пробился чей-то рык. Чужое дыхание душило, не давая вдохнуть.

"Пусти!" - хотел крикнуть Киран, - "На помощь!", - хотел позвать он. Хотя, какая разница? Сознание уплывало прочь, покачиваясь на волнах темноты. Не было сил бороться. Не было сил даже просто открыть глаза.

- Отпусти его! - где-то на грани чей-то срывающийся голос. Взрыв? Грохот. Тяжесть, давившая сверху, пропала, и Киран смог откатиться в сторону, кашляя и отплёвываясь. Песок скрипел на зубах.

- Ты с ума сошла?! Отойди! - кажется, это мастер Брентон. Киран с трудом открыл глаза и осмотрелся. Прямо перед ним, закрывая большую часть обзора, стоял Анакс. Вверху вился, складываясь в огненные восмёрки Манкато в драконьем облике.

- Нет! - голос Анакса звенел от ярости. - Не смей его трогать!

Пожиратель с трудом поднялся на ноги. Его знобило и бросало в жар одновременно, раскалывалась голова. Ксантус, демон-дракон, стоял рядом со своим контрактором, и расскалённый воздух гудел вокруг него, как в кузнечном горне. Чуть дальше стоял незнакомый маг, и над ним вился полупрозрачный воздушный демон.

"Так вот они как сюда попали", - отстранённо подумал Киран. А уж он-то надеялся, что если Ксантус не испугался и не сбежал, то без контрактора сюда не сунется. Наверное, этот воздушный демон из первой главы Книги Имён. Иначе было бы трудно объяснить его смелость оказаться в непосредственной близости с двумя пожирателями. Что-то кольнуло в груди. Где Гвен? С ней всё в порядке? Но девчонки нигде не было видно. Возможно, она до сих пор сидела где-то в чаще даже не подозревая о нагрянувших гостях.

- Как смеешь ты защищать врага нашего рода? - зашипел на Манкато Ксантус. - Отойди!

- Нет, - Манкато спустился ниже и принял человеческую форму.

На несколько мгновений всё на площади замерло. Возможно, сразу же после этого началась бы ужасная битва, но в наступившей тишине раздался глухой стук. Киран всё же потерял сознание у упал на мостовую.

- Ты не находишь, что несколько преувеличиваешь его опасность? - прожурчал воздушный демон и тоже принял человеческий облик. Он был полупрозрачным, как призрак, и его тихий голос звучал так, будто бы он пытается говорить под водой.

- Он притворяется, - в сомнении откликнулся Ксантус. - Пожиратели - лучшие притворщики.


- У него жар.

Чей-то далёкий голос. Прохладная ладонь на лбу. Тень отодвинулась в сторону и яркий свет ударил в глаза. Киран застонал.

- Ты меня слышишь?

Слова отдаются эхом в гудящей голове. Чего хотят все эти люди?

"Уйдите".

"Отстаньте".

"Оставьте меня в покое".

Прохладная темнота. Домой. Как хорошо бы сейчас было оказаться дома. В тишине. Спрятаться. Пропасть. Раствориться...

- Киран! Киран! Киран, открой глаза.

"Прочь".

- Киран, смотри на меня.

Вспышка боли пронзила сознание. Пожиратель попытался вывернуться, освободиться, но боль преследовала, пульсирующая, всё нарастающая, вырывающая из забытья.

- Киран!

"Натан", - всплыло слово откуда-то из темноты. Без образа, пока что только голый каркас из рассыпающихся звуков. - "Печать. Нужно открыть глаза, и тогда боль уйдёт".

Киран сделал над собой усилие и поднял веки. Над ним маячило какое-то бледное пятно. Лицо.

- Не смей умирать, слышишь? Не смей терять себя!

Всё тело скрутило судорогой, перед глазами заплясали белые мошки. Киран выгнулся дугой и закричал, но с губ сорвался лишь еле слышный хрип.

- Что стоите?! Лекаря! Позовите лекаря, кто-нибудь!


Натан нависал над армейским костоправом всё то время, что тот обследовал мечущегося в бреду пожирателя.

- Что с ним? Что с ним?!

- Не кричите мне на ухо, молодой человек, - лекарь поморщился. - Я соболезную, но даже могущественные маги не защищены от болезней. У него пневмония. Это не лечится. Если повезёт - выживет.

- Не может быть, - ноги у Натана подкосились и он без сил опустился на кровать. - Что значит "если повезёт"?

- Воспаление лёгких. Чтобы помочь ему побороть болезнь, могу рекомендовать держать больного в сухости и тепле. Делайте холодные компрессы, чтобы сбить жар. Побольше горячего питья, я вам дам травы настаиваться. Если он не сгорит в ближайшие несколько дней, может, и выкарабкается. Но сразу скажу - надежды мало. Скорее всего он не переживёт даже сегодняшнюю ночь. Крепитесь, - лекарь похлопал оцепеневшего Натана по плечу и вышел.

Всё-таки он заболел тогда на стене. Ни импровизированная "крыша" Гвен, ни тепло младшего мага, державшего пожирателя всё это время, чтобы он не лежал на холодных камнях - ничто не помогло. Натан не смог защитить, что ему дорого. Сначала умер отец, потом мать, теперь, вот, уходит Киран. Младший маг сжал обжигающе горячую руку напарника.

Это всё он виноват. Если бы не его дурацкие желания, то Киран бы сейчас был в порядке. Он и так крепко сдал после освобождения Гвен. Заставлять его сражаться против армии Зива было слишком... Гвен! Натан встрепенулся. Ведь Гвен - тоже пожиратель?! Тогда, после пыточной Тобиаса Киран вытащил младшего мага с того света. Ведь Гвен сможет спасти Кирана?

- Гвен, иди сюда, - позвал Натан. Она всё ещё не вернулась, ходила где-то в лесу по своей привычке. - Мне нужна твоя помощь. Киран умирает.

Он очень надеялся, что она отзовётся. Чисто технически ведь у неё такая же Печать, как и у Кирана. Но прислушается ли богиня к зову жалкого смертного? В воздухе запахло грозой. Натан почувствовал, как волосы на загривке встали дыбом.

- Подвинся, - произнёс детский голос. Слишком серьёзный, чтобы принадлежать ребёнку. Золотоволосая девочка опустилась на колени рядом с кроватью. Она появилась просто посередине комнаты. Без грома и молний. Только что не было, а теперь есть. Она положила свои маленькие ручки на грудь Кирана и закрыла глаза, будто бы к чему-то прислушиваясь. Вздохнула. - Мне понадобится время.

Посмотрела на Натана.

- Тебе стоит пойти развеяться. Не волнуйся, с ним всё будет в порядке. И лицо вытри. Не пристало мужчине на людях плакать.


В общем зале свободных столов не было. Известие о том, что в Крейтон прорвался кто-то с той стороны леса, моментально облетело город и все, кто не участвовал в рубке деревьев, собрались посмотреть на пришельцев. Ровен старалась держаться уверенно, но было видно, как она нервничает. Не каждый день приходится встречать королевского мага. Высокие гости наотрез отказывались уходить из таверны, хотя им уже приготовили комнаты в доме князя.

Натан замер на последних ступеньках лестницы размышляя, что теперь делать: сесть ему было негде, и в такой толчее Анакса не найти. Он уже собирался вернуться назад, в комнату, когда его окликнул капитан Матиан.

- Говорят, что сам королевский маг пожаловал сюда из-за нашего кузнеца, - офицер вводил младшего мага в курс последних сплетен за кружкой эля. - И теперь из-за него хочет остановиться на этом постоялом дворе. Ты представляешь!

- Да уж, - Натан покосился в дальний угол, где сидели почётные гости.

- А этот тощий рядом с ним, - продолжал тем временем капитан. - Это мастер Доран, воздушный маг, охраняет северные рубежи. Говорят, он невероятно крут. С виду и не скажешь.

- Да уж, - Натан чувствовал себя не в своей тарелке. Он ощущал тяжёлые взгляды трёх могущественных магов, и ни один не сулил ничего хорошего. Мастер Доран смотрел скорее с любопытством, мистресс Ровен злилась, что не предусмотрела возможности появления королевского мага в её городе и всю вину за это, казалось, возложила на Натана, а мастер Брентон нежно обещал незабываемые удовольствия на дыбе. Натан был готов отдать многое, чтобы поменяться с Кираном местами. Пусть сам бы разбирался с этой троицей, пусть сам бы чувствовал вину. Почему он не смог остановить младшего мага? Пожиратель ведь всяко сильнее. И Гвен. Уж Гвен-то могла вмешаться и всё сделать в лучшем виде. Что ей помешало? Или она не поняла, что происходит с Кираном точно так же, как и остальные? Просто списала всё на усталость. Поглотить столько силы и превратить её в нечто совершенно иное - пожиратель только от одного этого должен был чувствовать себя вывернутым наизнанку. Он мог не заметить начавшееся воспаление, пока не стало слишком поздно.

Вдруг в зале стало неестественно тихо. Натан поднял взгляд от кружки и оторопел. Оказывается, мастер Брентон поднялся из-за своего стала и, пройдя через весь зал, теперь стоял рядом с ними. Он внимательно рассматривал младшего мага, будто изучал новый, неведомый ранее вид животных.

- Ты оставил своего фамильяра умирать одного? - похоже, он уже знал, что у Кирана воспаление лёгких.

- С ним Гвен. Она лучше знает, что делать.

- Гвен? - Мастер Брентон нахмурился. - Ребёнок?

А вот и нервный тик. Оставалось только надеяться, что снаружи не видно, как дёргается веко. Откуда этот маг всё знает? Ровен, наверное, всё рассказала. Хотя, похоже, не всё. Иначе он бы так не удивлялся. Скорее всего, он ещё не понял, кто такая Гвен.

- Так будет лучше для всех. А где Анакс?

- Анакс? А что с ним?

- Вот мне и интересно, что с ним, - Натан почувствовал, что начинает злиться. Это было плохо. Беспричинный и бесконтрольный гнев никогда до добра не доводил. Нужно успокоиться. Может, это начинается истерика?

- Он сейчас у себя. Размышляет над своим поведением, - мастер Брентон скривился, будто съел что-то кислое. - Что планируешь делать теперь?

Он спрашивал это, будто бы интересовался погодой. Натан вцепился в стол так, что побелели костяшки пальцев. Капитан Матиан тихонько отодвинулся в сторону. Уж он-то не хотел случайно попасть в драку между двумя магами.

- Ровен говорила о печатях, - как ни в чём ни бывало, продолжал королевский маг. - Я думаю, что все две тысячи по закону принадлежат тебе. И я позабочусь о том, чтобы Лорс тоже добавил что-нибудь. Как-никак, тебе удалось предотвратить войну. Сколько тысяч невинных людей спасено благодаря тебе. Корона этого не забудет.

- Спасибо, - гнев сменился грустью. Право слово, уж не заболел ли он тоже?! Определённо, нужно отдохнуть. Ещё несколько минут, и он вернётся к себе в комнату. Гвен ведь молодчина, она ведь справится и при посторонних? Находиться здесь, в обществе этих странных, чужих людей с каждым мгновением становилось всё тяжелее. Пусть он и был бесполезен, но Натан хотел бы быть поближе к своему напарнику.


Ему казалось, что тело исчезло, растворилось, не оставив после себя ни следа. Постепенно сквозь пелену тишины начали пробиваться звуки, сначала далёкие, они становились всё яснее и понятнее. Кто-то прошёл по коридору. Снизу, из общей залы, доносился шум застолья. По улице прогромыхала телега. По звукам Крейтон совсем не походил на город в беде.

Киран тихо вздохнул. Шевелиться не было ни сил, ни желания.

- Заставил ты всех поволноваться, - тихо сказала Гвен. Оказывается, всё это время она сидела рядом. - Почему не сказал мне, что тебе так плохо? Можно было и не доводить до такого.

Киран обвёл взглядом комнату. На столе тускло светился фонарь. Натан спал в своей кровати. Даже во сне горестная складка между бровей младшего мага не разгладилась. Раньше он вроде бы так не хмурился.

- Я сам не думал, - его хватило только на слабый шёпот. - Никогда не приходилось болеть.

- Будь внимательнее, человеческое тело очень хрупкое, - Гвен забралась в постель к Кирану и устроилась под боком. Положила голову ему на грудь, прислушиваясь, как всё клокочет внутри. - Завтра мне придётся встретиться с этим драконом-переростком, Ксантусом. Что-нибудь посоветуешь?

- Он очень силён. И очень самоуверен. Может, удастся этим воспользоваться.


Глава 19



Киран в задумчивости рассматривал облетевшие деревья парка. Летом отсюда, должно быть, открывался прекрасный вид. Мастер Брентон распорядился поселить их в Гнезде Финиста. Натан дни и ночи напролёт либо сидел в библиотеке, либо тренировался на заднем дворе. В моменты, когда младший маг плёл очередное, особо заковыристое заклинание, пожиратель чувствовал лёгкое покалывание в левой руке, где затаилась Печать. Видано ли, с учётом всех баллов внезапно оказалось, что Натан мог экзаменироваться на звание старшего мага пятой ступени. Воистину, самый юный старший маг за всю историю. Единственное - кроме необходимого количества баллов ведь необходим был и опыт. Да, Натан научился правильно пользоваться силой своего могущественного фамильяра, но искусство построения Кругов и точность плетения заклинаний оставляли желать лучшего. Так что то, что из-за паники среди демонов экзамены отложили на неопределённый срок, играло им на руку - у младшего мага было время подготовиться.

- Может, всё же в этот раз сдавать просто на мага? Не на старшего? - в который раз бормотал под нос Натан, роясь в свитках. Его глаза были красными от недосыпания, и постоянного напряжения. Мастер Брентон не запрещал пользоваться своей библиотекой, но и особо не помогал. От Анакса, который сам ещё только готовился к экзамену на мага пятой ступени, толку тоже было мало. Киран потянулся до хруста в костях. С улицы доносился задорный лай: Гвен играла с собаками. С людьми она сходилась плохо, и после приезда в Гнездо большую часть времени проводила с домашней живностью, которая вызывала у неё бурный восторг.

Дверь без стука распахнулась. На пороге стоял мастер Брентон. Бросив быстрый взгляд на двух усердно занимающихся младших магов, он повернулся к растянувшемуся возле окна пожирателю.

- Мастер Киран, есть дело. Не соизволите уделить мне несколько минут?

- Как скажете, мастер Брентон, - Киран торопливо поднялся с кушетки. - Пойдёмте в кабинет?

- Да, пожалуй, - хозяин дома развернулся на каблуках и вышел. Киран ослепительно улыбнулся Натану и Анаксу и заторопился следом. Как хорошо, что ему не нужно учиться. Маги проводили его завистливыми взглядами. Мастер Брентон, убедившись, что Киран вполне адекватен и убивать всех налево и направо не собирается, начал проводить с ним всё свободное время, пытаясь выведать как можно больше, неважно чего, будь то его знания о Зиве или истории из жизни пожирателей в их родном мире. Ксантус поначалу ворчал, но в итоге смирился - ему самому было интересно посмотреть на пожирателей вблизи. Гвен оказалась плохим объектом для наблюдений: почти не разговаривала, своей магической сущности не проявляла, и даже аппетит у неё был умеренный, поэтому почти всё внимание досталось Кирану.

Пожиратель устроился в глубоком кожаном кресле рядом с камином - за те несколько недель, что они уже жили в резиденции королевского мага, он привык считать его своим. Мастер Брентон подошёл к окну и в задумчивости смотрел во двор. Там хохочущая Гвен бегала с двумя гончими.

- Его Величество король Дюран желают организовать в вашу честь торжественный приём, - наконец, произнёс королевский маг. - Твою и Натана.

- Бесплатная еда, отлично, - Киран внимательно наблюдал за мастером Брентоном. Что-то было не так: ведь это радостная новость, почему же маг так напряжён?

- Здесь, в Гнезде, вы в безопасности. Вне его, даже в королевском дворце, я ничего обещать не могу, - мастер Брентон повернулся и пристально посмотрел пожирателю в глаза. - Ты силён, спору нет. Но даже при этом, если верить вашим рассказам, Натана уже дважды чуть не убили. А сейчас ты ослаблен. Сможешь ли ты его защитить в этот раз? Если твоего контрактора убьют, то вас с Гвен выбросит из этого мира. Так работает Круг. А Зив сейчас из кожи готов выпрыгнуть, но достать вас. Мадкира и его мальчишку.

Киран отвёл взгляд. Королевский маг был прав. Даже слишком. Каждый раз пожирателю удавалось спасти Натана буквально в последний момент, но сколько ещё продлится это везение?

Похоже, мастер Брентон всё понял без слов. Он со вздохом отвернулся обратно к окну:

- Я не могу отменить празднование совсем, Его Величество капризен и своенравен. Но я могу немного отсрочить его дату, чтобы ты мог восстановить хотя бы часть сил. Ты понимаешь, к чему я клоню?

- Да, - голос Кирана был тих.

- Возможно, я вижу тени там, где их нет. Но я хочу быть уверен, что всё будет хорошо. Я не хочу, чтобы Базилен расстраивалась.


Первый снег выпал лишь в середине декабря. Прошло уже больше года с тех пор, как Киран стал фамильяром Натана. Столько удивительных событий произошло. Иногда младшему магу казалось, что этот год был насыщенней, чем вся его предыдущая жизнь.

В Лорс приехали Тор, Ольвен и Шихан - Его Величество разрешил пригласить на празднование друзей и родственников. Лорен никак не могла определиться, какое же платье стоит выбрать для столь знаменательного события. Горан лишь снисходительно посмеивался - он точно знал, что надеть.

Ольвен, ни разу до этого не бывавшая в столице, каждый день проводила в городе, и кому-нибудь из старших всё время приходилось её сопровождать. Натан наслаждался беззаботностью жизни, и единственное, что омрачало его настроение - это Киран, с каждым днём становившийся всё более хмурым.

Ситуация была немного напряжённой: маги, лишившиеся фамильяров, оказались в неопределённом положении. Их польза короне и обществу резко уменьшилась, а и без того не очень дружелюбные отношения с не-магами ещё больше ухудшились. Действующими остались лишь несколько магов с демонами из первой главы Книги Имён, среди них были преподобная Райна с её ледяной Кванник, мастер Брентон с огненным Ксантусом и мастер Доран, с воздушным Кари, доставивший тогда королевского мага в Крейтон. Анакс, младший маг без имени, смотрелся в такой компании белой вороной. И главное - не могущие нормально колдовать маги не могли нормально работать. Привыкшие к роскошной жизни люди не могли спокойно мириться со своим новым положением.

- Киран, мне надоела игра в молчанку, - в один из вечеров, наконец, не выдержал Натан. До торжества оставалось меньше недели. - Скажи, что тебя так беспокоит? Ты опасаешься, что могут начаться волнения из-за демонов? Или что?

В окно светили яркие звёзды, и даже чадящие трубы города не могли заслонить их морозное сияние. Вскоре должен был начаться ужин, с приездом новых гостей ставший шумным и продолжительным событием. Мастер Брентон будет вежливо разговаривать с Тором, а потом сославшись на дела, уединится в кабинете. И, скорее всего, позовёт с собой Кирана. Тор останется в компании Шихана, и они скорее всего просидят до глубокой ночи с бокалами у камина. Ольвен всё время обижалась на Гвен, не понимая, почему та не хочет с ней играть. Анакс опять будет корпеть над учебниками, и Натану придётся к нему присоединиться. А потом наступит время сна. Возможно, это и есть счастье, но Натан чувствовал, что начинает задыхаться. О чём таком секретничают пожиратель и королевский маг? Неужели ему одному интересно, что они задумали?

Киран задумчиво посмотрел на напарника, прежде чем ответить:

- Я опасаюсь, что за тобой охотится Зив. И сейчас вся надежда на мастера Брентона - я бесполезен в своём текущем состоянии, да и на Гвен рассчитывать особо не стоит. А мастер Брентон не всесилен. Он сам не уверен, что сможет чем-то помочь, если что.

- А Зив-то откуда узнает, что охотиться нужно именно за мной?

- О, будь спокоен, - Киран опять отвернулся к окну. - Не только у Торренса есть шпионы. Я прямо чувствую, что они собирают вторую армию, пока Торренс ослаблен отсутствием демонов. Жаль, нет сил опять позвать Тобиаса. Сейчас бы он очень пригодился.

Натан хмыкнул. Что же, для Кирана это объяснение было логичным. Он действительно мог так думать и действительно мог так сильно беспокоиться об этом. Наверное, стоило бы прислушаться, но у младшего мага не хватало фантазии представить опасность. Ведь всё хорошо. Вот Тор и Ольвен. Они радуются, что Натан в одночасье стал богат и знаменит, а они остановились в резиденции самого королевского мага. Вот Лорен и Горан. Видно, что они немного завидуют. Но при этом всё равно радуются за друга. Какой Зив? Какие наёмные убийцы? Это всё домыслы пожирателя, который везде привык видеть врагов.

- Как всё закончится, вернёмся домой, в Дубовую Рощу, что скажешь? - решил подбодрить напарника Натан. - Нужно разумно вложить деньги. Купим земли... Может, организуем какое-то дело. Чем бы хотел заниматься?

- Нужно подумать, - Киран кисло улыбнулся. - Разводить лошадей?

- Да, можно и так. Сделаем себе имя, станем известны на весь Торренс. Ну куксись, - Натан похлопал пожирателя по спине. - Всё будет нормально.


Дворец сиял и переливался огнями. Грохотали по брусчатке разукрашенные кареты. Где-то там, в вышине играла неслышная пока музыка.

- Не высовывайся, - в который раз одёрнул Киран младшего мага. Натан так и норовил выпасть в окно в попытках рассмотреть проезжающие мимо экипажи и убранство внешнего периметра дворца.

Они прибыли в двух чёрных с позолотой каретах, с гербами мастера Брентона на дверцах. В одной ехали Киран, Натан, Брентон и Базилен, в другой - Тор, Шихан и Ольвен. Гвен наотрез отказалась участвовать в "балагане", заявив, что в своей жизни она повидала достаточно людей, чтобы не видеть их больше вообще никогда.

- Никуда не отходи, - в последний раз шепнул Киран, когда младший маг выходил из кареты. Для посторонних пожиратель будет играть роль молчаливой тени, как и положено телохранителю.

Лакеи в парадных одеждах встречали гостей у празднично украшенной лестницы. Ярко освещённые коридоры и залы поражали воображение. Ольвен держалась изо всех сил, чтобы не завизжать от восторга, ведь нужно было вести себя, как положено даме.

Кружащие в танце пары, чинно разговаривающие о чём-то придворные - Натану казалось, что он попал в другой мир.

Его Величество король Дюран оказался невысоким крепко сбитым молодым человеком с вьющимися кудрями и огромными карими глазами. На его лице постоянно присутствовало выражением странного болезненного удивления. Казалось, он удивлялся всему, на что бы ни посмотрел.

- Ваше Величество, - мастер Брентон почтительно поклонился. - Позвольте представить вам мастера Натана и его телохранителя, мастера Кирана. Они вдвоём остановили нашествие Зива под Крейтоном.

Натан и Киран склонились в глубоком поклоне. Его Величество король Дюран благосклонно кивнул в ответ. Как и предупреждал Анакс, он оказался молчаливым человеком. По словам младшего мага королю нужно было привыкнуть к новым людям, чтобы начать при них разговаривать. Вредная и опасная черта, как для монарха. Королевский маг Брентон не вечен, да и не является панацеей от всех бед. Как Его Величеству до сих пор удавалось удерживать престол - оставалось загадкой. Возможно, он обладал какими-то другими скрытыми талантами.

Время неслось незаметно. Какие здесь были явства, какие напитки... а какие девушки! Аристократки, горделивые, в вычурных нарядах, именно в этот вечер они улыбались Натану. Герою битвы под Крейтоном. Несмотря на все увещевания Кирана, его строгие взгляды и надоедливое присутствие, Натан всё больше и больше расслаблялся. И прекрасное дорогое вино было не последней этому причиной. Самому Кирану, тоже объявленому героем битвы, внимания доставалось не меньше. Какие-то дамы, строгие мужчины в военной форме, молодые щеголи, матёрые придворные... Все хотели получить кусочек внимания, задать бессмысленный вопрос, высказать своё мнение.


Кирану показалось, что его отвлекли на секунду, но когда он повернулся обратно, Натана нигде не было. Ни в основном зале, ни на балконе, ни в соседних коридорах. Никто его не видел. Никто не знал, куда или с кем он ушёл.

- Мастер Киран! - королевский маг поймал взъерошенного пожирателя за рукав, заставляя остановиться. - Ты пугаешь гостей. Что случилось?

- Натан пропал.

- Я же говорил глаз с него не спускать!

Киран лишь вздохнул в ответ. Легко сказать "не спускать", когда несколько сотен гостей только то и делают, что отвлекают.

- Я помогу. Главное, не паникуй, - мастер Брентон кивнул куда-то в сторону, и к ним сразу же подошёл кто-то из гостей. Несколько тихих слов, и незнакомец исчез. - Если он в замке, найдём.

Вдруг Киран вскрикнул от неожиданности - его руку пронзила боль. С каждой секундой она становилась всё сильнее, похожая на то почти забытое чувство, преследовавшее пожирателя в последние мгновения в его родном мире. Печать жгла не хуже калёного железа. Киран схватился за руку, пытаясь унять её. Как будто бы это могло помочь.

- Мастер Киран? - королевский маг ещё не понял, что произошло.

- Мы опоздали, - едва слышно прошептал пожиратель. Его разум захлёбывался. То, что он испытал в Крейтоне теперь казалось сущей мелочью. Просто он забыл, что такое настоящая боль. Блеснула голубая молния, и рядом с Кираном из воздух соткался рычащий и дыбящий шерсть жих. Его когти цокали о паркет пиршественной залы.

- Ты что делаешь?! - оторопел мастер Брентон. Люди ещё не заметили зверя, но вот жих прыгнул вперёд, и гости с криками, полными ужаса, бросились в рассыпную. Нарядная толпа расступалась перед ним, как кувшинки раздаются перед лодкой. Следом за жихом бежал Киран, немного погодя - мастер Брентон. Маг путался в своей праздничной тёмно-бордовой мантии и отставал всё больше, и больше.

Они минули танцевальный зал, коридор и, проскочив мимо охраны, оказались на территории дворца, закрытой для гостей. Жих уже больше не был страшным хищником - от него остался лишь мерцающий силуэт, стремительно мчащийся вперёд по коридорам. Через несколько поворотов они остановились у дверей, ведущих в один из внутренних садиков дворца.

Мастер Брентон посмотрел на Кирана в ожидании, что он будет делать теперь. То, как он истончался прямо на глазах, говорило, что с Натаном что-то случилось. Но что? Если бы младший маг был мёртв, то вряд ли пожиратель всё ещё находился бы в этом мире. Или его сил было достаточно для этого? Киран крепко сжимал левую руку чуть выше локтя. На белой ткани рубашки проступили чёрные пятна, похожие на морозные узоры. Королевский маг присмотрелся и поспешил отвести взгляд - левая кисть Кирана почернела и ссохлась, как у отравившихся спорыньей.

Пожиратель толкнул дверь.

Голые силуэты деревьев сливались с чёрным небом. Казалось, звёзды - маленькие цветы, прячущиеся в их ветвях. Изморозь искрилась в призрачном свете растущей луны. Киран сделал шаг вперёд. Иней заскрипел под сапогами. Хриплое дыхание вырывалось с облачками пара. В дальнем конце дорожки лежало что-то чёрное. Человек. На негнущихся ногах пожиратель двинулся вперёд. Опустился на колени.

Из груди Натана торчала рукоять кинжала. Младший маг не дышал.

- Ксантус, - тихо позвал мастер Брентон. Демон-дракон беззвучно появился рядом на мгновение окрасив всё в оранжевые тона.

Киран протянул вперёд целую руку, с усилием вытащил кинжал и отбросил в сторону.

- Как он до сих пор здесь, если его маг мёртв? - еле слышно спросил королевский маг. Ксантус лишь пожал плечами в ответ. Этот конкретный пожиратель был исключением из всех известных правил: он был разумен, он не охотился на демонов, его не выбросило из этого мира после смерти контрактора. А Гвен... Ксантус старался не думать о ней. Если Киран хотя бы чуть-чуть походил на пожирателя - был тускл, и цвет его волос был необычен, то девчонка, с какой стороны ни посмотри, была просто девчонкой. Маленьким человеческим ребёнком.

Киран положил ладонь на грудь младшего мага, закрыл глаза и что-то тихо зашептал. Если не знать, что он не верил в богов, то можно было подумать, что он молится. Из коридора донёсся тяжёлый топот сапог и звяканье доспехов - в садик спешила дворцовая охрана. Подул ветер, и в его пронизывающих порывах затрепетали одежды. Левый рукав Кирана безвольно качнулся - он был пуст. Печать сожгла плоть и рука рассыпалась пылью. Тонкие чёрные прожилки поднимались по коже пожирателя над воротником рубашки и исчезали в волосах. Тело младшего мага начало мелко дрожать.

- Что он делает? - мастер Брентон оглянулся на двери. Будет очень неудобно, если стража появится именно сейчас. Он торопливо закрыл створки и запечатал заклинанием. Теперь им придётся попотеть, чтобы попасть в садик.

- Заставляет мага забыть, что он умер, - Ксантус внимательно наблюдал за происходящим. Казалось, демону хочется подойти поближе, чтобы рассмотреть всё в деталях, но что-то его останавливало от столь опрометчивого поступка.

- Что? - мастер Брентон не верил собственным ушам. - Как забыть?

- Помнишь, он рассказывал, как отобрал память у Гвен?

- Да...

- Сейчас он делает то же самое. Забирает его время. Почему мы устраивали на пожирателей именно облавы? Потому что любой демон в одиночку в одно мгновение забудет, с кем встретился. Никто не знает, как выглядит Тьма на самом деле.

В дверь ударили, но она не поддалась.

- Именем короля, откройте! - раздалось из коридора.

Натан дёрнулся и закричал. По-видимому, охрана решила, что в садике кого-то убивают и начала ломиться с удвоенной силой.

Киран сгорбился без сил. Королевский маг даже по его спине мог сказать, что ему тяжело. Натан недоумённо заморгал. Осмотрелся. Для него последних нескольких минут просто не существовало. Только что он был занят чем-то другим, а теперь лежал на холодной земле рядом со сгорбившимся Кираном.

- Киран? Что ты здесь делаешь? - тут младший маг заметил его правую руку, перепачканную в крови. - У тебя кровь?

- Не волнуйся, это не моя, - устало ответил пожиратель. Он не стал уточнять, что это - кровь Натана.

- А где Лючи? Она ведь только что... - Натан сел и увидел стоящих в отдалении королевского мага и его демона. - Мастер Брентон?

- Киран, как он? - спросил мастер Брентон.

- Нормально, - Киран закрыл глаза. Его речь становилась всё медленнее и бессвязнее. - Печать разрушена. Контракт закончен и я ухожу. Теперь ты сможешь призвать себе нормального фамильяра.

- Киран, ты о чём? Что случилось? Что с тобой?! - Натан схватил его за плечи, но лишь смял ткань - пустая одежда грудой опала на землю. Пожиратель растаял в воздухе, не оставив и следа. - Киран?!

Дверь с грохотом упала. Ворвавшиеся солдаты увидели странную картину: в садике были трое. Королевский маг и его демон стояли в стороне, а на дорожке сидел один из гостей, весь перепачканный в крови и рыдал, обнимая охапку одежды.


- Ты умер. В момент смерти Печать разрушается, и фамильяр возвращается туда, откуда пришёл, - ответила Гвен, продолжая гладить собаку. По её виду было понятно, что ей неприятно разговаривать с человеком, но куда уж деться.

- Но он же меня воскресил, вот я, - Натан ударил себя в грудь, где мантия потемнела от высохшей крови. - Ты же тоже вот! Ты никуда не пропала!

- Я - другое дело. Хотя, конечно, когда сгорала Печать, было неприятно.

Они замолчали. Гвен не хотела продолжать разговор, но Натан всё не уходил.

- Говорила я ему не возвращать тебя назад, если тебя убьют. И почему он так к тебе привязался? - наконец, вздохнула она. - Мы не можем вернуть себя сами. Но мы это можем делать с другими. Например, так Киран избавил меня от воспоминаний - вернул туда, когда я ещё не сделала ошибки. И также воскресил тебя - вернул туда, где тебя ещё не убили. Это сложно и забирает много сил. А сделать такое два раза подряд... - Гвен осуждающе покачала головой.

- А Киран? Он ведь мог восстановить Печать? Вернуть контракт. Зачем он ушёл?

- Повторяю - тебя он мог вернуть. Но Печать - на нём. Мы не можем сами себя ну... это... - она сделала пас руками, будто бы описывая что-то круглое.

- Но как же я теперь? - тихо спросил Натан.

- Он тебя предупреждал. И маг тебя предупреждал. Так должно было случиться, - Гвен опять отвернулась к собаке. - Получаешь то, что заслуживаешь. Тебе повезло, что он тебя спас.

- Ты можешь его вернуть?

Гвен фыркнула в ответ:

- Я могу вернуться домой и найти его. Но захочет ли он сам вернуться?

Натан молчал.

- Ладно, ладно, я поняла, - Гвен ещё раз провела рукой по загривку пса и неохотно поднялась с пола. - Но не думай, что он горит от нетерпения вернуться сюда. И даже если он вернётся - не жди, что это случится завтра. Возможно, он заснул - вытащить тебя стоило больших усилий. Может, он вернётся, когда ты будешь седым стариком. Или когда от тебя останутся лишь правнуки. Так что живи обычной жизнью. Заведи себе нового фамильяра. Будто бы больше никогда не увидишь его. Ты понял?

- Да. Жить обычной жизнью, - сглотнув вставший в горле комок, повторил Натан.

- Вот и молодец. Действительно, что-то я слишком задержалась здесь. А, - Гвен в последний раз посмотрела на Натана, прежде чем исчезнуть, оставив после себя ворох одежды. - Придумай что-нибудь, чтобы он смог тебя найти, если всё же решится.

Натан кивнул пустоте. Придумать, что-нибудь, чтобы Киран смог его найти, если что. Он придумает. И обязательно дождётся. Нужно найти Базилен. Она, наверное, уже знает. Мастер Брентон сказал ей. Нужно её утешить. Ведь если помогаешь другому, то и самому станет легче, ведь так?


Эпилог


Роща дышала покоем. В ветвях деревьев щебетали птицы и ветер шелестел листьями. Солнечные лучи, пробивавшиеся сквозь кроны дубов, походили на колонны, поддерживающие зелёный потолок волшебного шатра.

- Мастер Натан! Мастер Натан!!! - Дафния спотыкаясь, бежала по тропинке. Какая-то пичуга испуганно вспорхнула прямо у неё из-под ног.

- Что случилось? - Натан отложил свиток. Его преподобие Белтран, уже пять лет как верховный жрец вместо почившей преподобной Райны, просил помощи в восстановлении одного из местных храмов, того самого, в котором когда-то давно Ольвен пыталась вызвать огненного демона-воина Каллана. Письмо было длинным и обещающим долгие годы дружбы и процветания, как всегда бывает в столь официальных посланиях.

- Там! Там!!! - старшая служанка, как рыба, глотала воздух, пытаясь отдышаться. Давно старший маг не видел, чтобы эта почтенная дама проявляла такую прыть. - Мастер Натан! Я пошла убраться, а там!!!


Натан заглянул в комнату. Она пустовала уже много лет, чтобы если пожиратель когда-нибудь захочет вернуться, он всегда знал, где остановиться отдохнуть. Ведь именно здесь он жил, когда они приезжали в Дубовую Рощу.

Возле окна, завернувшись в плед с разворошенной постели, стоял человек и смотрел на улицу. Короткий ёжик его седых волос просвечивал насквозь на фоне яркого летнего неба, поэтому казалось, что вокруг головы разлилось сияние.

- Привет, - негромко позвал Натан. Киран вздрогнул и обернулся. Такой знакомый и незнакомый одновременно, он настороженно разглядывал старшего мага. В серых глазах пожирателя отражались небо, и птицы, и деревья, и люди, целый мир. Огромный и непостижимый.

- Привет, - его голос был тих и неуверен.

- Ты совсем не изменился.

- А ты постарел. У тебя седина на висках, - Киран задумался о чём-то. - Много времени прошло?

- Порядочно, чтобы даже из меня вышел какой-то толк, - Натан засмеялся. Всё то напряжение, которое сковывало его, пока он торопился домой, испарилось. О чём говорить? А какая разница? Это ведь Киран. Старший маг подошёл к сундуку, стоявшему у кровати и поднял крышку. - Я сохранил твою одежду. Она, правда, уже вышла из моды.

- Для начала сойдёт, - Киран тоже подошёл к сундуку и заглянул через плечо копающегося в вещах Натана. - У тебя нет ничего перекусить? Что-то я проголодался с дороги.

- Дафния уже накрывает стол. Думаю, как раз закончит, когда мы спустимся.

Киран улыбнулся. Ничто так не поднимало ему настроение, как известие о хорошей еде.



home | my bookshelf | | Фамильяр |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 13
Средний рейтинг 4.0 из 5



Оцените эту книгу