Book: Наёмник







Глава 1.

      Алое солнце этого слоя Нижнего Плана обжигало. Хорошо ещё, что у меня хватило ума не перекидываться в демоническую форму. С её чёрным цветом, мне стало бы совсем туго. Пить хотелось невероятно. Причём, как я заметил, не только м не. Все демоны из группы охраны, принявшие человеческий вид, то и дело прикладывались к флягам с водой. Слишком уж они были похожи на смертных. Жажда, усталость, поведение... Разве что здесь не было лицемерия. Тот же самый закон Сильного, что правил на родине, в Рейсе, тут был лишь оголён и доведён до нормы. Впрочем, сила здесь была одна - могущество и опыт. Если в мирах Срединного Плана правили бал деньги и власть, созданная ими, уступив место реальной, магической и физической силам, то тут всё так же, как и многие миллионы лет назад, право сильного было неизменным и зависело от личности, а не от кошелька и положения в обществе. Во всём остальном - всё то же самое... Если сделать скидку на расовую принадлежность.

   За полторы недели нашего пути случилось две вещи. Первой было нападение. Группа странных людей, что вызвало у меня некоторое удивление, атаковала караван. Впрочем, они оказались не так уж и просты. Ни один смертный не сможет на равных драться с демонами Среднего круга. И, хотя, ни один из нас не относился к сильнейшим представителям этой ступени иерархии демонов, всё же столь жёсткий бой казался чем-то нереальным.

   Как потом я узнал у магов, сопровождавших караван, а они являлись чистокровными людьми, но с весьма сильными способностями, это были так называемые грешники. Материализовавшиеся души тех, кого не пропустили в Верхний План и кто оказался не востребован в Нижнем. Физически сильные, выносливые, но абсолютно не способные к магии. Разума в них не было в принципе. Единственное что ими двигало - жажда убийства. Каждая смерть любого существа приводила к выплеску энергии, которая служила этим существам чем-то вроде средства для поддержания этой псевдожизни.

   Во время боя я узнал и вторую новость - чем глубже мы уходили от границы Плана, тем слабее становилась магия Теней. Уже на четвёртый день я остался исключительно с магией Тьмы и демоническими способностями, что меня нервировало. Привык я как-то к этой магии.

   Кстати говоря, ещё одним интересным нюансом было воздействие моего огня на грешников - они вспыхивали от него мгновенно, даже если их лишь слегка задевало. Именно это явления и стало причиной моего знакомства с магами охраны, возжелавшими купить у меня заклинание, столь быстро убивающее эту напасть всех караванов.

   Узнав, что это исключительно моя способность, а не заклинание, маги огорчились, но выпытывать детали не стали. Именно тогда я и познакомился с одним из них.

   -Странный ты демон, Рей, - в который раз произнёс Риик, - Ведёшь себя как демон, выглядишь демоном... А пока в человеческом виде - ни капли не похож... Ты жил среди людей?

   -Да, представь себе, - ответил я, идя рядом, - Даже больше, чем можно подумать, если смотреть со стороны.

   -И как же местные боги тебя терпели? - удивился парень.

   -Я не пытался организовать собственный культ, не устраивал кровавые побоища и не захватывал власть в государствах.

   -Тогда чем ты там занимался? - покосился на меня парень.

   -Жил, - коротко ответил я.

   По меркам моей родины, этот Риик был могущественным магом. Однако, по его собственным словам, для здешних обитателей он мелочь, которую сотрут в порошок без особого напряжения.

   Как оказалось, парень лишь несколько недель назад окончил местное заведение по подготовке магов. Получим местную категорию, а таковых тут имелось аж одиннадцать, парень убыл зарабатывать деньги себе на жизнь, рискуя ею же. Ведь души магов для демонов более ценны, чем обывателей.

   Впрочем, любой разумный, не обладающий Силой и рискнувший в одиночку пересечь пространство между манорами местных лордов, рисковал не только жизнью, но и душой. Если души смертных просто могли стать источником энергии, то демонические уже использовались для создания весьма могущественных артефактов.

   Познавая этот слой Плана, я всё больше и больше удивлялся тому, что здесь до сих пор нет полной анархии, популяция демонов не только не сокращается, так ещё и растёт из столетия в столетие. Постоянно появляются полукровки, носители различной кроив...

   Даже смертные маги, прекрасно зная опасность и печальную статистику смертности своих коллег, большая часть которых погибла в этих краях, всё равно рвётся сюда, ища способы быстро обрести могущество и богатство. Впрочем, те немногие, что возвращаются из этих негостеприимных мест в Срединный План, действительно являются выдающимися личностями и занимают у себя на родине весьма солидные должности и имеют не малый вес в обществе.

   Всё это Риик успел поведать мне за те часы, что мы были знакомы, в перерывах между моими обходами каравана.

   К слову о караване. Вместо сотни вьючных животных, как мне казалось в начале, мы охраняли пятерых гигантских демонов, которые, по своей сути, разумом не обладали. Одомашненные существа имели массу в несколько десятков тонн каждое. Шесть толстых ног, на которых они передвигались, в диаметре были более метра каждая. Туловище имело длину порядка пятнадцати метров. На этих животных были установлены конструкции в виде основной платформы с подвозчиком и грузом на спине и боковых с пассажирами. Демоны назывались скаргами. Тупые и медлительные. Однако, в этих опасных краях только они были способны переносить на себе тонны грузов и при этом оставаться живыми. Гигантские, но тупые демоны часто встречались в глубинах Нижнего Плана на самых разных его слоях, однако атаковать их мало кто отваживался - живучие и сильные, они были реально угрозой для слабых и, в виду полного отсутствия каких бы то ни было способностей, бесполезны для сильных обитателей этой грани реальности.

   Сейчас мы везли рабов. Первые два животных на своих наспинных креплениях несли клетки с людьми. Третье животное, как водится, несло самый груз - эльфийки. Последние два скарга несли клетки с человеческими женщинами.

   Покосившись на клетки, Риик вздохнул. Уроженец Астрида, он спокойно относился к рабству, воспринимая его как должное. Лишь одно его беспокоило в жизни - как бы самому не попасть в такую клетку или на стол мастеров работы с душами - маги и слабые демоны, став пленниками таких спецов быстро отправлялись в драгоценные камни, некоторые из которых использовались именно как хранилища для подобных субстанций.

   Сейчас взгляд молодого мага то и дело начинал гулять по клеткам на спине третьего животного. Эльфийские женщины, несмотря на кажущуюся хрупкость и небольшие размеры, не превышающие габариты подростков двенадцати-тринадцати лет, были действительно красивы и экзотичны. Впрочем, красота их была отнюдь не человеческой - если смертные женщины людей ценились за стройность ног, крепкую грудь и попу. То эти - за изящество и хрупкость. Впрочем, лично мне забавы с этим нелюдями казались чем-то педофиличным. Ну какой мужчина, если у него нет проблем с головой, предпочтёт нормальной женщине, с большой грудью, упругой попкой и округлыми бёдрами, эти подобия детей с глазами стариков? Не знаю. Меня такое не прельщало.

   Впрочем, в этих краях, многое было иначе. Нижний План всё же отличался от моей родины не только тем, кто его населяет, но и устоями жизни, законами.. А мораль... Здесь её просто не было. Единственное, что отличало демонов от обычных жестоких бандитов моей родной планеты - Слово. Даже самый слабый демон всегда выполнял данное обещание или просто высказанное желание что-то сделать. Более того, демоны отличались паталогическим выполнением заключённых договоров. Каждая буква и запятая выполнялись ими неукоснительно. Впрочем, по выполнении своих обязательств, им не мешало разорвать того, кто ещё мгновение назад был компаньоном. Так что быть осторожным требовалось всегда. Подлость тут так же процветает - слабые, если не могут справиться с сильными, бьют в спину или сбиваются в стаи. А сильные... Они тоже умеют объединяться. Впрочем, по какой-то причине, набираясь опыта и сил, они не предают своих сюзеренов. Почему? Я не знал. Может быть, из-за каких-то клятв. А может - из-за чего-то ещё. О чём я не знаю.

   -Внимание! - раздался в голове голос Лорна, - Приготовиться отразить атаку!

   Внезапно, песчаная почва чуть в стороне от того направления, куда двигались скарги, начала вздыбливаться, а потом из неё и вовсе принялись вылезать довольно странные существа. Такие же чёрные, как и я, но бескрылые, передвигающиеся на всех четырёх конечностях. Их тощие фигуры казались хрупкими и даже несколько комичными. Передние конечности были раза в полтора длиннее передних, от чего корпус существ во время движения был под углом к земле. Голову венчали тонкие прямые рога, вблизи оказавшиеся витыми. Вместо глаз, у этих существ было пламя едко зелёного цвета. Вообще от них словно бы несло чем-то смердящим. Не на уровне запахов. Для этого, твари должны были подойти гораздо ближе. Нет. Энергии, разливающиеся в пространстве, вызывали ощущения сточной канавы или чего-то более неприятного.

   -Что за твари? - едва сдерживая отвращение, пробормотал я.

   -Бесы. Обитатели Чистилища, - коротко ответил Риик, готовя щиты и боевые плетения и заклинания.

   Я последовал его примеру, достав к тому же меч. Лишившись возможности манипулировать тенями, я остался с небольшим набором заклинаний и плетений, да весьма скудными возможностями в демонической магии - как оказалось, мой огонь является одним из проявлений демонических способностей. При таком раскладе меч, сила, скорость и физическая сила становились моими главными средствами выживания.

   Спрыгнув с пассажирской платформы, я присоединился к группе демонов, что готовилась отражать атаку незваных гостей. Эта часть отряда сконцентрировалась со стороны атакующих. Ещё несколько групп взяли остановившийся обоз с в кольцо.

   Когда между нами и бесами оставалось менее тридцати метров, Лорн приказал идти в атаку. Почти сразу все, кто мог использовать магию или демонические способности, применили свои навыки дальнего боя, метнув всё, что было в доступном арсенале. Маги же, не спускаясь с платформ, задействовали плетения и заклинания.

   После четвёртого огненного шара, я прекратил свои атаки и стал ждать пока остальные закончат своеобразный отстрел - глупо лезть под чужие атакующие воздействия. Всё это время бесы летели на нас не останавливаясь и не обращая внимания на то, что передние ряды уничтожены почти полностью - их основная масса была ещё далеко. Из-за того, что на поверхности они появлялись из одного прохода, твари бежали к нам растянувшись в длинную колонну, что явно играло нам на руку. Впрочем, через несколько секунд вся наша группа перестала сыпать огненными шарами, заклинаниями и прочими средствами дистанционного убийства. К этому времени между нами и бесами осталось метров десять, которые те преодолели мгновенно.

   Первых наших противников встретили передние ряды отряда. На каждого демона навалилось сразу несколько бесов. Правда, из-за явного превосходства в силе и скорости, особого проку от этого не было. Завалить на землю демона весьма не просто, а без этого справиться с ним проблематично - скорость и сила позволяют любому из нас быть сложным противником, способным справиться с двумя, а то и тремя более слабыми врагами. Так произошло и тут. Пока первая волна пыталась сделать хоть что-то, вторая обошла связанных боем демонов и навалилась уже на нас - вторую линию. Только теперь я понял что из себя представляют эти твари.

   В скорости они уступали в разы. Тонкие руки и ноги, щуплое тело и небольшая скорость реакции. Однако, справиться с даже с одним из них было сложно. Во всяком случае, мне. Первого атаковавшего меня беса я насадил на клинок случайно - он попросту вывалился на меня, оббегая свалку на первой линии демонов. Тварь заметила меня лишь в последний момент, от чего не успела погасить скорость и, попросту, насадилась на мой меч.

   Быстро вырвав клинок из заваливающегося на бок тела, я отрубил бесу голову, чтобы потом не получить какой-нибудь сюрприз в спину. Практически мгновенно появились ещё два его сородича, решившие атаковать именно меня. В скорости они мне уступали, да и оружия не имели, из-за чего я решил атаковать первым. Максимально взвинтив своё восприятие, я метнулся к первому, стараясь действовать на границе своих возможностей, но не доводя тело до истощения и усталости, и нанёс удар по голове первому из своих новых противников. Тот среагировать не успел и мгновенно обмяк. Однако тут удача явно развернулась своей мягкой частью, что часто попадает под любопытствующие и заинтересованные взгляды мужчину у обычных девушек. Меч застрял в черепе! Выпустив рукоять, я схватил другой рукой оставшегося беса за горло и, приподняв над землёй, стал полосовать его когтями и наносить удары хвостом. Костяной коготь на его конце оказался в этом плане шикарным оружием - уже со второго удара он проломил грудную клетку беса.

   Разобравшись с этим противником, я поставил ногу на грудь того, в чьём черепе застрял меч и, схватившись за рукоять, потянул. Раздалось противное чавканье, и клинок освободился. Оглядываясь, я так же отрубил ему голову. С третьим разобраться подобным образом не вышло, поскольку на меня вылетела ещё одна троица бесов.

   'Они тройками нападают?' - мелькнула мысль, но тут же угасла - не до того стало.

   Снова ускоряясь, я опять решился на атаку - ускорившись, я метнулся к крайнему справа и нанёс удар мечом в правое плечо. Метил в шею, но бес в последний момент успел среагировать и чуть сместился. Одновременно с этим я попытался ударить второго противника хвостом. Эта моя атака оказалась более результативной - её итогом стал проломленный череп у беса. Первый же, откатился назад, держать за почти отрубленную руку. Третий противник атаковать не решался, однако я предпочёл не ждать появления новых гостей, а метнул в него слабенький шар огня, надеясь, что энергетическое истощение не свалит меня с ног. Так и вышло - последний целый противник получил шар в грудь и загорелся, а первый попытался сбежать, мгновенно получив мечом в спину. Быстро оглядевшись, я понял что у остальных демонов дела идут так же как и у меня - потерь нет, вокруг трупы бесов. Реже пришельцы ещё дёргались, но это были уже конвульсии - даже самые могущественные обитатели Нижнего Плана не могут жить с отрубленной головой.

   В какой-то миг среди нападающих появился довольно странный бес - он был явно крупнее остальных, обладал солидными крыльями и магией - иначе нельзя объяснить тот факт, что он спокойно раскидывался сгустками зелёного пламени. На его шее, на золотой цепи, висел кулон с чёрным бриллиантом размером с грецкий орех. От камня в энергетическом зрении исходили воны всё той же зеленоватой энергии, вызывающей рвотные позывы. Самое печальное, что непонятный бес, за то время что я его рассматривал, успел убить троих демонов и теперь летел ко мне. И если левой рукой он метал свои зелёные сгустки, то в правой держал полуторный меч из чёрной стали, на клинке которого алым цветом светились руны. На поясе у него висели ноны от меча.

   Решив не ждать его атаки, я так же поднялся над землёй и полетел навстречу ему. На моё счастье, щиты, что я создал перед началом боя, не подвергались атаке и сохранили всю вложенную в них энергию. Благодаря этому те два зелёных сгустка, что он выпустил в меня, не смогли пройти их, хотя и посадили процентов так на девяносто. А дальше ни у него, ни у меня времени на магию уже не было - мы наконец-то столкнулись уже физически.

   В первое мгновение, я едва не выпустил меч, такой была сила столкновения. Спасли меня лишь демоническая сила да собственная скорость. Утешал тот факт, что моему противнику пришлось ещё хуже. Несмотря на то, что он был явно крупнее своих собратьев, моя масса всё же была больше. Дальше мы попросту упали, оказавшись чуть в стороне от основной свалки. В первое мгновение я едва мог шевелиться, поскольку падение выбило из меня весь воздух. Впрочем, осознание того факта, что меня сейчас убьют резко подстёгивало и буквально заставило встать и атаковать. На моё счастье бес чувствовал себя не лучше меня. Видимо, он не ожидал, что мои щиты выдержат его магические атаки, а потому и не сбирался устраивать фехтование в воздушном пространстве.

   Первая моя атака показала, что этот бес-переросток превосходит своих собратьев в скорости и почти равен мне. Благо хоть в силе он от меня отставал. Однако, опыта у него явно больше - несмотря на моё превосходство в скорости, атаки он блокировал правильно и явно понимал, как и куда я могу ударить. Решив узнать его возраст я изменил восприятие и посмотрел на ауру своего противника. Лучше бы я этого не делал - знать, что дерёшься с воином и магом, которому более трёх сотен лет, не слишком приятно.



   Вторым неприятным фактом были его более слабые товарищи. Группа бесов уже отделилась от основной массы и сейчас неслась к месту нашей схватки. Если я не смогу с ним справиться достаточно быстро, то меня попросту задавят массой - одновременно фехтовать с ним и при этом убивать его медлительных и слабых сородичей у меня уже не выйдет. Не тот ещё уровень.

   Впрочем. Кое-что можно сделать!

   Одной из недавно открывшихся способностей было умение разделять сознание на несколько потоков, каждый из которых мог действовать самостоятельно и выполнять не связанные между собой задачи. Решив рискнуть, я отделил часть своего разума и нацелил на выполнение одной единственной задачи - поднять горсть здешнего песка и метнуть в глаза бесу. Можно, конечно, попытаться вырвать меч или задержать какое-то движение, но меня останавливали руны на клинке. Не факт, что такая попытка н приведёт к травмам для меня.

   Как только песок полетел в морду беса-переростка, я решился атаковать. Как оказалось, не зря. Песок на моего противника подействовал так же эффективно, как и на смертного - бес разорвал дистанцию и попытался удерживать её, одной рукой протирая глаза, а другой раскручивая свой полуторник так, чтобы я не мог подойти близко. Впрочем, мне это сейчас был и не нужно. Хвост у меня имел достаточную длину для атаки даже в такой ситуации.

   Действуя с максимальной скоростью, я ударил костяным кончиком хвоста поверх мельтешащего клинка, мелькавшего вокруг беса, но не закрывавшего сверху. Почти сразу скорость движения меча упала, а я смог ударить уже мечом. Как только клинок погрузился в живот беса, я туту же ещё больше сократил дистанцию и ударил когтями свободной руки по шее, едва ли не оторвав ему голову. В следующее мгновение я уже подхватил его меч и развернулся к прибывающим бесам. Тем, заметив гибель своего вожака, притормозили. Однако, я не мог дать им уйти, и атаковал сам - сократив дистанцию до удивлённых тварей, начал наносить удары. Новый меч оказался гораздо лучше моего старого. Сделанного ещё на родине Этот клинок буквально разрубал конечности и тела тварей.

   Как только с троицей противников было закончено, я посмотрел в сторону места основной бойни. Там всё было нормально. Хмыкнув, я вернулся к странному бесу. Мне были нужны ножны для меча. Да и содержимое кожаного кошелька, висевшего на поясе твари, я очень уж сильно хотел увидеть. И не зря - там обнаружилось аж три золотых кольца, от каждого из которых несло магией.

   Сняв с трупа цепь с камнем и забрав кольца и ножны, я полетел к каравану. По пути вспоминая, было ли что-то ценное у остальных тварей. Вроде бы, нет.

   На подлёте к каравану я заметил тела нескольких демонов из охраны. Не всем сегодня повезло выйти живыми из этого боя.


   -Первый рейс, а ты уже с трофеями, - усмехаясь, произнёс Зарг, когда все вернулись на свои места.

   -Хочешь сказать, что это редкость?

   -Ну, смотря что, - хмыкнул демон, - Гораздо чаще нападают другие личности. Обычно это полукровки и низшие или младшие. Они сбиваются в группы и пытаются грабить караваны. Иногда среди них попадаются маги. В таких сворах, презрительно скривился демон ан последнем слове, - трофеи слабые. Хорошо если на десятом трупе найдёшь что-то стоящее.

   Прикинув количество убитых сегодня, я хмыкнул:

   -Я сегодня десятерых и уложил. Девять бесов и десятым был этот крылатый.

   -Это был чёрт, - прокомментировал Риик, - Обычно, они ходят главными в таких отрядах... Правда, не понятно почему они появились туту, а не на границе слоёв... И как они тут появились. Их должны были заметить другие... Такая большая группа, да ещё и чёрт в качестве офицера, но их пропустили почти на границу Плана...

   -Может они маскировались?

   -Рей, ты чувствовал их энергии?

   -Да.

   -Даже старшие, что уж про высших говорить, чувствуют вокруг себя всё на километры. А если специально местность проверяют - десятки километров. Как ты думаешь, могли бы они проскочить через границу и незамеченными пройти так далеко?

   -Мдам... Выходит, что нет.

   -Малец, - вдруг произнёс Зарг, - а ты откуда свалился? Чертей и бесов в первый раз увидел... Элементарных вещей не знаешь...

   -Из Срединного Плана, - решил я не скрывать место, откуда меня выгнали.

   -Очередной изгнанник? - с интересом спросил Риик, - Тот твоя демоническая форма знакомой показалась! Я пару лет назад видел группу таких же. Только они слабее были! Их какой-то могущественный тёмный толпой выгнал сюда, на Нижний План!

   -Группу? - напрягся я, - А что ещё можешь рассказать?

   -Да ничего. Я только раз их видел, потом про них слухи ходили, о происхождении. Больше ничего.

   -А когда это было?

   -Да года три или четыре назад, - наморщив лоб, произнёс маг, - А что?

   -Ничего, - ответил я.

   Внимательно посмотрев на меня Зарг и Риик больше вопросов не задавали. А вот у меня они появились. И в большом количестве. Причём я знал только одно существо. Что могло дать мне ответы на них. Подозрения в его отношении у меня имелись. Причём весьма сильные. Один раз в мою голову даже пришли откровенные мысли о некоторых вещах, но потом я посчитал это бредом. Сейчас же, в свете открывшейся информации, они не выглядели столь уж бредовыми.

   Впрочем, пока я слаб и не могу справиться с Фредериком, мне остаётся только скрипеть клыками, которые вот уже несколько дней как продолжают сохраняться у меня даже в человеческой форме. Хорошо ещё, что не столь большие, как в демоническом облике. А то бы и говорить не мог.

   Отвлёкшись от мыслей о грядущем, я принялся изучать свои трофеи.

   -Риик?

   -Что?

   -Ты умеешь распознавать свойства зачарованных предметов?

   -Конечно, - усмехнулся маг, - За все твои трофеи возьму один изумруд.

   Вспомнив городские цены, я хмыкнул. Это почти даром.

   -Держи, - ответил я, выдавая ему камень, - Приступай.

   Спрятав камень в свой кошель, Риик уселся поудобнее и принялся водить рукой над мечом. Вокруг пальцев и кисти появилось бледно голубое сияние, а в воздухе запахло дождём.

   -Меч сильный. Он обладает чарами, изменяющими центр тяжести клинка в момент удара, что придаёт ему дополнительную силу. Плюс - несколько плетений для заточки и крепости - материал обладает теперь изменяемыми параметрами твёрдости и вязкости металла. Кроме того, в нём есть что-то вроде собственной сущности. Благодаря этому клинок в состоянии разрушать чужие щиты.

   -Кольца, - продолжил он, - боевые артефакты. Самозарядные. Каждое создаёт атакующие плетения. Огненный шар, молния и воздушный таран, - перечисляя характеристики колец, парень раскладывал их по порядку.

   -Камень... Это слабый источник энергии... Причём грязный и враждебной обитателям этого слоя. Так что рекомендую выбросить его, а то потом тебе же плохо будет.. Да и всем нам, заодно.

   Вздохнув, я последовал совету парня, сделав одно маленькое исключение. В место падения артефакта, я метнул огненный шар. Свой огненный шар. Почти сразу над этим место поднялся грибок зелёной энергии, похожий на столбы пыли от взрывов алхимических бомб.

   Отвернувшись от этого зрелища, я стал прикреплять ножны от нового меча на поясе. Старые я уже снял и завернул в одну из своих рубашек, после чего привязал к рюкзаку. Даже если я его не стану больше использовать, этот клинок никогда не достанется кому-то другому. Это одно из немногих напоминаний о моей родине. Он будет у меня до того момента, как я не смогу вернуться домой. А это произойдёт только тогда, когда Фредерик не сможет справиться со мной. В этот момент он не только ответит на мои вопросы, но и вообще станет закуской для местных жителей. Эту встречу я ему после длительной беседы обеспечу.

   Воспоминания о доме и этом странном тёмном вызвали волну ярости, разгоревшейся в моём теле. Подняв руку к лицу, я увидел алую дымку вокруг неё.

   -Что же это за мир такой, - спросил Риик, с интересом наблюдавший за мной, - Если демоны, живущие там, не знают, что злость и ярость их усиливает.

   Сказав это, парень подмигнул мне.

   Надеюсь, что понял его правильно. При остальных демонах я о подобных вопросах говорить не стану. Похоже, что в этом мире у меня появился если не друг. То уж не враг точно.   

Глава 2.

     До Мгарда, как назывался пункт назначения, караван прибыл через пять дней. За это время на нас никто больше не нападал, что меня несколько бесило. Вынужденное безделье, без возможности применять свои силы приводило к тому, что особого развития и не было. Тренироваться же в условиях постоянной угрозы нападения было откровенной глупостью, влекущей за собой смерть. Кроме того, я, откровенно говоря, не испытывал желания демонстрировать окружающим свою слабость - как в плане владения клинком, так и в уровне познания своего Дара. Единственной доступной мне тренировкой оказался телекинез. Стараясь делать это незаметно, я во время отдыха на платформе удерживал перед собой свои кольца и кинжалы, используя одну лишь Волю, как научился делать это ещё в доме Киры. Не скажу, что это давало ощутимые результаты в плане роста Дара, но уж манипулирование предметами явно улучшилось. Во всяком случае, больше они не пытались сбиться в одну кучу и подчинялись моим желаниям.

   Только теперь, столкнувшись с суровой реальностью этого мира во всей её красе, мне стало ясно, что пока у меня не появится собственного дома, где можно будет спокойно тренироваться и отдыхать, не беспокоясь о постоянной опасности нападения, ни какого развития не случится. А с моими нынешними возможностями меня любой более-менее серьёзный противник, откровенно говоря, убьёт без особого напряжения. И хорошо если просто лишит жизни, а не захватит душу или не превратит в собственного раба.

   За прошедшие дни Риик многое мне поведал о моих непонятных сородичах. Оказывается, я далеко не первый чёрный демон в этом Плане. Вот уже несколько столетий как тут появляются подобные мне. Некоторые из них сильнее, а некоторые слабее. Несколько лет назад он увидел группу таких демонов. Они проходили через его родной город в Астриде в направлении Нижних Планов. Куда именно, он не знал, а гадать не собирался. Позднее, до него дошли слухи, что они все погибли. Как потом выяснилось, спустя несколько месяцев после их появления в граничном мире, группа подвязалась охранять какой-то караван, идущий транзитом через этот слой в Чистилище. Именно там купец, нанявший их, его сотрудники и вся охранная группа погибли, столкнувшись с группой высших демонов - балгоров. Что заставило столь могущественных обитателей этого слоя покинуть свои твердыни и направиться в Чистилище - непонятно. Как и не ясно почему он действовали сообща, уничтожая караван.

   От Риика, я так же узнал, что некоторые демоны живут не в городах или манорах своих могущественных покровителей, а строят собственные обиталища в пустошах, предпочитая затворничество. Обычно, это древние существа, связываться с которыми не рискуют даже Повелители, под чьим контролем находятся правители городов и демоны рангом выше.

   В Мгарде караван разгрузился, получив за рабов и рабынь не малые деньги. Впрочем, большая их часть тут же отправилась в карман местных металлургов, чьи грузчики практически сразу начали загружать скаргов слитками из чёрного и алого металла.

   За всем этим процессом наблюдал сам купец, а охраняли его, соответственно, мы. Не скажу, что этак уж скучно или весело - работа есть работа. Однако, накопившиеся вопросы меня беспокоили всё больше и больше. Впрочем, до возвращения обратно, мне их решать не придётся. Да и в караванной охране можно остаться. Не идти же мне в дружину местных лордов? Хотя, если верить словам Риика, там не так уж и плохо... Для сильных. А я к таковым пока не относился. И потолка собственного развития не знал. Может быть, мои нынешние возможности и есть тот самый потолок... О такой возможности думать не хотелось, ведь если это так, что ничего хорошего мне в этом мире не светит. Разве что постоянно охранять караваны да надеяться, что меня постоянно будут обходить могущественные противники.

   Кто-то скажет, что меня заклинило на этом. Возможно. Однако, когда за спиной постоянно маячит костлявая, а её дыхание щекочет затылок, начинаешь понимать, что жизнь, даже в этом мире, прекрасна, а умирать слишком рано, да и вовсе это лишнее.

   После окончания погрузки нам дали сутки отдыха в местном аналоге гостиницы, чем мы воспользовались с великой радостью - после пустынной пыли и сухих пайков, горячая ванна, вкусная еда и мягкая постель казались мне верхом наслаждения. Пока мы поднимались на этаж с номерами, какой-то человек-раб пел на небольшой эстраде в конце зала песню, которая меня задела:


   Рухнул мир, сгорел дотла

   Соблазны рвут тебя на части

   Смертный страх и жажда зла

   Держат пари


   Встав на лестнице, я замер, ощущая странность. Парень был рабом, но при этом у него имелся слабый Дар к магии Смерти. Если бы ему больше повезло, то он мог бы стать некромантом... Пропустив остальных, я спустился в начало лестницы, став так, чтобы не мешать проходящим и не огрести проблем от более сильных демонов, принялся слушать. Песня цепляла. Простой струнный инструмент выдавал жесткую, но печальную мелодию, бравшую за душу. Недослуав песню, я поднялся на второй этаж. Меня отвлёк голос Лорна, интересовавшегося почему я не получил ключ от номера.

   Закинув вещи в комнату, я спустился в общий зал, где выступал уже другой певец - почти голая девушка, такая же рабыня, разве что без магических задатков.

   Поймав пробегавшую мимо демонессу-официантку, я спросил:

   -А где прошлый певец?

   -Он не понравился одному из старших, - показала она взглядом на группу демонов сидевших за одним из столов, - Они его разорвали...

   -А откуда он был? - спросил я, пытаясь понять где можно найти других таких.

   -Из какого-то техногенного мира, - пожала плечами демонесса, - Какая теперь разница?

   Уже вечером, когда местное светило вплотную подошло к горизонту, в дверь моего номера постучали.

   -Кто? - спросил я, взяв в руки свой новый меч.

   Не стоит забывать, что это не Рейс, а мир демонов. Здесь нет понятия паранойи - предосторожность и готовность отразить атаку тут норма. Смешно, но даже в ванной я был с мечом и кольцами-артефактами, благо Риик объяснил как ими пользоваться.

   -Обслуживание! - раздался женский голос.

   Вспомнив, что последний раз я был с женщиной более полугода назад, я воспрял духом. Похоже, что вынужденный целибат для меня закончится.

   Проверив гостью энергетическим зрением, я удостоверился в её поле и отсутствии других за визитёров. За дверью оказалась довольно симпатичная девушка небольшого роста с каштановыми волосами. Далее мне не удалось разглядеть её внешность по причине того, что мой взгляд прилип к глубокому декольте, открывающему весьма аппетитную грудь солидного размера.

   -Мне можно войти? - спросила девушка.

   -А... да, конечно, - улыбнулся я, выходя из ступора.

   Всё же, длительный целибат не слишком хорошо сказывается на моральном и психическом здоровье. Да и анатомически так можно привести к деградации мужского достоинства.

   Впустив красавицу, я закрыл дверь и уставился на неё, абсолютно не скрывая своего интереса к её фигуре, которая, надо сказать, отличалась правильными пропорциями и изяществом.

   -Кто вы? - спросил я, пытаясь поддержать хоть какой-то разговор.

   -Набух, владелец заведения, послал меня, и других девушек, обслужить охрану вашего каравана. Ваша группа постоянно останавливается у нас и он периодически делает такие подарки.

   -Видимо, он дальновидный че... демон.

   -Да, - не обратила внимания на мою оговорку девушка.

   В неё явно была демоническая кровь. Об этом говорили и её аура, и структура внутренних энергий и многое другое. Впрочем, сейчас мне было несколько не до этого. Всё внимание занимал глубокий вырез и его содержимое.

   Через несколько минут такой односложной беседы, мы оказались в постели и без одежды. Где-то на краю сознания билось чувство опасности, которое почему-то быстро угасло, уступив место желанию овладеть этой обольстительной красавицей.

   В какой-то момент я ощутил острую боль и почувствовал, что ослабеваю. Боль шла из шеи, в которую вцепилась девушка. Это произошло в самый приятный момент, когда я был в девушке и уже подходил к пику... Открыв глаза, я пришёл в ужас.

   Ещё мгновения назад, на постели лежала изящная красивая девушка, а сейчас - покрытая чешуёй демонесса, вцепившаяся в мою шею. Кровь уже начала заливать простыни, а руки, на которые я опирался, дрожали. Перекинувшись, я оторвал от себя демоницу и спрыгнул с кровати, максимально выдвинув когти и на остатках резерва, оказавшегося практически пустым, создал огненный шар.



   Демонесса зашипела как разъярённая кошка и так же явила свой богатый арсенал. Хвоста у неё не имелось, а вот когти впечатляли. Даже в своей нынешней форме, он вызывала желание. Гибкая и изящная. Зеленоватая чешуя, покрывающая тело, ноги и руки, не уродовала её, а придавала экзотичность. Даже в нынешнем виде, формы девушки впечатляли.

   'Суккуба! - дошло до меня, - Вот же я дурак! Расслабился!'

   Впрочем, рефлексировать дальше я не стал - не до того было. Демонесса явно не собиралась останавливаться на достигнутом и отступать.

   Плюнув на сохранность номера, я метнув в неё огненный шар и бросился следом. От огня она увернулась, а от меня уже не смогла - кулаком правой руки я ударил в живот, от чего суккуба согнулась пополам, а когтями левой полоснул по спине, стараясь оставить максимально глубокие раны.

   Получив удар по спине когтями, который распорол чешую и мышцы, дойдя до костей, демоница зашипела и попыталась отпрыгнуть от меня, что оказалось для неё проблематичным - я не собирался давай ей шанс выжить. Мой хвост ударил ей по ногам, от чего прыжок демонессы прервался ещё не начавшись.

   Кровь из ран на спине демоницы уже заливала ковёр, лежащий на полу.

   Навалившись сверху, я начал бить её и плосовать когтями, сдабривая свои действия ударами хвоста по голове. Через несколько минут моя гостья лежала на полу без сознания, истекая кровью.

   Внезапно, дверь номера слетала с петель и в комнату ввалились Карр, Риик и Зарг.

   -Что здесь произошло? - спроисл Карр, осматривая комнату.

   -Сглупил, - коротко ответил я.

   -Неплохо развлёкся, - прокомментировал Зарг.

   Риик, внимательно посмотрев на меня, вдруг произнёс:

   -Вырви её сердце и съешь. Хоть восстановишься. А я пока поговорю с хозяином этой забегаловки на тему произошедшего. Раньше Набух не позволял суккубам такого беспредела.

   Последовав совету мага, я взял кинжал и вскрыл грудную клетку демонессы, от чего та вскрикнула, и обмякла, так и не придя в сознание. Её сердце, бывшее явно больше человеческого, даже в обычном зрении испускало алое свечение, выходящее за пределы тканей в виде всполохов, похожих на танец огня в костре.

   Схватив его рукой, я ощутил волну энергии, перетекающей ко мне. Впрочем, просто наслаждаться поступающей энергией мне не улыбалось. Маг не просто так посоветовал съесть сердце. Вырвав его из груди моей гостьи, я вгрызся в него, ощущая странные вещи - мой резерв восстановился почти сразу. Кроме того, рана на шее начала затягиваться. Слабость исчезла, а чешуя на мне начала меняться, равно как и сама демоническая ипостась.

   Полностью поглотив сердце демонессы, я стал прислушиваться к изменениям в себе. Мой резерв несколько увеличился. Не слишком сильно, но весомо - примерно на одну десятую. С учётом отсутствия тренировок это был весомый прирост. Тело моё так же претерпело изменения. Чешуя, покрывающая его, стала явно толще. Само тело изменилось в сторону увеличения массивности. Все эти изменения были минимальны, но заметны.

   -Вот теперь ты больше смахиваешь на нормального демона, хмыкнул вернувшийся Риик.

   Посмотрев на него я вздохнул. Столько же всего мне ещё предстоит узнать.

   -С развитием, все демоны либо достигают своего потока, что зависит от их родословной, либо развиваются бесконечно долго... Если их не убивают. Чем ты старше и сильнее, тем больше внешних изменений твоей демонической формы, - произнёс маг. Глядя на меня, -Не удивляйся моей помощи, - добавил он, - В этом мире тяжело одному. А мне нужны союзники. Надеюсь, в будущем, ты оценишь мою помощь.

   -Поверь, - ответил я, - Оценю. Сейчас мне нечем отплатить за неё, но когда будет возможность - положись на меня.

   Усмехнувшись, парень подал мне руку:

   -Значит, я в тебе не ошибся.

   Осторожно пожав его руку, поскольку не менял своей формы, я ответил:

   -Спасибо, какие бы не двигали тобой мотивы.


   Спустя час, когда я привёл себя в порядок, меня переселили в другой номер. В качестве компенсации, хозяин заведения привёл мне двух человеческих рабынь, предназначенных для удовольствий.

   -Если вы причините им вред или убьёте в процессе отдыха, - произнёс демон, - Никто не будет иметь к вам претензий. Это моя компенсация за произошедшее.

   Говоря это, Набух косился на Лорна, демонстративно державшего руку на мече, и Риика, перекидывавшего из ладони в ладонь шаровую молнию бледно алого цвета - одно из весьма опасных плетений здешних школ магии.

   'Интересно, а что ни потребовали себе в качестве оплаты за беспокойство? - подумалось мне, - Видимо, не только рабынь!'

   Когда они ушли, я посмотрел на двух девушек, сидевших на краю большой кровати, про которую у меня дома сказали бы одним словом - траходром. Впрочем, в этом мире, где большинство предпочитало спать в демонической форме, отличавшейся весьма солидным размером, подобные лежбища являлись скорее небольшими тахтами, чем роскошью.

   Девушки сидели молча, уставившись в пол. Одна была русоволосой. Её возраст явно не превышал двадцати лет. Вторая - брюнетка. Значительно моложе первой, но уже, судя по формам, давно созревшая для постельных утех.

   Несколько минут я смотрел на них, обдумывая ситуацию. С одной стороны, мне жутко хотелось секса. Поглощённое сердце вызвало жуткую волну желания, которая, откровенно говоря, сводила с ума. С другой стороны, воспитание, данное мне ещё в период человеческой жизни, сопротивлялось насилию над ними.

   Впрочем, посмотрев на свою руку, покрытую чешуёй, я хмыкнул. Пора привыкать к новому миру. Вряд ли я смогу в ближайшие годы вернуться домой. Да и глупо бежать от своей новой сути. Как пел тот бард?


   Стань таким, возьми свое

   Или умри


   Вот и не будем выделяться. Решив для себя небольшую дилемму, я принял человеческий облик и свернул иллюзию одежды, создаваемую артефактом. Девушки, заметившие это, несколько расслабились, но поз не поменяли.

   -Мне специально полудохлых подсунули? Видимо, ваш хозяин меня не уважает... Придётся с ним поговорить.

   Рабыни вздрогнули и посмотрели на меня. Поняв, что мне от них надо. Они начали раздеваться.

   -Вот так-то лучше, - хмыкнул я.



   Ночью мне стало ясно что имел в виду Набух, говоря о вреде или смерти. Во время секса я разошёлся. Первую девушку я отпустил не причинив ей вреда, от чего та была несказанно рада, а вот второй не повезло. Уже подходя к очередному пику, я вдруг перекинулся. Забыв про хрупкость человеческого тела и то, что так делать, если уж честно, нельзя, я продолжил. Тут стоит заметить, что размеры моей демонической формы и раньше были внушительными. Во всех смыслах. А уж после поглощения сердца, несмотря на небольшие изменения... В общем, рабыне хватило. Когда я снова стал осознавать что делаю, девушка уже даже не кричала. Кровь из её промежности всё так же текла, а сама она ещё дышала, но лежала без сознания. Впрочем, туман в моей голове ещё не развеялся. Мне хотелось ещё. Даже не перекидываясь в человека, я сбросил безвольное тело второй рабыни с кровати и, схватив первую, завалил её на живот и приступил к продолжению активного отдыха уже в другой позе. Ощущения от секса в демонической форме были в разу насыщеннее и ярче, чем в человеческой, что сводило с ума и будоражило...



   Утром, выйдя из номера, я встретил Риика, спускавшегося по лестнице с довольной улыбкой.

   -Судя по звукам, ты неплохо развлёкся, - ухмыльнулся он, - Мне до вас, демонов, далеко.

   -Это как глянуть, - ответил я ему в тон.

   Ночью, где-то на грани восприятия, я слышал и другие женские крики, прерываемые его голосом. Похоже, что маг, как и большинство местных жителей, не отличался пиетом к рабам. Что ж, оно и к лучшему. Мне не придётся оправдываться за два женских трупа. Особых угрызений совести я не испытывал. Как ни парадоксально, но в моём сознании не было даже тени чувства вины. Наоборот - где-то на задворках разумной части моего Я плескалось некое удовлетворение.

   Вспомнив ощущение от прошедшей ночи, я не смог сдержать довольную усмешку. Впрочем, дела быстро выбили из головы все мысли эротического содержания - тяжело вспоминать секс, глядя на клыкастую физиономию демона, на две головы возвышающегося над моей персоной.

   Как выяснилось, Лорн нанял в городе двух местных, желая восполнить потери среди бойцов, возникшие после столкновения с бесами. Одним из них был руах - чистокровный демон из слоя Преисподней. Тамошние твари отличались большими размерами и колоссальной физической силой. Из недостатков были небольшая скорость, не на много превосходящая человеческую, и полное отсутствие у низших и младших демонов любых магических способностей. Вторым новеньким была... Суккуба!

   Когда это выяснилось, я не смог удержаться от комментария:

   -Риик, а для каких именно обязанностей её наняли?

   -Зря ты так, - оглядевшись, ответил парень, - Найра, хоть и суккуба, но сильный боевой маг. Да и в ближнем бою с ней просто так не справишься. Это не та дура, что решила с тобой связаться. Та была довольно слабым демоном, хотя и относилась к среднему кругу...

   -К среднему кругу? Мне она сильной не показалась.

   -Ну, ты и сам не слабак, хоть и по иерархии находишься в младшем круге... нет. Та - просто была не готова к противостоянию. Плюс - ты прервал её в процессе поглощения. А в таком состоянии суккубы не могут применять магию или мыслить сколь-нибудь адекватно. С Найрой такой номер не пройдёт - она убивает врагов не выпивая силу и жизнь во время секса, а магией.

   -Интересная личность, - хмыкнул я.

   -Более чем, - ответил Риик, - Я смотрю, ты теперь стал больше в демонической форме проводить?

   -Да. Приятно, - ответил я, стараясь увести тему в другое русло.

   -Ага, - кивнул Риик с видом знатока, - Кстати, ты изменился... подрос и явно стал крепче... Не проверял свои насколько усилился?

   -Когда б я успел? - хмыкнул я в ответ, - Хотя в плане магии я явно стал сильнее. Остальное пока не ясно.

   -Думаю, в пути нам представится возможность это проверить.

   -С чего ты взял?

   -За нами наблюдали несколько полукровок, - ответил парень, Лорну я уже сказал, как и Карру. Они предупредят остальных.

   -А ты решил меня сам уведомить?

   -Почему нет? - улыбнулся маг.

   Либо я стал подозрительным, либо с ним не всё чисто. Хотя, он уже назвал причины своей помощи. Впрочем, возможно, во мне проснулась паранойя.

   -Ладно. Что можешь сказать о потенциальных нападающих?

   -Ничего особого, - ответил маг, - Я видел только двух наблюдателей. А кто за ними стоит - не ясно. Может, нападения и не будет. Мы, всё же, не самая лёгкая добыча.

   -Что ж, хочешь мира - готовься к войне, - ответил я, направляясь к нашей платформе.

   -Хорошее выражение, - произнёс Риик, следуя за мной, - Только не здесь - тут в любом случае будет война.

   -Я знаю. Иногда это напрягает... Хотя бой позволяет набраться опыта и сил.

   -главное, чтобы тебя не обломал кто-то более сильный, - серьёзно произнёс Риик.

   -Надеюсь, такого не случится.

   Дальше мы занимались делами молча. Каждый думал о своём. О чём размышлял маг, я не знаю. Мне же в голову лезли довольно странные мысли. Касались они той группы моих сородичей. Что погибли от когтей балгоров. Их смерть выглядела странной. Может быть, не зная местных реалий, я и ошибался, но вопросы появлялись довольно неприятные. Кому их задавать было непонятно. Не тем же демонам? Тогда я разделю судьбу своих сородичей. Значит, надо искать тех, кто такой же как я, но всё ещё жив и находится тут дольше меня. Но кто же это? И где искать? Действуя наобум, я ничего не добьюсь. Может быть, кто-то из нужных мне личностей ходит где-то рядом, но мы уже несколько раз разминулись, попросту не узнав друг друга. Такое вполне возможно.

   Плюнув на подобные размышления, я устроился в кресле на нашей с Рииком платформе. Мой черёд патрулировать местность вокруг размеренно движущегося каравана придёт ещё не скоро.

   -Чем будешь заниматься? - просил маг, устроившись в кресле напротив.

   -Хочу потренироваться в телекинезе, - ответил я, наблюдая за его реакцией.

   -Ты им владеешь? - удивился Риик.

   -Ну да, - удивился теперь уже я, - А что?

   -Просто, обычно, эта способность либо проявляется у тех, кто проживёт пару столетий сможет развить свой Дар и Волю до нужного уровня, либо является врождённой особенностью высших... Балгоров, например.

   -Ну, у меня он недавно... Несколько недель назад проявился.

   Внимательно на меня посмотрев маг задумался. Впрочем, я сейчас понимал его. При взгляде Риика, я заметил волны зуда, прошедшиеся по чешуе. Странное ощущение. Оно говорило, что меня сканируют. Похоже, что маг пытался сопоставить мой возраст, силу Дара и те способности, что имеются на данный момент. Будем надеяться, что он придёт к нужным мне выводам.


   Как ни опасался Риик, но обратный путь прошёл тихо. Никто не напал на караван, ни какие аномалии не встретились на нашем пути, даже периодических бурь, присущих этому Плану, не было. Если бы так было всегда, то такая работа могла считаться хорошей и вольготной...

   По прибытии на памятный двор, Лорн рассчитался с каждым из нас. Мне он предложил остаться в его группе, поскольку я в этом рейсе показал себя достаточно хорошо.

   -Только суккуб больше не пытайся трахнуть, - заржал Карр, стоявший рядом со столом Лорна, как раз отсчитывавшего мне камни.

   -Разве что когда они буду связаны. Да и зубы им надо выбить, и тогда можно и в рот пользовать, - в тон ему ответил я, - Говорят, у смертных в Срединном Плане, женщины сами любят так доставлять мужчинам удовольствие подобным образом.

   Карр, на чьём лице была ехидная ухмылка, вдруг прекратил смеяться, и серьёзно спросил:

   -И как? Действительно приятно?

   -Ну, если женщина всё делает добровольно и опытна в этом деле, то ещё как... А так - как нарвёшься... Лорн, -резко сменил я тему, я остаюсь в группе. На сколько не знаю. Но ещё пару-тройку рейсов с вами сделаю.

   -Хорошо, - ответил ошарашенный демон, - Слушай, а ты потом поведаешь на счёт таких развлечений?

   -Ну не прямо сейчас же, - хмыкнул я, - Позже... Кстати, а Риик остаётся?

   -Человек, с которым ты сдружился? Да. Но он уходит после следующего рейса...

   -Ладно. Моё место прежнее?

   -Да. Если хочешь, Зарг может заняться твоими тренировка.

   -Хорошо. Учту.

   Оставив задумчивых демонов, я спустился на первый этаж и направился во двор. Сейчас я был в демонической форме. За время путешествия, мне стало находиться в своём новом облике. Ощущения от силы собственного тела пьянили. Особенно, если сравнивать с сугубо человеческими возможностями.

   -Зарг, - окликнул я демона, наблюдавшего за тренировкой нескольких других охранников, - Лорн с Карром дали добро на то, чтобы ты занялся тренировками со мной.

   -Они так и сказали? - фыркнул демон, прищуриваясь.

   -Можешь пойти спросить.

   Покосившись на окна второго этажа, Зарг вздохнул и ответил:

   -Хорошо. Бери в арсенале учебный меч. Ты со своим младенческим опытом скорее порежешься во время тренировок, чем действительно чему-то научишься...

   Фыркнув в ответ, я направился по указанному адресу - похоже, что хотя бы владение мечом мне удастся несколько подтянуть.   

Глава 3.

   Постоянная работа в караванной охране оказалась своеобразной, но поучительной. Во всяком случае, я получил возможность тренироваться с другими демонами, получая опыт и знания не только в бою. Да и в магии я смог несколько расширить свои возможности. Во всяком случае, остатки магического дара, изменившегося на демонический, начали усиливаться. Да и мои возможности именно как демона тоже возросли.

   Тренировки с Заргом и Карром привели к тому, что я смог увеличить свою максимальную скорость движения. Да и в плане владения клинком несколько подрос. Во всяком случае, теперь я мог драться с ним на равных в течении длительного отрезка времени. И при этом я отчётливо понимал, что если бы не особенность демонов - абсолютная мышечная и психологическая память, то так и оставаться мне на уровне местного мальчика для битья.

   Всё это происходило не в течении недели или двух. В караванной охране я задержался на четыре месяца. За это время мне довелось побывать в семи рейсах. Из них два раза наш обоз стоял на грани смерти. Даже сейчас я не понимаю, как нам в те разы удалось уцелеть. Должно быть, удача и упёртость. Иных объяснений я не вижу.

   Первый такой случай произошёл на третьем моём рейсе. Наш караван двигался в направлении Шухрая, куда мы снова везли рабов и рабынь. Ни Лорн, ни Карр не смогли заметить приближение того, кто едва не лишил нас наших жизней и душ.

   Балгор. Эти демоны относятся к Высшему кругу с момента рождения, обладая чудовищным могуществом. И чем старше Балгор, тем хуже для тех, кого он желает убить. Они не имеют потолка своего развития, которое не останавливается ни на мгновение. С возрастом и обретением Силы, они увеличиваются в размерах, их чешуя становится крепче, а магия перестаёт воздействовать на них. Обладая естественной сопротивляемости к магическим воздействиям, пересекая планку в пять столетий, они практически полностью защищены от магов. Единственное что может причинить им вред - оружие, выкованное из металлов с глубоких слоёв Нижнего Плана.

   Нам повезло. Балгор, атаковавший нас, оказался молодым и слабым, если судить относительно его старших родичей. Ростом он был выше меня на две головы точно. Массивное тело и гигантские крылья. Не менее большие рога на голове, которых оказалось аж восемь. Чешуя демона переливалась на солнце, меняя свой цвет от багрового к чёрному.

   Когда до Шухрая оставалось несколько дней пути, в небе над караваном открылся портал из багровых энергий, откуда вылетел этот балгор. Он, сделав круг над нами. Пошёл в атаку, начав её с метания огненных шаров, состоявших из такой же энергии, что и мои. Разница была лишь в том, что я в тот момент мог создать лишь семь шариков размером со средний арбуз, после чего либо был ещё один и я падал без сил, либо рукопашная схватка. Этот же демон легко швырял огненные шары размером превышающие мои раза в три. Причём делал он это без остановки и признаков усталости ни я, ни остальные не замечали.

   Некоторое время маги удерживали большой щит, растянутый над караваном, однако, под ударами балгора он истощался, постепенно теряя свои свойства. В конечном счёте, все демоны, обладавшие крылья, взлетели в небо, покинув щит. Это был единственный шанс дойти до Шухрая. Тамошний Властелин собственноручно выдал купцу Мхагу, который и нанял нашу групп, разрешение на проход и торговлю. Такой документ, выполненный в качестве платиновой таблички с магической печатью Младшего Лорда, служит не только пропуском, но и гарантией безопасности. Впрочем, пока до нас доберутся стражи, балгор вполне может с нами расправиться и скрыться.

   Оказавшись в воздухе, без прикрытия общего щита, я стал уворачиваться от огненных шаров, метаемых противником. Из-за того, что в небо поднялось более десятка охранников, на каждого из нас приходилось не так уж и много атак. Впрочем, это не делало ситуацию лучше - подобраться к нему всё так же было проблематично. Однако, воспользовавшись тем, что основная масса охранников отвлекала балгора со стороны каравана, мы с Заргом пролетели по широкой дуге к нему за спину. Уверенный в своей безопасности, высший даже щитов не поставил, что стало его ошибкой - заклинания Зарга и мои огненные шары одновременно ударили ему в спину, заставив отвлечься от остальных. Нескольких мгновений хватило выжившим демонам для того, чтобы сократить дистанцию и вцепиться в балгора когтями. Мы с Заргом отставать не стали.

   Впрочем, вскоре сила высшего демона всё расставила по своим местам - большинство атаковавших пришельца оказались на земле с ранениями различной степени тяжести, а на высоте нескольких десятком метров остались лишь трое против него - я, Зарг и Карр.

   В диалог балгор вступать так и не собрался, однако свои усилия сосредоточил на мне. Видимо, посчитал меня самым опасным противником. В чём-то, он был прав - я единственный обладал той же способностью, что и он. Другое дело, что сила и навыки у меня находились на уровне плинтуса подвального пола.

   Когда высший сцепился со мной, Карр и Зарг попытались ударить ему с боков, что привело к тому, что один получил серьёзные ожоги и улетел под защиту магов, уже прекративших безуспешные попытки справиться с пришлым демоном, а второй безвольной тушей свалился на поверхность пустыни.

   'Где Лорн? - мелькнула паническая мысль, - Он сильнейший из нас и тоже имеет клыья!'

   Мелькнула и пропала. Балгор, несмотря на свою молодость, был крупнее, сильнее и быстрее меня. Даже не вступая в тесный контакт, он полосовал меня когтями и наносил удары крыльями, на сгибах которых имелись довольно массивные когти.

   Осознание собственного бессилия перед этим демоном вызвало ярость. Она затопила моё сознание и во мне что-то переломилось. Какая-то часть моего Я умерла, сгорев в пламени ненависти и ярости. Однако, появилась другая, злая, хищная, жаждущая крови и смертей. Ярость, мгновенно усилившая, вдруг заполнила меня всего. Одновременно с этим, мой резерв, вдруг, стал заполняться с бешеной скоростью. Вместе с тем, что-то происходило и с телом - оно явно увеличилось, а вокруг моих когтей заплясали всполохи алого пламени.

   Уже е воспринимая ничего, я метнулся к балгору, прекратившему атаковать меня и с удивлением рассматривавшего. Эта его заминка и стоила ему жизни. Когти, раннее едва царапавшие его массивную чешую, вдруг вспороли её, словно раскалённый нож масло. Затем я начал буквально рвать его, даже не понимая что делаю. Удивлённый и шокированный резким изменением обстановки, он ещё пытался сопротивляться, однако, долго этого сделать не смог - в какой-то момент я почувствовал присутствие Лорна. Судя по исходящим от него эмоциям, тот был ранен. Впрочем, демону это не помешало нанести один единственный удар, который снёс голову высшего. Уже втроём мы упали на песок, после чего сознание покинуло меня.


   Пришёл в себя я от того, что от моих губ по всему телу распространялась энергия. При этом что-то солёное, с металлическим привкусом попало в рот. Вызвав острое желание получить ещё этой живительно влаги. Открыв глаза, я увидел Мхага. Купец держал над моим лицом кусок какой-то плоти.

   -Ешь, - коротко распорядился он.

   Не став спорить, тем более, что от непонятного источника крови несло Силой, я вцепился клыками в предложенный кусок. Почти сразу по телу разлилась волна энергии и начались уже знакомые изменения.

   'Чьё-то сердце! - мгновенно определил я, - Похоже, что с балгором всё же разделались!'

   Среди демонов было два правила. Первое требовало всегда подбирать своих раненых и оказывать им помощь. Это было вызвано тем простым фактом, что в этом воинственном крае все рано или поздно оказывались в такой ситуации. У демонов не возникало желания служить тем, кто слабее и тем кто бросит их на поле боя, где рано или поздно до них доберутся либо местные твари, либо другие демоны. Вторым правилом, вытекавшим из первого, был запрет на добивание собственных раненых и поглощение их сердец. И, хотя, были реальны случаи, когда умирающих демонов добивали, поскольку помочь им возможности не было, равно как и тащить за собой, однако сердца, какими бы сильными они ни были, никто не трогал.

   Когда изменения закончились, я встал и огляделся. Караван представлял собой жалкое зрелище - один из скаргов был мёртв - его бок оказался разворочен, и внутренности лежали на песке вокруг него, среди барханов, образовавшихся при движениях конечностей - видимо, существо долго умирало и в конвульсиях билось.

   'Похоже, что во время нашего небесного боя, пара-тройка огненных шариков всё же долетела до каравана и проломила щиты, - подумалось мне, - Хорошо ещё, что балгор не успел выпустить ещё больше своего огня по нам!'

   Недалеко от меня приходили в себя Зарг, Карр и Лорн. Других крылатых демонов я не видел. Вокруг сновали оставшиеся клены отряда, но все они были пешими.

   -А остальные где? Те, кто атаковал этого урода?

   -Выжили только вы четверо, - ответил купец, - Остальные погибли. Я разделил сердце балгора на четыре части и раздал вам. Иначе в охране вообще не было бы летунов.

   Это было печальной новостью. Впрочем, как посмотреть. Оглядев своё тело, я понял что этот бой не прошёл для меня бесследно. Если начать с изменений, то теперь я точно был гораздо выше и крупнее. Чешуя, покрывающая меня, стала заметно толще. Длинна когтей увеличилась. Расправив крылья, я увидел что их размах так же стал заметно больше. Мой резерв так же порос. Не скажу что так уж сильно, но на треть точно.

   'На базе проверю сколько теперь могу огня создавать, - подумалось мне, - Да и чем-то новым надо обзаводиться. Зарг, во время воздушного боя, получил огнём отнюдь не тем же способом, что балгор атаковал до этого - демон просто плюнул своим пламенем в атаковавшего!'

   Впрочем, кроме положительных изменений, были и отрицательные. Несмотря на все регенеративные возможности демонов и поглощённое сердце, на моём теле остались следы этого боя. В местах, где были раны, чешуя изменила свой цвет, став серой.

   Заметив мой взгляд, Мхаг произнёс:

   -Когти балгоров оставляют после себя шрамы, которые никогда потом не сходят. Можешь гордиться - не многие демоны могут похвастать такими вещами - выжить после схватки с подобным противником сложно...

   Как потом выяснилось, клетки с рабами, благо это были чистокровные люди, а не какие-нибудь экзотичные в этих краях существа, оказались раздавлены тушей упавшего скарга. Из всех, кто находился в металлических конструкциях, выжило всего трое. Их распределили между другими клетками.

   Сняв с убитого существа все вещи, караван продолжил путь. Добравшись до Шухрая, мы остановились там на целую неделю. За это время Лорн набрал новых бойцов, а мы с Заргом тренировались. У этого демона, в отличие т Лорна или Карра, проявился Дар огня. Он теперь тоже мог швыряться огненными шарами, однако резерва этого демона хватало лишь на три небольших шарика, после чего он сваливался от истощения. Так же в нём проснулись способности к телекинезу. Карр, который подобного развития не получил, бесился, но ничего, естественно, сделать не мог.

   Обратный путь прошёл так же спокойно.

   Оказавшись на базе, охранная группа принялась окончательно зализывать раны. Демоны тренировались, маги восполняли потраченные артефакты, использованные для постановки того самого гигантского щита, и сами лечились - на одной из платформ того самого скарга было аж двое волшебников, получивших серьёзные раны при попадании огненного шара балгора.

   Без рейсов и каких-то важных дел мы просидели почти месяц. Всё это время я и Зарг, а так же Лорн, ставший периодически участвовать в наших занятиях, тренировались как могли. Тут выяснилось, что после получения четверти сердца балгора я теперь мог создать десяток огненных шаров и не упасть от истощения. Сколько всего я мог их создать, мне было не ясно - мой резерв восполнялся теперь достаточно быстро.

   В телекинезе возникли существенные подвижки. Теперь я мог поднять один тяжёлый предмет массой в сотню килограмм, либо четыре, но их общая масса так же не превышала центнера. У Зарга в этом плане дела были явно хуже, однако он не унывал, говоря, что всё придёт с опытом.

   Спустя месяц, после памятной бойни, мы вновь вышли в рейс, ведя охраняемый караван.

   Всё это время я не просто так ходил с караванами. В каждом походе мне удавалось составить кроки, для моих последующих передвижений. Сделать это удавалось не часто, поскольку большую часть времени я находился в полёте вокруг каравана. Однако, решение пришло быстро - вычитав скорость скаргов и время движения, я прикидывал расстояния. Создаваемые кроки, по моей задумке, должны были пригодиться позже, когда я создам собственный отряд. Впрочем, до этого еще далеко - у меня ещё долго не будет должной силы и богатства для подобных дел.

   Перед выходом в очередной рейс мы, по уже сложившейся традиции, купили рабынь. Не стоит пренебрегать общением с противоположным полом. У нас, демонов, с этим особая проблема. Смертные не просто так называют нас детьми порока. Потребность в женщине у нас гораздо выше, чем у людей. Эта расовая особенность обеспечивает выживание нашего вида в тех условиях, что существуют в Нижнем Плане, где смертность колоссальна. Да и не хотелось выходить в путь будучи неудовлетворёнными - большую часть времени члены группы были заняты тренировками, старательно повышая свои шансы на выживания в условиях пустыни, наполненной опасностями.

   Новый рейс, в сравнении с прошлым, оказался легкой прогулкой. В этот раз мы дважды сталкивались с грешниками. Оба раза, заметив их издали, Лорн отправлял сильнейших бойцов группы, каковыми после столкновения с балгором стали я, Зарг и Карр.

   Найдя двигающихся наперерез каравану грешников, мы, не приземляясь, атаковали их магией. Лично я предпочитал использовать свои возможности попеременно, чередуя плетения и пламя. Впрочем, магический резерв истощался достаточно быстро, поскольку после памятного преобразования существенно уменьшился, превратив меня в недомага, от чего приходилось довольствоваться огненными шарами и одним из недавно придуманных вариантов применения моей демонической силы - Потока Пламени. Эту идею я черпнул из схватки с балгором, когда тот буквально плюнул в напавшего демона огнем. Повторить этот прием у меня не выходило, однако, все же удалось создать аналог - поток демонического огня выходил из моих рук, расходясь конусом.

   Зарг, пользуясь своим Даром, метал по три Шара и прекращал атаки, Карр же и вовсе был ограничен магией.

   Когда с группами грешников расправлялись, мы возвращались к так и не остановившемуся каравану.

   Второй случай, при котором мы прошли по кромке, произошел уже в конце моей службы в группе, став причиной ухода. В тот день караван возвращался из рейса в Хухк. Этот город располагался почти на границе с Чистилищем, от чего риск нарваться на тамошних обитателей был велик как никогда.

   Двигался караван медленно. Скарги, доверху нагруженные сразу несколькими видами товаров, едва переставляли ноги. Лорн, видя это, шипел сквозь клыки. С такой скоростью, мы доберемся до базы не раньше, чем через месяц. Кляня жадность купца, демон рвал и метал. Счастье, что торгаш додумался взять большее количество припасов, вес которых скаргам скорости не прибавил.

   Через три дня после выхода из города, я стал замечать странности. Появилось ощущение чьего-то присутствия. При этом, гости испускали до боли знакомые тошнотворные энергии. Бесы!

   Осознав кто явился по наши души, я передернулся. Эти твари вызывали у меня ненависть и омерзение. Оглядевшись, я понял, что остальные члены группы тоже на взводе. Демоны заметили появление тварей.

   Когда вокруг каравана почва начала вздыбливаться, открывая проходы, мы уже были готовы к бою. Впрочем, такого количества атакующих, никто не ждал. Несколько сотен бесов, под предводительством чертей, шли на нас пятью группами. Увидев их численность, я едва не застонал. Несмотря на усиление меня, Лорна, Карра и Зарга, а так же найм не самых слабых демонов, способных летать, с такой численностью нам не справиться. Даже в разы более могущественный балгор погиб, столкнувшись с противником более слабым, но превосходящим числом. А в нашей ситуации были еще черти, равные нам по силе, либо превосходящие нас.

   Приготовив плетения, мы стали ждать действий магов. Те не подвели. Их удар по площадям, выглядящий волной ало-черного потока, круговой волной разошедшегося от каравана, создал множество прорех в атакующих группах, сократив их численность почти на треть. Сразу после этого черти ответили своей магией, испускающей тошнотворные эманации.

   Щит, создаваемый артефактами магов, выдержал, но существенно ослаб. Почти сразу мы с Заргом атаковали ближайшего к нам черта. Оба огненных шара достигли цели, от чего летящую над землей тварь попросту разорвало при детонации. Атакующие на нашем фланге замедлились, а один из чертей и вовсе неподвижно завис в воздухе, чем мы сразу же воспользовались, сократив число наиболее опасных противников еще на одного. На этом наши успехи закончились, а Госпожа Судьба окончательно развернулась к нам своей филейной частью.

   Окутавшись дополнительными щитами, черти ответили целым потоком плетений и заклинаний, отвлекая магов на усиление собственной защиты, тем самым давая возможность бесам подойти вплотную и вступить в рукопашную, избежав весомых потерь. Впрочем, это им удалось лишь частично. Многие бойцы охранной группы тоже владели магией. И, хотя столь массовых заклинаний и плетений никто из нас не мог применить, однако, проблем бесам мы создали не мало, старательно сокращая их численность.

   До оборонительного строя добралось не более трети бесов и только трое чертей. Остальные погибли еще на подступах. Впрочем, и тех, кто смог дойти до нас, хватало с головой. Пока пешие демоны дрались с бесами, поддерживаемые магами, Лорном и Карром, мы с Заргом сцепились с троицей чертей.

   С одним из них удалось справиться достаточно легко, заставив отвлечься на удары хвоста и пустив из руки пламя, мгновенно испепелившее его левую руку и крыло. Еще в воздухе добив падающую тварь, я получил рану в левую руку от второго черта, воспользовавшегося моей оплошностью и отвлекшегося от Зарга, который устраивал небесные пируэты сразу с двумя противниками.

   Начав поединок с новым противником, я пропустил появление нового участника боя. Четырехметровая крылатая тварь, чьи спина и хвост оказались покрыты массивными шипами. Внешне, пришелец соответствовал описанию дьявола. Алая чешуя, мощные крылья, на сгибах которых имелись длинные когти, и солидный костяной шип на конце хвоста. Глаза твари пылали зеленым огнем.

   К моменту его появления, почти все бесы, оставшиеся без прикрытия чертей, которых заняли мы с Заргом, оказались истреблены. Да и противник моего напарника тоже едва справлялся - хоть они и были равны по силе, демон оказался опытнее твари Чистилища.

   Появившийся дьявол серьезно изменил расстановку сил. Двумя ударами, к счастью лишь задевшими нас, он попросту расшвырял меня и Зарга, отправив на землю, а сам, вместе с оставшимися чертями атаковал группу Лорна. Пока мы пришли в себя и взлетели, от отряда уже осталась четвертая часть. Щит был уничтожен, а все скарги лежали мертвыми.

   Пока мы подлетели к месту схватки, обороняющимся удалось убить одного из чертей и ранить дьявола, что не особо повлияло на расстановку сил. Тварь из Чистилища практически не поддавалась воздействиям магов или ударам зачарованных клинков, от чего в ход пошли когти. Демоны старались действовать сообща, избрав тактику, при которой одни отвлекают внимание, а другие атакуют. После каждого такого нападения охранники старались разорвать дистанцию, не желая попасть под ответный удар, который гарантированно убивал. Трупы тех, кто не смог увернуться лежали вокруг дьявола, служа подтверждением смертельности этой твари.

   Подлетев к месту схватки, мы атаковали оставшегося черта, не ожидавшего этого. Он неподвижно висел недалеко от группы выживших магов, старательно поливая их заклинаниями, чем мешал разделаться с остатками бесов, так же вносивших свою лепту в эту резню.

   После того, как у магов оказались развязаны руки, они принялись добивать более слабого противника, а мы переключились на дьявола.

   Крылья твари уже были порваны во множестве мест, от чего пришелец не мог взлететь и воспользоваться всеми своими преимуществами. Зато мы своей мобильностью воспользовались сполна. Уже восстановивший свой пламенный резерв Зарг метнул четыре огненных шара, после чего отлетел в сторону - восстанавливаться. Я же предпочел начать кружить вокруг дьявола, стараясь попасть в его уродливую морду. Демоническое пламя, как выяснилось, прекрасно причиняло вред этому колоссу, не взирая на его иммунитет к обычной магии.

   Поняв, что я хочу ослепить дьявола, оставшиеся демоны начали действовать более нагло. Двое из них быстро расплатились за это своими жизнями, не успев увернуться от удара твари. Несмотря на множество ран, которые теперь затягивались не столь быстро, как это было в начале боя.

   В какой-то момент мне удалось попасть дьяволу в морду, от чего тот ослеп. Издавая дикий рев, тварь начала хаотично дергаться и скакать из стороны в сторону. Наткнувшись на труп одного из скаргов, дьявол упал на живот, растянувшись на раскаленном песке. Почти сразу, все выжившие бросились на него, быстро отступив и дав мне и Заргу задействовать наше пламя - хвост еще живого противника попросту смел первых трех напавших, превратив их тела в груды мяса и костей, отлетевших на несколько метров. Пока дьявол пытался встать ,размахивая когтистыми руками и хвостом, мы с Заргом атаковали его огненными шарами и Потоком Пламени, поражаясь живучести напавшего на нас противника.

   Вновь выбывший из схватки Зарг снова отлетел на безопасное расстояние, а я продолжил атаки.

   Уже когда мой резерв оказался почти пуст, а дальнейшее продолжение магических атак стало опасным даже для меня, я спикировал на спину еще шевелящегося противника. Прижав своим хвостов хвост дьявола, я стал рвать клыками и когтями шею твари, желая оторвать голову. В этом мне стали помогать оставшиеся в живых демоны, которых оказалось лишь пятеро. Впрочем, даже в своем нынешнем виде уже умирающий дьявол остался опасен, что продемонстрировал убил одного из нас. Вырвав правую руку у одного из бойцов, он полоснул того по грудной клетке, вскрыв ее своими когтями и выворотив внутренности. В следующее мгновение мне удалось добраться клыками до шейных позвонков и, вцепившись в них во всю силу своих челюстей, которые уже болели от напряжения, резко дернуться назад.

   Раздался противный хруст и туша дьявола обмякла, испустив протяжный вздох.

   Оторвавшись от шеи твари и выплюнув отвратительную на вкус кровь, я распорядился:

   -Быстро переворачиваем его! И вырвите сердца у чертей. Их было пятеро! По одному на каждого из нас! Сердце этой твари тоже разделим!

   Быстро распотрошив поверженных противников и поглотив их сердца, от чего по нашим телам прошла волна изменений, мы принялись искать раненых, складывать убитых и решать что делать дальше.

   Как выяснилось, из всей охранной группы выжило пятеро демонов-воинов да четверо магов. Из караванщиков уцелеть удалось лишь купцу и двум погонщикам. Все скарги погибли, а товар, что они везли, был испорчен.

   Распотрошив вещи противников и своих убитых, мы стали обладателями солидных средств. Причем в сумке дьявола было двадцать два камня душ, заполненные известной субстанцией, принадлежащей явно не смертным. Кроме того, у него имелся запас пустых камней. Разделив все между выжившими членами группы, мы приступили в менее приятной работе.

   Собрав в небольшую кучу все то, что удалось спасти, маги активировали артефакт телепортации, перенеся нас на базу отряда.



   Подсчёт потерь привёл к печальному выводу. Мхаг, в результате нападения дьявола и его свиты, получивший весомые убытки, был вынужден серьёзно сбавить обороты в своей торговле. На ближайший месяц он собирался залечь на дно, желая приобрести новых скаргов, нанять бойцов и магов.

   Всё это время мы сидели на базе, периодически покупая рабынь. Из-за изменений в анатомии демонического тела, я был вынужден довольствоваться сексом в человеческой форме, старательно контролируя себя, поскольку мне не улыбалось вместо секса заниматься вскрытием девушек и получать на простыни фонтаны крови. Впрочем, привычка контролировать себя во время секса, позволила мне увеличить свой самоконтроль, что дал возможность расслабляться и получать удовольствие даже таким образом.

   Кстати говоря, я уже несколько месяцев как окончательно перестал воспринимать себя человеком. Теперь, демоническое тело было для меня более удобным и привычным, от чего большую часть времени я проводил именно в этой своей ипостаси.

   Спустя месяц после бойни, я принял решение уйти. К этому времени Зарг, принявший на себя командование группой, что было вызвано смертью Лорна и Карра, смог набрать вполне приличных бойцов и магов, чему способствовал уровень уже имевшихся демонов, серьёзно усилившихся после употребления сердец чертей и дьявола.

   Поняв, что здесь мне больше делать нечего, я принялся обдумывать свою дальнейшую судьбу. Мне уже давно следовало получить метку круга, говорящую окружающим о моём положении в местной иерархии. Без этой метки с моей силой считались, но особых прав я не имел. И если в первые месяцы, когда я ещё был слаб, это особой роли не играло, поскольку ко мне, в любом случае, относились характерно, то теперь следовало позаботиться о собственном статусе.

   Задавшись этим вопросом, я начал расспрашивать выживших после памятной бойни демонов. Как оказалось, для получения метки требовалось сделать вполне элементарную вещь - отправиться в составе крупного войска на любую из границ Плана и там, в боях, доказать своё право на метку более сильным демонам.

   Такие походы редкостью не были, поскольку победители тех боёв получали весьма весомые трофеи в виде возможности поглотить сердца сильных чертей или, если демон изначально был более чем силён, то и дьяволов, либо в виде богатства, поскольку многие черти обладали внушительным арсеналом артефактов, продажа которых приносила неплохие средства в кошель победителей.

   Впрочем, риск расстаться с жизнью и душой, во время подобного мероприятия, был велик, от чего отправиться на границы мало кто рисковал. Из-за этого, владельца метки местной иерархии уважали, считая по статусу выше того, кто имел такую же силу, но вот меткой не обзавёлся. У демонов это считалось показателем не только силы, но и смелости и живучести и говорило о том, что даже более сильный демон рискует получить проблемы, связавшись с более опытным противником, прошедшим серьёзные пограничные бои.

   Без такой метки демонов не брали в дружины местных Лордов и крупные охранные отряды. Узнав это, я едва сдержал мат. Оказывается, когда я пытался найти себе работу в самом начале своего пути в Нижнем Плане, именно из-за отсутствия метки серьёзные личности не испытывали желания иметь со мной дела.

   Прикинув все за и против, я решился. Сейчас, когда я не столь слаб и неопытен, как это было в начале моего пути, шанс выжить в пограничном бою у меня гораздо выше. Да и метка у меня будет отнюдь не какого-нибудь слабака из низшего круга. Прикидывая свои возможности, я надеялся на средний круг.



   Узнав, где в городе находится пункт найма воинов для походов в приграничные районы, я распрощался с Заргом.

   -Если захочешь вернуться, - хмыкнув, ответил он после известия о моём уходе, - Буду рад тебя видеть. Мне пригодятся сильные бойцы. А если ты выживешь в этом походе, то станешь ещё могущественнее.

   Покидал базу я спокойно и без проводом. У демонов такие вещи вообще не приняты. Никто не жалел о моём уходе и никто не радовался. Для здешних обитателей всё было просто - ты принял решение, ты за него и ответишь. Впрочем, прощаться и говорить спасибо, тут тоже было не модно и считалось слабостью.

   Весь путь от базы до пункта найма я прошёл в демоническом облике, от чего большинство окружающих демонов, значительно мне уступавших с силе и росте, предпочитало уступить дорогу. Более могущественные демоны, глядя ан серы и алые полосы, оставленные на моей шкуре когтями балгора и дьявола, тоже не всегда продолжали свой путь. Некоторые из них, предпочитали не связываться с тем, кто смог выжить после столкновения с такими существами.

   На пункте найма меня встретил... балгор. Окружённый четвёркой абадонов, крылатых демонов, так же как и балгоры рождавшихся изначально могущественными, он заставил меня задуматься о вероятности выживания в грядущем походе. Однако, уже войди в пункт найма, выйти из него ни с чем, значило уронить свой престиж в Нижнем Плане. Слухи о чёрном демоне, покрытом следами столкновений с балгором и дьяволом, струсившим в этом месте, мгновенно станут достоянием демонической общественности и мне уже никогда не занять здесь достойного места.

   -Здесь записывают в пограничные походы? - спросил я, желая начать разговор.

   -Здесь, - кивнул балгор, внимательно меня изучая, - Смотрю, опыта у тебя хватает. Как моего собрата грохнул?

   -Он был молод и слаб. Опыта у него не было. Потому и удалось его убить.

   -Хм... Допустим. А Дьявол? - спросил демон, продолжая меня изучать.

   -Мы его толпой завалили, - не стал я кривить душой, - Правда, он был не один, а с пятью чертями и несколькими сотнями бесов, но нам тогда удалось вырезать большую их часть ещё до столкновения - маги постарались. А потом уже резня пошла. Я дьяволом справились скоординировав действия и задавив массой.

   -Сколько вас было в отряде?

   -Семьдесят демонов и двадцать магов.

   -А выжило? Пять воинов и шесть магов.

   -Не врёшь, - довольно кивнул балгор, - Это хорошо. Ты принят в войска. Пойдёшь под рукой Кнеха, - показал он на абадона, стоящего справа, - Он отведёт тебя в казармы.

   -Как мне тебя звать?

   -Варнх, - назвался балгор, - Я владетель Бриима.      

Глава 4.

   Служба в войске балгора началась так же буднично, как и в охранном отряде покойного Лорна. Утром - завтрак в местной столовой, что располагалась недалеко от казармы. К слову сказать, казарма оказалась несколько просторнее, чем у караванщиков. Видимо, балгор, тем самым, показывал что имеет большие возможности, чем какой-то купец.

   Впрочем, основной моей заботой вновь были тренировки. Здесь мне было куда проще развиваться, ведь с Заргом я уже давно сравнялся в силе, а вопрос владения клинком - дело опыта.

   В войско к высшему приходили достаточно сильные демоны. Кто-то из них был слабее, меня, кто-то сильнее, кто-то таким же. Однако, надо заметить, здесь не было ни одного бескрылого. Все обитатели казарм, каждое утро выходящие на плац тренироваться с клинком, обладали довольно развитыми крыльями.

   Помимо возможности отточить свои навыки во владении мечом, балгор и абадоны установили щиты из материала, поглощающего магию. Так что теперь, помимо танцев с клинком, я мог и в магии тренироваться. Это было как нельзя кстати, поскольку давало серьёзные преимущества в будущем. Это на ранних этапах, когда нет ни силы, ни опыта, лучше уделять время чему-то одному. Однако, если суметь выжить в это несладкое время, то дивиденды окажутся весьма весомыми.

   Тренировались мы как на камнях плаца, так и в небе над ним. Так продолжалось почти три недели. За это время я успел узнать и начать оттачивать несколько новых приёмов в магии и владении клинком, хотя в совершенстве ими овладеть не успел, что и не удивительно - за такой коротки промежуток времени это не реально для любой расы.

   В конце третьей недели, когда все три казармы оказались забиты бойцами и магами, Варнх дал команду выдвигаться.

   Выход прошёл буднично и как-то незаметно ля города - мы попросту построились в походный порядок вокруг каравана с припасами, состоявшего из трёх скаргов, и направились к воротам города, где нас пропустили без проволочек...



   Во время марша никто не рисковал нападать на четыре с лишним сотни не самых слабых демонов, ведомых пятью высшими. Впрочем, случись обратное, все скорее удивились бы. До границ этого слоя было далеко, а те шайки бандитов или грешников, что обретаются в пустынных районах между городами и их манорами, ну никак не могли представлять нашей небольшой армии какой бы то ни было угрозы - скорее лёгкую разминку.

   За время, прошедшее после бойни, учинённой дьяволом каравану, в котором я находился, мне удалось освоиться с новыми возможностями, от чего уверенность в высоких шансах на выживание и победу в грядущей компании у меня была отнюдь не иллюзорна. И, пускай, до высших мне ещё одень далеко, однако и нынешних сил вполне хватит для того, чтобы на равных драться с чертями, даже если их будет несколько.

   Подобный настрой был во всём отряде.

   К слову о нашем формировании. Нас разделили на четыре сотни, каждой из которых командовал один абадон. Моим командиром был Кнех. Он же занимался нашей подготовкой в период, когда мы сидели в казармах. За это время я смог узнать о нём не так уж и много. Достоверным было лишь то, что его возраст давно перевалил за отметку в тысячу лет, о чём свидетельствовали и его размеры, и аура и магический источник, переливавшийся как алым огнём демонической силы, так и Тьмой.

   Свой истинный характер этот демон нам не показывал, однако, один раз он всё же проявился, когда Кнеху в руки попал пленник. Откуда Варнху удалось раздобыть чёрта, было большой загадкой, однако, наш командир над этим не слишком раздумывал. Ещё на плацу, куда приволокли пленника, он устроил ему настоящий ад, если такое применимо к обитателю Нижнего Плана. К концу танца демона, черт был исполосован когтями. На его шкуре не осталось ни одного живого места. Впрочем, абадон прервал занятия и поволок уже изуродованную тварь в свою комнату, откуда ещё несколько дней раздавались дикие крики пытаемого.

   Этот эпизод стал для меня очередным напоминанием, о том, что я нахожусь не среди людей. Здесь и сейчас все мы подчиняемся балгору и его слугам, однако, которые строжайшим образом следили за соблюдением порядка. Однако, это вовсе не значит, что по возвращению в город, все эти демоны будут со мной такими же приветливыми и спокойными в общении. Даже сейчас нет-нет, да и мелькали в рядах нашего воинства недовольные взгляды, наполненные ненавистью и злостью, то тут, то там раздавалось недовольное порыкивание или открытые тумаки. На эти мелочи абадона и балгор внимания не обращали, однако, для меня, это был повод задуматься. В последнее время я излишне расслабился, забыв где нахожусь...

   До границы слоя мы добрались через пять недель. За это время наша небольшая армия успела зайти в несколько городов, в каждом из которых численность войска увеличивалась на сотню. Каждую новую группу вёл очередной абадон. В составе каждой такой группы имелся скарг, нагруженный припасами. В конечном итоге, к тому моменту, когда мы прибыли на границу слоя, нас было более семи сотен. И это не считая абадонов и нашего предводителя - Варнха.

   Построив демонов, нах командир, Кнех, начал давать инструктаж:

   -Сейчас мы пересечём границу, - начал он, - С этого момента быть в максимальной готовности. Чистильщики патрулируют свои приграничные районы, так что добрая встреча нам обеспечена в любом случае. Тем, кто владеет магией - рекомендую натянуть щиты. Остальным - использовать амулеты и артефакты.

   Последовав его совету, я натянул на себя сразу три щита, мгновенно опустошив магический резерв и оставшись с демонической силой. Впрочем, особого огорчения я не испытывал, поскольку энергии быстро восстанавливались. Здесь, в приграничном районе, помимо собственного источника, этому способствовали ещё разлитые в пространстве эманации Тьмы. Демоны вокруг меня так же спешно строили защиты. Тут-то и выяснилось, что большинство бойцов, в той или иной мере, владело магией.

   Удостоверившись что все готовы, абадон подал сигнал балгору, ждавшему завершения приготовлений. После этого последовало новое построение - уже в боевой порядок. Теперь скарги с припасами шли в центре нашей миниатюрной армии, прикрываемые артефактами и сразу двумя абадонами и самим Варнхом.

   Спустя несколько минут после завершения всех передвижений, перед нами уже раскручивалась воронка гигантского портала, откуда веяло всё той же тошнотворной энергией.

   НЕ особенно торопясь, наше войско постепенно входило в образовавшийся проход. Первыми вошли два абадона и самые сильные бойцы их сотен, вслед за ними двинулись остальные воины. За каких-то десять минут мы перешли границу.

   Чистилище встретило нас чёрной землёй и гнилостным запахом. Воняло серой и чем-то похожим на сточную канаву. Скривившись, я предпочёл уменьшить возможности своего обоняния, чему не так давно научился. Сразу стало легче. Впрочем, большинство моих собратьев этого не умели и страдальчески кривились.

   Когда воронка портала захлопнулась, мы уже успели пройти несколько километров. Зачем балгор продержал его столь долго мне было непонятно. Строить же догадки при столь скудном количестве информации я не решился. Тем более, что образ мышления у таких существ разительно отличался от понятного мне.



   Первые несколько часов наша армия двигалась без столкновений с местными. Однако, когда на горизонте показались стены какого-то местного поселения, нас всё же атаковали. Уже привычные мне бесы при поддержке чертей. Впрочем, в этот раз их было много. Не меньше восьми сотен. И, хотя, эти твари были в разы слабее, их численность всё же вызывала опасения. Да и черти явно были не новичками.

   Ещё издали заметив противника, войско перестроилось из атакующего порядка в оборонительный. Абадоны расположились в центре своих сотен, а Варнх остался с группой магов возле скаргов, служа нашим последним резервом.

   Схватка началась на правом фланге. Именно туда раньше всех успело одно из подразделений бесов. Впрочем, особого толка в их атаке не было. Если смотреть правде в лицо, то даже без абадонов и балгора у нас были весьма неплохие шансы с ними разделаться. Если, конечно, на горизонте не появится пара-тройка дьяволов. С ними нам будет весьма сложно справиться даже при нынешней численности и силе участников похода.

   Атака первого отряда бесов захлебнулась ещё на подходе. Сотня, стоящая на этом фланге, попросту применила весь доступный магический арсенал. Учитывая численность владеющих магией, а соотношение таковых здесь было, примерно, девять одарённых из десяти бойцов, урон, который удалось нанести противнику, оказался кошмарен. Три четверти атакующих остались лежать на чёрной рыхлой земле этого слоя. Оставшиеся бесы вступили-таки в рукопашную, но шансов справиться у них не было. Точно так же произошло и на прочих направлениях - везде мы атаковали магией. После чего встречали противника мечами.

   Среди демонов начали раздаваться крики о лёгкости похода, тупости бесов и чертей и трусости тех, кто не присоединился к нашей армии. Впрочем, абадоны быстро пресекли эти выходки. И было от чего - к нам летело больше сотни чертей. Вслед за ними грузно плыли в местном небе, цвет которого был мутно серым, дьяволы.

   Помня прошлую свою схватку с одним из них, я приготовился взлететь, однако, абадоны приказали использовать магию против чертей и не мешать им разбираться с дьяволами.

   Прикинув соотношение сил и посчитав количество атакующих дьяволов, я вздохнул. На нашей стороне семь абадонов, а вот дьяволов оказалось десять. Уверенность наших командиров, конечно, серьёзно всех успокоила, однако нервозность осталась. Если любая из этих тварей доберётся до основной массы, то при такой плотности строя нам конец. Одного взмаха его громадной руки хватит для того, чтобы пяток-другой демонов превратился в груду мяса и костей. А двигались эти твари быстро. Даже удивительно, что при такой массе, они обладали подобной скоростью и не получали травм и увечий при излишне резких движениях.

   Как только до столкновения армий осталось порядка ста метров, абадоны взлетели в грязно серое небо, атакуя дьяволов, а остальные демоны начали метать плетения и заклинания в чертей. Тут случилось то, чего я так опасался - один из дьяволов не стал устраивать небесные танцы с нашими высшими, а полетел к нам. Более того, он летел именно в ту часть строя, где был я!

   Прикинув все за и против, я подпрыгнул, использовав как всю силы имеющихся мышц, так и хвост, послуживший аналогом пружины, и . распрямив крылья, постарался с максимальной скоростью полететь ему на встречу. У меня был только один шанс справиться с ним - ослепить. Причём сделать это нужно с первой попытки, поскольку потом он уже не даст мне второй возможности.

   Ещё на подлёте я стал метать в него заклинания, старательно опустошая свой резерв. Однако, когда между нами оставалось все несколько взмахов крыла, резко выпустил Поток Пламени, целя в уродливую морду дьявола. Сработало!

   Чувствовавший себя безнаказанным из-за неспособности моих плетений причинить ему вред, он даже не пытался увернуться от любых других атак. Усыпив обычной магией его бдительность, мне удалось подлететь достаточно быстро для настоящего удара. И он удался!

   Ослепший дьявол, получивший, ко всему прочему, ожоги рук и крыльев, камнем упал на рыхлый грунт, успев своей тушей создать неслабую по глубине борозду. Пользуясь тем, что бесы был заняты магическим боем с остальными демонами, я спикировал на него сверху, на ходу добивая огненными шарами и вторым Потоком Пламени. От моих атак, мышцы на спине, руках и хвосте у этой твари попросту выгорали. Добившись нужного эффекта, я окончательно приземлился и, перевернув тушу дьявола, вскрыл ему грудную клетку. Сейчас мне стоило воспользоваться прикрытием остальных демонов и поглотить его сердце. Потом оно уже потеряет свои свойства.

   Едва живая тварь даже не пыталась сопротивляться - не чем было это делать. Прогоревшие до костей конечности не слишком способствовали боевым возможностям любого демона. Вскрыв грудную клетку, я вырвал сердце дьявола и вцепился в него зубами, стараясь поглотить максимально быстро. Первые несколько секунд я буду беззащитен. Надеюсь, что никто не сможет воспользоваться моей слабостью - бесы схватились в магическом поединке с остальными демонами, а дьяволы заняты абадонами.

   Уже привычная волна преобразования с головой накрыла меня. Чувствуя, как изменяются кости, мышцы, чешуя, крылья и сухожилия, я испытывал невыносимую боль. Стиснув клыки, чтобы своим криком не привлечь ненужное внимание, я терпеливо ждал завершения процесса, затронувшего не только тело, но и внутренне содержание. Это я сразу понял, как только смог внутренним взглядом окинуть свой резерв и источник. Не скажу, что стал самым сильным демонов этого Плана, однако подрос солидно.

   Как только процесс изменения подошёл к концу, я вылетел из-за дымящейся туши дьявола, прикрывавшей меня от его сородичей и основной массы бесов. Картина, увиденная мною, заставила резко передумать лезть вперёд и вернуться в строй.

   Абадоны и не думали уступать дьяволам, откровенно расправляясь с ними. В небе оставалось уже не девять, а лишь трое этих тварей. Остальные бесформенными кучами лежали на здешней земле.

   Как только я приземлился на своё прежнее место, демоны вокруг меня расступились, оставляя мне большее пространство. В глазах некоторых я видел удивление.

   Впрочем. Вопросов не последовало - в нынешней обстановке было не до того. Остатки чертей уже улетали в направлении города, а последнему дьяволу абадоны, так и не понёсшие потерь, давать уйти не собирались. Окружив его, они по очереди метали молнии, состоящие из огня. Приглядевшись к этому процессу, я сделал себе зарубку в памяти о том, что надо будет разобраться и попытаться повторить такой приём.

   Оставшийся дьявол долго не продержался. Его убили ещё в воздухе. Почти сразу. Абадоны разлетелись к тушам убитых дьяволов, начав вырывать сердца. Нам же никто не предлагал. Впрочем, никто и не лез - высшие были в своём праве, как до них я.

   Мой командир, Кнех, увидев разделанную тушу одного из дьяволов, покосился на целый строй, но ничего делать не стал.

   Кстати, кроме сердца, у своего противника я забрал ещё и кошелёк. Ещё в полёте, мне удалось его проверить, что вызвало прилив хорошего настроения. Пять полных камней душ. По местным меркам, это не так уж и мало. Приличный дом в любом городе стоит четыре таких камня. С учётом остальных моих накоплений - в скором времени мне удастся обеспечить себе надёжную базу, куда можно будет возвращаться. Главное, чтобы никто другой не мог там бывать...



   Посёлок местных тварей встретил нас плетениями и заклинаниями, которые метали местные маги со стен и башен. Как оказалось, здесь тоже имелись люди и нелюди. Большинство из них были магами достаточно высокой категории. Похоже, что мы нападём не на какой-нибудь заштатный никому не нужный городишко, а на что-то весьма важное для местных властей. Иначе бы тут н было такого количества охраны.

   Штурм города начался довольно своеобразно. Маги войска начали продавливать стационарную защиту, что было довольно проблематично. Вряд ли местные жители не использовали для обеспечения собственной безопасности Источники. К тому же, войсковым магам старались помешать защитники города, старательно рушившие все каналы энергий, пытающиеся найти бреши в куполе. Некоторое время ничего не происходило, но затем абадоны начали метать свои огненные молнии и сгустки демонического пламени в щит. Почти сразу несколько щупов магов смогли проникнуть внутри и в защите стали появляться бреши. В ни мгновенно полетели заклинания и плетения остальных бойцов.

   Начавшаяся атака оказалась неожиданностью для защитников. Судя по всему, они искренне верили в надёжность щита. Что ж, сегодня я увидел очередное подтверждение извечной поговорки магов Рейса - идеальной защиты не бывает.

   Спустя ещё несколько минут, что-то произошло с основным каркасом щита. В него проник один из щупов наших магов, а затем тот попросту развалился. Почти сразу последовала команда атаковать.

   Тут-то и стало ясно что из себя представляет армия демонов в атаке. Справиться с этим ни один мир Срединного Плана не сможет в принципе, какими бы ни были его маги. Семь сотен демонов, большая часть которых могла летать, рванула к стенам, защитники которых метали заклинания и плетения в атакующих. Впрочем, попасть в демона сложно. Особенно, если он умеет летать, а заклятие мага не имеет самонаведения. Наш строй не был настолько плотным, чтобы пущенные наобум плетения могли попасть хоть в кого-то. В тех же случаях, когда здешним магам везло, вдруг выяснялось, что у демона имеется либо своя защита, либо артефакт, создающий надёжный щит.

   Навстречу нам в воздух поднялись черти, однако, их было значительно меньше. Основную массу местных разумных составляют бесы, не обладающие крыльями. Среди взлетающих защитников обнаружилось и несколько дьяволов, однако, абадоны весьма быстро с ними расправились, не дав уничтожить простых бойцов. Впрочем, по какой-то причине, наш командир особенно сильно и не старался отвлечь на себя местных высших. Похоже, что смерть одного из дьяволов, произошедшая во время первого боя, дала ему понять - не так уж и беззащитна его сотня.

   С защитниками стен мы расправились достаточно быстро. Чертей тут было не меньше пяти сотен, а дьяволов почти два десятка. Однако наша численность и сила абадонов сделали своё дело. Да и не могли здешние твари атаковать нас всей своей массой сразу. Из-за растянутости обороняющихся по стенам, нам удалось избежать столкновения с крупным отрядом, состоящим из сильных противников.

   Как только удалось захватить ворота, наземная часть войска вошла в город.

   Дальше была зачистка города. Нашей задачей было вырезать как можно больше местных жителей. При этом никто не запрещал присваивать их богатства себе. Впрочем, в процессе обыска был риск получить в спину что-то смертоносное от противника сумевшего подобраться незаметно. Из-за этого, большинство демонов предпочитали провести зачистку, а уже потом заниматься грабежом.

   Я же, в числе немногих, направился в центр города к дворцу местного правительства. Там как мне казалось, должна быть сокровищница и шанс вновь отведать сердце какого-нибудь сильного противника. Черти в этом плане мне уже не подходили. Прирост в силе дают лишь те, кто при жизни был значительно старше и могущественнее.

   Как оказалось, кроме абадонов и балгора, в центр направилось лишь четверо демонов. Варнх, увидев нас, усмехнулся и произнёс:

   -Не мельтешите под ногами. Если станете мешать - оторву голову на месте.

   Не верить его слову было тяжело. Впрочем, никто из нас и не собирался переть напролом, опережая высших. Впереди были такие противники, в прямом столкновении с которыми, у нас шансов на победу практически не было. Надеяться же на собственную хитрость или везение означало лишь одно - смерть.

   Оказавшись на центральной площади этого поселения, наша группа столкнулась с шестью дьяволами и каким-то странным высшим. Рост его демонической формы превышал шесть метров. Черная с алым переливом чешую и характерные эманации выдавали в нём обитателя Чистилища. Но...

   -Проклятье! - вырвалось у одного из моих спутников, - Местный владетель! Силён, урод!

   Прикинув расстановку сил, я принялся готовиться к серьёзной драке. Для этого я сразу подвёл в своём теле максимально большой сгусток огня в левую руку, желая приготовиться к созданию Потока Пламени, а в правую поместил сгусток меньшего размера - для огненного шара. Остальные демоны убрали мечи и выпустили когти. От клинков тут проку не будет - не то у нас оружие, чтобы причинить вред даже дьяволам, не то что местному Лорду.

   Все приготовления заняли считанные мгновения, после чего заминка сменилась жестким поединком. Несмотря на присутствие местного владетеля, первым объектом атаки стал не он, а один из дьяволов, которого балгор вывел из строя одним плевком своего Пламени. Впрочем, сразу после этого он переключился на Лорда.

   В это время абадоны начали драку дьяволами. Однако, несмотря на численный перевес, справиться не могли. Им мешали периодические атаки местного градоначальника, часто позволявшего себе отвлечься от Варнха на них.

   Видя такой расклад, я решился влезть в гущу этого сражения. Терять нам было абсолютно нечего - открыть портал обратно, без балгора и абадонов, никто не сможет. И если их убьют - нам в любом случае, придёт конец.

   Покружив некоторое время между дерущимися, я смог выявить самую подходящую для себя цель - один из дьяволов стоял достаточно далеко от местного Лорда. Он дрался с одним из абадонов. Рядом же лежали тела ещё двоих.

   'Похоже, что потери среди нас всё же есть!' - подумалось мне.

   Впрочем, сторонние мысли довольно быстро исчезли - им сейчас не время и не место.

   Подгадав момент, я метнул в выбранного дьявола огненный шар, а затем резко ушёл в сторону, уворачиваясь от сгустка непонятной смеси зелёного огня и Тьмы, который в меня кинул Лорд, заметивший вмешательство в ситуацию ещё одного противника. Однако, несмотря на его попытку избавиться от меня, моя атак всё же достигла цели трёхметровый дьявол мало что получил серьёзную травму, так ещё и отвлёкся от абадона, мгновенно воспользовавшегося ошибкой противника.

   Я же, продолжая передвигаться по площади хаотично, явно раздражал и нервировал местного Лорда. Он всё чаще и чаще отвлекался на меня, от чего Варнх уже несколько раз смог нанести ему довольно весомые ранения. Впрочем, пока ситуация продолжала сохраняться патовой. Я не могу атаковать ни одного из дьяволов, не подставившись под удар Лорда, а он не может целиком сосредоточиться на Варнхе, поскольку тогда очередной дьявол окажется убить более многочисленной свитой балгора.

   Такое положение сохранялось в течении нескольких минут, однако, затем в бой вмешались и остальные демоны, пришедшие сюда вместе с высшими. Причинить существенный вред они не могли, однако внимание Лорда от меня отвлекли, что позволило метнуть огненные шары сразу в двух дьяволов. Одному повезло - ему опалило лишь крыло, а вот второму досталось гораздо больше - мой снаряд из демонического огня, попал ровно в затылок, от чего огонь попросту охватил его голову, причиняя боль и ослепляя. Рёв раненого дьявола, прерванный ударом Кнеха, который с ним дрался, резанул по ушам. Однако, дальше началось именно то, чего, как мне кажется, опасался местный властелин. Оставшихся дьяволов добили достаточно быстро, пока я и Варнх отвлекали внимание Лорда. После этого весь наш отряд атаковал его.

   Возможно, будь здесь на одного дьявола больше или нас несколько меньше, он бы справился. Однако, всё сложилось именно так, как сложилось. Скоординировав действия, мы начали свои атаки. Я и абадоны, били огнём, стараясь попасть в глаза. Регенерация этой твари была чудовищной, хотя её скорость постепенно падала. Впрочем, для смертельного удара хватило бы и мгновения ослепления. Этого самого мгновения Лорд нам давать не собирался.

   Порядком ослабевший и уже не такой быстрый. Как это было в начале боя, он продолжал сопротивляться. Мы едва успевали уворачиваться от его атак. Впрочем, наш противник не мог уйти с траектории полёта всех огненных шаров и молний, что мы отправляли в его тушу. Тут его размеры играли явно против обитателя Чистилища.

   В какой-то момент, балгору удалось поднырнуть по руку лорда и нанести удар в район подмышки этого колосса. Причём он было не просто физическим - уже почти коснувшись тела противника, кулак Варнза окутался демоническим пламенем, а потом пальцы выпрямились, выпустив при этом длинные когти. Почти сразу же, тварь издала дикий рёв, а балгор отлетел от неё на несколько метров, уворачиваясь от удара локтём, на котором имелся тридцатисантиметровый шип. Постояв несколько минут, Лорд рухнул на камни площади. Почти сразу же, балгор спикировал на его спину и начал что-то делать. Приглядевшись к его манипуляциям, я усмехнулся. Демон изымал душу у ещё живого врага. Как оказалось, удар лишь парализовал Лорда, сохранив жизнь. Похоже, что именно этого и добивался наш вожак.

   Как только душа местного властелина оказалась в камне душ, который был больше моих раза в четыре, балгор посмотрел на нас и произнёс:

   -По возвращении, мы с тобой поговорим отдельно! Ты меня заинтересовал... Кстати, ты же за этим пришёл?

   С протянутой руки демона сорвался сгусток багровой энергии, мгновенно прилипший к моей ауре и растворившийся в ней. В следующую секунду меня уже во второй раз за сегодня скрутила боль. Однако, по сравнению с первым случаем, она не была такой уж сильной.

   Постаравшись держать себя в руках, я произнёс:

   -Это был чудесный бой! Благодарю за оценку моих действий.

   -Хорошо, - ещё шире усмехнулся демон, - Ты получил метку старшего круга. Твоих нынешних сил вполне хватает. Остальные, кто пришёл сюда, буду средним кругом!

   Вместе со словами, демон отправлял остальным бойцам такие же сгустки. В чём была разница, я не понимал, однако, в ауре после её изменения, багровых оттенков оказалось заметно меньше.

   -Рей, - окликнул меня балгор, - После того, как мы вернёмся на наш слой, ты отправишься в Бриим. Жди меня там, произнёс высший, - Вот кольцо-пропуск. Без него тебя не пустят в мой дворец. Тсах, мой генерал, определит тебя в казармы.

   -Как прикажешь! - коротко наклонил я голову, показывая, что уважаю его, и признаю старшим, но не собираюсь лебезить.

   После того, как балгор и абадоны покинули площадь, оставив нам тушу местного лорда, я вздохнул и, посмотрев на остальных демонов, произнёс:

   -Ну что, сердце будем делить. А то кого-то одного просто разорвёт.

   Естественно, что никто не стал возражать. В этих краях, благородно отказываться от подарков могли лишь дураки. А особенно, если вопрос касался приобретения могущества.   

Глава 5.

     В казармах войска Варнх я провёл две недели, прежде чем он появился. За это время мне удалось повторить молнию, что метали абадоны. Да и с местными бойцами вышло потренироваться на мечах. Когда же появился местных властитель, я сильно удивился. И было от чего!

   Сила балгора выросла почти на четверть, что для любого демона казалось несбыточной мечтой. Как именно он это сделал, для меня было и остаётся загадкой.

   Через два дня после приезда в город, высший принял меня в своё рабочем кабинете.

   -И так, - без предисловий начал балгор, - Мне требуются воины. Опытные, сильные и достаточно умные, чтобы уметь использовать собственные возможности и чужие слабости. Таковых среди демонов не так уж и много. Большинство жителей нашего слоя не отличается умом и сообразительностью, предпочитая выживать за счёт грубой силы соблюдения иерархи. Во время боя, я заметил, что ты отличаешься от большинства.

   -Да, высший, - ответил я.

   -Может, пояснишь? Мне любопытно кто ты.

   -Я родился не в Нижнем Плане, а в Среднем. И прожил среди людей большую часть своей жизни. При этом мне довелось учиться на офицера одной из тамошних армий.

   -Но ты здесь, - хмыкнул Варнх, - Что у вас там произошло? Ты не первый чёрный демон, что появляется в нашем Плане. Однако, большинство появившихся здесь подобных тебе, уже мертвы. У кого-то не хватило Силы, у кого ума, а кому-то не повезло нарваться на более сильного противника... Впрочем, ты тоже нарывался, но выжил и стал сильнее.

   -Я не знаю, что именно произошло, но демоном я стал не так давно.

   -А вот с этого момента ты всё будешь рассказывать максимально подробно, - напрягшись, произнёс балгор.

   Решив не скрывать свою историю, я поведал ему о своих злоключениях, что произошли в последние месяцы моей человеческой жизни. Смысла скрывать что-либо я не видел - Варнх был не тем демоном, с которым возможно подобные игры.

   Выслушав меня, высший на долго задумался.

   Весь разговор проходил в его рабочем кабинете. Здесь, он находился в человеческом облике. Я же, чтобы беспрепятственно попасть внутрь, так же был вынужден перекинуться. Благодаря этому, мне удалось увидеть эмоции на его лице. Демонические физиономии были малоподвижны и особой мимикой не обладали.

   -Знаешь, у меня складывается впечатление, что в твоём родном мире идёт большая игра, в которой участвуют самые разные силы, - начал балгор после долгих раздумий, - Изменения, что ты описал, для смертных и вовсе невозможны. Ни один маг не в состоянии провернуть такое. Превратить смертного в иную форму жизни, да ещё и более развитую... Изменить характеристики Дара... Это могут либо Силы и их слуг, либо архидемоны, которых в нашем Плане не так уж и много.

   Прервавшись, балгор вышел из-за стола и направился к окну. По пути он не выпускал из рук палочку-стило, служившую в этом мире аналогом ручек для магических самописцев. Крутя её между пальцев, Варнх стал у окна и, глядя на город, продолжил:

   -Судя по услышанному, всех вас, изменённых, кто-то целенаправленно отправляет сюда. Причём открыто никто цели и задачи никому не ставит и никакой помощи не оказывает, действуя по принципу - будем работать с теми, кто выживет.

   -Кто-то из моих собратьев смог дожить до сего дня?

   -Этого я не знаю, - ответил демон, повернувшись ко мне, - Я не лезу в дела Срединного Плана. У меня и здесь хватает дел.

   -Тогда зачем ты мне всё это рассказываешь?

   -Я хочу предложить тебе договор, - усмехнувшись, ответил высший, - Ты в течении тысячи лет служишь мне, после чего ещё на столько же остаёшься союзником. В качестве платы, я дам тебе знания и возможность за время службы стать в разы сильнее.

   -Для чего тебе это? - не доверять слову высшего значило оскорбить его.

   Впрочем, ситуация была своеобразна. Он мог выпытать у меня моё настоящее имя, после чего подчинить.

   -Если я тебя подчиню, - словно прочитав мои мысли, - То получу хорошего слугу, который никогда не станет союзником и не сможет развиться до той степени, когда станет действительно полезен. Всё потому, что подчинение тоже можно сбросить, если иметь достаточно могущества. С другой стороны, ты нуждаешься в силе и знаниях. При этом, твой потенциал в будущем мне не известен. Даже сейчас, ты, будучи моим добровольным слугой, станешь действовать лучше. А при твоём развитии, я получу ещё и весьма могущественную боевую единицу. Дивиденды же от союза с тобой, дадут мне многое...Если ты выживешь. А даже если и погибнешь - твоя служба сама окупит всё.

   -Что нужно делать? - спросил я, когда он закончил свою речь.

   -Порежь ладонь и не давай ране затянуться, - ответил демон, делая то же самое, - Мы проведём ритуал малой клятвы крови и Пламени. Он наложит на нас обоих обязательства, исполнить которые придётся в любом случае.

   Мы оба слили кровь в стоящий на столе кубок, после чего высший перемешал её своим кинжалом, а затем кровь тонкой нить начала подниматься из сосуда и образовывать в воздухе сложный узор из рун, пентаклей и прочих символов, вовсе неизвестных мне.

   -А теперь повторяй за мной, - произнёс Варнх...



   Когда в глазах прояснилось, я всё так же стоял перед высшим. Крови нигде не было, а кубок был пуст. Впрочем, кое-какие изменения я в себе ощущал. В моей ауре появилась какая-то инородность. Изучив её, я понял, что это структура клятвы.

   -Завтра начнём тобой заниматься, - произнёс Варнх, - Судя по тому, что было в Чистилище, твоя подготовка отличается слабостью и хромотой.

   На следующий день Кнех и Варнх занялись моей подготовкой. Первый давал уроки фехтования, а второй владения магией. Сразу же стало ясно насколько я слаб в сравнении с высшими.

   Кнех учил меня довольно интересным методом. Он не показывал всей своей скорости, однако, двигался чуть быстрее меня, вынуждая прикладывать усилия для того, чтобы сравняться с ним. Однако, каждый раз, как я проходил очередную ступень в овладении своим телом и клинком, он тут же взвинчивал темп учебных поединков, вновь становясь быстрее.

   В плане техники Кнех высказался лишь один раз:

   -Учили тебя хорошо, но твои учителя не были демонами. То что ты знаешь рассчитано на смертных. Учить тебя с нуля бесполезно. Я просто буду вбивать это знание на уровень привычки и опыта. Других вариантов тут нет.

   Варнх же занимался со мной вечерами. Эти редкие уроки давали мне больше, чем все мое обучение в академии. Несмотря на то, что уделить мне время высший мог не чаще двух раз в месяц, скучать не приходилось. Знания давались сжато и коротко. Демон объяснял принципы той или иной техники и несколько раз показывал ее. Остальное время я практиковался в тренировочном зале, доводя применение полученных знаний до автоматизма.

   Так же мне удалось узнать, что же со мной случилось во время памятной схватки с молодым балгором.

   -Ярость, - начал Варнх, - Это одна из отличительных особенностей всех демонов. Она служит нам дополнительным источником магической и физической силы. Однако, не всякая ярость такова. Тебе повезло - в том бою это умение пробудилось весьма вовремя. Однако, обычно, все не так просто. Доя того, чтобы повторилось все то, что ты поведал, нужна именно Демоническая Ярость. Чаще всего, спонтанно, она проявляется в ситуациях, когда твоя смерть близка как никогда, а отступить некуда. Подсознание снимает оковы разума с тела и души, давая на некоторое время силу, способную тягаться даже с высшими. Однако, в этом есть опасность.

   -В чем она заключается? - спросил я.

   -В состоянии Демонической Ярости расходуется энергия твоей души, - усмехнулся Варнх, - И если ты израсходуешь ее всю, то погибнешь.

   -А это можно тренировать?

   -Да, - ответил демон, - И саму ярость и резерв души можно развить. Впрочем, - добавил он, - Тебе еще долго не придется заниматься этим. Сейчас ты погибнешь, войдя в транс.

   Касаемо самой магии, то и тут были подводные камни. Оказывается, во время штурма города в Чистилище я видел лишь часть битвы - то, что имело внешние проявления. А была и другая часть. Когда Варнх принялся обучать меня азам этой магии, мои мозги едва не начали вылезать из черепа, где им резко стало тесно, а по чешуе прошелся холодок осознания того, что я не однократно был в миллиметрах от смерти.

   В какой-то момент я задал высшему давно интересовавший меня вопрос:

   -А почему ни ты, ни абадоны не стали брать сердце местного Лорда в Чистилище?

   -Просто потому, что в этом не было смысла, - ответил демон, - Достигая определённого уровня, мы уже не можем резко возвышаться за счёт такого способа. Это вызвано тем фактом, что для прироста могущества необходима разница в силе хотя бы в половину. То есть, убитый демон должен быть сильнее тебя как минимум на половину. В нашем же случае, такого не было и близко.

   -Тогда почему с ним удалось справиться с таким трудом?

   -Потому, что он был весьма опытным. И в силе нас превосходил не на пустом месте. За его спиной было несколько тысячелетий боёв, магически поединков и просто саморазвития. Рхаг, так его звали, был нашей главной целью. Сам по себе город не имел никакого смысла, равно как и его жители. Мне было приказано уничтожить его и забрать душу, чтобы он не смог позднее возродиться.

   -Да. Здесь, даже смерть может быть непостоянной. Если у тебя достаточно могущества, то после смерти ты можешь возродиться в качестве слабого демона, но с хорошим потенциалом. И если у тебя есть могущественные союзники или покровители, то тебе помогут восстановиться.

   Прикинув всех тех, кого мне довелось убить, я вздохнул с облегчением. Из могущественных существ этого слоя реальную опасность мог представлять разве что памятный балгор, оставивший на моей шкуре серые полосы.

   -Не стоит так дёргаться, - заметил мои метания Варнх. - те, кого ты уже успел здесь угробить, возродятся не ранее, чем через пять-десять лет. К этому моменты, ты уже будешь не таким уж простым противником. Да и они из-за смерти и возрождения окажутся не столь могущественными, чтобы сразу лезть в драку. А к тому моменту, как убитые тобой дойдут до нужной кондиции, ты уже и без меня с ними сможешь справиться.

   Успокоенный им, я продолжил занятия.

   Помимо обучения, я не прохлаждался в казарме. Группа, в которую меня включили, занималась патрулирование границ манора Варнха. Рутина, которая разбавляла мои ученические будни. Впрочем, периодически, она прерывалась на поимку одиночных демонов, досмотра караванов, чьи владельцы не имели специального маячка, оповещавшего о том, что у них есть разрешение на проход, либо убийства банд грешников, периодически забредающих в любом манор.

   Однако, идиллия, насколько она возможно в этом мире, была прервана очередной войной. В этот раз напали на Бриим. Началось всё довольно стандартно для этих мест - на пограничный патруль напали. К несчастью для меня, это был именно тот патруль, в котором я находился. Что ж мне так 'везёт'?

   Спасли нас две вещи. Во-первых. Мы заметили их раньше. Во-вторых, напало на нас не всё войско, а передовой разъезд. Численность атаковавших была не такой уж и большой - всего-то двадцать демонов. Все они были крылатыми и обладали магией.

   -Отродья Чистилища! - выругался Мрар, один из демонов группы, выполняющий обязанности командира, активирую щиты, - Похоже, что сегодня повеселимся!

   Веселье нам было гарантировано. Наш отряд состоял из десятка летающих демонов. Все мы обладали магией. Впрочем, сейчас я не хотел устраивать воздушный бой, грозящий затянуться на неопределённое время... Хотя. Чего греха таить, было жуткое желание проверить свои нынешние возможности в таком бою. Однако, пересилив себя, создаю сразу десяток Пламенных Молний, как я назвал недавно созданное плетение на основе демонической силы, и бью по ближайшим к нам противникам. Сразу же создаю ещё десять огненных шаров и отправляю уже к новым целям, но атакующие нас пришельцы резко сменили траектории движения, а элементов самонаведения у моих примитивных творений попросту нет. Впрочем, сейчас не требовалось их убивать - противники, поняв, чем именно их атакуют, развернулись в том направлении, откуда прилетели.

   С обидой покосившись на меня, Мрар отдал приказ лететь к городу, попутно активируя амулет связи. Его обязанностью было сообщить о произошедшем, ещё до нашего прилёта в расположение войск. Подтверждением того факта, что это будет именно нападение на город служило наличие иерархических меток. Демоны, обладающие ими, крайне редко опускаются до разбоя. В большинстве своём, они за большие суммы служат влиятельным высшим.

   Уже когда мы оказались в казарме, Кнех, появившийся крайне неожиданно, выдал короткое распоряжение:

   -Рой! Тебя вызывает Лорд!

   Явившись к Варну, я увидел высшего в компании остальных абадонов, которых в войске насчитывалось аж восемь, и троих неизвестных мне демонов. Это были хорки. Они так же относились к высшим. Сейчас все присутствующие имели человеческий облик и кто есть кто я смог определить лишь по аурам. К слову сказать, хорки так же были крылатыми, хотя в демонической форме больше смахивали на драконов, от чего перекидывались только тогда, когда возникала необходимость вступить в бой.

   Увидев меня, Варнх явно обрадовался. Махнув рукой на один из свободных стульев, он произнёс:

   -Присаживайся. Как только закончим, расскажешь о том, кто атаковал твой отряд и что вообще произошло.

   Высшие, сидевшие в кабинете на меня покосились, но никто не прокомментировал моё присутствие. Абадоны и так знали, кто я и почему буду тут присутствовать. А хоркам было откровенно плевать.

   После того, как драконоподобные демоны закончили свой доклад о магической безопасности, Варнх кивнул мне. Встав, я постарался рассказать всё достаточно сжато, описав кто, в каком количестве. С какими аурами и метками на нас напал и какими были их действия после нашей атаки.

   Выслушав меня, высший погрузился в раздумья. В этом ему никто из присутствующих не мешал. Варнх здесь главный и ему принимать решения.

   -Рей, у меня для тебя есть задание, - произнёс демон, выйдя из задумчивости, - Ты отправишься в Шухрай. Тамошний Лорд мой союзник. Передашь ему послание. Скажешь что тебе приказано получить у него ответ. Готовься к отправке. Кнех выделит тебе четвёрку в качестве свиты Вестника. Жезл и письмо получишь перед отправкой.

   -Сделаю! - коротко ответил я, поднимаясь.

   Отправившись в казармы я решил взять с собой все свои скудны вещи и уже не малые накопления. Не известно, что может произойти моё отсутствие, так что рисковать теми средствами, за которые я заплатил своей кровью и чужими жизнями, мне не улыбалось.

   Из казармы я отправился в кабинет Варнха, а потом, получив у него Жазл Вестника и конверт си посланием, в главную башню полуденных врат города. Там меня уже ждали Кнех и четвёрка крылатых полудемонов с метками Младшего Круга. Это были бойцы, принятые в дружину во время последнего набора. Кровь какого именно смертного народа текла в их жилах я не знал, но наличие крыльев говорило о силе и возможностях их демонических предков. Магически все четверо были одарены, хотя и не обладали такой уж и выдающейся силой. Впрочем, для Свиты Вестника - вполне достаточно.

   -Кнех, - произнёс я, - Постараемся управиться быстро. До Шухрая полдня полёта. Если всё будет нормально - к вечеру вернёмся.

   -Хорошо, - хмыкнул демон, - Учти - связь у нас теперь только в пределах города. Кто-то блокирует работу амулетов при попытке связаться на больших расстояниях. Так что учитывай возможность перехвата.


   Полёт прошёл без эксцессов. Нас никто не перехватил и никакой погони не было. Добравшись до границ Манора Шухрай, мы двинулись к самому городу. Уже на подлёте нас остановил отряд местной пограничной стражи.

   -Плохо работаю, =- прокомментировал один из полукровок, - У нас бы за такое уже шкуру сняли.

   -Судя по слухам, местный Лорд столь могущественная личность, - ответил ему другой, - Что на него просто не рискуют нападать.

   -А как же грешники и бандиты? - возмутился первый.

   -Учитывая наличие здесь металлической жилы, городу плевать на караванщиков. Те кто хотят купить здесь металлы сами заботятся об охране своих тушек, - хмыкнув, произнёс второй.

   'Надо бы узнать их имена, - мелькнула мысль, - Впрочем, скорее всего они погибнут в будущем сражении. Так что смысла особого нет!'

   Приземлившись, оба наших отряда сошлись:

   -Кто вы и зачем прибыли сюда?

   Прежде чем ответить, я достал Жезл Вестника:

   -Я посланник Лорда Варнха. У меня срочное послание для вашего Владыки.

   Старший патруля кивнул и достал амулет связи:

   -Сообщите Лорду! К нему вестник из Бриима! Срочное послание! - убрав амулет, демон посмотрел на меня, - Мы проводим вас до врат. Дальше будут другие стражи!

   В чём нельзя упрекнуть демонов, так это в скорости решения проблем. По своей натуре, эти существа агрессивные и нетерпеливые. Возможно, это вызвано анатомией и большим количеством гормонов, что постоянно бурлит в нашей крови, а, быть может, чем-то другим. В любом случае, в Нижнем Плане не существовало такого понятия как бюрократические проволочки и всего того, что с этим связано. Срочные послания шли напрямую нужному лицу, а решением возникающих проблем занимались именно те, кто и должен это делать. Вызвано это всё было системой наказаний. А они были неотвратимы не зависимо от того кем был провинившийся. Приказ главного не подлежал обсуждению и за его невыполнение, в лучшем случае, убивали. В лучшем потому, что смерть здесь являлась, скорее, избавлением, нежели наказанием - мастера по причинению боли и страданий знают своё дело более чем прекрасно. Наказуемые не получают непоправимых травм, чтобы не перестать быть полезными Лорду, однако, боль, которую им причиняют, в разы превосходит всё то, что в состоянии выдержать любой смертный. Из-за этого желающих прогневать властелина попросту нет, а любые срочные донесения или гонцы оказываются пред его глазами незамедлительно.

   Лордом Шухрая оказался хорк. Его аура говорила о том, что он уже давно пережил рубеж десяти тысячелетий. Могущество этого демона поражало даже несмотря на то, что, как и прочие представители его народа, он принимал нас в человеческим облике, сидя на обсидиановом троне.

   -Я слушаю Вестник! - произнёс он.

   -Лорд Варнх передаёт Вам это письмо. Он приказал мне дождаться Вашего ответа, высший.

   Вскрыв конверт, хорк тал читать написанное. Лицо его сохранял бесстрастность, хотя глаза пылали яростью. Похоже. что его чем-то задели. Вопрос - чем? И во что это выльется для нас?

   -Я услышал твоего господина, Вестник, - ответил после прочтения хорк, - Передай ему, что моя армия будет у стен его города уж сегодня вечером. Добавь, что я не упущу шанса закончить давно начатое. Варнх поймёт о чём идёт речь. А теперь ступай, - произнёс он и взмахом руки открыл портал рядом с троном.

   Поклонившись Лорду, мы прошли через портал, который перенёс нас к вратам Бриима.

   -Вот это сила! - выдохнул один из полукровок, - Не напрягаясь сделать такое проход!

   -Когда тебе будет одиннадцать тысяч лет, посмотрим как ты будешь такое делать, - хмыкнул другой.



   Отправив четвёрку полукровок в казармы к Кнеху, я направился в заклинательную комнату дворца Варнха. Благодаря клятве, я был в курсе где он находится. В отличие от подчинения через Истинное Имя, клятва давала множество преимуществ обоим сторонам.

   -Что ответил лорд Аргах? - спросил мой господин, когда я вошёл.

   -Его армия будет у нашего города уже сегодня. Ещё он добавил, что не упустит возможности закончить давно начатое. Сказал, что ты поймёшь.

   Усмехнувшись, Варнх ответил:

   -Так и знал, что старый змей захочет разделаться с нашим общим врагом. Отлично.

   -Что-то ещё?

   -Да. Брось свои вещи в углу. Сегодня я буду учить тебя работать с душами и создавать горнов. Ты до этого уже дорос.

   Вот это было уже весьма и весьма хорошо. Горны - демонический аналог гомункулусов, создаваемых смертными магами. Естественно, что горны имели явные преимущества перед творениями из Срединного Плана, однако, сути это не меняло.

   Искусственные существа, созданные из тел смертных, в которые вселяется душа, подвергшаяся обработке. До сего дня мне даже близко было не ясно как протекает весь этот процесс.

   -Начнём мы с захвата душ и их поглощения, - произнёс Варнх, втолкнув в заклинательный круг одного из рабов, что кучей жались в углу комнаты, - Для этого надо обхватить свое Волей душу, как ты делаешь при использовании телекинеза. Смотри и запоминай. На следующем ты будешь практиковаться сам.

   Показав, что и как надо делать, Варнх удерживал душу в пространстве перед собой.

   -Повторяй!

   В точности выполнив всё показанное уже с другим рабом который, как и первый, завис на силовых нитях в заклинательном круге, я так же стал удерживать душу перед собой.

   -Теперь помести душу в свою ауру, а затем создай там кокон вокруг души. Иначе, она будет пытаться вырваться.

   Следуя указаниям высшего я поглотил душу, мгновенно ощутив образование постоянной подпитки.

   -В бою это тебе пригодится. Особенно в том, что скоро случится, - произнёс Лорд, - Чем ты старше и сильнее, тем крепче твоя аура и тем больше душ ты можешь удерживать одновременно. Они будут подпитывать тебя, пока не разрушаться. Этот процесс зависит от того, насколько много энергии ты расходуешь и каковы сами души.

   Закончив, с душами, Варнх начал следующий этап.

   -Теперь о горнах. Для того, чтобы создать достойную оболочку требуется много материала. Тела смертных вполне для этого подходят. У нас уже есть два образца, - хмыкнув, добавил он, - Смотри. Их плоть подчиняется нашей Воле. Пропитай ею их ткани и они будут податливы тебе. Наблюдай и запоминай как я это делаю!

   Тут два тела, под воздействием Воли Варнха сблизились и начали срастаться. В начале кожа, затем мышцы, кости и сухожилия. Потом настал черёд органов и нервных тканей. Всё это я наблюдал благодаря ещё одной демонической особенности, открывшейся во мне недавно. Мы можем видеть все тела живых существ насквозь в буквальном смысле этого слова. Возможность изменить восприятие даровала нам так же и умение наблюдать за всеми процессами тел смертных даже на уровне клеток. Подобными возможностями обладают в Срединном Плане лишь маги жизни. Однако, им это удаётся исключительно за счёт весьма сложных заклинаний или дорогостоящих артефактов.

   -Теперь попробуй изменить конечность, - распорядился мой учитель, когда закончился процесс слияния двух тел.

   Последовав его указаниям, я пропитал своей Волей конечность даже на клеточном уровне, после чего стал делать её короче, но массивнее. В конечном итоге у меня ничего не вышло - плоть расползлась в ... нечто непонятное.

   -Это нормально. Для создания полноценного существа важно учитывать всё в его организме. Законы анатомии никто е отменял. Это нам, демонам, дозволено нечто большее, - хмыкнул он, - Но это вызвано высокой плотностью слияния душ и тел. Здесь иначе.

   Вспомнив академический курс анатомии, я вздрогнул:

   -Каким же должен быть разум, чтобы удерживать столь сложный образ?

   -А не нужно его удерживать, - усмехнулся высший, - Образ может быть составным. При этом его можно делать весьма долго, оттачивая будущее творение до идеала. Хранить же образы можно в кристаллах.

   -Как же использовать эти образы? - спросил я, глядя на висящий в центре заклинательного круга кусок плоти.

   -Нужно пропускать свою Волю через этот образ, проецируя его на плоть. Тогда ты получишь задуманное. Попробуй создать образ того, что ты хотел получить и сделать всё уже более приемлемым образом.

   Последовав совету, я сотворил образ ноги. Достаточно короткой, но толстой. В образе были прорисованы сосуды, нервные узлы, мышцы, сухожилии, кости и кожный покров.

   В этот раз получилось значительно лучше.

   -Хорошо. Практика и заблаговременная подготовка - два ключа к созданию полноценных существ. Однако, это был первый способ. Второй способ заключается в том, что существуют готовые заклинания, позволяющие делать всё то же самое, но создавая лишь типовых существ. Эти же заклинания позволяют влиять на души, - в следующее мгновение в его рук появилась небольшая книга, - Это пример таких заклинаний, прочитаешь в свободное время, - передал он мне книгу, - Теперь дальше. Можно влить в заготовку кровь демона. Тогда создаваемая тварь будет в разы сильнее. Более того, велика вероятность, что используемая душа приобретёт качества демонической. Впрочем, этот процесс можно сделать полноценным, если знать некоторые нюансы. Например, если душа уже будет в теле, когда его станут пропитывать кровью. Прежде чем я покажу тебе это, мы поработаем с одной душой.

   Достав камень с довольно сильной душой, Варнх произнёс:

   -Этот сметный при жизни был магом огня. Его душа обладает качествами, позволяющими гарантировать способности нашего творения к магии огня. Однако, если я сейчас вселю душу в этот кусок мяса, пропитаю кровью демона и закончу изменения, то он станет обладателем полного комплекта демонических способностей. В первое время, они будут слабы и не развиты, однако, с практикой, станут довольно сильными. Впрочем, сейчас не о том речь. Протяни свою Волю в виде тонкой нити внутрь души. Только аккуратно - если ты будешь слишком неаккуратен, то душа может разрушиться.

   Выполняя инструкции Варнха, я стал проникать в душу. Как только процесс закончился, моё состояние изменилось. Я ощущал себя, свою душу, всё, что в ней храниться, своё тело и пленённую душу со всем её содержимым.

   -Отлично, - хмыкнул демон, - Теперь Сотри его память. Оставь только навыки работы с огнём. Это ему пригодится.

   Ощутив едва заметное сопротивление, я выполнил указание учителя.

   -Теперь скопируй свои навыки движения, полёта, владения мечом, ухода за собой и знания о Нижнем Плане.

   Теперь действовать было сложнее. Впрочем. Внутри меня сопротивления не было, а вот в пленной душе... Впрочем, оно довольно быстро исчезло.

   -Навыки владения мечом я залью ему сам, - произнёс Варнх, - Да и на уровень мышечной памяти установлю. Это ты ещё долго сделать не сможешь. Теперь смотри что будет происходить дальше!

   С полки одного из многочисленных шкафов к нам полетел хрустальный графин, наполненный чёрной кровью демонов. Когда он оказался внутри заклинательного круга, кровь тонкой струёй поднялась из него, образовав в воздухе неподвижно висящую каплю.

   -Запоминай, Рой, - произнёс Варнх, - Это очень важное знание. Особенно для тебя!

   Да. Демон знал о чём идёт речь. Ещё не закончившееся обучение этому умению, чётко дало понять - Фредерик обманул меня. Он мог вылечить мои глаза, но не стал этого делать. Почему? Пока, я не знаю. Впрочем, здесь ключевое слово 'пока'. Когда у меня будет достаточно сил, я задам ему ряд неприятных вопросов.

   Между тем, Варнх вселил душу в заготовку, после чего кровь покрыла её тонким слоем, постепенно проникая в ткани и пропитывая их. Спустя несколько мгновений, процесс изменений продолжился. У существа появились крылья, на пальцах проступили массивные когти, позади отрастал хвост. Через несколько минут на пол, на колени опустилось существо, похожее на молодого абадона, хотя размером оно не превышало меня в самом начале моего пути в Нижнем Плане.

   -Нарекаю тебя Стахом! - произнёс Варнх, вписывая в ауру получившегося существа это имя.

   -Да, мой господин! - ответил новоиспечённый слуга высшего.

   Повернувшись ко мне, демон произнёс:

   -На сегодня твоё обучение закончено. Готовься грядущей битве.   

Глава 6.

     Выйдя из заклинательной комнаты, я направился в лавку артефактов. Мне требовалась сумка с пространственным карманом. В условиях потенциального краха этого города и его нынешней власти, унести тяжёлый рюкзак, набитый драгоценными камнями и артефактами, добытыми в боях, будет сложнее, чем небольшую сумку с пространственным карманом. Такой артефакт стоит не дёшево, однако, лучше потратиться на него, нежели потом лишиться всего.

   Найдя искомую, благо в Бримме за это время уже удалось научиться вполне самостоятельно ориентироваться, я вошёл внутрь.

   -Какие демоны! - произнёс полудемон, сидящий за стойкой, - Я рад видеть вас, старший! Вы всегда приносите мне радость!

   Торгаши везде остаются торгашами. Даже здесь, в мире демонов, они верны себе. Можно сказать, что это профессиональная черта, перебивающая даже наличие рогов на голове и когте на пальцах.

   -И вам не хворать. Младший! - оскалился я в ответ.

   Причём мой оскал был явно натуральнее - я ненавидел этого торгаша. Не знаю почему, но с того момента, как увидел его в первый раз, в моей душе кипела жуткая ненависть к нему. Вроде бы, и причин нету, да поди ж ты - ненавижу. То ли всё человеческое во мне окончательно умерло, то ли ещё что-то... Но ненависть эта искренняя и ничем не замутнённая. И Нарим это чувствовал и старался не нарываться.

   -Мне нужен довольно дорогой артефакт, - начал я, - Причём срочно.

   -Смотря что, - осторожно ответил Нарим, - Некоторые вещи только под заказ могу достать. Прямо тут их просто нет.

   Предлагать мне что-то из списка запрещённого Варнхом он не рисковал - знал стервец, что я его ученик. Как и тот факт, что в дружине состою. Хотя со знаками различия я по городу не ходил. Впрочем, с учётом того, что среди стражников мне часто доводилось наводить порядки, равно как и участвовать в зачистках местных трущоб (да, представьте себе, даже тут такие есть), не удивительно. Мест, где я засветился в качестве должностного лица, было много.

   -Мне нужна сумка с пространственным карманом. Можно кошелёк с изменяемым размером клапана или поясная сумка на изменяющим размеры поясе.

   Несколько минут Нарим обдумывал что-то. В это время я, в очередной раз, пытался понять причины своей ненависти. Что-то же её вызывает!

   -У меня есть то, что вам нужно, Рой, - произнёс он спустя несколько минут.

   -Судя по продолжительности размышлений, вы за это что-то хотите очень много, - хмыкнул я, - Печально.

   Дёрнувшись, торговец побагровел.

   -Вы не так меня поняли! Просто по моим сведениям у вас есть источник, захваченный у одного из чертей.

   Я задумался. Тот источник я так и не продал - лишь заблокировал, используя магию Тьмы. Несмотря на то, что после становления в качестве демона, тёмная магия стала во мне слабой и мало доступной, а в глубине этого слоя и вовсе исчезала, кое-что я всё же мог. Собственно, благодаря этому и удалось свести на нет излучение источника. Тогда я обдумывал способы его использования в качестве образца для своих опытов в создании огненных аналогов.

   -Значит, тебе нужен источник? - прошипел я, даже не пытаясь сдерживать себя.

   -Да, - сдавленно проблеял Нарим.

   В глазах полудемона, никогда не числившегося среди могущественных магов или великих воинов, плескался страх, ставший для меня настоящим бальзамом. Впрочем, избавиться от источника я собирался в любом случае. Раньше или позже - это был вопрос времени и не более того. Однако, раз уж выпал такой шанс...

   -Я захватил его в бою. И собираюсь исследовать.

   -Просто, столь ценный артефакт искомая сумка...

   -Ничто в сравнении с источником, - хмыкнул я, - Ты за кого меня держишь?

   -Я... Я вас не держу, - ответил опешивший Нарим.

   -Хочешь получить источник - отдашь мне сумку, доплатишь сверху. Причём полноценно. Можешь часть оплаты сделать одной-двумя рабынями. Не более. А цена его, если за вычетом сумки, остаётся ещё десять камней душ. Полных.

   Торговец очень качественно пытался симулировать судорожные попытки вдохнуть и возмущение. В принципе, я даже несколько снизил цену. Реально, он стоил в восемь раз дороже. Однако, и сумочка была не дешёвой. Обычно, такие артефакты стоили порядка сотни пустых камней душ. На такую сумму можно небольшую армию нанять. Оставшаяся часть камней - не самая страшная потеря. Главное - сохранить то, что у меня уже есть. А то я этот источник если и буду продавать, то долго и мучительно, поскольку покупатели для него вряд ли найдутся. Уж очень редкая это вещь.

   -Вы согласны? Или мне оставить источник себе? Мне он тоже пригодится.

   -Я согласен, - пробурчал Нарим, - Кроме камней, я предоставлю вам рабыню.

   -Только не надо говорить, что она будет стоить все десять камней, - усмехнулся я, - Ты прекрасно знаешь какова истинная цена источника. Так что не жульничай.

   Всё это я говорил схватив торгаша за шиворот его рубашки. Возмущаться он не рисковал - знал чем может закончиться. Правила иерархии никто не отменял, а если он начнёт брыкаться, я буду в праве его убить на месте, забрав всё содержимое лавки.

   Откровенно беспредельничать я не собирался, да и не мог. Ни Кнех, ни Варнх по голове не погладят за откровенный разбой в городе. Но приструнить зарвавшегося торгаша я вполне мог. Тем более, что особо криминального здесь ничего и не было.

   -Вечером я зайду за расчётом и принесу тебе источник.

   -Хорошо, Рей.

   Усмехнувшись, я покинул лавку. Страх торговца, источаемый им в тот момент, когда я схватил его за шиворот, доставил невероятное наслаждение. Не скажу что мне нравилось доставлять кому-то боль или пугать. Нарим был исключением. Наверное, меня поймут если не все, то многие мужчины - бывают такие личности, которых грешно не вытрусить лишний раз и не напугать до кишечных колик. Они словно бы сами провоцируют такие ситуации своим поведением, внешностью и личностными чертами. И это не зависит от того является ли мужчина садистом или нет. И чем вызвано подобное явление я не знал, а строить версии не хотел. У меня и так хватало забот.

   Прикинув свои действия на ближайшее время, я усмехнулся. Амуниция готова. В ауре висят заготовленные и наполненные энергией заклинания, которые там остались ещё со момента дежурства. Между ними неподвижно завис кокон с душой, захваченной и поглощённой под руководством учителя. А всю методику его работы с горнами я запомнил. Благо, память демонов абсолютна, как, впрочем, и всех, в ком есть хоть капля магических способностей. Осталось лишь практиковаться. Но, как ни печально, у меня в ближайшее время попросту нет возможности практиковаться в этом направлении.

   Подумав, я отправился к суккубам. В Брииме эти демонессы содержали бордель. Девочки там были опытные и сильные, способные выдержать даже размеры моей нынешней демонической формы, чем я и собирался воспользоваться.

   Свернув в нужную сторону, я направился к борделю. Если в скором времени война, на которой меня могут убить, то лучше умереть удовлетворённым.



   Аргах о своим войском прибыл на закате. Я, довольный жизнью и суккубами, как раз вошёл в казарму, когда туда же явился Кнех и остальные абадоны. Увидев меня, он махнул рукой:

   -Рой! Смотрю ты время не теряешь, - оскалил в подобии улыбки клыки этот демон, - Мы с тобой малость разминулись. Перед твоим прилётом Варнх дал мне возможность расслабиться.

   -А смысл перед хорошей дракой ходить с мыслями о женщинах? Лучше их хорошо отыметь, после чего спокойно сносить головы нашим врагам.

   -Тоже верно, - хмыкнул демон, - Не мужским же достоинство им по голове бить? А то мешать без женщин будет!

   Тупые и плоские казарменные шуточки, отпускаемые демонами, несколько подняли настроение обитателей казарм. Сейчас, в предверии крупной битвы, они очень даже помогали. Во всяком случае, смеющиеся демоны всё же лучше, нежели нервозныеи готовые начать драку сразу и без любого повода.

   Пока бойцы развлекались, я подошёл к Кнеху:

   -Я хочу отправиться в город. Нужно забрать у торговца артефакт и деньги.

   -У тебя пара часов есть. Аргах только что закрыл портал и теперь строит свою армию.

   -Аргах? Портал?

   -А... Ты не знаешь, - кивнул демон, - Он недавно создал переход для своей армии. Несколько минут назад они закончили переброску и теперь часть разбивает лагерь, а часть готовится к объединению с нашими подразделениями. Так что уже ночью выдвигаемся. Да... Варнх распорядился дать тебе отделение. Так что ты уже не рядовой. Плата и содержание тоже поменяются. Амулет-ключ получишь перед переброской. Так что готовь вещи к переезду, старшина.

   Старшина - звание в армиях демонов. И его аналог у людей тяжело найти. Армейская цепочка здесь проста. Рядовой, потом старшина потом десятник, потом полусотник, потом сотник, потом генерал, потом командующий. Командующий - властелин в маноре, кому, собственно, армия и принадлежит. При этом лестница подчинения была своеобразна. Старшине подчинялось отделение из четырёх воинов. десятнику - два старшины. Полусотнику - пять десятников. Сотнику - десять десятников. Генералу - десять сотников. А командующему столько генералов, сколько позволяла армия.

   -Тогда как вернусь - покажешь кто будет в отделении.

   -Хорошо, - согласился демон, - Но с сегодняшнего дня ходишь со всеми регалиями даже вне службы.

   Кивнув Кнеху, я направился к выходу. Полученная новость приятно грела мою прогнивающую в этом мире душу. Хотя, как душа может прогнить? Не знаю. С другой стороны, не стоит обманывать себя. Мне здесь нравится. Местные законы и суровая жизнь дают возможность быть собой. Если будучи смертным я был ограничен кучей правил и условностей, то здесь всё оказалось иначе. Нижний План отличался от того, что про него рассказывали жрецы культов моей родины. Какие котлы для грешников? Какой хаос? Какое Вселенское Зло? Какие планы о захвате вселенной?

   Ничего этого тут нет и в помине. Жизнь как жизнь. Такая же, какой она была у сметных многие века назад, до появления аристократов, торговых компаний, правовой системы... Здесь есть лишь два закона - Силы и Слова. В этом мире каждый может ровно столько, сколько может дать ему его могущество. Но при этом надо отвечать за свои слова и поступки. И если ты не достаточно силён для этого - сиди тио и не рыпайся.

   Дойдя до лавки Нарима по остывающим после дневного жара улицам, я остановился, вдыхая всё ещё раскалённый воздух. Всё же, тут хорошо. Пускай даже воздух тут не понятен и странен, но он хорош. Возможно, это из-за того, что я научился ценить жизнь. Постоянно двигаясь по кромке, когда смерть дышит в затылок, жизнь уже не кажется столь плохой, как кажется всем эти бесящимся с жира аристократкам и сопливым малолетним дурам м моей родины. Это они чуть что - сразу режут себе вены. Сами лезут к мужчинам, потом же, когда вместо выдуманной любви получают только секс, начинаются истерики и нежелание жить... Дуры. Не понимающие всю её ценность, дуры. А все эти пафосные аристократки, утверждающие что у них депрессия и им тяжело жить? Ах да, у них тяжёлая работа! Они устают на балах и прочих светских раутах! Глухо зарычав, я встряхнулся. Похоже, что прошлое во мне отмирает, уходя в лету вместе с тем, кем я был когда-то. Уже почти год как я живу в Нижнем Плане. И глупо не понимать и отрицать очевидное - я теперь демон. Не вампир, понятное дело, но демон. А если какой-то урод вздумает меня приравнять к этой мелкой кровососущей падали - сам на лоскуты порву!

   В лавке Нарима было странно. Какой-то непонятный мне фон говорил о том, что здесь побывал кто-то светлый. Или даже находится. Впрочем, в торговом зале пока никого, кроме меня, не наблюдается. Решив привлечь внимания Нарима, я провёл кончиком когтя по металлическом столу, вызвав жуткий скрежет, который даже меня вывел из себя. Впрочем, к моему удовольствию, Нарим его тоже услышал. Выскочивший в зал полудемон, выглядел напуганным и удивлённым. В руках у него имелся самовзводный арбалет.

   -В кого ты стрелять собрался? - спросил я, - Решил забрать источник не рассчитавшись?

   При этом я создал в правой ладони шар из демонического пламени.

   -Ни в коем случае! - затараторил Нарим, - Сейчас много бродяг, которые могут меня ограбить! Вот я и беспокоюсь!

   -Убери свою игрушку!

   Торговец мгновенно выполнил указания и с видом смертника стал наблюдать за тем, как я погасил своё пламя.

   Успокоившись, торгаш произнес:

   -Я все приготовил. Сумка и камни у меня. Вы принесли источник?

   -Да. Или ты сомневаешься в моем слове?

   Нарим съежился. Еще одно слово в таком ключе могло привести к проблемам. Ни один демон не потерпит подобного недоверия к сказанным словам.

   -Я не сомневался в Ваших словах, старший, - произнес полукровка, - Мы друг друга не поняли.

   -Хорошо. Тогда приступим к обмену.

   Сумка с пространственным карманом мне понравилась. Будучи поясной, она легко была прикреплена на пояснице. В ткань, помимо массы неизвестных плетений, были еще и чары укрепляющие ее. Чудесная работа.

   Отсчитав десять камней душ, торговец уставился на меня. Я же, хмыкнув, достал из рюкзака кристалл с источником и снял с него кокон, от чего тошнотворные энергии начали разливаться вокруг нас.

   -Верните изоляцию, - сморщившись, попросил Нарим, - Иначе сюда весь город сбежится.

   Не став спорить, я выполнил его просьбу, мельком подумав, что эманации света, видимо, остались тут точно таким же образом.

   После завершения сделки мне требовалось не только переложить все свои вещи, но и закончить дела по переезду в новую комнату и получению всего того, что связано с должностью старшины - регалии и отделение.

   В казарме, куда я прибыл довольно быстро, царило оживление. Воинам выдавали зачарованное оружие, новую броню, а маги выкатывали на плац колесные стенды с тяжелыми стационарными артефактами, используя для этого рабов-орков.

   Покосившись на последних, я хмыкнул. Орки, в отличие от людей, обладали высокой массой тела, развитой мускулатурой и несли в своей крови частицы демонической силы. Их народ вообще создавался в качестве слуг одним из древних лордов. Тот мастер вел захватнические воины, присоединяя к своему манору целые миры, избрав политику вооруженного нейтралитета в Нижнем Плане и активной экспансии в Срединный План. В тот период, народ орков активно заселялся в миры смертных, неся с собой культ своего создателя. Тогда ему удалось утянуть в наш слой более десятка миров, убив их младших богов и усилившись за счет их сердец.

   Успехи сопутствовали ему более тысячи лет. Причем союзники, привлеченные возможностью захвата множества душ, сырья, золота и драгоценных камней, оказывали существенную поддержку, позволяя тому Лорду не беспокоиться о безопасности манора в Нижнем Плане и участвовали в боях с богами. Впрочем, после переноса в Нижний План целого слоя Срединного Плана, Стихии и Силы, совместно со старшими богами, начали с ним войну. Ее итогом стал крах древнего Лорда и его союза. Впрочем, та война дорого обошлась обитателям Верхнего Плана. Половина старших богов погибли еще во время битвы с Лордом и его союзниками. Остальная армия светлых подверглась атаке со стороны прочих маноров нашего слоя - демоны оказались возмущены столь наглым вторжением в свою вотчину и устроили настоящую резню Двадцать четыре Младших Лорда, семь Повелителей и один Хозяин напали на двигавшихся к границе плана светлых. С учетом того, что их армия состояла из людей-паладинов, аватар и эльфов, серьезно ослабевших после первой битвы, результат оказался закономерным. Из полутора миллионов смертных и двухсот богов и Стихий, в верхний план вернулись лишь стихии, семеро ослабевших божеств и лишь несколько аватар. Ни один смертный не смог покинуть Нижний План.

   После этого был заключен договор, согласно которому демоны не лезли в Верхний План, а боги, Силы и Стихии в Нижний. Срединный же План оказался нейтральной территорией, где каждый народ сам решал кому поклоняться.

   Напоминанием той эпохи служат эльфы и орки. Обе эти расы были созданы для поглощения миров и распространения культов. Разве что первые являлись творениями одного из светлых.

   Сейчас, глядя на орков и вспоминая эту историю, я понял, что они являются идеальным материалом для создания достаточно сильных горнов.

   "Надо будет узнать у Варнха все детали по этому вопросу, - подумалось мне, - Не один я такой умный. Наверняка уже были подобные попытки."

   В казарме я нашел Кнеха, следившего за выдачей его сотни оружия и амуниции из комплектов боевого времени.

   -Ты вовремя, - начал разговор высший, увидев меня, - Вот амулет-ключ от комнаты. Быстро переноси вещи. Твое отделение будет тебя ждать на плацу у входа. Символ - Коготь Неба.

   -Понял, - ответил я, забирая ключ.

   На артефакте красовалась руна Уруз. Поднявшись на второй этаж офицерского корпуса и найдя дверь с такой же руной, я вошел в свое новое место жительства.

   Оказалось, что даже простой старшина живет в разы лучше рядового. Первой комнатой оказался кабинет с тремя дверями. Первая вела в спальню, вторая в санитарный узел - спаренные туалет и ванна, а третья в заклинательную комнату.

   Кабинет оказался обставлен довольно качественно. Стол в форме буквф "тау". С широкой стороны было массивное кресло. напротив него, вокруг длинной части стола, имелись четыре тяжелых стула. Вдоль одной из стен стояли пустые книжные шкафы, такие же массивные как и вся мебель в этой комнате.

   Бросив на один из столов пустой рюкзак и одев браслет с гравировкой в виде когтистого крыла, я покинул помещение. Не стоит опаздывать.

   Отделение, как и сказал Кнех, ждало меня на плацу. У каждого так же были браслеты с символом Небесный Коготь. Вся четверка оказалась крылатыми демонами Младшего Круга без примесей чьей-то крови. У всех были слабые способности к темной магии, а у одного еще и демонические возможности оказались неплохо развиты.

   -Отделение! - начал я, - Меня назначили вашим старшиной. Вы можете звать меня Реем. Теперь назовитесь.

   -Эрохг, - произнес самый сильный из них.

   -Тхамх, - представился второй.

   -Эрног.

   -Рсух.

   -Отлично, - ответил я, - Сейчас ждем старших. По поводу небоевых вопросов и тренировок будем разбираться после грядущей битвы. Во время боя держитесь рядом со мной. Действуем по схеме "Пик". Если я сцеплюсь с кем-то сильным для вас - прикрываете мне тыл и фланги от слабых.

   -Мы тебя поняли, - ответил за всех Эрохг.

   Спустя десять минут ожидания появились старшие и высшие. Демоны Старшего Круга были полусотниками и десятниками. Высшего - сотниками. Каждый отдавал приказы своим подчиненным, а те передавали их по цепочке ниже.

   Тут нас ждал сюрприз - к нам подошел Кнех:

   -Рей, - произнес высший, - Ты подчиняешься напрямую мне. Это приказ Лорда.

   -Я понял. Какова наша основная задача?

   -Вы должны будете выявить и ликвидировать войсковых магов по левому флангу. До начала активной части сражения держитесь вдалеке и не проявляйте себя. Как только основное войско сойдется в рубку - сразу приступайте.

   -Трофеи?

   -Не особенно увлекайтесь - просто так вам веселиться явно не дадут.

   -Ясно. Когда и куда нам выдвинуться?

   -Через двадцать минут отправляйтесь. Вот карта. Место ожидания уже отмечено. Ориентир - Башня Павших. Только в нее не суйтесь - там уже установлены ловушки.

   -Понял, - ответил я, - Готовьтесь к отправке, - обратился я уже к своим подчиненным...



   Прибыв на место, мы залегли в песок, использовав телекинез для того, чтобы прикопать себя. Амулеты сокрытия, присутствующие в комплектах амуниции боевого времени, надежно спрятали наши ауры и энергии от магического сканирования. Дышали мы через специально взятые с собой трубочки, кончики которых на локоть выходили из песка. Началось ожидание.

   Лежать в песке, ожидая нужного момента, тяжело. При этом ещё тяжелее делать это, зная, что где-то рядом бьются другие, а ты сам н можешь вкусить этот жар битвы, упоение яростью и злостью, придающих силы и скорость.

   Сейчас, я как никогда понимал урождённых демонов. Вкусив все чувства настоящего обитателя этого Плана, каковым я теперь являюсь, уже не хотелось от них отказываться. Сила и могущество опьяняют, а жизнь становится яркой, когда ходишь по кромке. И, хотя, в нет ничего романтического в битвах и смертях, но сам факт того, что ты выжил, даёт невероятные ощущения.

   Через несколько часов ожидания вдалеке послышался шум нарастающего сражения. Когда он перестал усиливаться, я дал команду вылезти из песка. Сейчас, когда основное внимание магов и войсковых командиров сосредоточено на сражении, мы вполне может подобраться к магам и ударить. Главное суметь незаметно приблизиться к ним и удрать с места сразу после их ликвидации, не дожидаясь аплодисментов благодарных зрителей со стороны вражеского войска.

   Выбравшись из песка, который, к счастью для нас за вечернее время успел остыть, мы поползли в направлении места битвы. Иным методом нам не пробраться к магам.

   Почти сорок минут мы добирались до основного лагеря противника. Именно там и засели войсковые маги атакующих. Впрочем, просто так к ним было не подобраться - вокруг ходили патрули, а каждые двадцать шагов стояли дозорные. Палатка магов, выделяющаяся из общего их числа усиленным магическим и цветом, стояла в самом центре. Впрочем, стоило нам проползти под купол, установленный над лагерем, как сразу стало ясно - защиты на самих магах просто нет! Общий купол имеет потрясающую мощь, вокруг лагеря бродит несколько сотен патрульных группу по пять демонов, а сами маги, сидящие в центре всего этого - беззащитны, аки младенцы!

   Устроившись недалеко от лагеря, между барханами, мы начали обдумывать, что делать. Лично я был за то, чтобы ударить по магам с дистанции чем-то мощным и уйти.

   -А, может, их алхимической бомбой порадовать? - поинтересовался Эрохг, - Кидаем такие бомбы. Они мощные. Для улучшения полёта используем телекинез. На том разговор закончен.

   Некоторое время я обдумывал услышанное. Эрохг предложил дельный вариант. Магию, ведь, засекут сразу. А вот низко летящие бомбы - вряд ли. Подкинуть их телекинезом повыше... Вот только всплеск демонической силы засекут быстро. Впрочем...

   Оглядевшись, я понял, что ситуация для нас очень даже выигрышна. Маги заняты войском Бриима и союзниками, охрана состоит из далеко не самых сильных демонов, большинство из которых всплеск Воли не увидят... Почему нет?

   -Достаём бомбы! - распорядился я, - Метаем одновременно. Я подхвачу Волей и наведу.

   Подождав, пока все бойцы приготовятся, я произнёс:

   -Давай!

   Как только снаряды оказались в воздухе, я захватил все пять коробов с алхимической начинкой, мимоходом отметив, что взрыватели тут такие же, как и на родине, направил их по дуге к палатке магов, отпустив на середине полёта.

   В этот момент один из охранников увидел их и открыл рот, чтобы закричать, но Тхамх метнул один из своих кинжалов, попав тому в горло. Звук падающего тела был уже не слышен - палатку с магами, как и всё в радиусе двадцати шагов, просто разнесло. Пятеро демонов, стоявших вокруг неё и имевших метки старшего круга, так же прекратили существовать.

   Бледно голубое пламя алхимического взрыва озарило пустыню, выхватив из уже наступившей темноты массу деталей - охранников, падающих на остывший песок, загорающиеся палатки, кострища рядом с шатрами, какие-то ящики... Спустя несколько секунд после первого взрыва, одна из загоревшихся палаток так же взорвалась. Видимо, там было чему детонировать.

   Несколько мгновений, я наблюдал за мельтешением демонов и полудемонов, возникшем в лагере, где часть шатров и платок уже загорелась. Скарги, стоявшие недалеко от второй взорвавшейся палатки, вдруг взбесились и начали топтать всех, кто попадался на их пути.

   -Удачно вышло, - хмыкнул Рсух, - Может, порезвимся, командир?

   Прикинув варианты развития событий, я отрицательно покачал головой:

   -Нет. Сейчас уходим. Нам надо помочь основному войску.

   В этот момент в другой части лагеря начался бой. Кто-то применял демонической пламя и тёмную магию, а в ответ ему, судя по моим ощущениям, летело что-то светлое. Это было уже сюрпризом. Светлые маги смертных не суются на Нижний План. Максимум что их тут ждёт - рабство. И это в лучшем случае.

   -Планы меняются, - произнёс я, - Надо вмешаться. Светляков, по возможности, брать живьём!

   Как только мы вскочили, на нас сразу же обратили внимание охранники. Впрочем, их хватило не на долго. Демоническое Пламя с боевыми плетениями быстро привели их в нужное нам состояние - горизонтальное и без признаков жизни.

   Впрочем, особо сильного сопротивления мы не встречали - бойцов в лагере сражающейся армии было мало. Большинство из них оказались лишь обозниками, которых в бою редко кто использовал по причине малого боевого опыта и несколько хромающей подготовки.

   Когда мы добрались до места магической схватки, магический бой ещё продолжался, что меня удивило. За такой промежуток времени средний маг точно бы выдохся. К тому же, все группы, которые были отправлены на поиск и ликвидацию войсковых магов, состояли далеко не из слабаков. С кем же надо было сцепиться, чтобы поединок продолжался до сих пор?

   Как оказалось, что наши соотечественники дрались... С обитателем Верхнего Плана! Неслыханно! Прямое нарушение древнего договора!

   От удивления, я не рассчитал количество энергии, вложенной в очередное плетение демонической направленности и попросту снёс сразу несколько палаток, задев и ту, в которой находилась ещё одна группа магов.

   Светлый был Архоном. Большие крылья, покрытые смахивающими на стальные крыльями. Высокий рост - выше двух метров точно, и нечеловечески правильное лицо... Эта правильность и бесчеловечность делали архона невероятно жутким существо. Полное отсутствие эмоций вызывало отвращение, а отсутствующий взгляд и вовсе говорил о том, что с его психикой не всё в порядке. Впрочем, вменяемый архон не оказался бы тут - в полевом лагере демонической армии, где ему быть, вообще-то, не положено.

   Самое интересное, сто обитатели лагеря его не атаковали... Хотя, они и нас уже не атаковали.

   Когда моё несколько неудачное плетение подпалило палатку с магами, Эрохг метнул в неё оставшуюся у него алхимическую бомбу, а я сцепился со светлым. Остатки второй группы, с которой и сцепился непонятный светляк, так же не сидели в стороне. К моему удивлению ими командовал Кнех.

   Увидев нас, он явно обрадовался. Во всяком случае, на его невозмутимом лице появилось некое подобие улыбки. Вместе с тем, пока группа высшего активно пробовала на зуб щиты архона, он сам готовил что-то из того арсенала, что мне ещё предстояло освоить - незримые для простых демонов плетения Демонической Воли, которая и сама по себе являлась мощным оружием.

   Когда из рук Кнеха вырвался луч багрового света, от которого так и исходили волны Ярости и Ненависти, я приказал своим бойцам залечь. Это было ещё хуже. Магия высших демонов, помноженная на Демоническую Ярость. Страшнее этого плетения мне видеть ещё не доводилось.

   Щит архона лопнул со звуком разбитого стекла. Затем луч разворотил грудную клетку выходца из Верхнего Плана. Вместе с тем, он начал проникать в его тело и разрушать организм. Спустя несколько секунд, светляк рухнул на раскалённый от буйства алхимического пламени и магии песок. Его тело продолжало разрушаться. В какой-то момент я понял - он ещё жив. Возможно, будь здесь кто-то подобный ему, архон выжил бы. А так... Непонятное плетение Кнеха рушило организм и тонкие тела светляка, а вокруг него расплывались энергии боли и запах страза и страдания. Похоже, что светляк только теперь понял, что таким как он в этом месте не стоит появляться.

   -Ты вовремя, - произнёс высший, подходя к нам, - Думаю, тут нам делать больше нечего. Пора к основному войску! - Произнеся это, высший распрямил крылья и взлетел в ночное небо Нижнего Плана.

   Такое же алое, как и всё тут. Даже ночью...   

Глава 7.

   Сражение основных сил уже подходило к концу, когда мы вмешались в ситуацию. Особой роли в разгроме интервентов это не играло - без двух вспомогательных групп магов, войско понесло существенные потери. Оба фланга оказались смяты под ударами магии. Демоны противника на этих направлениях отступали, неся потери.

   Не столь радужной обстановка оказалась в центральной части сражения. Здесь меня ждал далеко не самый приятных сюрприз - вместо демонов тут было полно абсолютно не знакомых тварей, от которых несло смертью и гнилью.

   Наибольшую часть вражеского войска здесь составляли непонятные твари, передвигающиеся на четырёх конечностях. Внешне и по размерам они походили на людей. Однако, у смертных не бывает серой кожи, чёрных, похожих на ветошь, волос и такой ауры. Изменив своё восприятие, я вгляделся в ряды противника, из-за чего едва не рухнул на землю, забыв от удивления махать крыльями. Лица этих существ оказались почти человеческими. Возможно, когда-то они даже были людьми... Но явно не сейчас. Губы тварей были странной формы, открывающей ровные ряды серых массивных зубов. Носы отсутствовали, а глаза... Серое вещество вместо белка глазного яблока и чуть более тёмный большой зрачок.

   Эти существа составляли большую часть вражеского войска в его центральной части. Несколько меньше было других. Вторые имели серую с зеленоватым оттенком кожу и длинные когти. Передвигались они уже на двух конечностях. Нижняя часть тела была закрыта набедренными повязками. В руках некоторых из них были бедренные кости, сточенные с одной стороны. Ни них полыхали серым маревом энергий руны.

   'Жезлы! - подумал я, - Печально, если это не для контроля основной массы тварей, а для магии!'

   У многих обладателей этих самых жезлов имелись и кожаные повязки с металлическими пластинами, закрывавшие живот и нижнюю часть грудной клетки. Глаза этих существ были полностью серыми без зрачков.

   Ещё часть войска составляли твари на четырёх конечностях, покрытые светло коричневой кожей, с витыми, закручивающимися к затылку рогами. Глаза их так же были серыми. Эти существа вообще вызвали шок - их щёки имели дыры! Более того, из ртов этих созданий капала слюна, которая. Падая на песок, начинала шипеть и растворять его!

   В центре этого войска была группа из явно могущественных существ. Однако, из них выделялся лишь один. Он не обладал крыльями и имел вполне человеческие пропорции и рост. Его тело и голова оказались закрыты доспехом из тёмной стали, отливающей фиолетовым. Наплечники и массивный рогатый шлем имели золотые инкрустации, а сами доспехи были покрыты резным орнаментом и отливающими серостью рунами.

   Рядом с этим высшим. Если судить по его возможностями, стоял другой пришелец. Крылатый. Его вид вызывал и вовсе странные мысли... Крылья твари оказались покрыты перьями, блестящими под ночным небом алой ночи этого слоя.

   'Перья из металла? - с удивлением подумал я, - Это невозможно! Да и зачем?!'

   Существо было практически голым. Единственной его одеждой были набедренная повязка да пояс с перевязью для полуторного меча. Голову этого существа венчали два загнутых кверху рога, похожих на бычьи.

   'Кнех! - позвал я демона телепатически, что умели все демоны, достигшие Среднего Круга силы, - Что это за твари?'

   'Выходцы из Тартара! - ответил высший, - Не лезь к их высшим. Ни тебе, ни мне там делать ничего. Пускай хорки разбираются. Они не просто так здесь оказались!'

   И действительно - из-за основной массы войска поднимались драконоподобные туши. Самый большой из них, длинной под двести метров, имел ауру Аргаха. Этих демонов оказалось одиннадцать. Все они полетели в центр наступающей армии, буквально выкашивая непонятных тварей вырывающимися из клыкастых пастей потоками багрового с черными вкраплениями пламени.

   Внезапно, в центре вражеского строя, от которого мы, к счастью, были на большом удалении, облетая эпицентр битвы по дуге, что-то полыхнуло. Алое небо вдруг пошло рябью и в нём начали появляться тучи! Тёмно-серые, с зелёными прожилками, бьющие в хорков молниями серебристого цвета. Впрочем, особо сильно никто из драконоподобных не обращал на них внимания. Их туши были закрыты мощными щитами, энергии которых светились в ночном пространстве алыми отблесками даже тогда, когда магически атаки в них не попадали.

   В центре войска Варнха и его союзников начала зарождаться небольшая звезда, поднимающаяся над армиями. Набирая высоту, она увеличивалась в размерах. Даже на таком расстоянии я ощущал переполняющие её энергии. Достигнув высоты нескольких километров, сравнявшись с тучами, созданными тварями Тартара, она стала рванула к ним с большой скоростью. Когда заклятия обоих сторон столкнулись в небе над ночной пустыней, полыхнуло зарево магического взрыва. Алый свет осветил обе армии и всё вокруг них. Поскольку столкновение и взрыв произошли ровно над высшими вражеской армии, именно им и досталось больше всего. Не знаю выжили ли они, но вот их слуги и свита, находившиеся поблизости, превратились в пылающие факелы. Основная масса армии так же пострадала. Большинство тварей лежали на покрытом множеством следов песке без движения. Некоторые обладатели жезлов ещё шевелились, но выглядели вялыми. Та часть вражеского войска, что находилась далеко от эпицентра взрыва, продолжала битву, хотя и уже проигрывала сражение - без постоянных подкреплений они не могли сдержать напор демонов.

   Когда мы подлетели к месту сбора всех диверсионных групп, там уже стояли Лорды - Варнх и Аргах. Оба они выглядели уставшими, но весьма довольными. Во всяком случае, на лицах их человеческих ипостась были улыбки. Наши с Кнехом подчинённые сразу же отстали, сообразив, что будут лишними.

   -... можно отдыхать, - услышал я завершение их беседы, когда приземлился.

   Посмотрев на Аргах фыркнул:

   -Этого малого держи на коротком поводке и не позволяй усилиться ещё больше. И так слишком сильный для твоей хватки, - произнёс он, указывая на меня, - Иначе, он тебя предаст. Слишком своевольный и слишком умный для слуги.

   -Это не простой слуга. Нас связывает клятва, а не подчинение.

   Хорк удивлённо уставился на меня. Похоже, что он не ожидал такого поворота.

   -Ты меня удивляешь, - хмыкнул драконоподобный демон, - Впрочем, это твоё дело. На каких условиях он тебе служит?

   -Сейчас он служит мне и выполняет мои приказы, я же его обучаю. Взамен, после завершения срока службы, он становится моим союзником на тысячу лет.

   Аргах некоторое время буравил меня взглядом, после чего ответил:

   -Умно, Варнх, очень умно. Вот только следи за тем, чтобы он не влип во что-то, что повредит тебе. Не забывай, что союз - понятие двустороннее.

   Высказавшись, высших открыл портал и ушёл.

   -Не обращай внимание, - произнёс Варнх, - Он своеобразен. Как у вас всё прошло?

   -Мы встретили светлого, - произнёс Кнех, - Из высших. Он был один из без свиты. Его атаковали только мы. Бойцы Мхенха его считали своим.

   -Это плохо, - произнёс мгновенно помрачневший Лорд, - Ладно. Отправляйтесь в город. Об остальном позаботятся другие офицеры. И не трепите языком. Своих бойцов предупредите сами.

   Получив указания, мы отправились в город - в казармы. По пути я при помощи телепатии отдал своим бойцам приказы. Ответить они не смогли, но уже в моём новом кабинете мы успеем поговорить нормально.

   В полёте, я наблюдал за тем, как основное войско добивало остатки напавших на город тварей и их союзников. Демонов, что встречались во вражеском войске, брали в плен. Возможно, после прохождения подчинения Лорду, они пополнят ряды нашей армии, возмещая собой потери. Впрочем, не реже и другие варианты - большинство сдающихся в плен, как я видел, были слабы и не имели Дара. Скорее всего, Лорд или кто-то из высших сделают из них горнов - тела и души демонов для такого рода действий плох приспособлены, однако, если иметь достаточно силы и опыта, вполне реально получить очень даже сильных созданий, уже обладающих серьёзным набором знаний об этом мире, войне и многом другом. Ну а верность... Кто сказал, что она должна быть добровольной?

   Оказавшись в расположении дружины, мы направились в мою квартиру, предоставленную на время службы лорду в одном из зданий охранного комплекса.

   -Во-первых, всех поздравляю с возвращением, - начал я разговор, - Эрохг, за дельный совет и подобающее отношение к службе и судьбе города, я поговорю с Лордом о премировании тебя помимо трофейной части военной награды. Во-вторых, по поводу остальных будет отдельный разговор с Лордом. Думаю, премия за проведённую операцию стоит того. Не гарантирую что Лорд согласится на мою просьбу, но сделаю для этого всё от меня зависящее. В-третьих, касаемо сегодняшнего сражения. Приказ прост - никто в городе или в казармах не должен знать о наличии светлого в рядах противника. Вы его не видели. Вопросы?

   -Да, - ответил Рсух, - Вы ученик Лорда Варнха?

   -Да.

   -Вы действительно ещё до прихода в дружину и получения метки убили балгора? - спросил Тхамх.

   -Да.

   -Вопрос несколько не корректный, но не могу удержаться, - начал Эрног, - А...

   -Заткнись! - прошипел на него Эрохг, - НЕ слишком хочется из-за тебя нарваться на проблемы!

   -Пускай спрашивает, - хмыкнул я, с интересом глядя на негласного лидера моих подчинённых, - Если он будет нарушать иерархию - ответит сам. Ты не пострадаешь за него.

   Сейчас отделение имеет своего негласного лидера и вожака. Это Эрохг. Они будут подчиняться ему с большей охотой, чем мне. В принципе, если бы не моё наличие, то, как я полагаю, он бы уже стал старшиной. Однако, в его судьбе сложился неприятный поворот - моё появление.

   Эрног, прежде чем задать свой вопрос, покосился в начале на Эроха, потом перевёл взгляд на меня.

   'Похоже, что они были командой ещё до того, как попали в дружину, - подумалось мне, - Весело!'

   -Я хотел спросить - откуда Вы? В нашем слое нет таких демонов. Похожих на Вас я видел, но не таких. В них не было демонической силы... Во всяком случае, столько, чтобы она играла какую-то роль в их жизни. Тьма мелась, но полноценными демонами я бы их не назвал. Вы отличаетесь, хотя и похожи на них.

   Я некоторое время смотрел на этого полукровку. Молодой. Глупый... Судя по ауре, ему лишь двадцать лет... Для демона - детство. Впрочем, если его взять под опеку, то он станет верным союзником. Демоны, несмотря на многие свои недостатки, никогда не забывают чью-то помощь.

   -Я - изгнанник. Этого достаточно. На будущее, не задавай вопросы, на которые тебе не станут отвечать. Ты будешь выглядеть глупо, а твоя репутация окажется под угрозой. Потому, прежде чем задать вопрос, подумай, ответят ли тебе на него и чем может обернуться для тебя ответ.

   -Как прикажете, старший, - склонил голову Эрног, - Этого больше не повторится.

   -Хорошо. Ещё вопросы ко мне есть? Желательно, по существу, а не о моём прошлом.

   -Больше вопросов нет, - ответил за всех Эрохг.

   Посмотрев на него, я демонстративно обвёл взглядом остальных.

   -Про вашего товарища я понял. А вы?

   Нарушить лидерство Эрохга решился именно Эрног:

   -У меня есть. Что на счёт тренировок?

   -Каким был ваш график до того, как меня назначили вашим старшиной?

   -Этим занимался Эрохг.

   -Ты был старшиной отделения? - спросил я полудемона.

   -Нет. Мы тогда не состояли в дружине.

   -Занятно, - хмыкнул я, - Вашими тренировками займусь я. Как и развитием магических способностей. А ты, - указал я на Эрнога, - будешь подготавливаться по особому курсу. Я хочу развить в тебе кое-что интересное, - моя усмешка вызвала улыбку у означенного полудемона.

   Впрочем, его бывшему вожаку это не слишком понравилось. Ещё бы, кому будет приятно видеть как лидерство в группе уходит из когтей? В принципе, я его понимал, однако, позволять появиться в отделении двоевластию я не собирался. А этот молодой демон мне будет ой как полезен. Служить Лорду Варнху мне ещё долг, а собирать свою партию надо уже сейчас, когда есть вариант найти действительно верных, а не в будущем, пользуясь силой и находясь в положении самого балгора, который принял меня к себе не потому, что я такой выдающийся воин, а по причине отсутствия самостоятельных демонов, способных быть ему верными не из-ща его силы и могущества, а из благодарности или общих с ним интересов.

   Касаемо самого Эрнога, то на него у меня появились далеко идущие планы. Развить в нём демонические силы вполне возможно. Он, как и любой демон, несёт в себе частицу этой силы. Разница между ним и мной в том, что во мне, в отличие от него, эта частица превратилась в пока ещё маленький уголёк, который, с течением времени, превратится в мощный пожар того, что называется Могуществом.

   -У остальных есть вопросы? Нет? Значит, на сегодня вы свободны. Завтра после полудня ждите меня возле этого здания.

   Подождав пока демоны покинут кабинет, я расслабленно откинулся на спинку кресла. Руководство даже этой четвёркой оказалось не самым простым делом. Возможно, это из-за моей молодости. Я не на много старше только что ушедших демонов. Возможно, я просто не имею должного опыта. А, быть может, это из-за того, что я не готов к этому морально. Не знаю. Однако, одно могу с уверенностью для себя сказать - командовать кем-либо не самая простая задача. Сейчас я понимаю Лорда Варнха как никогда. Он отвечает не только за себя, но и за массу демонов, что живут в городе и всём маноре. И, хотя, вряд ли оно особо сильно печётся именно об их благополучии, однако, понимание связи между достатком подданных и собственным богатством у него явно имеется.

   Некоторое время, я ещё сидел в кресле, расслабляясь после долгого дня. Потом, мне удалось победить собственную лень и пойти в душ. Не стоит плевать на свой внешний вид и гигиену. После того, как горячая вода смыла с меня песок пустыни и запах гари от подпаленных моими заклинаниями и алхимическими бомбами палаток, я едва доволокся до кровати и рухнул на неё, не забыв приказать своему телу проснуться в назначенное время.




   Утром я отправился на поиски Кнеха. Найти его удалось рядом с резиденцией Варнха.

   -Скажи, с кем мне надо поговорить о премировании моих бойцов? С тобой или с Лордом?

   Хмыкнув, абадон посмотрел по сторонам и отвёл меня в более тихое место:

   -Вообще, с Лордом, но будет лучше, если это ты сделаешь по возвращению из нового похода.

   -А раньше никак?

   -Раньше, конечно, можно, - фыркнул высший, - Только вряд ли ему это понравится. Ты этим его оторвёшь от важных дел.

   -Ну, он сам меня назначил старшиной. Так что понравится или нет, но я это сделать должен.

   -Как знаешь, - усмехнулся Кнех, - Тогда двигай к заклинательным покоям. Он там. Создаёт горнов.

   -Понял тебя, - ответил я, - Слушай! А куда поход? Мы же только-только с этими противниками разобрались!

   -Как куда? - удивился абадон, - В Тартар. Карательная экспедиция. Все детали тебе скажет Лорд.

   Варнх действительно был в заклинательных покоях. Более того, он оказался в весьма неприятном для меня состоянии - злости. В таком виде разговор с ним мог для меня закончиться печально. Впрочем, выбирать не приходилось - я вчера пообещал своим демонам решить вопрос с премированием.

   -Разрешите спросить, Лорд Варнх, - начал я, дождавшись завершения формирования очередного горна.

   -В чём дело, рей? - повернулся он ко мне.

   -Я вчера обещал своим бойцам, что поговорю с Вами по поводу премии за вчерашнее задание по ликвидации фланговых ма...

   -Я уже понял, - рыкнул балгор, - С чего ты взял, что я выполню твою просьбу?

   -Потому, что мои бойцы выполнили ваш приказ и помогли высшему расправиться с архоном.

   В следующую секунду Варнх уже был в демонической форме и держал меня за горло, сдавив его, на высоте метра над полом. В принципе, захоти я его сейчас убить - ничто бы мне не помешало. Высший был в ярости и не контролировал своё поведение. Та позиция, в которой он сейчас находился, позволяла мне убить его пятью разными способами. И каждый из них состоял в одном лишь ударе. Однако, меня связывала клятва верности. Нарушь я её, ничего хорошего со мной не будет - только плохое. Впрочем, то же самое можно сказать и о Лорде.

   Видимо, Варнх тоже вспомнил о клятве, поскольку выпустил меня и принял человеческий облик. Во взгляде его серых глаз, появляющихся только в этой ипостаси, читались злость и усталость.

   -Свободен.

   -Лорд Варнх, необходимо решить...

   -Почему ты ещё здесь? - мгновенно развернулся ко мне высший, - Тебе надоело жить?

   -А вам нужны сильные союзники?

   От моего вопроса высший замер. На лице Лорда проступило удивление.

   -С этого момента детальнее, - после продолжительного молчания произнёс демон, - Почему ты затронул эту тему?

   -В моей группе есть перспективный демон. Я хочу заняться его подготовкой. Если я это сделаю, то в будущем получу надёжного бойца, а в перспективе, надёжного помощника. Без таких кадров мне не стать тем. Кем вы хотите меня видеть. Ведь вы заключили со мной договор и скрепили его клятвой. Разве не для этого всё затеяно?

   Пока я говорил, высший несколько раз начинал перекидываться, но, замерев на середине процесса, возвращался в человеческую форму. Похоже, что мне удалось заставить его думать.

   -Хорошо, - вздохнул Лорд, - Что именно ты хочешь?

   Спустя двадцать минут я уже спускался по лестнице. Этот разговор дался мне тяжело. Мало того. Что я рисковал. Варнх вполне мог плюнуть на клятву и убить меня или же и вовсе отправить к палачам за неповиновение. Это не было бы нарушением клятвы, ведь я пока ещё служу ему и обязан подчиняться. Впрочем, не зря он Лорд этого города и прилегающего манора. К моим доводам Варнх прислушался, пообещав за повторение такого разговора отправить меня к палачам. Что ж, на будущее мне будет урок - прежде чем что-то пообещать удостовериться в возможности выполнить своё обещание. А то мне начало казаться, что Лорд попросту решил не ронять мой престиж в глазах новых подчинённых.

   Отделение ждало меня возле здания, как я вчера им и приказал. Выделенный мною Эрног едва ли не слюни пускал от предвкушения. Похоже, что мне его удалось зацепить. Отлично.

   -Сегодня у нас первая тренировка. Ничего особенного не ожидайте, но я должен знать кто из вас чего стоит. После этого будем определяться с программой подготовки. Эрног пойдёт помимо основной программы, выполнять и дополнительную. Будем развиватьв тебе демоническую Силу, - произнёс я короткую речь перед отделением.

   Эффект был именно такой, какой я и ждал. Эрохг нахмурился а остальные члены отряда были поражены. И только означенный Эрног был рад. Для него новость о шансе научиться тому, что умеют более сильные демоны был весьма кстати. Если при лидерстве Эрохга он был обречён быть слабым, то при моём командовании - ему дали шанс быть сильным. Надеюсь, остальные быстро поймут, что при их нынешнем вожаке, к счастью, негласном, им ничего хорошего не будет в этом мире. Только сильный может дать возможность слабому стать сильнее. И не из великодушия, а из прагматичного и циничного расчёта - сильные союзники и подчинённые дадут шанс выжить. А слабые - станут балластом. Эрохг - слаб. Откровенно говоря, будь он вожаком банды грабителей - вытянул бы руководящую роль. Но не в дружине. Тут другие правила. Здесь важно подтянуть более слабых, чтобы на поле боя выжить и самому стать сильнее. Наличие дыхания в затылок тех, кто может сбросить тебя с пьедестала, весьма качественно способствует само мотивированию к развитию. А в бандах сила должна быть лишь у главаря.

   Как оказалось, моим подчинённым требовалось развивать скорость движения, магическую силу и ставить технику. С техникой, стараниями Кнеха, у меня всё было нормально. Со скоростью - тоже. В плане магии была сложность - знания у меня имелись. Но вот показать их... Хотя...

   Проверив свой Дар, я едва не закричал в голос. Способности к Тьме начали возвращаться. Если раньше от них остались жалкие крохи, поскольку мой источник превратился в демонический, то теперь эти остатки былой роскоши возвращались.

   После часа разминки и спаррингов с каждым бойцом, я вынес вердикт:

   -Эрохг, после завершения всех тренировок я с тобой поговорю уже без посторонних. Это по поводу качества подготовки группы.

   Указанный полукровка дёрнулся. Что ж, ещё дин удар по его самолюбию с моей стороны и вполне явный повод ля остальных членов отделения задуматься.

   В принципе, таким образом разбивать сложившуюся пирамиду отношений не стоит, но иного пути, по крайней мере в данной ситуации, у меня не было. Да и не испытывал я желания сюсюкаться с ним. Этот демон, пускай и не чистокровный, специально не развивал своих боевых товарищей, хотя сам владел нужными знаниями - иначе бы не обладал хоть и слабыми, но всё же развивающимися демоническими способностями.

   По завершении проверки, я начал тренировку. Поставив Эрнога в пару с Эрохгом, принялся натаскивать Рсуха и Тхамха. У них с техникой всё было в порядке, а вот скорость хромала. Одновременно с этим, я старался отслеживать ситуацию у первой пары. Если там что-то произойдёт, то мне понадобится вмешаться.

   Через час тренировки, я оставил Рсуха и Тхамха заниматься самим, и начал натаскивать уже первую пару. Эрног, к моему удивлению. Держался гораздо увереннее Эрохга. Во всяком случае, он делал выпады грамотно и старался действовать нагло. Его бывший вожак же наоборот, потерял гонор и спесь. С одной стороны, это хорошо для меня. С другой - это плохо для отделения в целом.

   В бою его неуверенность может стоить жизни либо ему, либо кому-то из членов отряда. Потратив ещё час на отработку метода повышения скорости у моих бойцов, который мне уже с успехом продемонстрировал Кнех, в первые несколько месяцев моей же подготовки, я перешёл к обучению Эрнога.

   Объяснив своему подчинённому суть упражнений, я стал наблюдать за его действиями. Несмотря на наличие ошибок, парень справлялся. Естественно, что слабость демонического Дара не позволяла ему показывать выдающиеся результаты, но уж кинжал он в воздухе держал. Пока, впрочем, только один. Огненные Шары у него метать не выходило, как парень не старался. Пока мы с ним обсуждали упражнения и различные методы применения телекинеза в бою, выяснилась интересная деталь. Оказывается вся четвёрка была родом не из Нижнего Плана. Ранее, они обитали в Астриде. И свои метки парни получили случайно. Им банально повезло, если это можно назвать везением. Во время движения между манорами, их группа, а на тот момент их было заметно больше, аж одиннадцать, столкнулась с войском Варнха, двигавшимся в очередной поход в иные слои Плана, с которыми у демонов нашего слоя идут постоянные конфликты. Естественно, что парням предложили присоединиться к войску. Учитывая личности предлагавших, командир группы согласился, резонно опасаясь за своё будущее, равно как и будущее членов отряда. Дальше войско попало в Чистилище, где и началась битва. В её процессе группа серьёзно сократилась, , а её бойцам дали метки Младшего Круга. Впрочем, один из абадонов почти сразу предложил им служить в дружине Лорда. Уж не знаю что им двигало, но лично я бы таких не взял. Глядя на них и сравнивая с собой, я отчётливо понимал, что даже в начале своего пути в Нижнем Плане представлял собой гораздо большую угрозу для местных обитателей, нежели мои подчинённые.

   'Похоже, что повышение было скорее наказанием за что-то или уроком для меня, подумалось мне, когда я услышал эту историю, - Интересно только для чего?'

   Закончив основные дела, я отпустил группу, оставив рядом с собой только их бывшего, что теперь окончательно стало ясно, вожака. Эрохг выглядел потерянным и подавленным.

   -Гадаешь для чего я поступил подобным образом, - хмыкнул я, - А не думал, что командир в военном подразделении должен быть один? Да и в любом коллективе?

   Эрохг посмотрел на меня, но промолчал. Похоже, что придётся его воспитывать весьма жёстко.

   -Парень, ты в мире демонов. Здесь понятие дружбы относительно и зависит исключительно от наличия общих интересов, врагов или необходимости выживания в целом. А ещё здесь не выживают одиночки либо те, кто пытаются сохранить свою власть не путём усиления себя. А путём сохранения слабости собственных подчинённых. Ты делал всё для того, чтобы оставаться вожаком. Но делал это глупо. И цена твоей глупости - их жизнь. И твоя. За половину из того, что произошло вчера и сегодня я спокойно могу отправить тебя к палачам. Как минимум, за нарушение иерархии. Либо самому разобраться. За это же. Добавь к списку ещё и тот факт, что я твой непосредственный руководитель. Я старше тебя по званию, силе и опыту.

   -В любом случае, ты мразь, - ответил Эрохг.

   Вот с такого я съезжать не собирался. Мгновенно перекинувшись, я схватил наглеца за горло и поднял над землёй. В глаза полукровки появился страх. Впрочем, он попытался оказать сопротивление, сформировав слабый огненный шар.

   Глядя на него, мне стало противно. Причём это чувство вызывал как Эрохг, так и я сам. Нет ничего хорошего в том, чтобы причинять вред слабым. Другое дело, что бывает так, что слабые того заслуживают. Или нарываются сами.

   Без замаха я впечатал его в стену. Сразу же послышался хруст костей, а глаза парня закатились. Впрочем, судя по ауре он жив и скоро придёт в себя. Глядя на его упавшее тело, я заметил что повреждены только крылья. Хорошо, значит есть ещё что ломать!

   -Рей! - вдруг раздался рядом со мной голос Кнеха, - Помнится, ты ему награду выбивал, премию...

   -Одно другому не мешает, - хмыкнул я, - Воспитательный процесс.

   -Ладно. Но без особых увечий. Через две недели он должен быт в строю.

   -Хорошо, - ответил я и, повернувшись к лежащему Эрохгу, произнёс, - Прекращай делать вид, что потерял сознание.

   Полудемон нехотя поднялся. Глядя на него, я всё больше и больше удивлялся. Неужели в Астриде такая лёгкая жизнь? Или это мне такой дурак попался?

   -Как видишь, начальство спокойно относится к воспитанию подчинённых, - продолжил я, глядя в глаза Эрохга, - Так что помощи ждать тебе неоткуда. Ты сам виноват.

   Парень всё так же буравил меня взглядом. В глазах полудемона были ненависть и злость.

   -Ладно, - хмыкнул я, - Пошли в мой кабинет, жертва произвола. Будем решать твой вопрос. Как добровольно попрыгаешь? Или мне тебя за шкирку волочь?

   -Добровольно, - пробурчал парень.

   В целом, такая упёртость могла бы вызвать уважение... У глупых и недальновидных. Вот зачем вести себя как баран на скотном дворе? Неужели нельзя включить ум? Будь этот Эрохг более умным, он бы уже со всем согласился и не стал хамить, а принялся копить силу и опыт, чтобы позднее занять моё место и отплатить за сегодняшнее унижение. Но он либо дурак, либо больной на голову. Первое среди демонов явление частое, но такие не доживают до возраста этого полукровки даже в Астриде - там заменой высших служат маги высоких категорий. Ну а вторые... Что-то я не припомню рассказов о душевно больных демонах. Да, пусть даже, полукровках. Возможно, демоны их каким-то образом ещё при рождении выявляют и убивают.. Кто знает, но в Нижнем Плане я разве что людей с нездоровой головой видел - нормальные и вменяемые смертные ни за какие деньги не полезут в обиталище демонов.

   Войдя в мой кабинет, я запер дверь и повернулся к Эрохгу. Восстановить его я смогу очень даже быстро - в соседней комнате заклинательный круг, а технология создания горнов позволит, при её частичном использовании, быстро восстановить этого наглеца.

   -Назови своё истинное имя, - произнёс я, - Иначе тебе же будет хуже.

   Говоря это я создал огненный шар и перекидывал его из ладони в ладонь. Пламя не причиняло мне вреда. Глаза Эрохга следили за моим творением.

   -Нет!

   Вместо огненного шара, в моего подчинённого полетела Плеть Боли, от которой он завыл и принялся создавать щиты. Вот это было уже глупостью. Несколько импульсов энергии, как меня научил Варнх, и поднимающиеся щиты рухнули, не успев накрыть собой Эрохга.

   Дальше мы говорили. Вместо слов, Эрохг пытался атаковать магией, а я не особенно торопясь шёл к нему. Затем, схватив за горло, Пустив через руку пламя, я заставил полудемона рухнуть на пол и уселся верхом на его спину.

   -Либо ты назовёшь Истинное имя, либо я сделаю из тебя калеку, но всё равно получу это имя! И учти - я могу восстановить тебя из любого состояния.

   Поскольку Эрохг не ответил, я обжёг уже его спину.

   -Хватит! Хиссм! Моё имя Хиссм!

   -Вот и хорошо.

   Сдавив его душу и ауру своей Волей, я начал произносить слова подчиняющего заклятия. Когда весь процесс подчинения оказался закончен, я встал со спины уже полноценного подчинённого и произнёс:

   -Иди в заклинательную комнату. Будем приводить тебя в порядок...

   Только теперь до меня дошло, что я сделал. У меня появился первый подчинённый лично мною демон.   

Глава 8.

   Новость о подчинении Эрохга Варнх воспринял спокойно.

   -Вообще, тебе следовало это сделать сразу после полевой операции, - произнёс он после моего доклада, - Касаемо Эрнога - тебе решать. Учти на будущее - абсолютных союзников нет. И строить отношения с демоном только на основании того, что ты ему помог и он тебе благодарен - глупость. Все союзные отношения должны строиться на основании договорённости, скреплённой ритуалом.

   -Это ещё впереди. Пока, я хочу сделать всё, для того, чтобы он имел для такой договорённости причины и поводы.

   -Глупо, - хмыкнул мой учитель, - Он несёт в себе кровь демонов, влияние которой будет усиливаться с возрастом и развитием его демонической Силы... Впрочем, это твоё решение и тебе за него отвечать.

   Неделю спустя армия Бриима отправилась в Тартар. Наша группа не участвовала в этом походе. По мнению Лорда мне требовалось освоиться с теми знаниями, что он давал мне. В результате, я получил задание - изготовить двадцать горнов по проекту Варнха. Кристаллы с образами и емкости с кровью он мне оставил. Впрочем, ритуал привязки к артефакту, который позволит моему Лорду контролировать их, так же был предоставлен.

   В конечном счёте, мой распорядок дня выглядел так - утром я тренируюсь с Кнехом, днём натаскиваю своё отделение, а вечером создаю горнов, тренируя собственные навыки в этой работе и набираясь опыта.

   Вместе с тем, я начал задумываться о создании небольшого отряда из горнов. Пускай, до полноценных демонов и даже полукровок Среднего и Младшего Кругов они не дотянут, поскольку свои силы я оценивал трезво, но уж с Низшим Кругом справятся спокойно. А, при наличии такой силы, я смогу прибрести в городе дом, где у меня будет возможность проводить эксперименты и развиваться уже более полно, сохраняя в тайне некоторые свои изыскания и возможности. В том, что казарменные здания и дома офицерского состава находятся под наблюдением тайной службы Лорда, я не сомневался. В моём же доме делать это им будет гораздо тяжелее. Да и наличие собственной недвижимости в городе существенно поднимет мой статус как демона. В будущем, это пригодится.

   Впрочем, судьба распорядилась несколько иначе. По возвращении из похода в Тартар, Варнх вызвал меня к себе. Войдя в его рабочий кабинет и усевшись за стол для совещаний, я принялся ждать пока Лорд закончит читать отчёты о положении города. Вид у Варнха был уставший и вымотанный, что говорило о тяжести похода. Похоже, что он не зря не захотел брать меня и мою группу в эту экспедицию.

   -У меня для тебя есть задание, - произнёс он, закончив разбираться с документами и сделав какие-то пометки в рабочей тетради, - У нас есть сложности в одной из пограничных зон. Лорд Ниис периодически пытается пощипать наши войска и взять под контроль караванный путь. Не скажу, что он столь важен, но отдавать его не собираюсь. Это и влияние, и деньги и статус лично мой и моего города. Отправить туда полноценную группировку у меня возможности нет. Как и оторвать кого-то из абадонов или хорков от их дел. Да и тебе пора набраться опыта в командовании и ведении самостоятельных действий, - произнеся это, он встал из-за стола и махнул мне рукой, чтобы я последовал за ним, - Вот здесь, - ткнул он пальцем в какой-то значок на карте, к которой подвёл меня, - Располагаются руины одного из Павших Городов. Он не утянул к нам весь тот Мир, но сам оказался в пограничной зоне моих владений. Это произошло порядка трёхсот лет назад. Используешь эти руины для постройки укреплений. Твоя задача сделать аванпост. Хорошо укреплённый, усиленный магически и контролирующий окружающее пространство. В качестве поддержки ты получишь двух скаргов для перевозки туда средств постройки, двадцать рабов, десять из которых гномы-строители, восемь - орки и два - человеческие женщины. Это Ваша обслуга. Так же выделю вам инструменты и некоторое количество материалом - строительные растворы, крепежи, и прочее, чего на месте вы не найдёте. В остальном - камни возьмите в руинах. Они расположены удачно - на небольшом каменистом возвышении. Оно перенеслось вместе с городом. Для усиления можешь создать собственных горнов. Сколько сможешь. На подготовку у тебя две недели. За это время делай что хочешь, но приготовь группу и всё необходимое. Бумаги для хозяйственной службы я сделаю.

   -А обеспечение безопасности воздушного пространства? Одних только моих бойцов и горнов не хватит, сколько их не создавай.

   -Хорошо, - хмыкнул Лорд, - Вам так же выделю два стационарных орудия. Магических. Кстати, возьми это, - тут в его руках появились книга и кристалл, - Это материалы по созданию Источника. Думаю, тебе они пригодятся. Сверх оговоренных рабов, я могу выделить тебе только сорок людей. Они пойдут на горнов. Если захочешь больше - покупай за свой счёт. По амуниции и оружию - тоже самое. Те, что будут в рамках моего приказа - за счёт казны вооружишь. Остальных - за свой счёт.

   -Я понял. Я могу приступать немедленно?

   -Ты обязан приступить немедленно, - ответил Варнх.

   И началась круговерть. Как только Лорд оформил все необходимые бумаги, я распределил задачи между членами отряда. Не зря же они мои подчинённые? Вот и пускай вкушают все прелести получения приказов и их выполнения. Договариваясь с нужными демонами я оставлял своих подчинённых на контроле, а сам занимался изготовлением горнов. Купив кристаллы с образами летающих демонов, часть из которых были суккубами, я так же приобрёл дополнительные три десятка людей-рабов, часть из которых были женщинами. При этом я отдавал предпочтение тем образам, в которых у будущих горнов имелись детородные органы, способные обеспечить потомство. Я уже составил планы превращения аванпоста, в котором надеялся отхватить должность интенданта, в небольшое поселение, в котором торговцы, идущие по охраняемой караванной тропе, будут вести торговлю. Да и скальный массив, формирующих каменное возвышение, что перенёсся вместе с Павшим Городом, вполне могут содержать руды. Пускай в небольшом количестве, но и этого должно хватить на первое время.

   Создав из купленных и предоставленных Варнхом для трансформации рабов тридать пять горнов, я так же купил дополнительного скарга и ещё шестерых рабов орков и двух рабов-людей с магическими способностями, в результате чего остался практически без накоплений. Хорошо ещё, что моих средств хватило на оружие и амулеты для моих эксклюзивных гонов. Надеюсь, Лорд не забудет вовремя платить мне, поскольку сидеть без гроша в кармане не слишком приятно.

   Попутно я изучал книгу и кристалл, содержащие в себе материалы по созданию Источников. Надо сказать, что в ближайшее время мне не светит сотворить такое. Процесс создания Источника требовал двадцать демонов в качестве жертвы. Ведь именно их души пойдут в основу будущей конструкции. В ближайшее время подобная возможность у меня явно не появится. Хотя, кое-что для этого сделать можно. Например, приготовить камеры для содержания пленных демонов. Судя по словам Лорда, в том районе будет не слишком спокойно и подобное приготовление будет не лишним.

   Наконец, после каждодневных головных болей о приготовлениях и подготовке моих бойцов, наступил день, когда мы выдвигаемся. Ничего эпического или пафосного в этом не было. Караван из трёх скаргов и их охраны.

   Основная масса горнов состояла из бесполых тварей, в которых я не особенно и вкладывал Силу или самостоятельность. Практически стандартные, они больше подходили для обеспечения охраны зданий, чем для ведения открытых боёв. Таких оказалось два десятка. А вот те, кого я создал уже из специально приобретённых рабов, имели половые органы, и искры демонической силы и вполне развивающийся интеллект. Пока они ещё довольно слабые, но тренировки дадут им развиться. Кроме того, из пятнадцати созданных мною горнов, обладающих полом, десять были суккубами, которые так же обладали задатками к демонической силе. Рабы же, которые пока ещё в составе отряда и куплены лично мною, станут демонами позже. На них у меня другие планы.

   Глядя на вереницу из трёх демонических животных, я, в который раз, задумался о своём будущем, вновь ставшем весьма туманным. Летящий рядом со мной Эрног сплюнул и, воспользовавшись телепатией передал мне свои мысли:

   'Какую же нам Лорд Варнх сделал подлянку! Ну не мог он подождать хотя бы пару недель? Мы бы за это время ещё сил набрались!'

   Понять его я мог. За время постоянных тренировок, его возможности существенно возросли. До меня ему, понятное дело, было далеко, однако весь поднимаемых предметов уже достиг нескольких килограмм, а демоническое пламя начало становиться доступным - уж свечи мой подчинённый научился зажигать. Пока, это его предел, однако, помня о быстром развитии на ранних этапах, ещё несколько недель практик и тренировок позволили бы ему стать несколько сильнее в этом плане. Да и банальные тренировки во владении оружием лишними не бывают.



   До нужного места мы добрались без приключений. На наш небольшой караван никто не напал - даже шайки грешников и те не встречались на пути. Подобное затишье меня, равно как и всех остальных, настораживало.

   Представшие нашим глазам руины удручали. Ещё издали увидев их. Я оставил горнов и Эрохга с Рсухаи и Тхамхом на охране каравана, а сам, взяв с собой Эрнога, полетел туда - провести разведку. Остальным я не доверял - не было в них должной чувствительности и должного опыта в подобных делах. Я же, помня свои походы с караваном под началом покойного Лорна, сейчас чувствовал себя в своей стихии. Мои же подчинённые нервничали и были в себе не слишком уверены в собственных действиях, хотя боевой опыт, пускай и не богатый, всё же имели.

   В руинах были грешники и глазех - мелкие демоны этого слоя, не обладающие магией и разумом. Чаще всего они использовались в качестве источника пищи, поскольку обладали потрясающей скоростью размножения и неприхотливостью, питаясь всем подряд. Здесь же, популяция их колонии контролировалась довольно крупной бандой грешников, засевших в наиболее сохранившемся здании. Им оказался какой-то храм, стены которого так и фонили остатками тёмных и демонических энергий.

   Грешники, что им было не свойственно, даже сподобились провести некое подобие ремонта и создания укреплений - площадь перед храмом была очищена от мусора, небольшие окна в самом здании оказались закрыты большими каменными блоками, а вокруг входа имелись две насыпи из смеси песка и камней, создающих укрытие для стрелков, как раз стоящих там.

   Глядя на эту картину, я задумался. Подобное поведение грешникам было не свойственно. Обычно. Они полны ненависти жестокости и вменяемости от них не дождёшься. Ничего творить или восстанавливать они явно не в состоянии. А уж проводить ремонт или очистку улиц - и подавно.

   'Похоже, что их кто-то контролирует, - подумал я, - Но кому это нужно? В качестве воинов грешники слабы и уступают демонам и полукровкам по всем статьям. Если говорить об их магических способностях - их попросту нет. Зачем? И кто?'

   Впрочем, ответ на этот вопрос появился сам.

   'Командир! - раздался телепатический импульс от Эрнога, - Смотри!'

   Впрочем, я и сам уже видел что к чему. И представшая нам картина радовала наши тёмные души, наполненные пламенем ярости. На моих губах появилась улыбка, которую сейчас не могло стереть никакое другое событие, каким бы плохим оно ни было.

   Из здания вышли двое - грешник и маг. Причём маг был явно смертных, хотя и подвергшимся переделке. Классический тёмный. Грешник, стоявших рядом с ним, к моему удивлению, обладал магией. Но не это меня поразило - маг контролировал тварей через ошейники, одетые на их шеи. Вот оно что!

   Проведя сканирование, я оскалился. В здании не было грешников. Все они сейчас собрались на очищенной площади. Маг же стоял перед ними и что-то говорил! А само же здании были смертные! Мужчины и женщины! Живые!

   'Какой подарок судьбы! - едва ли не скалясь, подумал я, - С магом справиться вполне можно. А уж грешники и вовсе проблем после его смерти не доставят!'

   Оценив ситуацию и численность грешников, я передал Эрногу приказ:

   'Атакуй грешников, а я займусь магом и его помощником из этих тварей. Всё надо сделать быстро!'

   Без ответа, мой подчинённый сложил крылья и рухнул вниз. Я же сделал то же самое. Уже на подлёте к земле мы раскрыли крылья, гася скорость, и атаковали магией, а я ещё и демоническим пламенем. Не ожидавшие такого поворота маг и его переделанный помощник погибли сразу. Одновременно с этим, грешники, ставшие бесконтрольными, кинулись на нас. Эрног метал заклинания тёмной магии, которой вполне неплохо владел, а я добивал остатки этой банды своим огнём. За несколько минут мы расправились с грешниками и принялись осматриваться.

   Вокруг здания имелись магические ловушки, довольно слабые, если уж откровенно, но способные доставить сложности нашим скаргам. Впрочем, использовать забытый храм я не собирался. В качестве укреплений он явно не подходил, хотя его стены и были довольно массивными. Проблема тут заключалась в том, что они собирались из мелких каменных блоков, а нам, для создания нормального аванпоста, требовались именно что крупные. Позже, когда мы приступим к постройке уже полноценно, можно будет и этот памятник Павшего Города разобрать. А сейчас - наша безопасность гораздо важнее.

   Рабов оказалось не мало. Точнее, это для меня они уже были рабами. А так - пленных. Четыре десятка измученных и израненных мужчин и два десятка перепуганных и явно пользованных грешниками женщин.

   Оглядевшись, я хмыкнул и позвал Эрнога:

   -Оставайся здесь. Смертных пока не трогай. Мне они нужны живые. Следи, чтобы не разбежались. Я за подкреплением. Вернусь с парой-тройкой горнов.

   Выйдя из здания, я взлетел над руинами города и направился к медленно ползущему каравану. Оставлять Эрнога одного - не самая лучшая идея, но и бросать такой подарок судьбы - глупо. А смертные разбегутся мгновенно, если их оставить как есть.

   Остальные члены отряда восприняли новость о прибавке рабов и возможных трофеях довольно спокойно. Разве что Эрохг напрягся. Судя по ауре, ему было несколько не по себе при мысли, что я ослаблю охрану каравана.

   Впрочем, возражать в своём нынешнем состоянии он не может. К слову о состояниях, я запретил ему сообщать о произошедшем остальным членам отделения. Не стоит их беспокоить раньше времени. Если они проявят неповиновение - тогда можно и подчинить. А так - не зачем пока зверствовать.

   Взяв четверых горнов, я направился обратно. Эрохгу я приказал сделать облёт местности вокруг руин и приглядеть максимально удобное для нас место. Подготовку к постройке аванпоста требуется начинать как можно быстрее. В этой местности мы постоянно находимся под угрозой, а наличие укреплений даст хоть какой-то шанс, даже если эти укрепления будут хлипкими и без магической поддержки.

   Вернувшись к рабам и Эрногу, я отправил свои творения на охрану, а сам, вместе с моим бойцом, принялся расчищать дорогу от магических ловушек, а в некоторых местах, и завалов. Как грешники их сюда провели - не понятно. Вполне возможно, что большинство пленных просто погибли, пока их сюда затащили. Как-никак центр города, превратившегося в рассыпающиеся руины. Здесь всё рушится и представляет угрозу для жизни даже для демонов, что уж говорить про людей.

   Магические ловушки я сносил демоническим пламенем, а вот с завалами дело обстояло гораздо туже. Впрочем, я придумал весьма простой способ, который, к тому же, пригодится и на поле боя - Таран Воли. Используя тот же механизм, что был у телекинеза, я создавал своей волей таран, который сносил груды камней с нашего пути или сшибал крупные камни, которые могли угрожать продвижению группы.

   Закончив с расчисткой ближайшей улицы, ведущей к выходу из города, мы принялись разбирать трофеи. Как выяснилось, нам повезло весьма не слабо. В здании храма мы нашли четыре кошеля с камнями душ. Причём заполненными. К этому следовало добавить дневник мага, зачарованное оружие, запас провианта и массу других, полезных в быту вещей. Всем этим мы нагрузили пленных. Нечего им просто так расхаживать.

   До врат мы добрались без приключений. Видимо, грешники, ведомые магом, контролировавшим их. Очистили эту часть города от мелких тварей, часто поселяющихся в подобных местах. Во всяком случае, на нашем пути не встретилось никакого движения или признаком активности.

   Уже на подходе к выходу из города, со мной связался Эрохг:

   -Я нашёл подходящее! Рядом с городом есть полуразрушенная башня. Судя по остаточному фону и тому, что нашлось в руинах - там располагалась резиденция какого-то мага. Есть засыпанный спуск в подвальную часть, но я его не проверял. Сохранившиеся стены крепкие. Не хватает только крыши на третьем этаже. Рядом с башней есть несколько построек. Их можно использовать для создания внешней стены.

   -Возвращайся к каравану. Как только приведу пленных, отправимся изучать это место.

   Что ж. всё складывается отлично! Ещё не успели прибыть - уже есть трофеи. Да какие! Даже один кошель с камнями душ, кстати говоря, полными, компенсирует все мои личные затраты на эту экспедицию! Да и дневник мага - полезная вещь. Даже если я не смогу применить его знания сразу или в чистом виде, переделать что-то под себя - вполне реально. Да и продать потом эту находку тоже можно - торговцы в Брииме дают за подобные вещи весьма неплохие деньги.

   Доставив наш миниатюрный, в сравнении со скаргами, караван, мы с Эрохгом отправились изучать его находку. В целом, башня меня не впечатлила. Если уж быть откровенным, то я бы выбрал что-то более массивное. Да, тут с одной из сторон имелись несколько зданий, тыльная стена которых оказалась массивной и состояла из довольно больших каменных блоков. Но, как ни печально, сами здания выглядели убого. Крыши давно обвалились, превратившись в груды мусора, лежащие на земле внутри развалин. Да и внутренние стены не вызвали доверия. По большому счёту, если здесь останавливаться, то придётся снести всё, кроме тыльной стены этих руин, и строить всё с нуля.

   Сама башня выглядела не менее убого. Все этажи были одинаковой площади и не отличались большими размерами. С каждым метром высоты, толщина стен уменьшалась. В итоге, на третьем этаже, она представляла собой скорее перила, чем остатки стены.

   Оглядев всё это, я обрадовался тому, что не стал сразу отправлять сюда отряд. Это было пустой тратой времени и сил.

   -Не подходит. Мало что неудобно расположена, так ещё и слишком много тут надо перестраивать. Разве что снести тут всё, да начать нормальное строительство. А на это у нас времени точно нет.

   -Больше я ничего подходящего не видел, - произнёс Эрохг.

   'Похоже, что всё гораздо хуже, чем я предполагал, - подумалось мне, - Впрочем, никто не мешает мне всё проверить ещё раз, но уже самому.'

   Отправив Эрохга к каравану, я взлетел над руинами и приступил к облёту. Первые несколько минут ничего существенного или отличного от того, что я видел раннее, мне не попадалось. Однако, вдруг обнаружилось довольно странное строение.

   Круг из гигантских камней. Они лежали горизонтально на одной из узких граней. Длинные прямоугольники. Диаметр круга составлял пару сотен метров. С одной из сторон имелся проход, в который могло протиснутся и три скарга, абсолютно не мешаю друг другу.

   Всё сооружение находилось чуть в стороне от города на небольшом каменном возвышении, от чего всю окружающую местность было как на ладони. Высота камней составляла порядка семи метров, а длина каждого - порядка пятнадцати. При взгляде на эту постройку, источающую ароматы древности и могущества её создателей, я задумался. Кем бы ни были авторы этого непонятного места, они были весьма и весьма серьёзными личностями, с которыми мне не хотелось бы столкнуться. Сам я сейчас телекинезом могу поднять не более чем полтонны, что среди не считается чем-то выдающимся - наиболее могущественные высшие в состоянии перемещать десятки объектов по паре тонн веса каждый. Здесь же каждая такая плита весила по сотне тонн.

   Спустившись к непонятной постройке, я начал её изучать. Увиденное с близкого расстояния поразило меня ещё больше. Все плиты были сплавлены между собой. Причём узнал я об этом только по магическим следам, которые были мощными даже сейчас, хотя, их 'вкус' говорил о древности постройки и тех процессов что тут протекали при строительстве. За всё время моего нахождения в Нижнем Плане, где достаточно могущественных персон, я не слышал о ком-то, кто смог бы сделать подобное. А следы, обнаруженные здесь, говорили о том, что строительство заняло менее дня и производилось одним разумным. Может быть, из-за давности лет, разница в месяца или годы и перестала быть видимой, однако тот факт, что магией здесь пользовался лишь один обладатель Дара, была видна.

   В центре каменного круга была плита. Простая круглая плита. На ней имелись остатки энергий боли и смерти. Кого-то на ней зарезали. Более того, это делалось не один раз.

   'Алтарь? - подумалось мне, - Может тут проводились жертвоприношения?'

   Впрочем, чтобы здесь не происходило, это было более чем давно - самым свежим следам, на мой взгляд, было порядка пятисот лет. Так что гостей нам ждать явно не придётся. Хотя... Маг ведь держал пленников. Может, он и собирался принести их в жертву.

   Ещё раз осмотрев древние камни, я пришёл к выводу, что сейчас для нас никакой угрозы нет. Ничего могущественного тут нет и не будет. А то, что было - давно кануло в лету. Вряд ли у кого-то из моих подчинённых хватит ума прирезать на алтаре десяток другой рабов. Иными средствами заставить сработать алтарь после стольких лет запустения просто не реально.

   Поднявшись в небо я полетел к каравану. Пока ещё не наступила ночь, надо успеть разбить лагерь внутри круга. Не хочется мне ночевать рядом с руинами без даже такого прикрытия. Потом уже, мы сможем натаскать сюда камней из Павшего Города, а сегодня надо разбить лагерь.




   Вечер прошёл без происшествий. Караван, пополнившийся нежданной добычей, спокойно добрался до найденного круга и стал на стоянку. Скарги, хоть и с трудом, но уместились. Эти гиганты отличались не малыми габаритами, и нам пришлось повозиться, прежде чем эти твари расположились внутри круга.

   По-хорошему, следовало оставить их снаружи, ведь в случае нападения они вполне могут выйти из под контроля и передавить весь лагерь.

   -Что скажешь, на счёт этого места? - спросил я у гнома-строителя из рабов, - Насколько быстро вы сможете застроить тут всё под наши нужды?

   Гном с ответом не спешил. Вместо этого он осмотрелся и произнёс:

   -Завтра мы проверим глубину грунта внутри круга и за его пределами. Если не слишком глубоко копать, то достаточно быстро. Ограничение будет только и-за материалов и скорости застывания строительных смесей. А так... Нас мало. Так что на быструю стройку не надейтесь, хозяин.

   -Посмотрим. Думаю, что скаргов мы все же будем использовать в качестве транспорта для камней. Да и горны вполне могут помочь. Плюс - новые рабы. Утром будем ставить им клейма.

   С состраданием посмотрев на пленных, жавшихся в кучу рядом с одним из шатров, гном произнёс:

   -Как прикажете, хозяин.

   Тут надо заметить, что гномов в Нижнем плане редко использовали для производства горнов или получения душ. Эти мастера работы по камню были самыми ценными рабами, что встречались во всём множестве слоёв этой реальности. Более того, этим коротышкам прощались многие их слабости в поведении и даже некоторое хамство, которое они себе позволяли при работах, доказывая демонам их неправоту.

   Вздохнув, я отправился в свой шатёр. Похоже, что мне долго не придётся здесь нормально отдыхать. Сейчас, следует распределить горнов между моими подчинёнными и определиться с очерёдностью дежурств. В этих краях беспечность может дорого обойтись.

   -Командир! - вскочил Эрног, когда я вошёл в шатёр.

   Как оказалось, всё отделение уже было на месте и ждало моего появления.

   -Что-то срочное?

   -Можно сказать, - хмыкнул демон, - Мы тут кое-что нашли. Думаю, тебе это будет интересно.

   -Показывай.

   Находка моих подчинённых заставила меня задуматься. Ритуальный кинжал из чёрного материала даже отдалённо не напоминающего сталь. Клинок словно поглощал свет уже садящегося светила. Рукоять заканчивалась головой кобры, а гарда была выполнена в виде крыльев, напоминающих демонические или драконьи.

   Издали кинжал заметен не был, однако, при более близком изучении, выяснилось, что у него имеется и собственная душа. Причём она находится не в каком-то кристалле, а в самом материале.

   -Занятно, - произнёс я, осмотрев находку, - И я не рекомендую вам резать им друг друга. Эта штука опасна. У неё даже душа есть. И чем может закончиться ваше знакомство с ней - я не знаю.

   Услышав это, демоны явно осунулись. Похоже, что они рассчитывали на что-то.

   -Кто его нашёл?

   -Я, - ответил Рсух.

   -Оставь себе, но используй аккуратно. И не порежься.

   Распределив между членами отделения очерёдность дежурств, я отправился спать. Не скажу что я устал, но вот моральная нагрузка давила. Я до сих пор не освоился с командование другими демонами. А ещё, меня очень интересовало как мне теперь наводить справки о своих сородичах - прочих чёрных демонах, что попали сюда. Да и попадут. Благо, я попросил Варнха оказать мне услугу и отправлять явившихся в его город моих собратьев ко мне.

   Впрочем, пока у меня ещё нет должной силы, чтобы справиться с Фредериком и теми, кто стоит за ним. Ведь одиночке, каким бы могущественным он ни был, не провернуть всё то, что творилось в Дауре уже многие века.

   Улёгшись на раскладушку, я задумался о будущем. Строительство аванпоста затянется. Это ясно уже сейчас. В руинах нет подходящих зданий для нас. Да и времени на зачистку города и снос прилегающих строений уйдёт много. Остаётся укрепляться здесь. Впрочем, до города не так уж и далеко. А если смотреть в противоположную от него сторону, то видна караванная тропа, которую и должен охранять аванпост. Что ж, буду надеяться, что мне удастся выполнить приказ моего повелителя и учителя и закрепиться здесь. Иных вариантов я попросту не рассматривал. Уж слишком большие надежды у меня имелись на всё это мероприятие.   

Глава 9.

      Строительство шло туго. Вот уже месяц как мы возимся в этой местности, а конца этому процессу всё не видно. Хорошо ещё, что у нас есть скарги и захваченные рабы. Иначе бы процесс шёл ещё медленнее.

   Первым что стали делать гномы - расчищать внутреннюю площадь каменного круга от песчаного грунта. Тут-то и выяснилось, что как таковой почвы тут нет - сплошные камни. Песка тут оказалось не более метра. Потому, первые несколько дней рабы, под присмотром горнов и основной части отряда убирали его из круга. Я, Эрног и Эрохг в это время занимались приготовлением камней. На скаргах были установлены небольшие краны, до того бывшие в разобранном виде. С их помощью мы загружали на боковые платформы каменные блоки, которые я вынимал телекинезом из стен. Для этого приходилось прилагать не малые усилия, ведь они были закреплены строительными растворами, которые, хоть и серьёзно пострадали от времени и ветров, но, всё же, держали камни вместе. Потому я пропитывал каждый камень своей Волей, что оказалось гораздо сложнее, чем делать то же самое с живой плотью, расшатывал его в кладке и выдёргивал. Все эти действия производились исключительно телекинезом, что существенно ускоряло процесс работы.

   Неожиданным эффектом стало развитие Воли и способностей к телекинезу. Вторым открытием стало умение влиять на материю с её помощью. Как оказалось, полностью напитав камень собственной Волей, я в состоянии изменить его форму, цвет и даже придать некоторые свойства.

   Открытые возможности заставили меня задуматься о том, как их можно использовать во время строительства. Ведь если пропитать моей Волей если не все, то большинство камней будущей Башни и основные камни круга, то я, находясь внутри укреплений, получу неоспоримое преимущество. Почему? Да потому, что в месте полностью пропитанном моими энергиями и Волей я становлюсь сильнее. Это я заметил только тогда, когда оказался рядом со сложенными камнями для строительства.

   К слову сказать, Эрохг так же стал сильнее. Отчего так вышло, я даже не брался гадать.

   Первую неделю мы именно такие блоки мы и перетаскивали. Большей частью они пошли на то, чтобы увеличить высоту круга и начать закладывать арку ворот будущего аванпоста. Учитывая, что каждый скарг мог нести на себе до двух десятков таких камней, а мы делали до десяти рейсов в день, то выходило не такое уж и большое количество строительного материала. Впрочем, я прекрасно понимал, что с нынешними силами мы нужные нам здания не построим. Хорошо если относительно скоро укрепим каменный круг и поставим арку ворот.

   С питанием, благодаря колонии глазех, что обитает в руинах, мы не испытывали проблем в продовольствии, а вот строительные смеси, крепежи и прочие важные для постройки зданий вещи уже находились в дефиците. Хорошо ещё, что через три недели после начала строительства прибыл караван из Бримма. Как оказалось, Варнх отправил нам пополнение в виде двух отделений демонов Низшего Круга, каждым из которых командовал демон Младшего Круга, и двадцати рабов. При этом меня повысили до десятника, обладающим правом на личную свиту, привезя браслеты-регалии. Вместе с ними нам так же отдали ещё одного скарга и выгрузили на очищенной площадке внутри каменного круга всё необходимое для строительства. Впрочем, особого ускорения работ это не вызвало. Хорошо ещё, что прибывшие демоны были крылатыми. Это хоть как-то упрощало дело. Во всяком случае, проблем с мобильностью не возникло.

   На пятой неделе нашего нахождения в этом месте, когда удалось заложить фундамент центральной башни, а отделения своими усилиями и благодаря двум постоянно курсирующим скаргам, уже достраивали несколько казарм, в окрестностях стройки появился отряд Лорда Нииса. Сам он, естественно, в этой экспедиции не участвовал. Да и войском это явление назвать я бы не взялся.

   Группа нарушителей, командир которой нёс регалии старшины, состояла из четвёрки демонов Низшего Круга, а их вожак - Старшего. Подняв два отделения, я вылетел на перехват. Сегодня я хотел несколько помочь своему выкормышу возвыситься. Причём сделать это на глазах у всех. А для этого требовалось сделать это не просто наглядно, а пафосно и качественно.

   К слову сказать, вот уже неделю, как нас связывает клятва союзников, скреплённая Ритуалом Истины. Так что в верности Эрнога я более не сомневался, равно как и он уже чётко понимал все мои намерения и желания - их я ему назвал чётко и недвусмысленно.

   На подлёте к группе противника, мы разбились на три пятёрки, беря их в кольцо. Сейчас важно, чтобы этот отряд не ушёл. Как только до Нииса дойдёт информация, что здесь ведётся строительство укрепления, он тут же пришлёт сюда серьёзный военный корпус. А с такой напастью мы не справимся. Вот когда строительство будет готово - тогда ещё можно будет подумать, да и то с большой оглядкой.

   Подлетая к нарушителям, я заметил что магией, равно как и демоническими силами, обладает лишь лидер отделения. Остальные - даже Волей пользоваться не могут.

   Осознав этот факт, я телепатически приказал всем атаковать Низших, а сам, в сопровождении Эрохга и Эрнога взялся за их командира. Тут-то и пригодилось недавно обнаруженное свойство Воли - с её помощью можно блокировать другие живые существа и рушить чужие заклинания и плетения. Главное, чтобы противник в этом плане оказался слабее. А тот демон, что имел такую же метку, что и я - был гораздо слабее. Сейчас важно ослабить его и не дать уйти. Остальных его подчинённых, скорее всего, убьют. Если же кто-то и останется жив - будет подчинён мною. Мне как раз не хватает воинов.

   Действуя по оговоренному плану, мои подчинённые атаковали первыми, старательно отвлекая внимание нашего противника. Я же стал обволакивать его своей Волей, стараясь замедлить движения, заблокировать магию и его собственные демонические силы. В первые несколько мгновений демон, видимо, не понял что происходит. А когда осознал всю опасность происходящего - стало поздно. Я уже успел добраться до источника и заблокировать его.

   Медленно опустив демона на песок, я позвал своего будущего союзника:

   -Эрног, немедленно сюда. Эрохг, доложи обстановку.

   -Двое Низших убиты, один ранен и без сознания, четвёртый сдался сам, - произнёс полукровка, оглядев окружающее пространство.

   В принципе, можно было бы и не интересоваться у него, но каждому из моих подчинённых следует знать своё место.

   -Эрног, слушай меня внимательно. Ты в курсе как можно экстренно усилиться?

   -Нет, командир, - несколько удивлённо ответил мой протеже.

   -Сейчас узнаешь, - хмыкнул я, - Вырежи его сердце и съешь. Это позволит тебе стать сильнее. Не на много, но всё же.

   Услышав меня, Эрног оскалился. Ещё бы. Ведь я дал ему возможность практически сразу стать сильнее. До моего уровня он ещё не скоро дойдёт, однако уже сейчас станет весомой боевой единицей в моей свите, которую я сейчас хотел сформировать.

   Выхватив кинжал, полукровка несколькими движениями вскрыл грудную клетку пленного и вырвал сердце, в которое тут же впился клыками. Учитывая, что его рот, как и у любого демона, был значительно больше человеческого, на поглощение сердца ушли считанные секунды. Почти сразу Эрнога охватила волна изменений. Он, так же как и я, начал становиться крупнее. Не на много, но весомо. Ко всему прочему, полудемон менялся ив плане тонких энергий.

   Почему древние демоны в своей нечеловеческой ипостаси столь громадны? Всё дело в душе. У нас душа и тело чрезмерно тесны. А душа - это Сила и энергия. Трансформируясь в свою демоническую ипостась, мы передаём часть энергии, что хранится в душе, в физический мир. Здесь она уплотняется до состояния материи, из которой и состоят все материальные тела. Фактически, наше демоническое тело - отражение нас самих, наших душ. Того, что все смертные скрывают глубоко внутри себя. В нас же это всё снаружи. Мы не скрываем своё нутро, как в прямом, так и в переносном смыслах.

   Когда изменения в Эрноге закончились, я вгляделся в его Дар. Не скажу, что мой протеже стал таким уж могущественным, но Эрохга уже превзошел, даже с учётом его усиления в процессе строительства.

   Остальные демоны, наблюдавшие за всем процессом, едва ли не облизывались, но со своих мест не двигались. Я, как их командир, решил поступить именно так. Законы иерархии дали мне право повелевать ими и никто из них сейчас не в праве опротестовать моё решение.

   -Как ощущения от приобретённой Силы? - спросил я Эрнога.

   -Потрясающе, - выдохнул полудемон.

   Впрочем, сейчас влияние крови смертных заметно убавилось. Чешуя стала крепче, рост несколько увеличился, а крылья расширились, что было заметно даже при том, что они были сложены у него за спиной. Раньше парень выглядел заметно слабее.

   -Вот и хорошо, - хмыкнул я, - В лагере потренируешься с тем, что приобрёл. Берите пленных - летим обратно! - развернувшись к остальным, скомандовал я.

   Сейчас, когда мы столь уязвимы и слабы, усиление Эрнога играет на руку не только лично мне, но и будущему аванпосту. После сегодняшнего события шансы на выживание и успех миссии у нас существенно выросли.


   Оказавшись на территории строящегося аванпоста, я занялся пленными. Первым шёл тот, кто сдался первым. Самый обычный представитель Низшего Круга однако, довольно матёрый. Его возраст перевалил за отметку в сотню лет. Чешую пленного украшали шрамы. Большинство из них были алыми или бронзовыми, что говорило об опыте столкновений с бесами и чертями.

   Отослав своих подчинённых как можно дальше, я посмотрел на своего будущего бойца и спросил:

   -Как тебя называть для всех?

   -Руумх, - коротко ответил пленный.

   -Ну что, назовёшь Истинное Имя сам или будем пытать.

   -Сам, - хмыкнул демон.

   Страха в нём я не ощущал в принципе.

   -А чего ж ты не сопротивляешься?

   -А смысл из себя героя строить? - фыркнул демон, - Под пытками сломается кто угодно. Это вопрос лишь времени и опыта палача. А ты, судя по шрамам, опыт имеешь. Завалить балгора и дьявола - дело не простое. Да и силы в тебе хватает.

   -Тогда говори...

   Весь процесс прошёл быстро. Второй пленный, когда пришёл в себя, так же не стал геройствовать, благодаря чему в моей небольшой армии появилось первое пополнение из полностью подчинённых мне демонов.

   Когда всё было закончено, я приступил к допросу, который дал весьма полезные результаты. Как оказалось, через несколько дней мимо нашей базы будет лететь вторая подобная группа. Только в этот раз они будут везти ценный груз - подарок для союзников Нииса. Причём группа столь малочисленна именно из-за того, что её поход является тайным. Перехваченное же нами отделение - отряд зачистки местности или разведки. Если бы мы не смогли их остановить, то они вернулись бы к главной группе и те сменили бы маршрут.

   Не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы сложить два и два и получить характерное четыре. Тот факт, что Ниис уже не первый месяц устраивает вылазки своих отрядов на территории Биимского манора, известен всем. А попытка найти союзников ничто иное, кроме как создание коалиции против моего Лорда. Учитывая связывающие нас обязательства, мне, в любом случае, придётся не только устранить группу, но и отправить вестника к Варнху.

   -Когда будет следующая группа? - спросил я своего нового подчинённого, - И каков её состав?

   -Четверо демонов Младшего круга, один - Старшего Круга. Плюс усиление из двойки таких же - Старших. А лететь они буду через час.

   Некоторое время я обдумывался ситуацию. После чего спросил:

   -Они буду лететь тем же маршрутом?

   -Да.




   Когда ожидаемые нами демоны появились на горизонте, мы уже устали ждать их. Потому, едва дождавшись пока гости не достигнут запланированной нами точки, я с огромной радостью дал команду атаковать их. Младших убили сразу - плетения и заклинания сработали без осечек, превратив наших противников в падающие на землю куски горящей плоти и костей. А вот со старшими пришлось повозиться. Чтобы вырубить таких демонов нужно не просто дать им по голове, а нанести удары, которые приведут к полной потере сил. Учитывая, что их было трое, ситуация и вовсе была весьма неприятной. Мне хотелось взять их всех живыми - уж очень было необходимо усилить Эрнога и Рсуха, которого так же пришлось подчинить. Он, выполняя переданные ему моим протеже упражнения, начал видеть метки на аурах. И, естественно, узрел и метку подчинения, что вызвало бурю эмоций и жажду сбежать. Впрочем, не долгую - горны и Эрохг с Эрногом его достаточно быстро остановили. И если первый действовал по прямому приказу, не имея возможности ослушаться, то второй именно из-за того, что не далее как за сутки до того мы заключили союзный договор.

   Помимо него, у меня имелись планы и на одного из новичков. Того самого Руумха. Если сейчас он разве что просто опытный воин, то после возвышения через употребление сердца демона Среднего Круга станет довольно серьёзным противником. Главное - научить. А именно это я и собирался сделать.

   Выписывая пируэты в небе над пустыней, ы обменивались магическими ударами. Где-то это были заклинания и умения чистой магии, а где-то - демонические возможности. Впрочем, сейчас добраться до меня было весьма проблематично. Щит Воли, которому меня научил Кнех, прекрасно справлялся со совей задачей, поглощая энергию внешних воздействий.

   Первый демон Среднего Круга вышел из боя после того, как мне удалось резануть его крыло Плетью Шааба - плетением на основе одних лишь демонических способностей, состоящим из смеси Воли и Пламени, которому меня научил Варнх. Причиняя невероятную боль, эта структура, имеющая форму плети, не просто причиняла страдания и наносила вред плоти, но ещё и выпивала энергию того, в кого попал удар.

   'Руумх! - передал я телепатически, - Сердце! Немедленно его съешь!'

   В этот же момент, мой подчинённый камне полетел к земле. Дальше я не стал наблюдать - мои противники воспользуются любой моей оплошностью. Не стоит так рисковать жизнью.

   Оставшиеся двое демонов, видя, что их заклинания пролетают мимо или поглощаются, а Воля не срабатывает, принялись искать выход. Хорошо, что я поднял даже часть горнов, иначе бы эта парочка точно ушла бы. Сейчас, чтобы вырваться из кольца, моим противником надо хотя бы на мгновение отвлечься от меня и сцепиться с теми, через кого они должны прорваться. А при таком раскладе я успею нанести удар одному из этой двойки. И какому - не берусь судить даже я. Зная демоническую натуру, я прекрасно понимал ход мыслей противников - ни один из них не хотел оказаться на месте того, по кому придётся удар, в то время как второй будет улетать на максимальной скорости.

   Второй противник умер ещё в воздухе. Он решился сформировать то, что Варнх называл Местью Мертвых. Основанное на Воле и демонических энергиях, это плетение активировалось только после смерти создателя, превращая в пепел всё, что попадало в радиус взрыва. Дать ему возможность завершить формирование этого плетения я не мог. В конечном итоге, мне пришлось войти в близкий контакт, резко сократив дистанцию и начав бой на мечах, что в воздухе весьма проблематично. Отвлёкшись от создания смертоносной конструкции из энергия, мой противник решил разобраться со мной, сосредоточившись ещё и на фехтовании и атаках Волей. В этот момент он пропустил удар Эрнога, пришедшийся по голове.

   Кивнув на падающее тело, я телепатически приказал Эгнору поглотить сердце.

   Последний демон всё же попытался прорваться, метнувшись на одного из наиболее слабых бойцов. За это он получил от меня вновь сформированной Плетью Шааба. Этого противника я отдал Рсуху.

   После боя, мы принялись изучать трофеи. Как выяснилось, Лорд Ниис не скупился на подарки. Усиленное отделение несло шкатулку с крупным черным алмазом, содержащим в себе мощный Источник. Его мощности хватит для создания купола над половиной Бриима, который является далеко не самым маленьким городом в нашем слое.

   Прикинув варианты его использования, я едва не засмеялся в голос. Если я решу применить объявившуюся силу для помощи в строительстве, то оно ускорится в разы. Во всяком случае, крупные камни я смогу спокойно перетаскивать, что в нынешних условиях весьма важно.

   Среди прочего, к нам в руки попали три качественно зачарованных клинка из алой стали. Судя по клеймам и внешнему виду, их создал один мастер.

   Помимо оружия у убитых нами демонов Среднего Круга имелись и кошельки с драгоценностями, среди которых обнаружились и заполненные камни душ.

   После некоторого колебания я отдал мечи Руумху, Эрногу и Рсуху, поглотившим сердца убитых демонов. Учитывая их усиление, моим подчиненным требовались несколько более качественные мечи, нежели те, с которыми они ходили до сего дня.

   Оставив себе камни душ, остальные драгоценности я разделил между моими подчиненными. Даже если у меня не выйдет остаться здесь главным, по возвращении демоны разнесут слухи о том, что я не скуплюсь на трофеи для своих - каждый демон получил по пятьдесят драгоценных камней. Учитывая, что моих подчиненных было шестнадцать... Богатый был отряд.


   Получение Источника существенно облегчил процесс заготовки строительного материала, в котором мы испытывали жесточайшую нехватку. Достаточно крупные каменные блоки, что подходили для строительства врат и башни, теперь доставлялись заметно быстрее. Во всяком случае, сборные каменные колонны, в которые орки под руководством гномов и моей помощью, вмуровывали массивные петли для будущих дверных створов, уже стояли. Вместе с тем облегчилась и работа по монтажу блоков в строящихся зданиях. Делая перерывы в добыче стройматериалов, я помогал рабам ставить камни. Иначе бы процесс затянулся на длительный период времени.

   Одновременно с этим вторая группа рабов и горны уже заканчивали первый этаж башни.

   Когда колонны входных врат и казармы со складом были завершены, а это произошло быстрее просто потому, что они строились из небольших каменных кирпичей, добычей которых занималось аж трое моих подчиненных, вернулся гонец, отправленный в Бриим с новостями о произошедшем здесь. Причем произошло это через две с половиной недели с момента его отправки. За это время я успел известись, думая, что с ним что-то случилось. Однако, все было гораздо проще. Демон двигался вместе с караваном, что и привело к задержке.

   В этот раз мое подразделение никто усиливать не стал. Вместо этого Лорд Варнх прислал рабов-орков для ускорения строительства и людей для изготовления горнов. Естественно, что в составе груза были и строительные материалы.

   Впрочем, кое-что интересное происходило и без этого. За время нашего строительства по караванной тропе двигались купцы. И если первые двое торговцев не стали к нам заворачивать, что и не удивительно в тот период, то третий уже заглянул на огонек.

   Звали этого купца Олафом. Обычный смертный, обладающий разрешением Владыки на свободное передвижение в этих краях. Не самое редкое явление в Нижнем Плане. Сюда смертные могут попасть не только в виде рабов. Сильные маги или умелые строители и артефакторы - в нашем слое к смертным относятся точно так же, как и они друг к другу в Срединном Плане. Ведь в их мирах есть рабство, убийство и многое такое, от чего у большинства демонов чешуя посереет. Вообще, сравнивая поведение демонов и смертных, я все чаще задумывался кто же действительно чудовище.

   Обитатели Нижнего Плана далеко не святые. Для нас убийство или пытки не являются чем-то особенным. И это не потому что подобные вещи доставляют удовольствие. Отнюдь! Большинству вообще плевать на все, а причинение боли для подавляющего числа демонов лишь инструмент на пути к цели. Впрочем, исключения бывают. Есть и те, кто получает именно что удовольствие, наблюдая за страданиями других.

   Люди же... Смертные спокойно продают нам своих сородичей, прекрасно зная что их ждет. На полях сражения бросить раненного - норма людских миров.

   У нас в этом плане иначе. Мы либо воюем друг с другом, либо не воюем. Однако, еще никто не слышал о демоне-рабе. Даже подчинение своей Воле более слабого не является рабством - лишь гарантией верности. Да и бросать собственных раненых - последнее дело... Мало того, что учишь их, тренируешь и сколачиваешь из одиночек армию, так еще и ни один демон не пойдет на службу к тому, кто бросает своих. Люди...

   Олаф, узнав чей именно здесь строится аванпост, обрадовался. Почти сразу он поинтересовался возможностью открытия здесь торгового поста. Пришлось ему ответить, что я всего лишь строю укрепления, а комендантом пока не являюсь. Вопрос организации торговли надо решать с Лордом Варнхом. При этом я намекнул Олафу, что ответ моего повелителя будет положительным. И действительно, Лорду выгодно превращение этого захолустья в еще одно поселение на территории манора. А торговля - лучший способ обеспечить развитие любого поселка. Тем более, что в руинах в диком виде обитает множество тварей, используемых демонами в качестве одного из источников пищи.

   Пообещав навестить Лорда Варнха, торговец покинул строящийся аванпост, а я вернулся к транспортировке камней. Даже используя трофейный Источник, я все же уставал, хотя и значительно медленнее, чем без него. А ведь строительство не завершено и на половину.



   Башню и врата мы закончили после третьего каравана с поставками. Всего, их строительство заняло почти четыре месяца. К этому моменту демоны, решившие ускорить процесс постройки всего комплекса и появления приемлемых условий жизни, успели возвести три казарменных корпуса. Сделано все было довольно грубо, но достаточно крепко. Во всяком случае, под открытым небом бойцы и горны ночевать перестанут. Позже, когда будет закончено увеличение высоты стен и постройка башен, будут построены уже нормальные здания, куда гномы проведут канализацию и водоснабжение.

   Завершение строительства самых трудоемких и сложных зданий позволило перераспределить рабов и изменить дежурство. Что ускорило строительство складов, башен и стен. Дверные створки, привезенные из Бриима установили и вовсе без проблем.

   Монтировать кристалл Источника в специальной конструкции в башне я пока не спешил. Несмотря на то, что гномы уже собрали бронзовый постамент, а я провел все энергетические каналы в нем, делать это было еще рано. До тех пор, пока высота каменного кольца не достигнет десяти метров, мне придется заниматься разборкой руин крепостной стены Павшего Города, которая существенно уменьшилась за эти месяцы.

   Четвертый караван мы встретили уже в относительно укрепленном месте. Стену удалось поднять до нужного уровня, построить первую башню и начать вторую.

   Новый караван из Бриима вел Кнех.

   -Решил проветриться? - спросил я высшего, когда тот оказался внутри наших укреплений.

   -Не только, - фыркнул демон, - Лорда интересует обстановка на границе.

   -Тишина. Отрядов Нииса не видно. Караванов было три. В последнем был торговец Олаф. Он должен был побывать в Брииме. А так - ничего.

   -Это радует и беспокоит Лорда, - ответил абадон, - После исчезновению группы с подарком, - усмехнулся Кнех, - У Нииса испортились отношения сразу с двумя манорами. Криип и Духарс. Насколько я знаю, он собирает войско для атаки. На его стороне выступает один из Младших Лордов из Инферно.

   -Не слабо, - прокомментировал я.

   -Это как посмотреть, - ответил Кнех, - Инферналы сильные демоны. Другое дело что с численностью у них сложно.

   -И что им мешает расплодиться?

   -Например тот факт, что их маноры являются островами, плавающими в инферно. Размер острова зависит от силы Источника. А у них источники отличаются от наших. Это Колодцы Душ. А их объем зависит именно от могущества отдельного Лорда. От сюда и численность населения в маноре и размер армии и многое другое.

   -Занятная картина, - произнес я, - А какая у них магия? Демонические способности?

   -Вот тут все гораздо сложнее. Если мы владеем Волей и Пламенем, то они Голодом и Инферно. Причем если последнее имеет такое же применение, что и наш огонь - боевое, то с Голодом не все ясно. Как средство атаки он превосходит Волю. Но в плане высшего применения - никто не в курсе. Добавь к этому весьма специфичную магию рун и навыки работы с собственной аурой. Причем они создают плетение именно с ее помощью. Заклинательное направление им не доступно в принципе.

   -Еще что-то особенное?

   -Да. Их демоны Старшего и Высшего Кругов могут создавать Удар Инферно. Если верить слухам, то это они делают за счет своей постоянной связи с Инферно. Деталей я не знаю. Ах да! Они не имеют человеческой формы и с ростом силы их габариты не меняются.

   -Занятная информация. И, как я понимаю, у Нииса есть в союзниках такая машина смерти.

   -Ну, на счет машины смерти ты погрешил против истины. С Младшим Лордом из инферно ты вполне можешь справиться. Такие личности относятся к верхней границе могущества Старшего Круга. А ты уже подошел к тому, чтобы Лорд Варнх изменил метку. Он же тебя для того сюда и направил, чтобы ты набрался опыта и силы.

   -А я думал, что чем-то перед ним провинился, раз он меня сюда сослал.

   В ответ на мои слова Кнех едва ли не пополам от смеха сложился. Несколько минут он продолжал смеяться, после чего вытер выступившие слезы, которые, к слову сказать, дымились, произнес:

   -Рей! Если бы ты чем-то разгневал нашего Лорда, то был бы сейчас не здесь, а в пыточной камере.

   Хмыкнув я не стал отвечать. Да и что было сказать? Кнех был прав. Я вновь забылся и принялся рассматривать поступки высшего так, словно он правитель государства смертных в Срединном Плане.

   Через два дня после отъезда каравана к нам прибыли торговцы во главе с Олафом.

   -Приветствую, уважаемый, - решил я проявить вежливость.

   Реакция смертных в ответ на мои слова была странной. Трое купцов сжались и побелели. Я же между тем продолжил:

   -Рад видеть вас на территории аванпоста дружины Лорда Варнха. Я Рей, здешний комендант.

   Поскольку я замолчал и никаких дальнейших действий не предпринял, Олаф, успокоившись, ответил:

   -Спасибо за приветствие и радушный прием. Мы тоже рады вас видеть, Рей. Лорд Варнх разрешил постройку торговых построек на территории аванпоста. Вместе со мной прибыли еще два купца. Это мои компаньоны. Гардис. Он занимается торговлей рабами. А это Валдис. Его сфера - артефакты. Я буду заниматься продажей спиртного и покупкой провианта. Если вы не против, то через два дня прибудет Гарса. Она суккуба и хочет построить здесь бордель и гостиницу.

   -Я только за. Появление здесь невоенных объектов серьезно облегчит жизнь моих подчиненных и мою лично. Особенно это касается борделя и питейного заведения.

   Это было полнейшей правдой. За проведенное здесь время демоны, как и я сам, уже едва ли не лезли на стены. Те суккубы, которых я сотворил перед путешествием из рабов, уже шарахались от меня и моих бойцов. А отсутствие выпивки и вовсе бесило. Снять стресс в условиях постоянного напряжения было попросту нечем. Да и отсутствие душа и нормальных кроватей выводило из себя всех. Даже в убогих казарменных домиках, собранных демонами из мелких камней и свободного от строительства дерева, имелись лишь лежаки да спальники бойцов. Кроватям было попросту неоткуда взяться.

   -Что ж, - произнес торговец, давайте обсудим какие именно места вы выделите под наши постройки и жилые здания...   

Глава 10.

   Мой полёт к Бриим состоялся через пять месяцев после появления на территории аванпоста торговых постов и борделя, который стал самым популярным местом. К этому времени нам удалось полностью закончить все постройки. Из города нам привезли стационарные установки по выработке воды и утилизаторы. После их появления проблема водоснабжения и канализации исчезла, освободив аж пятерых рабов от работы золотарей.

   К моменту заверения последней башни, прибыл караван с магами, которые занялись постройкой полноценной магической защиты и блокировки порталов на внутренней территории аванпоста.

   Параллельно, они устанавливали кристаллы и сеть маяков вокруг укреплений, создавая систему выявления живых и не живых существ, перемещающихся вокруг наших укреплений, которая позволит существенно облегчить работу патрулей на близком к аванпосту дистанции. А вот дальние патрули пока поблажки не получат - мощности имеющегося Источника на такие дистанции попросту не хватит.

   Пока шло строительство мне приходилось постоянно применять демонические способности для перетаскивания камней. И если раньше, до прибытия сюда, я с большим трудом мог манипулировать объектами массой не более пятисот килограмм, то теперь этот показатель увеличился в два раза. Да и качество владения Волей возросло, равно как и понимание некоторых методов её применения.

   Тренировки с магией, которые я возобновил по завершении самого острого периода строительства, давали не столь радужные результаты. Видимо, процесс изменения во мне шёл до сих пор. Во всяком случае, мой внутренний источник менялся Если в Брииме, когда я только стал старшиной, сила Тьмы начала возвращаться ко мне, то теперь он отливала Смертью. Почему так происходит я не понимал. Прямой связи между Тьмой и Смертью не существует. Более того, взаимосвязь между этими двумя направлениями Сил весьма условно и придумано скорее смертными, нежели имело реальные факты. Потому, сейчас я испытывал серьёзные сложности с классической для меня магией.

   Подлетая к Брииму, я обдумывал причины вызова к Варнху. Вот уже месяц, как наше новоиспечённое поселение не съедает деньги из казны манора, а само приносит их. Олаф и прочие торговцы, достаточно быстро распустили слух об обеспечении Лордом безопасности на этом караванном пути и наличии аванпоста, где можно остановиться. Потому и недели не проходило, чтобы к нам не заглядывали очередные путешественники - как одиночки, так и целые караваны. Все эти личности оставляли в кошельках торговцев не малые средства, а те, помня о налогах, вываливали драгоценные камни нам. Если первые два месяца получаемые суммы были смешными, от чего форт всё равно требовал дополнительного финансирования, то месяц назад мы не просто смогли отказаться от финансирования из центра, но и сами выплатили аж двадцать камней душ в казну столицы манора.

   Бриим встретил меня суетой и пеклом. И если первое имелось в крепости, то второе вызвало некоторое раздражение - отвык я от толп демонов и смертных. Всё же, у нас захолустье.

   Решив не откладывать своё общение с Лордом, что может и негативно сказаться на здоровье и положении в местной иерархии, я направился во дворец.

   Варнх, как и обычно в это время, находился в своём кабинете. Лорд занимался какими-то расчётами, сверяя информацию из двух отчётов, если я правильно рассмотрел шапки документов.

   -Лорд, - произнёс я, входя в кабинет, - Вы хотели меня видеть?

   Оторвавшись от бумаг, Варнх посмотрел на меня и произнёс:

   -Присядь. Как закончу - поговорим.

   Устроившись на привычном месте, я стал ожидать пока Варнх освободится. Почти год как я не появлялся в этих стенах. Даже отвык как-то.

   Пока я разглядывал несколько поменявшуюся обстановку кабинета, Лорд закончил свои дела и внимательно посмотрел на меня:

   -Я смотрю, что мой план сработал полностью. Даже несколько перевыполнен.

   -План? - удивился я.

   -Да. Лорд Ниис не собирался захватывать этот участок моего манора. Его интерес к той местности был не большим, чем к любой другой. Да и караванная тропа была весьма дохлой. Твоя деятельность её оживила.

   Несколько минут я переваривал услышанное. Похоже, что некоторые аспекты проблемы от меня ускользали.

   -Тогда зачем всё это было нужно?

   -Как и всякое действие, твоя задача решала сразу несколько проблем. Во-первых, увеличила силу манора. Во-вторых, твой аванпост скоро будет приносить в казну достаточные средства, для того, чтобы сказать - его постройка окупилась. Тем более, что обошлось всё в минимальные суммы. В-третьих, твоё усиление. Вряд ли бы ты смог столь качественно познать методы работы со своей Волей, если бы не постоянное её использования в условиях строительства и гипотетической угрозы нападения. Да и своих бойцов ты возвысил.

   Некоторое время я сидел молча, стараясь переварить поступившую информацию. Услышанное не радовало. С одной стороны, полученная информация давала ответы на целый ряд вопросов. Начиная с того, что караванная тропа, в том виде, что была до появления аванпоста, не несла доходов манору, являясь транзитной, от чего бороться за неё Ниису смысла не было, и заканчивая отсутствием нападений с его стороны. Будь он столько сильно заинтересован в этой местности, как говорилось в начале, нас бы смели в считанные дни. Во всяком случае, войска этого Лорда точно навещали бы сию местность.

   -Значит, моей задачей было не строить аванпост, а развиваться?

   -Отнюдь, - хмыкнул Варнх, - Ты должен был построить аванпост. Причём быстро. Кроме того, твоей задачей было и оживление транспортного пути в моих землях, и обеспечение их доходности. Ты с этим справился. Более того, твои действия привели к усилению войска. Касаемо лично твоего развития - оно было одной из основных задач, хотя и не самой главной.

   -Что я должен делать теперь?

   -Всё просто. Сегодня мы проведём ритуал изменения метки. Обычно, с развитием и возрастом, она меняется сама, но я хочу ускорить этот процесс. После ритуала, я обучу тебя некоторым методам применения Воли, Пламени и работы с аурой.

   -Разве с аурой могут работать не только инферналы?

   -Не только, - усмехнулся Варнх, - Мы тоже, хотя и не в таком виде. У нас есть весомые ограничения.

   -Ещё вопрос. Что происходит с моими магическими способностями? Раньше я владел магией теней. После изменения - Тьмой. Сейчас во мне Дар Смерти. Как это возможно?

   -Понятия не имею. Это нужно к твоим создателям обращаться. Какие процессы происходят в тебе, я не знаю и не могу прогнозировать, что будет происходить дальше и чем всё закончится. Вообще, я бы на твоём месте, не стал особенно сильно рассчитывать на магию - она тебя подводит. Лучше доверься тому, что теперь течёт в твоих жилах - демоническая сила теперь твоя и останется с тобой навсегда. Она не хуже магии смертных, а в ряде моментов её превосходит.

   -В любом случае, это процессы настораживают и напрягают, - ответил я, стараясь сохранять спокойствие хотя бы внешне, - О том, чтобы кто-то сменил Тип Дара я и вовсе никогда не слушал.

   -А что ты мог слышать и видеть сидя всю свою короткую жизнь в одном из недоразвитых миров Срединного Плана?

   Вот тут Варнх меня уел. Я действительно не имею достаточного опыта и знаний, чтобы кидаться подобными заявлениями.

   В наступившей тишине, высший поднялся из-за стола и направился к одному из шкафов. Достав из него прозрачный графин с золотистой жидкостью и пару хрустальных бокалов, демон вернулся на своё место и продолжил, разливая содержимое сосуда:

   -Старшие демоны похожи на Младших богов, - начал он свою речь, двигая ко мне бокал от которого исходили ароматы дорогого виноградного вина, - Всё дело в Даре. Даже смертные, несущие в себе магию, обладают абсолютной памятью. Чем выше развитость способностей, тем больше отличие разума и психики от того, что доступно их обывателям. Это вызвано тем фактом, что при развитии, поток информации, обрабатываемый разумом, увеличивается. Вспомни как ты научился влиять на материю во время строительства. И вспомни, что из себя представляет материя на уровне атома... Тебе же знаком этот термин?

   -Да, знаком, - кивнул я и принялся прикидывать процессы, что происходят с кристаллической структурой веществ, при изменении их свойств.

   Постепенно, с процессом осознания какие именно происходят изменения и на каком уровне, до меня начало доходить, что не всё так просто, как могло бы показаться на первый взгляд.

   -Вот именно, - вырвал меня из размышлений Варнх, - Ты даже лицо не соизволяешь контролировать. Касаемо магии и возможностей. Психика демонов, особенно старых и могущественных, работает далеко не так, как у молодых. Опыт, сила и знания меняют нас. Скорость и количество обработанной информации возрастают. Часть психики, именуемая подсознанием, выполняет подавляющее количество расчётов и действий. А осознанная часть - всего лишь говорит что надо делать. Благодаря этой особенности, демоны и боги в состоянии разговаривать на любом языке любого Мира. Подсознание попросту выполняет функцию дешифровщика и быстро всё переводит, после чего заставляет мышцы работать именно так, как требуется для отсутствия акцента.

   -Почему вы мне рассказываете всё это именно сейчас?

   -Потому, что когда мы проведём ритуал изменения метки, говорить будет поздно.

   -И что тут такого плохого? - удивился я.

   -Плохо то, что ты ещё не готов, а меня весьма жёстко торопят события, - нахмурившись, произнёс Варнх, потому я и вынужден был отправить тебя на строительство аванпоста. Да и ритуал надо провести экстренно. Кроме того, я хочу научить тебя делать собственные алтари и ритуальные предметы. К тому же, тебе потребуется научиться создавать аватар и паладинов. А это не горны - это полностью самостоятельные существа, которые требуется изменить без их смерти.

   -Может, объясните зачем мне алтари, ритуальные клинки и аватары с паладинами?

   -Потому, что без этого, тебе не стать членом Высшего Круга, - ответил Варнх, глядя мне в глаза, - И без этого ты не сможешь собрать должное количество душ и воинов...




   Ритуал был болезненным. Даже боль от ожогов, что когда-то лишили меня глаз, не шла ни в какое сравнение с тем, что я испытывал в процессе изменения метки. Физически, со мной ничего не происходило, однако, изменения в ауре поражали. Став ещё более насыщенной, она приобрела багровые оттенки.

   Несколько дней я отдыхал, привыкая к изменениям. Затем, Варнх принялся за моё обучение. Теперь, помимо развития демонических Сил, он уделял время и владению телом. Как выяснилось позднее, скорость реакции, сила и выносливость для магических существ, к которым я уже давно отношусь, являются чем-то вроде одного из проявлений Воли и ограниченны лишь ею и психикой. Сбрасывая психологические блокировки, можно развиваться дальше.

   Касаемо самого обучения демоническим способностям и методам их применения, то это было более чем занимательно. Началось всё с изучения алтарей и их создания. Затем были ритуальные принадлежности и метки, после них Варнх начал обучать меня создавать паладинов. До аватар мы с ним так и не дошли, поскольку сил на их создания у меня не хватит ещё долго. А вот с прочими вещами вышло забавно. Как оказалось, телепортироваться можно разными способами. Один из них - через стационарные порталы или путём создания рисунков, которые попросту сгорали при использовании. А второй - за счёт Воли.

   Для применения второго способа требовалась не малая Сила и ещё больший резерв энергии. Кроме того, требовалось хотя бы раз побывать в месте, куда будет произведён перенос. Ограничения, при использовании такого способа, заключались лишь в массе и количестве переносимых вместе телепортирующимся объектов. Так же, немаловажную роль играл и тип объектов. Если это живые существа, то что они из себя представляют - магов и магических существ переносить гораздо тяжелее, нежели обычных смертных.

   Ещё одним важным для меня знанием был Колодец Душ. Подобные артефакты были в доменах Лордов Инферно. Варнх, как и многие другие Младшие Лорды, владел технологией создания подобных вещей. Технологию скопировали после Войны Крови. Этот военный конфликт произошёл порядка двадцати тысяч лет назад, после чего здешние Лорды получили в своё распоряжение массу артефактов и пленных.

   Колодец Душ в слое Инфперно служил для любого домена чем-то вроде основы., снабжая плывущий в Инферно остров магией и удерживая его в равновесии. В нашем же слое, ему нашли схожее применение - замена Источников. Полностью, в виду разницы законах мироздания, подобные артефакты не могли заменить плоды здешних мастеров, однако для комплексов, аналогичных аванпосту, их вполне хватало. Кроме того, использовать Колодец Душ можно было и более интересными методами. Например, если в нём хранится более тысячи этих субстанций, объединённых в одну большую сущность, что собственно Колодец и делает со всеми, кто в него попадает, то он превращается в весьма мощное средство изменения самих высших, позволяя им модифицировать свои тела и развивать собственный Дар.

   Всё это заняло каких-то четыре недели, во время которых на территории аванпоста распоряжался Кнех. Когда основной этап обучения закончился, Варнх произнёс то, чего я не ожидал от него услышать:

   -По возвращении в аванпост займись созданием колодца. Сейчас он будет не лишним. Рабов у тебя хватает. Но учти - чем сильнее душа, тем быстрее будет развиваться этот артефакт. К тому же, без него тебе будет тяжелее создать собственный культ.

   -Мне бы ещё понять как это сделать, - вздохнул я, - И где. Вряд ли Боги того мира куда я явлюсь, будут мне рады.

   -А тебе нет нужды использовать для создания культа людей. Используй нелюдь. Любые тёмные народы, - ответил Варнх.

   -У вас тоже есть свой культ?

   -У любого Младшего лорда есть свой культ, - усмехнулся Варнх, - Я не исключение. Через пару месяцев навестишь меня. Займёмся перемещениями между мирами и Планами. Я дам тебе координаты миров, куда можно наведаться с такой целью. В будущем, тебе это пригодится.


   После отбытия Кнеха я вплотную засел за выполнение поручения балгора. Сейчас мне потребуется создать сразу несколько достаточно мощных и трудоёмких в изготовлении артефакта - Колодец Душ и личный алтарь, которые должны быть связаны между собой. Для этого мне требовалось найти сразу несколько крупных плит из чёрного мрамора. Первые несколько дней я попросту посылал разведывательные группы из одного-двух отделений в Павший Город. Результатов это не дало, поскольку состояние этого места не располагало для подобного рода поисков.

   После осознания бесплодности таких попыток, я вспомнил про торговцев. Олаф и его компаньоны сами отсутствовали в аванпосту, однако их помощники оставались тут и имели амулеты связи, на случай непредвиденных событий.

   Торговые дома, представителями которых были эти купцы, являлись довольно крупными организациями, с которыми приходилось считаться даже Лордам. Ведь стоило подобным объединениям прекратить торговлю на какой-то территории, как приток денег в казны маноров там падал. Закономерным итогом становилось сокращение расходов по всем статьям и ослабление армий. Учитывая, что и в Срединном Плане соседи всегда пользовались подобными условиями, то уж тут и вовсе опасность из категории 'гарантировано' переходила в категорию 'до вторжения осталось столько-то'. Потому мало считал целесообразным чинить препятствия купцам. Высшие, понятное дело, и сами способны обеспечивать доход своих маноров, однако, без торговли, не выживет ни один населённый пункт или манор. Здесь не Инферно, где главный товар - кровь, камни душ и сами души, и, что гораздо реже, рабы.

   Вместо Олафа, на территории аванпоста был его младший сын и помощник - Грэг. Являясь смертным, наделённым способностями к магии огня, которые активно развивал, он уже давно рассматривался мной в качестве кандидата в изменённые. Другое дело, что если это сделать не добровольно, то придётся его подчинять, а это чревато проблемами с Олафом и его торговым домом, что вызовет проблемы уже у меня и моего аванпоста. А вот если добровольно...

   Впрочем, до того, как Варнх научил меня изменять разумных без их превращения в горнов, этот вариант был для меня закрыт. Теперь же...

   Теперь же мне требуется создать два мощных артефакта, без которых все эти облизывания так и останутся пустыми фантазиями.

   -Доброго дня, Грэг, - поздоровался я с парнем, войдя в помещение их торгового поста, который уже давно стал напоминать самый настоящий магазин из жанра 'всё и вся в одном месте', что водились в Рейсе, - У меня к тебе дело.

   -Что-то случилось? - напрягся парнишка.

   'Когда же я отучу их бояться меня? - подумалось мне, - Это мешает с ними нормально работать!'

   Впрочем, будь на моём месте тот же Кнех, что Олаф, что Грэг уже давно бы сидели в камнях душ в виде полуматериальной субстанции. Так что опасения торговцем имели под собой все основания.

   -Мне нужно, чтобы ты связался с отцом и попросил его привезти сюда один важный для меня заказ.

   -Хорошо, - ответил парень, - Вы сами хотите использовать амулет?

   -Я доверяю тебе, - ответил я, глядя на парня, чей возраст не превышал двадцати лет.

   Олаф, оставляя его здесь, рисковал. Хорошо ещё, что Кнех внял моим просьбам и не принялся устраивать тут свои порядки. Видимо, Варнх инструктировал его весьма детально. Обычно столь юные смертные - лакомая добыча для демонов. Молодой, сильный и выносливый. Да ещё и с Даром. Да ещё и к огню. Либо потенциальный горн, либо раб на магическом поводке. Так привязывали к себе магов, ставших чьей-то собственностью.

   -Мне нужна плита из чёрного мрамора. Размеры - два на два и высота в полметра. Без отверстий, колец, цепей и прочего. Кроме того, требуется Чан из чёрного обсидиана, литров так на пятьдесят. Со стойкой-треногой под него из чёрного чугуна.

   -Как прикажете! - ответил мальчик, в глазах которого мелькали страх и удивление.

   Ни один демон на моём месте не стал бы ему доверять подобный разговор. Впрочем, если бы не мои планы на него, то и я бы такой глупости не совершил.

   Ответ Олафа меня обрадовал - заказ будет доставлен через полторы недели. Получив требуемое, я отправился в свои покои в башне. Здесь у меня уже были и рабочий кабинет, и заклинательная комната и собственная спальня с санитарным узлом. У старшин условия были несколько хуже - комнаты отличались меньшим размером и располагались в небольшом корпусе для офицеров. Рядовые же бойцы жили в двух больших казарменных зданиях, заполненных едва ли на половину, поскольку они строились для большего гарнизона, который я планировал создать позже. Оставлять же пустующими этим помещения было большой глупостью. В Нижнем Плане такое чревато печальными последствиями в виде появления различного рода тварей, способных доставить массу неприятностей.

   По пути к собственным покоям я вызвал Эрнога. За прошедший год этот полукровка сильно изменился. Благодаря памятным для него поглощениям сердец, мой подопечный стал заметно сильнее. Уж постоянное применение демонической силы и вовсе развило его способности, делая парня опасным противником для подавляющего большинства демоном Младшего Круга и практически всех представителей Низшего. Про тех же, кто не входил в иерархию и говорить не стоило.

   -Эрног, - начал я остановив поздоровавшегося демона, - Пришли ком не гномов и орков. Хочу начать некоторые перестановки на первом уровне башни. Плюс - приготовь оборудование для подземного строительства. Надо начать создавать под аванпостом подземелья и укреплять их магией.

   -Как прикажешь, - ответил парень, ни чуть не удивившись приказу, - Только это долго будет. Все основные строительные агрегаты уже отправлены на склад и находятся в разобранном виде.

   -Срочно и не требуется, но пускай поторопятся. За сегодня надо разобраться с планом будущих подземелий и их строительства. Через полторы-две недели я займусь созданием артефактов, которые потребуется устанавливать именно в подземных сооружениях. Первые три-пять помещений надо успеть приготовить за полтора-два месяца.

   -Хорошо, я позабочусь о рабочих, - кивнул Эрног, - Что-то ещё?

   На мгновение задумавшись, я ответил отрицательно.

   Патрули работали уже полноценно, ближний радиус был прикрыт магами и их системой обнаружения. Вмешиваться же в уже отлаженный механизм крайне глупо - ничего, кроме хаоса, это не принесёт.

   -Пускай ищут меня в заклинательной комнате - я тренируюсь.



   Телепортация в пределах видимости была далеко не самым лёгким делом. Для развития любого навыка или способности требуются годы. Я в этом плане не являюсь исключением. Даже несмотря на абсолютную память и те самые отличия в психике, о которых мне говорил Варнх, для получения весомых результатов в применении искусства телепортации уйдут годы. И хорошо, если не десятилетия. И это только для того, чтобы научиться перемещаться. А, ведь, мне предстоит освоить умение блокировки телепортации и порталов вообще. А уж про то, чтобы повторять фокусы моего Учителя, когда тот легко менял точку выхода, мне и вовсе ещё столетия тренировок и практики предстоят. И хорошо если меня не убьют.

   Со строителями вопросы удалось решить относительно быстро. Типовые чертежи для строительства подземных сооружений у гномов имелись. Другое дело, что из-за каменистой почвы просто так под башней ничего не выроешь. С одной стороны это играет на руку нам, поскольку нет необходимости в воздании массы укрепляющих растворов и использовании крепежей едва ли не на каждом шагу. Другое дело, что камень - это камень. Он имеет дефекты, которые даже гномы могут пропустить. Маленькая трещинка, толщиной с волос, способна разрастись в гигантский провал или привести к обвалу.

   После ухода строителей я задумался. Аванпост скоро придётся развивать и достраивать. Сейчас наш комплекс не такой уж и большой. Несколько скаргов, полтора десятка построек и укрепления. Вот, собственно, и всё. Торговцы строят рядом с аванпостом ферму по выращиванию глазех, которых, по их просьбе, наши демоны перевезли в загоны. Сейчас полностью функционирует лишь четыре загона из десяти запланированных - остальные в стадии постройки. Рядом с фермой строится инкубатор для производства уже мхазе - эти твари, так же используемые в качестве пищи, обладали заметно меньшими размерами, хотя, по вкусу, превосходили глазех. Третьей постройкой был небольшой комплекс по выращиванию местных мхов, растущих на камнях - хучхи. Эти субстанция, похожая на смесь плесени и мха, отличалась неплохой питательностью и вкусовыми качествами. Однако, из-за того, что в данном слое камней было несколько маловато, производство массовым не являлось. Здесь же, вокруг Павшего Города, почвы представляли собой скорее кусок того мира, из которого тот сюда попал, от чего камней хватало за глаза. Да и сами руины, потенциально, могли стать местом разведения этого местного растения. Впрочем, отношение хучхи к растительности было несколько спорным. Если какой-то дурак решится отведать эту 'травку', то его ждёт неприятный сюрприз - без специальной обработки она больше напоминает хищника, нежели растение. Тот, кто окажется рядом с колонией хучхи без специальной одежды, защищающей тело и голову с лицом, то порция вещества, разъедающего даже чешую высших демонов и Повелителей, обеспечена. А уж растворить ело неудачника эта дрянь сможет быстро. И проблема передвижения для неё не стоит - хучхи передвигается очень даже быстро.

   Впрочем, торговцы, выращивающие эту мерзость, уже давно имеют артефакты, мешающие этой твари откалывать свои фокусы, полностью парализуя её.

   Две уже функционирующие постройки, отчислениями с торговли, уже сейчас давали неплохой доход аванпосту, позволяющих не только полностью содержать всю структуру, но и дающие возможность делать выплаты в главный город манора - Бриим. Когда будет закончена третья, доходов хватит на строительство внешней стены и закладку жилых кварталов.

   Открыв сводные отчёты по доходам и расходам, я принялся считать. Доход аванпоста от торговли и производства провианта составлял восемьдесят камней душ, если считать крупными драгоценностями. Из них сорок уходило на содержание бойцов, магов, скаргов и рабов. Двадцать пять - на выплаты в Бриим. По прогнозам торговцев и моим, запуска всех структур ферму и инкубатора для мхазе, доход аванпоста поднимется до ста камней душ. При этом я должен буду отправлять в Бриим уже сорок камней душ.

   'И как я могу увеличить доходы аванпоста? - подумалось мне, - Разве что заняться работорговлей. Можно пойти и по другому пути, хотя и менее быстрому. Можно разводить рабов!'

   Такой вариант был удобен, хотя и медлителен. Люди, как и другие смертные, имеют свойство размножаться. Если заняться селекцией рабов, то выйдет не просто наладить их продажу, а ещё и специально их выводить.

   'Докатился! - подумалось мне, - К людям от ношусь как к животным, которых надо разводить!'

   Впрочем, других вариантов у меня и нет. Разведение и селекция процессы медленные, растянутые во времени и дающие доход не сразу, а в будущем. Однако, прибыль от этого будет солидной. А с её помощью можно создать серьёзное войско, с которым мало кто рискнёт связываться.

   Однако, прежде чем закупать рабов для будущего разведения и селекции, следует создать для этого инфраструктуру, обеспечить снабжение водой и едой. А это всё требует денег. Как и постройка зданий и даже обеспечение их безопасности.

   Исходя из стоимости строительных материалов и инструментов, которые так же имеют дурную привычку изнашиваться, получилась солидная сумма в сто тридцать камней душ. Ни у меня лично, ни у аванпоста в ближайшие месяцы таких средств нет и не предвидится. И где их взять - загадка.

   От расчётов по этому вопросу меня отвлёк Рсух, влетевший в кабинет:

   -Рей! Командир! Мы задержали троих демонов!

   -Это настолько важно?

   -Очень! - ответил полукровка, - Они по твоей части. Это чёрные демоны. Такие же как и ты!



   Троица моих собратьев стояла перед центральной башней аванпоста. К слову сказать, в процессе строительства, когда я узнал что могу менять свойства материи, камням был придан чёрный цвет. Изменились и параметры поверхности. Теперь башня выглядела своеобразно - пять высоких этажей, по четыре метра каждый, и смотровая площадка на вершине и блики на поверхности - материал, несмотря на свой цвет, был глянцевым. Вход так же сделали качественным и солидным - небольшая лестница в три ступени, с двух сторон от которой были невысокие широкие каменные перила, на концах которых стояли чаши с плещущимся с них чёрным огнём, создаваемых плетениями магов, подпитываемыми энергией Источника.

   Вся троица выглядела жалко. Все они были гораздо слабее, чем я перед схваткой с молодым балгором. Минимум снаряжения, обычные рюкзаки и примитивные клинки, что выдавались курсантам военной академии в Дауре. Меток иерархии у всех троих не было.

   Глядя на них я сейчас понимал почему со мной в начале пути не желали иметь дела серьёзные личности. Будь я на ,их месте - поступал бы точно так же.

   -Начнём с простого, - произнёс я, - Вы, как я думаю, родом из Даурской Империи, мира Рейс. Я прав?

   Ошеломление, проступившее даже на демонических мордах, подтвердило мои предположения.

   -Вижу, что да. Вы попали сюда вместе?

   -Да, - коротко ответил один из троицы моих соотечественников, - Что вам надо и кто вы?

   -Здесь вопросы задаю я, - произнёс я, подхватываю говоруна Волей, - Тебе понятно?

   Висящий над землёй даурец судорожно закивал.

   -Отлично. Отвечайте на вопрос.

   -Нас отправили сюда группой . В составе отряда нас было семеро.

   -Как вы попали в эту местность? И где остальные?

   -Мы нанялись в охранный отряд...

   -Кто командир отряда?

   -Мастер Зарг.

   Я замолчал. Зарг... Я был в его караване до того, как пошёл на службы к Варну.

   -Почему вы не с караваном? Я знаю Зарга. Просто так вы бы не ушли из каравана.

   -Каравана больше нет. На нас напали трое дьяволов. Они распотрошили караван в секунду. Мы успели сбежать. Остальные погибли.

   Тот факт, что троица этих даурцев сбежала с поля боя был возмутителен. Как для демонов, так и для армии моей родины.

   -Судя по клинкам, вы были курсантами Офицерской Академии Прикладной Магии. При этом вы сбежали с поля боя, бросив своих товарищей.

   -Мы не могли справиться с тремя дьяволами! - возмутился один из даурцев, до того молчавший, - Вы бы их видели!

   -Видел. И убивал.

   'Слабаки! - мелькнула у меня мысль, - Неужели я был таким же? Или мне везло?'

   В любом случае, придётся провести полноценный допрос.

   -Эрохг, - обратился я к стоящему рядом полукрвоке, - Отправь их в камеры с блокировкой магии. Вечером я займусь их допросом и подчинением.

   Зная себя и тот потенциал в развитии, что вполне возможен для них, я не собирался упускать шанс получить в своё распоряжение троицу подобных демонов. Местные, понятное дело, довольно сильны и во многом могущественнее моих будущих воинов, но отказываться от даурцев глупо. Пускай, у меня уйдёт не мало времени, прежде чем они станут реальной силой, но и упускать их не стоит. Тем более, что мне, в любом случае, придётся увеличивать свои вооружённые силы.

   -Стоп! - рявкнул я, - А где произошло нападение?

   -В трёх часах полёта от сюда. Мы сразу сюда и полетели!

   -Эрног! Эрохг, Рсух, Все свободные группы в воздух! Нужно перехватить дьяволов!

   Три дьявола для меня нынешнего не станут столь весомой угрозой, как это было год назад. Сейчас, обладая большей силой и знаниями, я вполне могу справиться с ними без столь серьёзного риска, как это было до начала службы Варнху. Да и усилиться мне не помешает. Как и усилить свою армию. Что уж говорить про трофеи. Зарг, помня его планы, не ходил с плохими купцами. Так что риск того стоит.   

Глава 11.

     Остатки каравана мы нашли быстро. Дым от горящих трупов было видно издали, а повышенный магический фон чётко говорил о том, что здесь была серьёзная битва.

   Подлетая к месту побоища я вглядывался в окружающее пространство, надеясь увидеть хоть кого-то из выживших. Быть может, кто-то из опытных бойцов, кого я знал, смог выжить или спрятаться. Да и Зарг, после памятных событий, был не столь уж и слабым демоном. Вряд ли он остался на прежнем уровне, при котором я его видел более года назад, покидая стены базы охранной группы.

   Однако, уже подлетая к месту схватки я понял - здесь выживших е будет. Троица дьяволов хозяйничала в остатках каравана, перемещаясь между распластанными на песке тушами скаргов.

   Выходцы из Чистилища выглядели потрёпанными. Один из дьяволов охранял кучку демонов и людей с ошейниками рабов, собранных недалеко от остатков разгромленного каравана.

   Увидев их, во мне зажглась надежда увидеть моего былого командира, которая, впрочем, быстро угасла. Дьяволы никогда не брали в плен тех. Кто оказывал им сопротивление, добивая раненых и убивая тех, кто прекратил сражаться. Только сдавшиеся сразу имели шансы на выживание. Зарг же, помня его характер, никогда не сдавался, сражаясь до упора.

   Как дьяволы заметил мою небольшую армию, в нас сразу же плетений сгустки зеленоватого пламени, разбавленные массой заклинаний и плетений классической магии. Глядя на всё это безобразие я воспользовался одним из тех приёмов, что приобрёл во время обучения у Варнха - Щит Воли. Только в этот раз он был большим, закрывающим мой отряд от атаки.

   Как и ожидалось, пущенные в нас сгустки зелёного огня разбились о щит, а сами дьяволы замерли. Похоже, что подобна реакция на их атаку была неожиданной. Впрочем, давать им возможность придумать что-то ещё мы не стали. Нашей целью были их жизни, а не возможность поработать мишенями для вражеских заклинаний.

   В ответ я, посчитав что пленников надо оставить в живых, стал бить точечно. Да и особого смысла в излишне объёмных атаках не было. Впрочем, сейчас моими основными средствами атаки были Пламя и Воля. Заблокировать трёх дьяволов сразу у меня возможности не было, однако ограничить их арсенал мне оказалось вполне по силам.

   Когда обычная магия оказалась заблокирована, я атаковал ближайшего дьявола, приказав остальным отвлекать оставшихся. Первые мои атаки по дьяволу, выбранному в качестве начальной цели, особых результатов не дали. Впрочем, я на них и не рассчитывал - мне требовалось отвлечь его и не дать атаковать чем-то, что сможет пробить мою защиту. Оказавшись уже почти вплотную к ему, я пустил в когти смесь Воли и Пламени и ударил по уже занесённой лапе. Эффект, как и говорил Варнх. Оказался весьма впечатляющим. Конечность дьявола отлетела на несколько метров, а меня отнесло от него на такое же расстояние - соприкосновение моих когтей и его чешуи сопровождалось небольшим взрывом. К счастью, на мне был Щит Воли, благодаря которому удалось избежать травм.

   В этот момент схватка вокруг нас остановилась. Оба дьявола уставились на рухнувшего на колени и воющего от боли демона Чистилища, держащегося за обрубок руки. Я же, стараясь не дать ему шансов, повторил этот трюк, ударив уже по голове.

   'Руумх! - передал я по телепатической связи, - Немедленно вырежи его сердце! Половину поглотишь сам! Вторую сохрани!'

   Означенный демон мгновенно полетел к павшему дьяволу, а я рванул к оставшимся двум, ещё в полёте метая в них Огненные Молнии и Стрелы Воли. Причём Стрелы внешних эффектов не имели, повреждая лишь тонкие тела моих противников. Будем надеяться, что они и не заметят и первая, видима обычным зрением, атака их отвлечёт.

   Финт удался только с одним дьяволом. Он получил повреждения тонких тел в районе шеи и стал падать. Защиту от атак Волей он не ставил. А вот второй окутался видимым лишь мне коконом и смог устоять под спаренной атакой.

   Послав Эрнога ко второму убитому дьяволу, я приблизился к оставшемуся противнику. Этот выходец из Чистилища, был в разы опытнее и сильнее. Если первые двое являлись молодняком, то этот имел не малый опыт и контролировал бой сразу во многих плоскостях. Да и арсенал этого демона был заметно шире. Во всяком случае, он метался не только сгустками зеленоватого пламени или заклинаниями классической магии. Среди моих подчинённых уже имелись раненые, которые покинули близкую схватку, находясь чуть позади основной группы сражающихся и метая заклинания и плетения издали.

   Оказавшись рядом с ним, я вновь напитал когти уже привычной смесью Воли и Пламени и, глядя на быстрые изменения в защите моего противника, нанёс удар заготовленным в полёте плетением из Воли - Сферой Отторжения.

   Защита демона рухнула сразу, поскольку не была рассчитана на столь отличную атаку. Сразу же, не давая опомниться, я ударил когтями, целя в шею. В последний момент демон постарался уйти с траектории удара или атаковать самому, но времени ему уже не хватило, от чего он получил когтями в основание шеи.

   От ощутимого взрыва меня отнесло от противника на несколько метров. Всё же, для демона Старшего Круга это излишне могущественное знание и применять его надо более осмотрительно.

   -Эрохг! - произнёс я уже без помощи телепатии, - Вырежи его сердце. Сердца остальных - сюда же.


   После завершения процедуры усиления меня и избранных бойцов, которых, в конечном итоге, оказалось четверо, мы принялись разбираться с остатками каравана и его охраны. Выживших демонов набралось одиннадцать. Помимо них в живых осталось трое магов-людей и рабы. Купец и остальные караванщики погибли. Груз, который они везли, оказался практически уничтоженным и ровной шеренгой стоял пред нами - это были рабы. Вопрос что делать не вставал в любом случае - добраться в таком составе до места назначения они не смогли бы в любом случае, а мне и моему аванпосту развитие ох как необходимо.

   Однако, моим планам было не суждено сбыться.

   Когда мы уже оказались на территории аванпоста, что произошло только через три часа моих постоянных метаний между местом схватки и моей миниатюрной крепостью, в процессе которых я использовал одну лишь телепортацию, произошло то, чего мне даже в страшном сне не могло присниться.

   Совершив последний перенос я, уже едва не падая, вдруг ощутил странное шевеление в своей ауре. Оно не было физическим и напоминало скорее фантомные ощущения. Настроившись на свои тонкие тела, я ужаснулся. Что-то происходило с меткой клятвы. Что связывала меня с Варнхом. Высший умирал! Причём умирал медленно и испытывая дикую боль!

   Едва не рыча от злости, я схватил стоящего рядом раба и вырвал его душу, стараясь как можно быстрее уместить её в своей ауре и заключить в кокон. Если я ничего не предприму, то клятва меня убьёт! Варнх мой сюзерен и будущий союзник! По условиям клятвы я должен сделать всё зависящее от меня, чтобы он уцелел! Если сейчас я не приду ему на помощь, то мне конец! И пусть меня убьют, но это будет лучше, чем лишиться всего, включая посмертие!

   Когда душа заняла положенное место в ауре, я уже собрался было телепортироваться к Брииму, прихватив наиболее сильных демонов, как вдруг метка исчезла!

   Несколько мгновений я стоял молча, осознавая случившееся.

   -Я жив? - спросил я сам себя, однако, получил ответ от Рсуха:

   -Внешне, да, - ухмыляясь, ответил он, - Что случилось?

   Несколько мгновений я стоял молча, после чего произнёс:

   -Всех, на ком нет моей метки в мой кабинет. Соблюдать очередь в алфавитном порядке. Быстро! Рабов в заклинательную комнату! Магов на охрану! Быстро!

   Варнх был мёртв. Если я сам не явлюсь к новому хозяину Бриима, то он прибудет сюда сам или пришлёт сильных демонов, с которыми мне уже не справиться! И что меня ждёт? Скорее всего, пару дней он будет занят подчинением остатков войска в лице Высших, Старших Кругов и, может быть, Среднего. Остальные - мелочь, на которую никто и сил тратить не станет. Затем, ещё недели полторы-две на создание каравана и прибытия сюда. Порталом много бойцов не перенесёшь, а здесь мы справимся с небольшим отрядом даже высших. Оборонительная позиция будет играть нам на руку. Впрочем, это будет до тех пор, пока к нашим стенам не подойдёт основное войско. Тогда тут камня на камне не останется.

   Оказавшись в своём кабинете, я экстренно складывал в сумку с пространственным карманом все драгоценные камни и записи, которые вёл, стараясь делать это быстро, но аккуратно. Спешка при отходе может обернуться для меня проблемами позднее. Если я забуду здесь что-то из своих вещей, то ещё не известно чем мне это аукнется в будущем.

   К тому моменту, как первый демон постучал в дверь кабинета, я успел сложить все свои вещи и нетерпеливо ждал гостей.

   -Входи!

   В дверях показался один из моих бойцов.

   -Слушай внимательно! Времени у меня нет. Либо ты называешь истинное имя, либо я изымаю твою душу. Горном ты будешь не худшим.

   -Как прикажешь! - демон, слышавший мои слова, даже не удивился - видимо, давно ждал чего-то подобного.

   Опустившись на одно колено, он произнёс:

   -Рахм...



   К вечеру, я закончил с подчинением. Трое демонов всё же стали начинкой для камней душ. Я сдержал слово и возиться не стал. Сейчас для меня важным были время и скорость. Пока есть фора во времени, надо воспользоваться ею.

   Как только с демонами было закончено, я приказал собирать караван, перегружая на имеющихся скаргов всё, что можно увезти. Торговцы, видя происходящее недоумевали, однако, после моих пояснений, так же принялись за лихорадочные сборы. От новых властей манора можно ожидать всего, потому купцы предпочли последовать моему примеру. Впрочем, в отличие от меня, они уходили используя артефакты или магов из охраны, что владели ритуальной формой порталов.

   Всю ночь я занимался переносом душ горнов и рабов в кристаллы. Если моя задумка удастся, то мне такая собственность в ближайшие годы не потребуется, а если не удастся, то мне вообще ничего не потребуется.

   К утру мы покинули выстроенные нами стены. Демонтировав всё ценное и забрав всё, что можно унести, мы заложили постройки купцов магические мины. Когда в них кто-то войдёт, произойдут взрывы. Даже эта собственность заберёт с собой наших врагов. Башня и прочие здания так же превратились в ловушки. Особенно, Башня. Не зря пропитывал каждый её камень своей Волей.

   Тот высший, что окажется в ней, окажется в ловушке. Башня будет тянуть из него силы, укрепляя себя и строя свою защиту. Более того, каждый внешний удар так же будет усиливать её, поскольку я привнёс в постройку, пропитанную моим духом, ещё одно умение - впитывать чужую магию.


   Мы направлялись в Шухрай. Моей целью было добиться аудиенции у Лорда Аргаха. Более года назад, после сражения с тварями Тартара, он ошибся, считая что я доставлю проблемы Варнху. Не я убил его союзника - кто-то другой. Интересно, кем же нужно быть, чтобы иметь возможность пытать балгора? Не самого могущественного, но опытного и весьма сильного. Лично для меня этот вопрос был отнюдь не праздным - если я узнаю об этом на своей шкуре, то моя жизнь не будет стоить и того песка, что покрывает этот слой Нижнего Плана.

   Было ли мне страшно? Да! Только глупы ничего не боятся. Мне было страшно до такой степени, что я гнал своих подчинённых как мог. Если бы я имел возможность телепортировать весь караван, то сделал бы это не раздумывая, но, увы. Сил на такой финт у меня не имелось. Далеко не все высшие могут позволить себе подобные вещи. А уж я-то, с моими скромными талантами, и подавно не в состоянии провернуть такое.

   Уже на границе манора нас перехватил отряд местной стражи.

   -Кто вы и что делаете на нашей земле? - спросил один из демонов с меткой Младшего Круга.

   -Моё имя Рей, - ответил я, - Мой отряд бежит от убийц союзника Лорда Аргаха. Я надеюсь, на аудиенцию твоего властелина.

   -Несколько минут демон молчал, после чего связался с кем-то по амулету связи.

   Примерно пять минут ничего не происходило, после чего небольшая серьга в остроконечном ухе демона вновь заблистала алым:

   -Вы можете проходить. Рея Лорд примет сразу. Ваш караван встретят на воротах и проводят куда следует.

   На воротах нас действительно встретили. Мой караван отправили в район стоянок, а меня провели к Аргаху.

   Тронный зал древнего хорка не изменился с того момента, как мы в последний раз виделись. Однаок, в этот раз, тут были и другие высшие. Балгоры и хорки, абадоны и риихсы. Последние выпадали из привычной анатомии демонов. Эта разновидность здешних обитателей пришла в наш слой из Инферно, от чего с возрастом они не менялись внешне, однако, человеческой формы не имели. Существа небольшого роста, чуть ниже человеческого плеча, с бурой чешуёй и Бездной в глазах. Судя по их аурам, слабаков в этот зал не пригласили, от чего я сделал вывод, что стремление пообщаться со здешним Лордом может закончиться для меня печально.

   -Зачем ты пришёл? - спросил Аргах.

   -Твой союзник, Лорд Варнх мёртв. Кто его убил - я не знаю. Знаю лишь то, что метка клятвы, что нас связывала, говорила о мучительности его конца. Его пытали. Пока я смог обеспечить возможность явиться ему на помощь, Варнх умер.

   -Что ты хочешь?

   -Мой сюзерен и учитель позволил мне развиваться и становиться сильнее. Я прошу разрешения оставить моё войско в твоём маноре до моего возвращение или же не препятствовать их работе с одним из купцов, с которым у меня дружественные отношения.

   -Зачем мне это нужно?

   -Чтобы они уцелели и остались моими бойцами до того момента, как я накоплю силы для мести.

   -Ты хочешь мести? - задумчиво спросил хорк, - Почему? Варнх тебе никто.

   -Хотя бы потому, что Варнх мне многим помог, - отвтеил я, - Может, он мне и никто, но он хотел получить союзника, для чего и обучал меня. Хотя бы как его союзник, я хочу отомстить. Прямо сейчас у меня возможности нет, но если я смогу накопить достаточно сил, то она появится... Вы же были его союзником! Вы должны понимать!

   -Это будет долго, - усмехнулся Аргах, в первые за весь разговор проявляя сколь-нибудь сильные эмоции, - Но я соглашусь только на безопасность твоих бойцов при охране караванов важного для тебя торговца. Решай этот вопрос с ним. Касаемо союзников.. Да, я был и остаюсь его союзником, однако пока, даже у меня нет возможности вернуть Варнха. Хотя я и хочу это сделать. Потому я и дал тебе согласие. Но учти, другие, на моём месте, уже бы тебя подчинили.

   -Благодарю, Аргах.

   Из тронного зала меня выпустили без проблем. Теперь оставалось лишь связаться с Олафом. На этого купца у меня имелись особые планы.



   -То есть, как это в охрану мне?! - удивлению торговца не было предела, - Просто так? Демонов с метками иерархии?

   -Не просто так, - усмехнулся я, - Все они подчинены мне. Кроме того, у пятерых из них есть более-менее развитые демонические силы. Как ты думаешь, что я захочу взамен?

   -И что же? - с подозрением спросил купец.

   -Ты выстроишь для меня крепость. На вроде того аванпоста, но несколько иную. Позже я дам тебе чертежи и средства на это.

   -Позже, это когда? - хмыкнул смертный, - Мы люди. Мы смертны. И имеем привычку стариться и умирать.

   -А это моя забота, - усмехнулся я, - Я в состоянии помочь тебе долгожителем. Да и твоему сыну, что был в аванпосту торговцем. Заодно усилим его магические способности. Так как?

   -Согласен, - усмехнулся Олаф, - Всё же, ты настоящий демон. Либо уговоришь, либо силой возьмёшь. Как мы закрепим наши отношения?

   -Мне нужна вассальная клятва.

   Это было серьёзное требование. Носители метки вассалитета были большой редкостью в Нижнем Плане. Больше частью, ими являлись маги, сильные демоны и редкие торговцы. Таких мало кто задевал, ведь в метке вассалитета нет информации о том, кто именно придёт разбираться с покусившемся на вассалов. Впрочем, обычно, на разборки являлись весьма серьёзные личности, после визитов которых могли исчезнуть целые города Нижнего Плана. Однако, на носителя таковой метки возлагались весьма весомые обязательства и он уже не мог предать своего владыку физически.

   'Интересно, что перевесит? - подумалось мне, - Жажда наживы и долгой жизни или желание быть свободным? Да и сын его тоже не малый вес имеет у торговца... Посмотрим!'

   -Я согласен! - выдохнул Олаф после долгой паузы.

   -Хорошо, зови своего сына. Не будем откладывать выполнение наших обязательств на потом.

   -Он будет через двадцать минут, - ответил Олаф, после вызова паренька по амулету связи.

   К моменту начала этого разговора такие метки были уже у всех моих демонов. Появление вассальной метки стирало подчинение, меняя взаимосвязь между сюзереном и его вассалами. Если раньше мои демоны были скорее рабами, хоть и не столь ограниченными, как смертные, то теперь - нечто иное. Что? Трудно объяснить разницу, но в их верности, которая могла исчезнуть вместе с набором ими силы, я теперь не сомневался.



   После завершения всех дел с Олафом и его сыном, я отправился в глубину пустыни. Амулет связи я для торговца и его сына оставил. Мои бойцы теперь в надёжных руках. За время моего отсутствия они успеют набраться опыта и сил... Если их не убьют. Я же хотел найти в пустыне место, координаты которого смогу использовать в ритуальных порталах при перемещениях между Планами. Из этого же места я хочу сейчас уйти несколько не стандартным способом. Демон я или кто?

   После десяти часов полёта я увидел подходящее местечко. Небольшое каменистое возвышение, появившееся в самом начале предгорий, виднеющихся чуть далее. Опустившись на камни, я расслабился. Столько летать без остановки и с максимальной скоростью мне ещё не приходилось.

   После небольшой передышки, я позволил себе взяться за артефакт-навигатор. Именно через него я и хочу получить координаты этого места. Определять их вручную слишком долго. Такой процесс требует длительного и весьма затратного ритуала, на который у меня нет времени.

   Как только над хрусталиком появилась иллюзия с рунами, я стал их записывать. Эти координаты теперь для меня более чем важны. Возможно, что именно тут и будет моя будущая крепость - время покажет. Пока же, это, всего лишь, небольшой каменистый кусок этого слоя, откуда я ухожу в Срединный План, где буду весьма долго. Иного пути приобрести Силу у меня просто нет. Здесь меня убьют гораздо быстрее, чем я успею что-то предпринять. Новый Лорд Бриима не оставит мой побег без внимания. Равно как и потерпи в аванпосту, которые неминуемо возникли после нашего ухода.

   Разобравшись с координатами, я стал прямо, сложил крылья и опустил руки. Меч покоился в ножнах на поясе, сумка с пространственным карманом на нём же, но за спиной.

   Медленно погружаясь в транс, я старательно вспоминал уроки Варнха о том, как демонологи смертных вызывают в свой План. Именно так я и хочу покинуть этот мир. Мне нужен собственный культ в мире смертных и я его создам. Ещё мне нужны знания, которых у меня не хватает. Ведь Тьма в моём Даре исчезла, уступив место Смерти. Пора осваивать эту науку. Среди демонов некромантов нет, значит, остаются лишь люди.

   Сколько прошло времени, я не знаю. Возможно, мгновения, а возможно и часы. В таком состоянии не выходит замечать, что творится вокруг. Фактически, я беспомощен, и любой враг порвёт, меня не напрягаясь. Однако, в какое-то мгновение, я почувствовал Зов. Тихий шепоток, в который я старался вслушаться, манил меня к себе, тянул куда-то. Направление, куда меня звали, определить был тяжело - его словно бы и не было. Впрочем, как же он может взяться, если зовут меня из другого Плана?

   Когда стало отчётливо слышно отдельные слова, перед моими глазами проявилось лицо человеческой женщины. Длинные тёмные волосы, карие глаза, чуть вздёрнутый нос и смуглая кожа. Она словно бы звала меня. Именно её шёпот я и слышал. Одновременно с этим, мне стало видно и путь, по которому надо пройти.

   Тот факт, что там, в конце этой тропы, меня ждёт пентаграмма вызова и кучка смертных, готовых подчинить вызванного демона своим прихотям, сомнения не вызывал. Однако, и я не был глупцом. Придя к ним я буду готов.

   Сделав шаг на появившийся путь Срединный Мир, я ощутил как исчезли ощущения Нижнего Плана. Его привычный мне жар, чувство Пламени и Ярости, что правят там. Вместо них были лишь пустота, что окружала тропинку к смертным.

   В шёпоте демонолога начали появляться нотки беспокойства и нетерпения. Похоже, что придётся поторопиться - иначе они прекратят призыв, а оставаться между Планами мне не хочется. Даже для демонов тут не уютно.

   Уже подойдя к проходу, что открылся на конце тропы, я ощутил знакомые чувства. Именно их я испытывал в свой последний день в Дауре. Что ж, насладимся ощущениями мира смертных. Едва сдерживая смех, я сделал шаг в проём.


   Комната, в которой я оказался, не отличалась оригинальностью или чистотой. Небольших размеров помещение, стены которого были выложены самым обычным серым камнем. На высоте головы человека среднего роста имелись держатели для факелов, в которых сейчас находились эти примитивные источники освещения.

   Пол тут оказался таким же каменным. Разве что круг призыва местные додумались нанести на белое полотно, чтобы не было нарушений целостности линий. Жаль. Придётся пробиваться грубой силой или умом.

   Пока осматривал помещение, краем уха вслушиваясь в слова женщины-демонолога, что проводила призыв, психика услужливо переводила её язык. Впрочем, осмотр комнаты мне быстро надоел и я принялся изучать магичку. Вот тут меня ждал облом.

   Короткая чёрная юбка в складку, едва закрывающая ягодицы. Высокие сапоги ботфорты на тонком каблуке с немаленькой платформой, короткая чёрная маечка, открывающая живот и алый плащ с капюшоном, накинутый на плечи. В руках магички был какой-то кинжал, источающий слабые чары.

   Ноги, надо заметить отличались явной рыхлостью. На внутренней стороне излишне худых бёдер имелся целюлит. Да и живот у дамочки, которой, на мой взгляд, было примерно тридцать, отличался рыхлостью. Во всяком случае, никаких кубиков пресса, как у студентов Академии Общей Магии в Дауре, у неё не имелось и в помине. Учитывая, как он выпирает над юбкой, она вообще физической подготовкой пренебрегала.

   Лицо, при детально рассмотрении, вызывало смешаные чувства. Возможно, в юные годы, она и была милой, однако, тот период закончился, оставив после себя короткий вздёрнутый нос, излишне широкие высокие скулы, небольшие, чуть косящие к носу, глаза и небольшой, но выдающийся вперёд подбородок.

   'Меня вызвала проститутка? - удивлённо подумал я, - Так. Ведь, одевались именно проститутки в столице Даура! Вот это позор! Потасканная проститутка вызвала демона! Хорошо ещё, что я сюда объявился один! Ходили бы потом шутки по всему Плану про то, как победителя балгоров и дьяволов вызвала вышедшая в тираж проститутка!'

   Как только психика закончила перевод местного диалекта, я смог понять речь этой... Хм... Магички.

   -... имя! Ли познаешь боль!

   'Ну и пафос! - подумалось мне, - разве что ноги не задирает от усердия!'

   -Ну, про боль ты зря. Её я терпеть умею. А вот ума тебе набраться явно не помешало бы.

   Магичка замерла. Глаза женщины расширились от удивления и возмущения.

   Пока она изображала из себя статую, я попросту погасил свечи в углах пентаграммы, тем самым, превратив её в простой рисунок, уже не способный сдержать меня. Вся конструкция бал завязана именно на них, в чём я убедился, прощупав её Волей, осматривая магичку и помещение.

   Вот какой дурак её учил? Огонь - одна из сил демонов. И если демон достаточно силён, для того, чтобы откликнуться на призыв и прибыть в пентаграмму, то уж справиться с простыми свечка он точно может.

   Впрочем, глупость этой горе-магички мне была на руку. Будь вместо свечей набор кристаллов, пришлось бы гораздо хуже. Во всяком случае, использовать голую силу для преодоления пентаграммы не так приятно, как видеть до нельзя удивлённые и перепуганные глаза этой проститутки в хламидообразном плаще, полы которого вытирали пол, что и вовсе выглядело отвратительно.

   Схватив женщину щупом из Воли, я поднял её над полом под самый потолок, в который едва ли не упирался собственными рогами, поскольку в демонической форме ростом был уже более трёх метров.

   -Так что ты там верещала про боль? - спросил я, глядя в глаза женщины, в которых плескались ужас и отчаяние.

   Надо отдать должное, она молчала. Не просила пощады, не умоляла, а молчала. Впрочем, возможно, я её молчание могу истолковать и превратно. Ведь есть личности, которые молчат не из гордости, а от страха. Сомневаюсь, сто эта потасканная шлюха была из смелых и гордых. Достойные женщины не работают проститутками и не ходят по рукам. Выбирая себе стоящих мужчин.

   -Как я могу выкупить свою жизни и свободу? - вдруг спросила она.

   Несколько мгновений я молчал, обдумывая ситуацию, после чего ответил:

   -Информацией. Причём в большом количестве и без лжи. Последнюю я увижу и договор будет аннулирован.

   -Тогда опусти меня на пол и спрашивай.

   Швырнув её в угол помещения, я сошёл с надоевшего полотна и принял человеческий облик, вызвав вздох удивления.

   -А ты думала, что мелочь и слабаки смогут прийти на твой Зов? Только сильные демоны способны на такое... Как называется этот мир?

   -Ройл, - коротко ответила женщина, не вставая с пола, - Королевство Тея.

   -С каких пор потасканные проститутки, чья внешность теперь отталкивает мужчин, вдруг стали вызывать демонов?

   -Я не проститутка! - вспыхнула женщина.

   Похоже, что вопрос я задал правильно. Ничто так не выводит женщину из себя, как активное вытирание ног об её внешность и приравнивание к древней профессии всех миров. Причём, даже сами проститутки не любят такое название, предпочитая чтобы их назвали жрицами любви, ночными бабочками или путанами.

   -А кто же ты? - хмыкнул я, - Именно так шлюхи и одеваются. Да и выглядишь ты потасканной. Хоть бы следила за своим телом!

   -Я бакалавр малефициума! - взъярилась женщина, - И я не проститутка! И внешность у меня нормальная! Козёл!

   'Похоже, что пора ей напомнить кто есть кто, - подумалось мне, - А то эта дамочка стала забываться!'

   Создав вокруг неё кольцо из демонического Пламени, я усмехнулся:

   -Кажется, ты забыла, с кем ведёшь беседу. Или твоя жизнь того не стоит?

   Закрыв лицо руками, женщина сжалась в комок, а я ощутил как к моей ауре начали прикасаться тонкие нити чьей-то силы. После перехода на энергетическое зрение стало ясно, что моя собеседница желает что-то со мной сделать. Не удивительно, в её-то положении. Вскрыв ауру, я наполнил её энергетические структуры Пламенем, котрое их попросту сожгло.

   -Ещё раз попробуешь колдовать, вырву глаза и оторву руки и ноги. Всё понятно?

   -Да! - коротко ответила магичка.

   -Твоё имя и титул.

   -Райна Войск. Титула у меня нет.

   -Хорошо, Райна, - произнёс я, - А теперь расскажи мне об этом мире. Всё что знаешь. Местную политическую структуру, религии, сословия, нормы поведения и одежды...

Конец второй части


Глоссарий.


В книге используется метрическая система измерения. В сутках двадцать четыре часа, в часе шестьдесят минут для Мира Ройл, куда попадает главный герой. В Мире Рейс, родине главного героя, двадцать пять часов. В каждом часе - семьдесят минут.


НПЦ - научно-производственный центр.


Справочные материалы по магии.



В мире Рейс существует многоступенчатая система градации магов, тесно связанная с сословной системой. Это вызвано практически поголовным наличием магических способностей у населения, развитый в той или иной мере. Азы контроля Дара и минимальные навыки в магии даются ещё в процессе школьного образования, которое в Империи является обязательным и обеспечивается государством. Отсутствие Дара у ребёнка считается отклонением от нормы. Социальное положение таких детей с течением времени и взрослением становится весьма плачевным, поскольку магия, в виду доступности и распространённости, проникла практически во все сферы жизни общества. Промышленность, добывающий сектор и сельское хозяйство работают эффективно за счёт использования автоматических или механизированных систем, в которых источниками энергии является магия, что достигается посредствам применения накопителей или встраиваемых источников. Для управления подобными системами требуется наличие хотя бы минимальных способностей. В случае, если у человека таковых нет, то он не в состоянии занять достойное положение в обществе, поскольку даже инженеры обязаны уметь пользоваться самыми разными артефактами.

Как читателю стало ясно, магия в мире Рейс во много заменяет технологические артефакты. Например, системы связи, железнодорожное сообщение, летательные аппараты (впрочем, последние находятся а уровне Земных аналогов начала двадцатого века и не в состоянии в ближайшие годы стать полноценным транспортом либо оружием).

Как результат следует привести некоторые данные:

1.Магом в мире Рейс может считаться исключительно человек, обладающий следующими параметрами Дара:

1.1.Резерв человека равен 250 единицам магической энергии. Одна единица магической энергии - заряд элементарной универсальной руны, используемой для трансмутации энергий. Люди с таким резервом уже имеют право претендовать на возможность быть зачисленными в магические учебные заведения.

Данный параметр менялся за время существования Империи Даур, постоянно увеличиваясь, поскольку близость значительного количества магических источников, беспорядочные половые связи магов и т.д. привели к тому, что среднее количество рождающихся одарёнными детей стало увеличиваться из года в год. Данный процесс длился в течении нескольких тысячелетий с момента образования новой Империи и привёл к практически полному исчезновению неодарённых людей как в самой стране, так и за её пределами.

1.2.Для поступления в гражданские или частные учебные заведения требуется сдать следующие экзамены - концентрация, ментальная сила, физическая подготовка, память, чувствительность. Если хотя бы один из перечисленных параметров не соответствует минимальной шкале, что определяется путём тестирования специальными методами, то человек не зачисляется в учебное заведение. Его обучение при таком качестве Дара бессмысленно или опасно.

2. Деление магов и сословные принадлежности:

2.1.В Империи существует несколько типов магов:

Гражданские маги. Такие маги обладают ненаследным дворянством. Аналог титулу определяется в зависимости от личной Силы мага. Например, наиболее слабые (мастер первой ступени) - виконт. Затем - маркиз и так далее. И так по возрастающей.

Следует помнить, что градация магов осуществляется не только по состоянию из резерва, но и ряду других критериев. Например, есть маги Крови, чей резерв минимален, но это не мешает им на равных бороться с противниками аналогичных ступеней мастерства.

Военные маги. Становясь офицером армии, маг обязан пройти многочисленные генетические изменения, ведущие к увеличению регенеративных качеств, скорости реакции, физической силы и выносливости. Побочным эффектом таких преобразований становится увеличение периода органической молодости, который у полноценного мага и так составляет порядка семисот лет. Военной аристократией маги могут стать лишь дав вассальную клятву империи. Только тогда их дворянство станет наследным.



Виды магов по школам.


Химерологи - маги общего направления. Не имеют чётко выраженной склонности к конкретному направлению магии, от чего развиваются в качестве универсалов. Несмотря на возможность освоения любого направления своей Силы (подразумевается Тёмное и Светлое), мало пригодны для боевых действий с более специализированными коллегами. Наиболее частое направление деятельности - артефакторика, модификации живых и неживых организмов, создание новых организмов, теоретическая магия.

В имперских войсках используются в качестве магов поддержки, если являются выпускниками гражданских магических заведений. Выпускники Офицерской Академии Прикладной Магии служат в войсках быстрого реагирования либо в диверсионных подразделениях пограничных или специальных войск.

Некроманты - маги, использующие энергии смерти для поднятия мёртвых или работы с некрослоем. Отличительной особенностью некромантов от магов Смерти служит именно работа с мёртвыми. Сила некромантов, равно как и теневиков, существует за счёт постоянной связью с Силой (В данном случае - Смертью) и умением использовать Волю и Энергию для манипулирования мёртвой плотью. На ранних этапах формирования нежити, некроманту достаточно влить в неё некоторое количество энергии и использовать свою Волю для самого акта поднятия. Получившаяся нежить будет обладать зачатками разума, агрессией ко всему, что не источает энергии Смерти и минимальной живучестью. Для превращения такой нежить в более серьёзного противника и усиления контроля, некроманты использую плетения, которые встраивают в в тела поднятых. Так же дополнительно создаются элементы контроля и логически модули. В высокоуровневую нежить встраиваются источники или артефакты.

Как и у большинства тёмных, у некромантов арсенал прямых магических атак ограничен, поскольку особенность их Дара такова, что любые плетения, созданные вне мёртвой плоти разрушаются. По сути, для классической схватки между магами, некроманты используют свою энергию, наполняя ею созданные ими образы - например, Стрелы Смерти. Наиболее распространённое атакующее воздействие некромантов. Оно достигается путём визуализации серебристой стрелы и наполнения этого образа энергиями смерти, сконцентрированными до уровня материализации. Только в таком случае, некромант в состоянии нанести весомый урон магу-противнику. Впрочем, с некромантами, способными на такие приёмы, мало кто связывается, поскольку таковые некросы редко путешествуют без свиты из пары десятков разномастных личей, умертвий и прочих представителей разумной высшей нежити.

Маги крови - маги крови являются чем-то вроде промежуточного звена между светлыми целителями и тёмными. Их магия гранична. Использую свою силу кровник в состоянии как лечить, так и убивать. Впрочем, в отличии от целителей, у таковых нет морально-этических блоков, созданных под влиянием Силы.

В чистом виде аги крови практически не встречаются. Чаще всего эта специализация у тёмных идёт вместе с некромантией или малицефиумом. Особо большой резерв таковым магам практически не нужен, поскольку свою Силу они черпают из самой крови, и не важно чья она - везде где есть живые существа, там есть их Сила.

В тех случаях, когда маги кроив так же развиваются ещё и как некроманты, часто появляются открытия в сфере медицины или боевой магии. Как результат, на территории Империи магов крови держат под строжайшим контролем, поскольку смесь Крови и Смерти даёт поражающие результаты и мало кто их ныне живущих одарённых способен противостоять заклинаниям и ритуалам таких специалистов.

Наиболее часто маги крови работают на армию и специальные службы, поскольку магия крови чаще всего используется в качестве замены целительству, если рядом нет нужных специалистов. Вторым её преимуществом перед остальными направлениями одарённости является скрытность. Воздействие мага крови невозможно засечь вплоть до наступления результата. Следов же эта магия не оставляет в принципе.


Справочные материалы по политическому мироустройству и государствам.


Империя Даур (Империя).

Государство появившееся в результате превращения Герцогства Даурского в новую столицу Империи. В состав древнего государства входило девятнадцать герцогских маноров и семнадцать автономных баронств, обладающих привилегиями и собственной экономической системой, что было вызвано расовыми отличиями. После Войны Пепла герцогство Даурское присоединило к себе двадцать четыре баронства и два полноценных графства из состава территорий павшей империи. Затем, в течение шести лет, в результате серии военных конфликтов, используя слабость соседних государств, так же пострадавших в недавнем военном конфликте, герцогству удалось захватить и аннексировать ещё два полноценных герцогства и три графства. Дальнейшую экспансию новоиспечённое государство прекратило в виду нехватки военной мощи для одновременного контроля и удержания, а так же захвата новых территорий.

Бывшие автономные баронства Империи образовали ряд независимых государств, разделивших по расовому признаку. Наиболее крупных их них оказался Оркланд, состоящий из девяти баронств. Коренное население - орки.

Вторым по силе и численности населения стал Листград - четыре баронства. Коренное население - два клана изгнанных эльфов, которым старая империя дала земли для заселения, получив в обмен вассальные обязательства.

Третье по силе государство сформировалось из Тзен, таким же образом назвав своё государство. Разумные рептилии. Ранее искусственно выведенный вид, с течением времени получивший право на выделенные для компактного проживания феоды, герб, язык и возможность неконтролируемого размножения и свободу в рамках вассальной присяги. В состав этого государства входят два бывших баронства.

Ещё два баронства стали двумя независимыми государствами, с течением времени объединившимися в республику. Население - смешаное. Значительный процент составляют полукровки различных видов - между орками и людьми, между орками и эльфами, между людьми и эльфами, а так же носители различного процента той или иной крови или же нескольких сразу.


Клановые Земли.

Союз территорий, контролируемых магическими кланами. Управляется советом глав кланов. Внутренние отношения между кланами носят хаотичных характер. Не редки боевые столкновения между дружинами различных кланов. Общая армия собирается исключительно в случае войны. Данные территории никогда не входили в состав Империи и всегда были агрессивны в отношении неё. Как и большинство стран участниц Войны Пепла, это государство потеряло значительную часть собственной территории. Располагаются на полуострове Хофф, соединённым с континентом узким перешейком, шириной в одиннадцать километров. Вглубь континента территории кланов уходят на сто двадцать километров. Площадь полуострова порядка свыше двадцати тысяч километров. Густо заселён, в виду чего имеет место нехватка производимого продовольствия и перенаселение. Нехватка производимого продовольствия восполняется за счёт внешних закупок зерна и скота.



Королевство Ладия.

Небольшое королевство к югу от Империи. Граничит с Оркландом. Именно с ним и были военные конфликты на почве открытия приисков с драгоценными металлами и камнями. Основное население - люди и полукровки. К последним относятся носители различного процента крови орков. Население королевства превышает четыре миллиона человек, однако большая их часть проживает в трёх крупных городах - Ладии (столице), Лаароне и Кнехте. Именно в этих центрах цивилизации и располагается основная промышленность страны. Остальные же территории практически полностью заняты сельскохозяйственными угодьями. Впрочем, благодаря развитой школе магии жизни и земли, давшими более тысячи лет назад толчок к восстановлению друидизма, слаборазвитому сельскому хозяйству, в котором практически не используются удобрения, машинный труд или, хотя бы, достижения металлургии в виде более качественных средств инвентаря. Впрочем, благодаря друидам, урожайность и сами растения многократно превосходят свои аналоги в остальных частях континента и позволяют не только обеспечивать страну продовольствием, но и заниматься экспортом, поставляя провиант практически всему континенту.

Единственной страной, что не покупает товар у королевства, является Империя Даур. Это вызвано уже давно прекратившимися дипломатическими отношениями и частыми пограничными конфликтами. Большой войны до сих пор не произошло только по причине поддержке прочих человеческих стран континента, выступающих в политических вопросах исключительно против Империи, что вызвано монополией на производство мифрила и добычу драгоценных камней.



Классификация демонов.



Слой Нижнего Плана, куда попал Рей, называется Ярость. Это самый близкий к Астриду и Срединному Плану слой. Его обитатели имеют собственную иерархию, считываемым по меткам, данным более сильными личностями. Иерархия состоит из Кругов Силы.

Низший - по сути, полудемоны, появившиеся в результате смешения крови смертных и демонов. Чаще всего, они не обладают магией, либо слабы в ней. Физически лишь немного превосходят смертных. Представители этого ранга представляют большую часть населения Нижних Планов.

Младший - в этот круг входят маги, полудемоны, чья сила и магические способности уже весомы. Или молодые демоны.

Средний - это вотчина уже вполне сильных демонов и могущественных магов. Представители этого круга служат в дружинах Младших Лордом в роли офицеров. Связываться с ними станут лишь представители более высокого круга либо более сильные из их же круга.

Старший круг - среда истинных демонов, в жилах которых нет ни капли чужой крови. Их возможности уже близки или равны тому, чем владеют Младшие Боги. Не редко подобные личности организуют свои культы в мирах Срединного Плана. Впрочем, Младшие Боги довольно быстро выявляют такое безобразие и, объединив свои усилия, изгоняют чужака. Впрочем, если демон действует не один или умён, то возможны и вариации. Например, вторжение в этот мир. Впрочем, те части Срединного Плана, что перешли под контроль демонических культов, став конвейером по поставке душ, не долго продолжают своё существование в привычном слое. Через несколько столетий после перехода под демонический контроль они проваливаются в Нижний План. Чаще всего, судьба таких миров предрешена - демоны не церемонятся с теми, кто оказался на их территории.

Высший круг - это уже хозяева Нижнего Плана. Точное их количество не известно никому. Обычно, это Старшие Лорды и Повелители, которым подчиняются первые. Лорды, обычно, по своим возможностям равны Старшим Богам, а Повелители - Силам и Стихиям. Касаемо Владык - то о них мало что известно. Среди магов курсирую слухи, что это истинные хозяева слоёв Нижнего Плана, которым подчиняются Повелители и их вассалы.

Расового различия у демонов мало. Большинство из них имеют крылья. Выделяются из них лишь несколько видов - Балгоры, хорки, абадоны. После начала деятельности Френсиса в Мире Рейс, появились ещё и чёрные демоны, которые, в виду своей слабости, названия не получили, как, впрочем, и большинство видом местных обитателей.


home | my bookshelf | | Наёмник |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 16
Средний рейтинг 4.8 из 5



Оцените эту книгу