Book: Наколдованная любовь



Наколдованная любовь

Юлия Фирсанова

Купить книгу "Наколдованная любовь" Фирсанова Юлия

Наколдованная любовь

Наколдованная любовь

Название: Наколдованная любовь

Автор: Юлия Фирсанова

Год издания: 2012

Издательство: Самиздат

Страниц: 490

Формат: fb2

Аннотация

Она просила о волшебной любви, он просто хотел пить, а магистр хотел женить принца. А уж что из всего этого вышло...

Глава 1. Как все начиналось

Ветер бросил в распахнутое окно еще горсть снежинок, Ольга даже не поморщилась. Так и стояла, облокотившись на подоконник, вперив невидящий взгляд в метель, не замечая холода. Снег таял на лице, перемешиваясь со слезами, и ныло девичье сердечко, разодранное на кусочки всего одной фразой.

'Извини, малыш, мне нравится Инга, давай будем просто друзьями…' - Игорь сказал это так небрежно и легко, будто они и не встречались уже почти месяц, не целовались в подъезде, не ходили вместе в кафешку и в кино.

'Почему, в чем я виновата, зачем…' - обрывки мыслей крутились в голове и кололись будто те же снежинки метели, только гораздо больнее. Сначала было обидно, стыдно и безумно жалко себя. Потом первая злость на Ингу, броскую красотку-однокурсницу и смертельная обида на Игоря притупились, наверное, от холода, уступая место досаде и нарастающей странной и страстной жажде. Жажде чего-то еще до конца непонятного.

Оля вдруг высунулась в окошко чуть ли не целиком, поймала в ладонь горсть снежинок и отчаянно закричала:

- Хочу, волшебной любви, чтобы полюбили меня больше всего на свете!

Очередная порция снега влетела в рот на закуску к словам, девушка закашлялась, захлопнула раму и понуро пробормотала:

- Пойду, что ли, голову вымою…

Способ борьбы с накатывающей депрессией был проверенный, а самое главное полезный. Душ и последующее сражение с остриженными по максимуму, но все равно вьющимися мелким бесом волосами, могли заставить думать о чем угодно, но не о сердечных страданиях.

Принц Таравердии Камелит, голубоглазый красавчик-блондин, отчаянно зевал и скучал, сидя в Зале для Размышлений. Придворный маг и учитель - магистр Коренус из кожи вон лез, пытаясь привлечь внимание подопечного к важнейшей проблеме - выбору невесты. Его высочество привлекаться не желал ни в какую, он думал об охоте и грядущем турнире первых рыцарей королевства.

- Мой принц, вы даже не взглянули на портреты претенденток, - укоризненно кудахтал полненький старичок, привычно перебирая мешочки и скляночки на поясе для самоуспокоения.

- Уважаемый учитель, давайте лучше о ядах поговорим, у меня нет никакого желания разглядывать расфуфыренных дур, которых драгоценные родители почему-то считают самыми подходящими невестами для своего единственного сына. И чем я им так не угодил? - страдальчески завздыхал Камелит и, не удержавшись, вновь зевнул.

- Может быть, ваше высочество взбодрит кубок охлажденного вина с травяным сбором по моему особому рецепту? - осведомился Коренус, отчаянно кося глазами куда-то влево, где не присутствовало ровным счетом ничего интересного, ну разве что стопа прочитанных книг, которые следовало давным-давно отнести в библиотеку.

- Давай, - несколько оживился принц.

Магистр подобрал со стола пустой кубок, налил в него вина и всыпал из синего мешочка на поясе щепоть чего-то серебристо-зеленого. Взболтнул, добавив пару пассов правой рукой, и протянул Камелиту, второй рукой чародей все-таки потянул за полог, укрывавший до поры до времени портреты претенденток.

Дверь в залу широко распахнулась, являя нового персонажа на сцене событий. Высокий, могучий брюнет в запыленной походной одежде, с широким мечом на перевязи и сумкой на плече, нарисовался на пороге. Зеленые с карими лучиками глаза обежали зал.

- О, Ламар! - подскочил с кресла принц. - Ну наконец-то! Как твой поход на дракона? Запарился с дороги?

- Дракона убил, жарковато, - коротко отчитался рыцарь, сбросил сумку на кресло и белозубо ухмыльнулся, подходя к другу. - Лучше десяток ящеров, чем наши дороги в летний зной.

Двое коротко обнялись, и принц от щедрот души всучил гостю кубок:

- На, охладись! Коренус наколдовал!

- Спасибо! - рыцарь залпом выпил вино, не замечая выражения чистой паники расползающегося по лицу магистра.

Коренус попятился, стремясь накинуть сползающее покрывало назад на портреты, натолкнулся на ростовое зеркало, используемого в качестве пособия для творения иллюзий. Нелепо взмахнул рукой, острый угол оправы - копье рыцаря, нацелившегося на какого-то извивающегося монстра, - ударил по звездчатому камню в массивном перстне на указательном пальце. Вылетевшие из перстня искры коснулись зеркальной поверхности, и та запылала неистовым изумрудным пламенем. Пальцы мага, перемазанные в том самом составе, который он добавлял в вино, мазнули по зеркалу. Тут же явилось изображение, на которое уставились все трое: Камелит с любопытством, Коренус в тихой панике, Ламар с каким-то излишне пристальным интересом.

Невысокая, темненькая девушка с карими глазами, наряженная в странное пестрое платье с длинным поясом, вперила взгляд в наблюдателей и приоткрыла рот, намереваясь то ли что-то спросить, то ли завопить.

Пауза длилась не долее секунды.

- Любовь моя, я иду к тебе! - пылко вскричал Ламар и прыгнул в зеркало. Оное раздалось с легкостью озерной воды, пропуская рыцаря к деве через аналог предмета, встроенный в створку шкафа-купе.

Вот теперь уже завопила и девушка, легко перекрывая по громкости рыцаря Таравердии, и со всех ног кинулась от зеркала прочь. Споткнулась, упала и стала отползать на четырех, пятясь и не прекращая визжать.

Скорость передвижения резко сократилась, а потом и вовсе упала до нуля, когда спина Оли уперлась в угол. Жертва зеркального нападения съежилась в углу, пару раз дрыгнула конечностями и замерла. Но рта не закрыла. Визг все нарастал, грозя перекрыть тот самый порог в сто децибел, который в состоянии вынести барабанные перепонки среднего человека.

Рыцарь, обуянный нежданной страстью и, самое главное привычный к куда более громким звукам (драконы-то молча не умирают), даже не думал об отступлении. Он рухнул на левое колено перед съежившейся в углу девушкой и в свою очередь заорал какую-то белиберду:

- Пин страйфон дайле пи митиаре ну дин шареилекиль от кик!

Потом простер руку в направлении Оли. Та, не отрывая расширенных от ужаса глаз от страшного и странного мужика, вслепую завозила рукой по полу, наткнулась на массжную щетку, которую сшибла со стула при отступлении, и запустила ею в рыцаря.

Воин легко поймал вещь в полете, восторженно выдохнул, прижал на секунду к губам и воодушевленно продолжил:

- Лин страй ливмай сеа э дине корт!

Клинок, извлеченный из ножен в такт вдохновенным словам, едва не довел девушку до падучей, она снова зашарила вокруг, лихорадочно ища, чем еще запулить в преследователя. Сдернула с батареи полотенце и швырнула в Ламара. Кусок розовой махровой ткани был перехвачен в полете еще более ловко, чем щетка. Истовой радостью воссияли зеленые глаза рыцаря. Он благоговейно постелил полотенчико со смешариком Нюшей на пол и уложил поверх свой могучий клинок, склонил голову и замер статуей, покорно ожидая ответных действий со стороны прекрасной девы.

Ольга, наконец, перестала визжать и теперь тихо поскуливала, не зная, что еще выкинет этот безумный, а ну как ткнет ее своим большим ножиком и конец цыпленку…

Запахло жареным. Очень жареным. Почти пригоревшим.

- Котлеты! - ахнула Олька, резко оборвав скулеж.

Пользуясь тем, что чокнутый мужик, неизвестно каким образом оказавшийся у нее в квартире, временно затих, девушка вскочила на ноги и понеслась на кухню, не зная, чего делать раньше: баррикадироваться, вызвать по мобильнику полицию или спасать ужин.

Поскольку топота преследователя за спиной слышно не было, Оля первым делом метнулась к плите, выключила газ и лопаточкой пошвыряла котлетки в мисочку. Потом заозиралась, пытаясь сообразить, куда зашвырнула вчера мобильник.

- Эн дайли пи, йя андит поли шва! - раздалось у дверей.

Девушка подскочила, жалобно пискнув. Шагов мужика не было слышно. Каким образом он умудряется перемещаться столь бесшумно, размышлять было некогда, Оля вновь принялась сражаться ни на жизнь, а на смерть. Подцепив лопаточкой еще шкворчащую жиром котлетку, метнула в лицо маньяка. Тот, продолжая одной рукой зачем-то держать ее щетку и полотенце (ладно хоть меч убрал), поймал снаряд, принюхался и отправил в рот целиком. Заглотнул, не жуя. По лицу расползлась блаженная улыбка, вызвавшая у перепуганной девушки переключение каналов мышления с чистой паники на недоуменное подозрение: 'Может, этот тип очень голодный и просто кушать просил?'.

Осторожно поддев вторую котлету, Оля перекинула ее маньяку. Тот сглотнул и эту подачку, выдав:

- Вельшме энерага дин!

- Ешь, если хочешь все, и уходи, - девушка ткнула пальцем в миску с оставшимися котлетами и быстро попятилась.

Ноги наткнулись на маленькую табуреточку, куда Оля садилась, когда чистила картошку. Тапок угодил в щель между ножкой стола и металлическим стулом. Равновесие было безнадежно потеряно. Бедолага полетела, целясь головой в батарею. Но трепещущее тело не досталось горячему металлу, маньяк оказался быстрее. Каким-то огромным прыжком преодолел отделяющее от жертвы расстояние и сграбастал ее в объятия. Этого для перенапрягшейся психики Ольги оказалось достаточно, чтобы потерять сознание. Она уже не слышала, что из зеркала раздался крик, который, обладай девушка знанием таравердийского, расшифровывался бы так:

- Ламар! Рыцарь Ламар! Быстрее, возвращайся, врата меж мирами закрываются!

Зато сам рыцарь призыв расслышал превосходно и, подцепив со стола свободной парой пальцев миску, ломанулся назад к зеркалу. Успел вовремя! Ламар прибыл в Зал для Размышлений, не выронив ни единого предмета из законной 'добычи': щетки, розового полотенчика, беспамятной девы об одном тапке и свежих котлет.

Очнулась Оля то ли от свежего мятного запаха, то ли от горячих поцелуев, которыми осыпали ее пальчики, отчего приятное щекотное тепло растекалось по всему телу. А может, виной пробуждения были мужские голоса, ведущие совсем рядом какой-то спор на повышенных тонах.

- Она моя невеста! Я женюсь! - настаивал первый, подозрительно знакомый голос, не прерывая восхитительных поцелуев.

- Остынь, Ламар! Я тебе уже десять раз повторил, это только чары! Коренус во всем признался! - раздраженно вещал чей-то баритон в такт легким шагам справа. - Сейчас девушка очнется, и мы во всем разберемся!

- Не чары то! Я истинно сердце свое и меч к ногам возлюбленной положил! - заупрямился первый голос и сердито рявкнул почти над ухом Ольги: - Не трогай мясные шарики - подношение девы!

Кто-то слева икнул, и пробормотал явно с набитым ртом:

- Извини, рыцарь, я задумался над сутью наложенных чар и…

- И слопал ламарово подношение, - хохотнул баритон и деловито посетовал. - Лучше б ты на деву чары наложил, чтоб она не визжала, когда проснется и речь нашу понимала. А то она столь кричать горазда, впору вместо пожарного колокола на башне ставить, я едва не оглох!

- Уже, мой принц, чары спокойствия я на браслет посредника наложил и деве на руку одел, - виновато прочавкал икавший, отказавшийся способным не только лопать котлеты, но и продуктивно работать.

- Эй, Ламар, прекрати лобзать пальцы девы и отойди подалее. Никакие заклятья не помогут, если она очнется и вообразит, что ты девичьей плотью пообедать собрался. Я бы, на тебя глянув, точно так решил! - командным тоном не то в шутку, не то всерьез, предложил тот, кого поименовали принцем.

Рядом с ложем заворчали сердито, как разбуженный медведь, но целовать пальцы прекратили и отодвинулись, если верить едва уловимому колыханию воздуха.

Ольга с опаской приоткрыла сначала один глаз, а потом и второй. Она лежала на диванчике с высокой спинкой в совершенно незнакомой здоровенной комнате с такой роскошной мебелью, будто ее всю перетащили сюда прямиком из Эрмитажа вместе с картинами, паркетом, люстрами и гобеленами. В распахнутые настежь окна лился птичий щебет, запах мяты и роз.

В кресле близ диванчика сидел старичок в фиолетовой рясе с поясом, кажется, сплошь состоящим из мешочков и скляночек. Жидкая беленькая бороденка и вислые усики при абсолютно лысой черепушке делали его похожим на печального толстого козлика. Только вместо травы 'козлик' схарчил котлетку и сейчас тайком облизывал пальцы и жадно косился на миску, стоящую на низком столике, где оставалась еще парочка 'мясных шариков'.

Худощавый красавец-блондин, обряженный так, будто собрался на маскарад в тот самый Эрмитаж или на съемки исторического кино, изучал Олю со смесью тревоги и любопытства. Кстати, юноша настолько сильно смахивал на Арамиса из старого фильма про 'Трех мушкетеров', что Ольга поискала взглядом камеры и режиссера. Этого не нашла, зато уперлась глазами в квартирного маньяка.

Черноволосый загорелый мужчина баскетбольного роста и комплекции боксера среднего веса взирал на девушку с такой жадностью, будто это она была котлеткой в миске, а он месяц некормленым псом. В руке у ненормального по-прежнему была ее щетка для волос, а на плече оказалось повязано розовое полотенце.

Наткнувшись взглядом на маньяка, Оля поджала ноги и сгруппировалась в уголке дивана. А куда бежать, если ты понятия не имеешь, где оказалась, а из доступных средств самозащиты только мягкая тапочка на правой ноге, которой и комара-то не прихлопнешь? Но, что странно, приступа обычного панического ужаса, не накатило, только опасливые мурашки крались по спине и ужасно чесался нос.

- Не бойся, девица, тебе ничего не грозит, - правильно истолковав состояние девушки, пообещал блондин самым участливым тоном. Именно таким Оля в бытность свою кошковладелицей уговаривала блудную Мурку спуститься с дерева. Может, 'Арамис' действительно хотел успокоить девушку по доброте душевной, но скорее всего, опасался очередного приступа неконтролируемого визга.

- Где я? - хрипло (непрерывный визг не прошел даром для голосовых связок) и опасливо спросила девушка.

- В королевском замке Таравердии, коего принцем Камелитом я именуюсь, подле тебя почтенный маг магистр Коренус сидит, а по правую руку славный рыцарь Ламар стоит, - гордо ответствовал красавчик. - Откроешь ли ты нам свое имя, о дева, гостья нашего мира?

- Оля, - машинально шепнула похищенная, не зная, что и думать о происходящем и верить ли глазам или считать странную троицу вкупе со всей окружающей обстановкой чистой галлюцинацией. Пожалуй, версия с галлюцинацией была самой успокаивающей из возможных. Если это все только кажется, то рано или поздно кто-то вызовет врачей, ей дадут хорошее лекарство и все закончится, как странный сон. На всякий случай, вдруг поможет, Ольга крепко-крепко зажмурилась и ущипнула себя на руку. Было больно, но галлюцинация не исчезла, скорее даже усилилась.

- Оля, - не то пропел, не то провыл 'маньяк' с самой идиотской блаженной улыбкой, прижав к сердцу уворованную щетку и запечатлев на крае полотенчика страстный поцелуй.

От такой клоунады девушка опасливо вздрогнула, потерла покрасневшее после щипка место, мимоходом отметила наличие невзрачной тускло-серой полоски металла на запястье (неужели тот самый браслет посредника?), и на всякий случай нащупала диванную подушечку. В качестве оборонительного средства та годилась слабо, но некоторую уверенность придавала. Назвавшийся Камелитом блондинчик горестно вздохнул, задвинул слабо сопротивляющегося, подвывающего на все лады, брюнета в угол к окну и в прежней участливой манере продолжил расспросы:

- Ты, наверное, гадаешь, как здесь оказалась?

- Этот маньяк меня зачем-то притащил! - обвиняющий перст Ольги, связавшей причины и следствия, ткнул в направлении Ламара.

Если от галлюцинации не удалось отделаться и игнорировать ее не получается, значит пока надо как-то жить в ней, дожидаясь помощи от врачей. А вдруг удастся каким-нибудь образом и самой рассудок вернуть.

- Разве мог разлучиться я со своею невестой? - несказанно удивился рыцарь, не понимая, на что гневается его 'прекрасная дева'.

- Невестой? - обеспокоенно заблеял старичок, заерзав в кресле и зазвенев скляночками на поясе. У Оли от заявления маньяка так и вовсе на мгновение дар речи пропал.

- Невестой! - гордо подтвердил Ламар и похвастался, указывая поочередно на фактические доказательства: - Вот дар твой, любовь моя, гребень, что волос шелковых касался, плат драгоценный, которым я меч обернул, и яства, коими угостила ты меня в доме своем.

- Ты действительно подарила ему расческу, платок и предложила пищи? - озадачился блондинчик.

- Ничего я ему не дарила, он как набросился на меня, орал, грозил, какие-то 'кик', 'корт' и 'энерага' орал, вот я и кидалась, всем, что под руку попало, - наябедничала Ольга, обиженно засопев и вцепившись пальцами в подушечку. Даже забыла, что решила считать все происходящее галлюцинаций. А если даже галлюцинация, так что же, теперь ее все подряд обижать могут?

Растерянный Ламар тут же принялся темпераментно, с энергичной жестикуляцией оправдываться. Все 'грозные речи', воспринятые, как злобный рык из-за проблем с переводом, оказались старинными ритуальными фразами-ухаживания. Глупо конечно, но именно они, вдолбленные в период ученичества, первыми пришли в голову рыцарю, буквально пронзенному магической стрелой любви. Итак, из путаных объяснений героя-любовника выяснилось следующее.



В ответ на первую мольбу 'О прекрасная дева, сердце мое и душа отныне твои, сжалься, одари взглядом!' была подарена расческа.

На призыв 'Позволь положить меч мой на твой плат!' Ольга запустила в рыцаря полотенцем с Нюшей, которое успешно исполнило роль традиционного платка. А третья, финальная просьба: 'Прекрасная дева, я жду твоего ответа!' после ритуального сложения меча к ногам девушки удостоилась кулинарного шедевра - свежих, пусть и чуток пригоревших, котлеток со сковородки.

- Значит, формально, помолвка состоялась, - признал старичок и горестно прищелкнул языком.

Обменявшись заговорщицкими взглядами и какими-то странными жестами с принцем Камелитом, маг вдруг спросил расстроенного непониманием рыцаря:

- А какой ты деве дар преподнесешь?

- Правда-правда, ты же теперь должен ей ответный дар в знак своей любви вручить! - коварно подхватил Камелит и добавил: - А еще не худо бы тебе, друг, умыться. Грязные и вонючие драконоборцы прекрасным девам не очень нравятся! Я бы даже сказал, совсем не нравятся!

- Я сейчас! - пылко пообещал пристыженный Ламар и вихрем сорвался с места.

Двигался рыцарь так быстро, что Оле снова пришла на ум аналогия с фильмом, где запустили пленку на промотке. Однако, главное в беседе троих девушка уловила и подрагивающим голосом заявила, изо всех сил пытаясь заставить себя казаться уверенной и сердитой:

- Вы меня сюда как-то притащили, вам и назад отправлять, и замуж я за вашего маньяка не хочу и не пойду, я его боюсь!

- Дорогое дитя, успокойтесь, речь о замужестве не идет, - замахал пухлыми ручками старичок, - мы попросили славного рыцаря Ламара, гордость Таравердии, удалиться, чтобы кое-что вам объяснить. Это касается и его нежданной любви и вашего возвращения в свой мир, врата в который я ненароком распахнул.

- Магистр хочет сказать, Оля, что мой друг Ламар пал жертвой приворотных чар, которые Коренус пытался испробовать на мне, - сквозь зубы и довольно зло объявил принц, пронзив старичка грозным взглядом, и таки не удержался, с укоризненным недоумением прибавил: - Неужели ты, учитель, и мои родители захотели, чтобы я вот таким болваном за какой-нибудь девицей таскался?

- Семеро с вами, мой принц, - снова всплеснул руками Коренус, - я хотел лишь, чтобы вы обратили внимание на портреты невест и выбрали кого-то себе по вкусу. Ничего, кроме легкого интереса! А бедняга Ламар пал жертвой смешения заклятий и зеркальной магии отражений.

- Снять чары сможешь? - деловито уточнил Камелит, оставляя патетичный тон, взятый при представлении гостье и ее увещевании.

- Увы, нет! Очень сложная вязь получилась, и никто из магистров не возьмется, такое плетение мудреное, - почесал темечко, подергал бородку и скорбно посетовал Коренус. - А теперь еще и на деве из-за обряда обручения часть узлов завязалась. Потому Оля и оказалась в Таравердии, потому ее через проход между мирами через зеркало вместе с рыцарем протянуло. Достаточно одну ниточку чар не так тронуть, чтобы Ламар и наша гостья оба разом рассудка лишились. Такие заклятья без следа только древними артефактами развеять под силу.

- И что делать? Я домой хочу! И вообще, у меня через десять дней семестр следующий начинается. Меня же за прогулы отчислят! - всхлипнула девушка.

Версия с галлюцинацией пошатнулась, очень уж старичок все доходчиво растолковывал. Старших Оля привыкла уважать и верить их словам, да и сказки с детства любила. Вот теперь выходило, что она попала в какую-то Таравердию потому, что ее сюда приволок случайно заколдованный рыцарь, и пока тот не расколдуется, назад дороги нет.

- Милая Оля, прежде всего, прошу вас, не расстраивайте рыцаря Ламара, он всерьез полагает вас своею невестою и единственной любовью, - ответил магистр, машинально прихватывая из мисочки котлетку и начиная жевать. Кажется, для предельного сосредоточения на проблеме магу срочно потребовалось подзаправиться. - Если вы будете настаивать на противоположном, нити заклятья могут исказиться так, что несчастный тронется умом и тогда уже нам ничто не поможет. Подыграйте ему.

- Я должна притвориться, что люблю этого вашего Ламара? - удивилась Оля.

- Именно, - энергично закивал и заработал челюстью старичок.

- Не получится. Я так не умею, - печально и почти стыдливо вздохнула девушка. - Если его заколдовали, мне жаль, но я все равно его побаиваюсь. Он такой большой и громкий…

- А не говорить ему о том, что не любишь, сможешь? - уточнил принц, озабоченный судьбой друга и тем, что тот может натворить сгоряча, вообразив себя жертвой несчастной любви. Если уж после его попоек трактиры заново отстраивать приходилось, то об эпической масштабности действий иных даже думать не хотелось.

- Постараюсь, - честно пообещала Оля и столь же честно предупредила, прикидывая степень личного самообладания и жертвенной готовности. - Только если он ко мне приставать начнет, я опять завизжу.

- Голодному зверю и мышь - добыча, - философски рассудил Камелит, не подозревая о двойственности восприятия собеседницей расхожей таравердийской пословицы, и насел на учителя с новыми расспросами.

- Ты говорил о древних артефактах в общем или знаешь какой подходящий?

- Камень правды, некогда сотворенный Седьмой из Семерых, Пророчицей Под Вуалью, он уничтожает все заклятья, дурманящие рассудок, - уничтожив 'таблетку от голода', выдал ценную информацию маг. - Надо будет обеим жертвам чар одновременно возложить руки на камень и путы ложной любви падут. И тогда деву ничто не будет держать в нашем мире, с небольшой моей помощью она сможет вернуться домой.

- И все? - приятно удивилась Оля.

- И все, - улыбнулся Коренус как-то вымученно, так, что даже доверчивая девушка заподозрила неладное и уточнила:

- А где стоит этот ваш камень правды?

Маг так виновато заморгал, что Ольга явственно почувствовала: на ответ 'в соседней комнате' или 'через квартал, а там налево' рассчитывать не стоит. Так и вышло. Коренус скосил глаза куда-то на пол, где точно не водилось несчастных жертв любовных чар, и коротко поведал:

- В Фодажском лесу.

Воодушевленно-обнадеженная физиономия Камелита резко омрачилась, и он пробормотал под нос: 'Фодаж? Это ж на самой границе с Верпаном, а ну как блуждающие морочные заграды попадутся?', - и объявил громко:

- Значит так, Коренус, ты с ними пойдешь.

- Но ваше высочество!? Я же только из Замара вернулся! - жалобно заблеял маг, пытаясь подобрать веские возражения и попутно нашарить в мисочке последнюю котлетку. Толстячку явно не хотелось покидать уютный дворец ради променада на свежем лесном воздухе.

- Вот и хорошо, что только вернулся, значит, еще вещи не разбирал. Ты эту парочку заколдовал, значит, тебе оберегать в пути и расколдовывать! - воспользовался Камелит властным правом приказывать, дарованным коронованным особам и наследникам оных, и продолжил в качестве объяснения:

- Ламару на мечах равных нет, но против мороков иль иных тамошних див с железом не попрешь. А ну как столкнуться придется? Не зря же паломники в Фодаж ныне не рвутся, с тобой же у них все равно что прогулка будет… Да перестань ты, наконец, лопать! - рассерженный принц выхватил котлету из-под пальцев мага и демонстративно откусил половину.

Пару раз двинул челюстью, и демонстративное поглощение продукта в целях воспитательных приобрело форму смакования. С удовольствием прикончив котлету, Камелит заметил:

- Мои комплименты вашему повару, дева Оля, теперь я понимаю, почему Ламар так рычал на Коренуса из-за 'мясных шариков'!

- Спасибо, - мило зарумянилась девушка и затеребила ворот халата. - Только это не повар, я сама готовила.

- Своеобразное увлечение для высокородной дамы, но мне очень нравится! - горячо заверил Олю принц и не без сожаления покосился на опустевшую миску.

- Я вовсе не высокородная, а самая обычная… - неловко, чувствуя, что стала жертвой какого-то недоразумения, пробормотала создательница шедевральных котлет.

- Не стоит лукавить, милая дева, ваши руки не знали грубой работы, ваша кожа нежнее лепестка розы, но если, оказавшись в столь щекотливой ситуации, вы желаете хранить инкогнито, я умолкаю. Не стыдитесь своего увлечения! - тонко улыбнулся Камелит и, осененный гениальной идеей, категорично потребовал у магистра: - Вот, Коренус, я хочу, чтобы моя невеста умела такие штуки сама готовить, а на другой жениться не желаю! Так родителям и передай! А приворачивать меня соберетесь, отрекусь от наследования и в драконоборцы подамся или в истребители тварей!

- Но ваше высочество, где же мы отыщем такую… - взвыл маг от открывшихся перспектив в виде прогулки к демонам на рога и последующего устройств судьбы наследника Таравердии.

- Ламару нашел, вот и мне отыщешь, когда его дела уладишь и гостью нашу домой проводишь, - категорично отрезал принц, пряча в уголках рта довольную улыбку. Перспектива жениться отодвигалась на неопределенный срок! Пойди, сыщи меж расфуфыренных дурочек умелую кулинарку! - А пока думай, как в Фодаж двинетесь. Ламар сейчас уж примчится. Сможешь портал открыть?

- Да, мой принц, я знаю подходящее место, в полу дне пути от камня, - понимая, что дальнейшее сопротивление бесполезно сдался Коренус. - Только мне надо послать человека в свои покои за путевым мешочком.

- Давай, да пусть поторапливается, день-то уж к вечеру клонится, вам бы до темноты хорошо камень отыскать! - великодушно разрешил принц, отпуская магистра взмахом руки.

- Извините, - робко вмешалась в разговор Оля. - Я тоже не могу ходить по лесу, даже если там совсем безопасно, в халате и одном тапочке…

Мужчины синхронно уставились на девушку и озадачились. За всеми проблемами 'парадная' форма одежды гостьи как-то выпала из сферы внимания. Первая идея пришла в голову Камелита, похоже, принцу сегодня вообще везло, в том числе и на гениальные мысли:

- Аделира! - радостно воскликнул блондин. - Та, что из-за Ламара прошлым летом отравилась! Ее вещи до сих пор во фрейлинской комнате пылятся! В комнате так из окна дует, что никто заселяться не захотел! Вы с ней примерно одной комплекции…

- Вы хотите, чтобы я носила вещи мертвой женщины? Ни за что! - ужаснулась Оля, снова вжимаясь в уголок диванчика, откуда начала понемногу выбираться, согретая отсутствием заколдованного маньяка, приятным обхождением Камелита и похвалами ее кулинарному искусству.

- Почему мертвой? - удивился в свою очередь принц и с усмешкой поведал. - Живехонька она, магистр ей гнусного противоядия тройную дозу влил, чтоб впредь неповадно было себя жизни лишать, а маменька моя нравоучительными лекциями запытала. Тем же летом Аделира с досады замуж за рыцаря Даверна вышла и мигом так располнела, что ни один прежний наряд на нее не налезет, даже если все швы распороть.

- Ой, теперь понятно, - почти успокоилась Ольга и больше не возражала. Камелит выглянул в коридор, по-быстрому высвистел пару слуг порасторопнее и дал поручение.

Словом, сундук с вещами утроившей габариты бывшей фрейлины и выбритый, даже еще не успевший толком высохнуть Ламар объявились в Зале для Размышлений практически одновременно. Можно сказать, рыцарь буквально внес в помещение пару пыхтящих с ношею слуг, замешкавшихся в дверях. Те сгрузили сундук у дивана, как приказал его высочество, и поспешили убраться подальше за путевым мешочком Коренуса. Каким-то странным им показался нынче лучший друг и побратим принца. Может вина перебрал с устатку? А за сражения с буйными бражниками, славными тем, что драконов с трех щелбанов уделывают, слугам не приплачивали!

Пылкий и сравнительно чистый (неотмытая грязь размазалась довольно равномерно, маскируясь под загар) рыцарь метнулся к своей деве, не отрывая от нее горящих глаз. Маг с поразительным для его конституции проворством подхватил со стола опустевшую мисочку и задвинул ее под диван, пряча следы группового преступления.

Вновь грохнувшись на одно колено, Ламар провозгласил:

- Прими же перстень родовой, о прекрасная дева, в знак моей бессмертной любви!

Пред очи невесты тут же был предъявлен предмет: массивный серый ободок с насаженным в гнездо голубым камнем странной огранки, похожим на дольку мандарина. Кажется, перстень больше походил на браслет и удержаться на одном пальце смог бы разве что чудом. Но, помня о запрете на конфликт с помешанным, Оля опасливо протянула рыцарю конечность.

Кусаться или лобзаться Ламар не стал. Осторожно, как хрустальную, подхватил ручку Оли и бережно надел подношение на указательный пальчик. Приятная теплая щекотка пробежала вдоль ладошки. К удивлению Оли, чудо на самом деле произошло. Громоздкий перстень из странного металла, будто ужался в размерах и сел как влитой.

- Спасибо, - вежливо прошептала зачарованная волшебным фокусом и странными ощущениями девушка. На неотдернутой вовремя руке довольный Ламар тут же не преминул запечатлеть страстный поцелуй.

- Родовой перстень, - почти гордо повторил Коренус, впечатленный степенью магической влюбленности рыцаря.

Камелит тем временем объявил своему лучшему другу о предстоящем походе в Фодажский лес к камню истины, для подтверждения крепости чувств будущих супругов. А потом, ничтоже сомневаясь, присовокупил информацию о добровольном участии в предприятии Коренуса. Возражений насчет внепланового похода от влюбленного рыцаря не последовало. Чтобы доказать деве Ольге свою любовь, Ламар был готов на любые подвиги! По большому счету, он вообще всегда был готов на подвиги, это потенциальные подвиги не всегда были готовы к встрече с героем.

Дав ЦУ рыцарю, принц откинул крышку сундука и щедро предложил:

- Выбирай, высокородная дева!

Ольга сначала с любопытством, потом со все возрастающей тоской поворошила аляповато-пышные платья, кружевные длинные панталоны, нижние рубашки и прочие предметы туалета, в украшении которых преобладали золотые и красные бантики. Даже если закрыть глаза на цвет и фасон, бродить по лесам в таких одеяниях было бы по меньшей мере затруднительно. Это понял даже принц, рассчитывающий отыскать в шмотках Аделиры хоть пяток относительно практичных вещей. Оля аккуратно прикрыла крышку сундука, так и не разжившись обновкой из фрейлинских обносок, и жалобно осведомилась:

- А нельзя ли мне тоже ненадолго вернуться домой, переодеться, продуктов собрать?

Коренус подергал себя за жиденькую бороденку, покряхтел и признал:

- Увы, милое дитя, открыть портал меж мирами для перемещения я не рискну. Неизвестно, какое воздействие этот магический опыт окажет на чары, связавшие вас с рыцарем Ламаром. Но, пожалуй, я могу сотворить заклятье, способное притянуть к тебе одну-две необходимые вещи из тех, которые хорошо помнят тепло твоих прикосновений. Хочешь попробовать?

- Да, - обреченно согласилась Оля, отчетливо понимая, что одежда ей совершенно необходима, если она не хочешь видеть в кошмарах не только чокнутого рыцаря, но и золотые бантики в самых труднодоступных местах одежды.

- Тогда подойди к зеркалу, прикрой глаза, протяни руки и представь тот предмет, какой хочешь получить, - предложил магистр, перекатившись к зеркалу и выводя на поверхности замысловатые загогулинки смазанными в очередной разновидности серо-зеленого порошочка пальцами.

Зеленое, переливчатое свечение, колышущееся, как хвост павлина, сменило отражение пышной комнаты. Оля не видела этого, добросовестно исполняя инструкции Коренуса по притягиванию нужных вещей. Пару минут ничего не происходило. Девушка старательно жмурилась, маг пыхтел и пририсовывал на зеленом фоне одну или другую завитушку, рыцарь и принц любовались зеркалом вместо телевизора. А потом вдруг в свечение добавилось золотых искр, расходящихся концентрическими кругами, послышалось гудение и в руки Ольги резво, будто брал уроки у Бубки, выпрыгнул большой чемодан.

От неожиданности Оля не удержала равновесия и хлопнулась на пол, но ручку чемодана не выпустила. Только распахнула глаза и довольно заулыбалась: сработало! Коренус перевел дух и удивился:

- Милое дитя, это и есть нужная вам вещь?

- Да, - просияла девушка, уже деловито щелкая застежками. - Тут почти вся моя летняя одежда упакована!

Заинтригованные мужчины, все равно, пока не доставили мешочек Коренуса делать было нечего, подобрались поближе. Вещи иномирной девы сильно отличались от набора платьев располневшей Аделиры, в изобилии поросших бантиками. Первым делом Оля вытащила серо-зеленую сумку с двумя лямками и извлекла оттуда белый мешок. Из оного была вытрясена обувь. Не женские туфли и не мужские сапоги, а нечто совсем другое, черно-сине-белое на толстой рифленой подошве. Изнутри обувки девушка достала два комочка голубого и чисто белого цвета, первый оказался при раскатывании носочками. Следом из чемодана были извлечены ярко-голубые и темно-синие штаны из плотной ткани, снабженные металлическими пуговичками на карманах. И две то ли блузки, то ли рубашки, к ним прибавилась яркая скатка в форме большого пирожка из чего-то розового, фиолетового и желтого, последней была извлечена стопочка воздушного песочного и сочно-малиновых тонов.



В чемодане оставалось немало вещей, но Оля решила прервать процесс распаковки и переодеться. Она, прихватив одежду, исчезла за высокой спинкой дивана, назначив ее на роль ширмы. Мужчины переглянулись со схожим, довольно кислым выражением на лицах, приготовившись к ожиданию. Но, не успели даже толком настроиться на интенсивное скучание, как девушка, побивая все рекорды скорости, вынырнула из-за мебели. Голубая блузочка с рукавом в три четверти прикрывала синие джинсы до середины бедра, кроссовки ступали по паркету с легким поскрипыванием. Чувствуя себя более комфортно в привычной одежде Оля почти весело улыбнулась таравердийцам. Их ответные улыбки были несколько более вымученными, а Ламар и вовсе побагровел, словно вареный рак и закашлялся.

- У вас штаны не носят? - попробовала догадаться огорченная девушка.

- Носят. Мужчины, менестрельки, актрисы, магички и гм… - принц проглотил последнее слово. Потом покосился на Коренуса и, приободрившись, заключил: - Хотя, для странствий по лесу очень практично. Полагаю, магистр вас прямо туда и доставит.

Маг только закивал.

- Спасибо, мне бы не хотелось, чтобы кто-то подумал, что я 'гм', - отчаянно краснея, будто собралась соответствовать колеру жениха, пробормотала Оля и дико завизжала!

Прямо на нее, распахнув пасть, разбрасывая золотисто-зеленые искры и вещи, клацая замочками, понесся чемодан. В то же мгновение девушку буквально смело с траектории движения 'чудовища', она рухнула на пол, сверху, прикрывая возлюбленную своим телом, упал Ламар. Чемодан, как чудовищная иллюстрация к сказкам Чуковского, пронесся над лежащей парой на бреющем полете. И, прежде, чем рыцарь успел вскочить, исчез в зеленых переливах зеркала. В ту же секунду волшебная его поверхность стала обычной, измазанной порошками Коренуса.

- В добром ли ты здравии, возлюбленная моя? - заботливо уточнил рыцарь, отводя взгляд от распахнувшейся на груди блузки невесты.

- К-кажется, д-да, - только и ответила вздернутая с паркета ретивым женихом Оля и торопливо застегнула пуговичку блузки. Потом рука машинально принялась потирать отбитый при кратком акробатическом этюде копчик. То, что маньяк без конца ее хватает и таскает, она уже почти начала привыкать, но вот соприкосновения с мужскими особенностями анатомии смущало невыразимо.

- Коренус, что стряслось? - полюбопытствовал принц.

- Действие заклинания закончилось, ваше высочество, - запоздало объяснил странное поведение предмета маг. - Вот его и притянуло назад.

- А мои вещи? Они тоже исчезнут? - с беспокойством уточнила девушка, только-только переставшая волноваться насчет гардероба.

- Тут все дело в законах магии, дитя, - попытался объяснить Коренус наиболее доступным образом. - Если свойство принадлежности тебе у вещи сильнее, чем свойство принадлежности твоему миру, то вещи останутся. Потому я и говорил о вещах, которые хорошо помнят тепло прикосновений.

- Понятно, - к удивлению мага кивнула Оля, привыкшая к куда более заумным объяснениям на лекциях, и огляделась, прикидывая, что успело вывалиться из летящего в родные пенаты чемодана. - Чемодан новый, я его только купила, а вещи все уже успела поносить, может, и не пропадут. Хорошо, что рюкзак остался. Будет, куда одежду сложить.

Чтобы не встречаться взглядом с 'женихом-маньяком', девушка опустилась на пол и принялась собирать содержимое сбежавшего чемодана. Ламар, не ведая о степени стеснения невесты и его причинах, пришел на помощь деве и в этом многотрудном занятии.

Подобрав маленький красный кусочек ткани с веревочками, он растянул его на пальцах и озадаченно нахмурился, соображая, что именно нашел. Камелит с не меньшим интересом присоединился к лицезрению и выдвинул версию:

- Сумочка?

- Это трусики от купальника, - невольно захихикала Оля в ладошку.

Откровенное непонимание на лицах собеседников выявило проблемы перевода, неподвластные магическому браслету-посреднику.

- Это надевают, когда купаются в открытых водоемах.

- На голову? - простодушно предположил Ламар.

- Наоборот, - прыснула девушка и невольно покраснела не столько даже от неловкости ситуации, сколько потому, что представила рыцаря в одних плавках на золотом песке. - Неверное, у вас такое тоже не носят, как и штаны.

- У вас это надевают под штаны? - догадался Камелит, проявляя чудеса сообразительности, пока рыцарь, торопливо вручивший деве ее купальник, кашлял так, будто находится на последней стадии туберкулеза.

- Если на пляже, то вместо, - расставила точки над 'i' Оля, сноровисто упаковывая вещи в рюкзачок. - А вообще-то похожие носят под одеждой. Раньше, я у прабабушки и прадедушки видела, длинные до колен, как панталоны вашей Аделиры, носили, а теперь у всех короткие.

- И зимой? - как истинный ученый, а заодно любитель удобства и тепла, заинтересовался магистр, наматывая информацию на ус.

- Да, а если холодно, мужчины надевают кальсоны - это такие мягкие нижние штаны, а женщины колготки, - поведала Оля, никогда не занимавшаяся специально историей костюма. - Только у нас уже давно по-настоящему холодных зим не было.

Разговор на щекотливую тему прервался сам собой с появлением уже знакомой пары слуг, с натугой волочивших здоровенный, в две трети стандартного картофельного, битком набитый мешок. Кажется, это был тот самый предмет, ласково именованный владельцем путевым мешочком. Передав ношу, взопревшие слуги, как ни любопытно было им поглазеть на компанию из мага, принца, рыцаря и неизвестной девицы в легкомысленных одеждах, поторопились исчезнуть до того, как их осчастливят очередной порцией важных поручений. Обрадованный толстячок тут же в одиночку легко подхватил гигантский мешок и одну лямочку лихо перекинул через плечо. Оля, утрясавшая рюкзачок, только широко распахнула глаза. Заметив удивление девушки, Камелит хмыкнул, развенчивая миф о маге-тяжеловесе:

- У магистра мешочек заколдованный. Для него легче перышка, а кто другой в одиночку не снесет.

Уяснив, что сборы завершаются, Ламар оправил перевязь с мечом, забрал из кресла свою походную сумку и вернулся к невесте. Оля ожидала, что рыцарь отберет у нее ношу, но подобного предложения не последовало. Кажется, земные правила вежливости на переноску походных тяжестей не распространялись. Оно и правильно. Если встретятся какие-то морочные заграды, о которых говорил принц, рыцарю могут понадобиться свободные руки для защиты девицы и ее имущества. О том, что конкретно ждало впереди, девушка предпочитала не думать и не задавать лишних вопросов. Знала по себе, начнет расспрашивать, только больше саму себя напугает. А в ногах и так чувствовалась предательская слабость.

Камелит же, напротив, косился на отправляющихся в Фордажский лес с жадностью застоявшегося в стойле жеребца. В конце концов, не выдержал и спросил нарочито небрежно:

- А может и мне с вами махнуть? Мешок собрать не долго!

- Ни в коем случае, ваше высочество! Вы же помните условия договора! - едва не выронив отцепленную с пояса скляночку, взвился Коренус. Маг даже позабыл про подбор ингредиентов для открытия обещанного портала. - Носители крови Таравердийской династии не должны приближаться к границам Веспана!

- Да сколько лет этому замшелому договору, Коренус, - истово начал возражать принц.

- Пятьсот семьдесят три года, но клятва вашей достойной прародительницы королевы Налимары не перестает быть клятвой только из-за того, что была произнесена почти шесть столетий назад! - наставительно сказал Коренус. Вот теперь магистр совсем не походил на козлика-котлетомана, настолько серьезен стал голос и взгляд, даже толстое тельце как-то распрямилось и постройнело. Камелиту, рвущемуся навстречу приключениям, хватило совести смутиться или притвориться таковым, пока маг продолжал поучения. - И, мой принц, это в Таравердии сменилось на престоле семь королей, в Веспане же до сей поры может восседать на высоком шпиле прежний владыка, который сочтет нарушение клятвы серьезным поводом для новой войны.

- Ну да, попробуй, угадай, какой там на шпиле… Они же все под одним именем и в маске правят, - кисло буркнул поникший Камелит.

- Не переживай, ну какие в глухом лесу приключения? Там даже драконов нет! - подбодрил друга Ламар, звучно хлопнув по плечу. - Так пройдемся до камня, разгоняя мороки, потрогаем его и обратно, праздновать!

- Что? - не понял принц.

- Свадьбу! - недоуменно напомнил забывчивому другу рыцарь, чем вырвал из груди Оли скорбный вздох. - Или ты думал я кому другому доверю свою невесту к храму Второй из Семи, Соединяющей Судьбы, вести?

'Обнадеженная' сверх всякой меры последними словам рыцаря о свадьбе и особо проникнувшаяся сознанием экстренной необходимости совместного похода к камню истины по пересеченной местности Ольга с надеждой взглянула на магистра. Он пока казался девушке самым надежным, понятным и вменяемым из троих новых знакомцев, не смотря на фиолетовую ночнушку с шахидским поясом, вместо приличного костюма. Да и в обществе пожилого человека студентка чувствовала себя спокойнее, чем рядом со слишком странными и красивыми мужчинами, один из которых вдобавок постоянно смотрел на нее так, что хотелось спрятать отчаянно краснеющее лицо в подушку или сбежать подальше. Но сейчас, Оля понимала отчетливо, бежать не стоило даже пытаться. Ясно, что заколдованный Ламар кинется догонять и потом чего доброго ее опять на себе потащит. А попутно какую-нибудь штуку идиотскую выкинет. Хорошо хоть удалось уговорить его снять с руки и спрятать в сумку розовое полотенце.

Коренус шустро, пока его высочество не осенила еще какая-нибудь гениальная идея, от которой волосы на голове дыбом встанут или вовсе клочьями полезут, зашуршал и зазвенел содержимым пояса. А едва выбрал необходимый набор порошков и пузырьков, принялся выводить на многострадальном зеркале очередной разноцветный набор загогулинок, сделавших честь любому абстракционисту. Бедное зеркало слабо подергивалось под руками мага, будто пыталось вырваться из оправы и убежать прочь от неутомимых экспериментаторов. Но роскошные золоченые (или из чистого золота?) тиски держали крепко. Поверхности осталось только смириться, потускнеть до серо-зеленого состояния и загудеть взлетающим жуком-пожарником.

Глава 2. 'Жирный гусь'

- Пора! - обрадовал компанию магистр, и приглашающее повел пухлой ручкой.

Ламар, не раздумывая, по рангу рыцарям в этом интеллектуальном занятии усердствовать не полагалось, прыгнул первым. Оля опасливо коснулась пальчиком портала, ожидая какого-нибудь склизко-мерзкого ощущения. Однако, рука легко, не встречая сопротивления, ушла в зеркало по запястье. А там, за серо-зеленой пеленой кто-то схватил девушку за руку и дернул. Отчаянно визжа, потерявшая равновесие жертва нырнула в портал головой вперед. И оказалась в объятиях довольно лыбящегося рыцаря. Визжать Оля тут же перестала и сердито засопела. Очень захотелось стукнуть добровольного помощника и побольнее, чтобы не трепал и без того расшатанные событиями последнего дня нервы. Остановило два факта: накачанному мужику все ее стуканья были, что слону дробина, да и при магистре вести себя так по-детски, устраивая безобразные ссоры, было стыдно.

Коренус появился почти сразу за Олей прямо из воздуха, где никакого портала не просматривалось. Маг бойким мячиком спрыгнул на пыльную, местами поросшую высокой травой дорогу, покрутил головой и махнул в сторону скособочившегося здания:

- А вот и 'Жирный гусь'! Нам туда!

Прибитая у двери доска с выжженным на ней схематичным изображением, отдаленно напоминавшим колченогого страуса, чисто теоретически подтверждала правоту мага. В любом случае, это строение было единственным среди простирающихся до высокой стены леса полей. Там паслось несколько штук чего-то массивного и помельче, но одинаково рогатого. Деревянное здание со слепыми окошками и пристройками для хозяйственных нужд, облепившими его, как крупные бородавки, немощную бабку, прямо скажем, не впечатляло.

По дороге магистр поделился со спутниками ближайшими планами. Пусть до камня истины идти было всего несколько часов, но сперва Коренусу надо было немного поворожить, чтобы точнее определиться с направлением. Поэтому маг предложил для начала перекусить, потом прикупить в трактире немного еды в дорогу, переночевать, а поутру двинуться в дорогу со свежими силами. Ламару, желудок которого давно успел позабыть о нескольким проглоченных котлетках, такая политика пришлась по вкусу. Девушка, оставшаяся в меньшинстве в своем намерении поскорее расколдоваться, за неимением альтернативы вяло поплелась за Коренусом и Ламаром к дверям 'Жирного гуся'..

Потрепанные и какие-то пыльные птицы серых расцветок, то ли гуси, то ли местная разновидность кур с синими гребешками и перепонками на лапах, лениво бродили по двору. Привалившееся к стене тележное колесо и коса у открытой двери сарая косвенно подтверждали обитаемость местности.

Среди ленивых птиц наметилось серьезное оживление, стоило только Оле показаться в сфере их досягаемости. Пернатые чуть шеи не свернули, вылупившись на девушку, вернее на ее конечности. Они почетным караулом застыли у тропинки, взирая на путницу, в горле у птиц зародилось какое-то глухое клокотание, а в блеклых глазах заплясал огонь зависти.

Оля, почуяв недоброе, заранее задрожала, и жалобно пискнула:

- Чего это они?

- Ты о птицах, милое дитя? - жаждущий свидания с трактирным меню Коренус даже не замедлили шага, только бросил взгляд на почетный караул, бормотнул под нос пару слов и хихикнул:

- Твоя обувь, девушка, птицам кажется, что ее связывают молодые плети хвисса, на которых сидят жучки-блескучки. Для гусей первое лакомство!

- А они на меня не бросятся? - торопливо уточнила Оля, которой очень не хотелось становиться лакомством для гусей.

Когда-то в раннем детстве девушку поклевал до крови деревенский петух. Ретивый петька потом отправился в щи, а вот страх перед агрессивными птицами остался.

- Нет-нет, дитя, они безобидны, - посмеиваясь, магистр открыл дверь в трактир, где им предстояло перекусить и остаться на ночь.

- Если нападут, я их зарублю мечом, - великодушно пообещал даме своего сердца Ламар, умилившийся трогательной пугливости девы и придержал для нее тяжелую скрипучую створку, не заметив, как его обоже сглатывает комок в горле. Слишком богатое воображение нарисовало живописную картину из крови, вскрытых тушек и торжествующего рыцаря.

Со всеми предложениями дедушки-мага насчет еды и ночлега Оля готова безропотно согласиться до тех пор, пока не перешагнула порог убого-темного, грязного и почти пустого (не считая какой-то скрюченной фигуры в углу) зала. Как можно было при столь малой посещаемости настолько изгадить помещение было загадкой похлеще тайны философского камня. Однако, грязь на дощатом полу, с набросанной клоками соломой, копоть на стенах, черное от нагара тележное колесо, заменяющее люстру, и грязный до безобразия стол, на лавку, за которым уселся веселый Коренус и невозмутимый Ламар, шокировали девушку. А вонь и чад едва не добили, во всяком случае, дыхание перехватило настолько, что потребовалось срочно присесть.

Оля осторожно потрогала пальчиком липкую от неизвестных жидкостей лавку, вытащила из кармана джинсовой курточки завалявшийся там с летнего похода за хлебом пакет, постелила и только потом присела. Подняла глаза на стол и истошно завизжала. Всю томную дурноту как рукой сняло, девушка подлетела над скамьей столь резво, как если бы научилась летать. Так и стояла на ней, визжа и тыча пальцем в коричневое чудовище, нагло шевелящее усами.

- Это таракан, о дева, он не кусается, - снисходительно улыбнулся рыцарь, ловко ухватил и с тошнотворным хрустом раздавил насекомое пальцами. Смахнув останки на пол, и, не обтирая пальцы даже о куртку, заорал, звучно стукнув кулаком по столешнице:

- Эй, хозяева!

- Тараканы не страшные, они противные, - передернулась от отвращения девушка, но визжать после ликвидации монстра все-таки перестала и слезла вниз. Неловко притулившись на лавке, зыркая по сторонам в поисках родственников убиенного усача, Оля с ужасом предположила:- А вдруг тут еще и блохи и вши есть?

- Не переживай, милое дитя, - посочувствовал несчастной Коренус, - перед сном я прочитаю заклинание, изгоняющее насекомых, чтобы они не смущали твой покой. Признаться честно, раньше в 'Жирном гусе' было куда многолюднее и опрятнее.

- Раньше, это сто лет назад? - хмыкнул рыцарь, не придававший особого значения гигиеническим нормам в точках общепита.

- Всего лишь тридцать, - уточнил маг, разочарованный не столько чистотой, сколько сомнительными запахами с кухни. - Я не появился еще столько же, если б не нужда в розыске артефакта. Это единственный трактир на окраине Фодажского леса, куда лежит наш путь…

- Ну, чего орете, любезные господа? - лениво поинтересовалась возникшая из темного провала двери, из-за которой шел чад, толстая неопрятная женщина в засаленном платье серо-бурого оттенка. То, что было у нее на голове походило на заброшенную на середине неловкую попытку заплести дреды, пользуясь вместо инструкции рассказом очевидца.

- Есть хотим, добрая хозяйка, мяса побольше, каши, и две комнаты на ночь, - коротко скомандовал Ламар.

- Три, любезный друг, ты так храпишь, что я глаз не сомкну, - вмешался Коренус, бережно поправляя свой 'маленький' мешочек, которому вздумалось завалиться на бок с булько-звяко-бряцающим звуком.

- В домах для паломников давно уж ветер гуляет, да дождь ночует, в трактире еще комнатухи есть. Только в долг под залог добычи не кормим. А ну как вы из лесу не вернетесь? - отрезала трактирщица, Ламар слазил в глухо звякнувший поясной кошель и выложил на стол треугольную серую монетку для финансирования трапезы и ночлега.

Рука женщины, никогда не слышавшей о диковиной твари, прозывающейся 'маникюр', схватила монетку с ловкостью фокусника поискуснее Акопяна. Видимо, покупательная способность треугольничка была такова, что баба даже снизошла до краткого оглашения меню - мечты гурмана:

- Хлеб вчерашний, пиво, каша пшенная, гусятина в подливе. На всех нести?

- А молока у вас нет? - мужественно борясь с подкатывающей к горлу тошнотой, усиливающейся от намека на запашок пригорелой каши, спросила Оля. - Я бы попила.

- Кувшин на леднике стоит, щас принесу, - расщедрилась хозяйка и почапала на кухню. Мимоходом бросила угловому клиенту:

- Эй, тебе еще нести или хватит?

Ответа не последовало, тело, полуприкрытое плащом уже частью лежало на столе, видно, крепко перебрав спиртного. Кувшин покоился на боку рядом с темноволосой головой, свидетельствуя как о собственной пустоте, так и о причинах безмятежного сна клиента, не жаждущего немедленного продолжения банкета.

В ожидании трапезы, чтобы как-то отвлечься от неуютного окружения, Оля спросила магистра:

- А кто такая пророчица под вуалью и те семеро, о которых вы говорили? Какие-то могучие маги?

- О нет, милое дитя, не маги. СЕМЕРО - великие боги, сотворившие наш мир Вердану, давшие ему жизнь и силу. Владыка Стихий, Вседержитель - первый, вторая - Хранительница, Соединяющая Судьбы, Справедливый Судия, Творец Законов - третий, Созидатель Прекрасного - четвертый, Целитель - пятый, Торговец и Странник - шестой, Пророчица под Вуалью - седьмая. Они слишком сильны, и, чтобы не привлекать внимания Владык попусту, лишний раз лучше не оглашать их имен. Тот предмет, к которому мы направляем свои стопы, один из великих и самых загадочных артефактов, сотворенных Седьмой на заре мира, - вдохновенно, похоже тема была по сердцу, поведал маг.

- Но если он такой нужный и великий, почему стоит посреди леса, а не в месте поприличнее? - озадачилась девушка, считавшая, что важным реликвиям место в музее или закрытом хранилище.

- Не все творения богов могут быть перемещены, дитя, - принахмурился Коренус, готовясь продолжить лекцию, но тут же забыл о великой семерке и оживленно потер ладошки, восклицая:

- О, вот и наш ужин!

Большой поднос глухо хлопнулся об стол. Никаких попыток протереть столешницу трактирщица не предприняла, наверное, придерживалась старого принципа 'до трех сантиметров не грязь, больше - само отвалится'. Пометав миски на стол и водрузив перед Олей кувшин молока и почти чистую (ну лоснилась жирком самую малость, и что с того) кружку, женщина отцепила со связки на поясе и хлопнула три местами ржавых совершенно одинаковых ключа.

- Первые три комнаты, дверь вон та, слева - ваши, четвертая - этого. - Рука махнула на безмятежно посапывающего алкаша.

- Спасибо, хозяюшка, - поблагодарил Коренус и с намеком осведомился:

- Что-то тихо у вас нынче.

- С чего шуму-то быть? - совсем не любезно буркнула женщина. - Это при деде-покойничке паломники в леса так и перли, а теперь, если в Камару надоть и то, через Лимсин едут, мало ли какой твари из Фодажа выглянуть захочется. Сюда лишь голытьба забродная попадает или ретивые добытчики…

- Твари? Какие? Задрали кого? - придвигая к себе миску с пышущей жаром, малость подгоревшей кашей и разваренным мясом, не по-хорошему оживился Ламар.

Оля, осторожно нюхавшая молоко, поникла. Так она и знала, что с этой 'прогулкой по лесу' дело добром не кончится.

- Не-е, если в сам лес не соваться, пугают токмо. Мы-то привычные, а у ентих, кулей деревенских все поджилки трясутся, как морловагу завидят или шатунца, - с презрительной горечью поведала трактирщица, - а нам тут хоть самим без постояльцев с голодухи подыхай. Уж и мебель почти всю по случаю запродали…

- Хмм, - озадачился Коренус то ли поведением лесных тварей, то ли состоянием каши, ни в какое сравнение не шедшей с божественным вкусом проглоченных котлеток девы Оли.

Но с расспросами маг не полез, наверное, решил все, что надо, колдовством вызнать. Взяв ложку, принялся уписывать содержимое миски и прихлебывать пиво. Рыцарь, в странствиях какую только дрянь жрать не привыкший, присоединился к ужину столь же рьяно, с той лишь разницей, что пил больше, хоть и кашу лопал за троих. Видя, что постояльцы жрут в три горла, хозяйка как-то криво усмехнулась и убралась на кухню.

Девушка еще раз оценила сомнительную чистоту кружки и все-таки слазила в рюкзачок за складным стаканчиком. Кувшин, чтоб молоко не кисло, даже такая неряха держала в чистоте. Так что, взяв краюху хлеба и налив в походный стаканчик молока, Оля стала кушать. Как ни подводило живот, а горелая каша и белесая гусятина желания снять пробу не вызывали. Чтобы окончательно не отбить стрессом аппетит, девушка не расспрашивала магистра о том, кто такие эти морловаги и шатунцы.

Хлеб, пусть черствый, а все равно вкусный, пошел на ура. Тараканов, способных покуситься на ужин несчастной девы, не появлялось. Может, рыжие усачи были столь впечатлены позорной кончиной своего соплеменника, что решили оставить его смерть неотомщенной?

Через некоторое время, наполняемое похрапыванием алкаша в углу, квохтаньем-гоготом и приближающимся помыкиванием-помекиванием, хозяйка снова вынырнула из глубин чадной кухни и лениво спросила:

- Девка с поля скотину пригнала, велеть ей кому тюфяк взбить? Если пары кругляшей не жалко.

- Староват я уже для тюфяков, хозяюшка, - добродушно отнекнулся магистр, интересуясь больше остатками подливы на дне миски, которую качественно подбирал краюхой хлебушка.

- Давай, - напротив оживился насытившийся рыцарь, отвесил вежливый полупоклон невесте и, прихватив со стола ключ и вещи, споро двинул через залец.

Оля озадаченно проводила взглядом широкую спину, исчезающую в дверях, и с неожиданно вспыхнувшей надеждой уточнила:

- Магистр Коренус, так значит, ваше приворотное заклятье уже развеялось, нам никуда не надо идти?

- Нет, милая, заклятье на месте. Отчего ты так решила? - удивился маг. Голубые, яркие не по-стариковски глаза смотрели взыскующе.

- Но… - девушка мило смутилась, пальцы погладили пустой стакан. - Ламар пошел, если я правильно поняла, чтобы с какой-то женщиной…

- Ты - дева, невеста рыцаря, неприкосновенная до дня свадьбы, а потребности мужской плоти нуждаются в утолении, - поморгав, объяснил очевидное для него пожилой маг. - Разве у вас иначе?

- Считается, что иначе, - задумчиво ответила Оля, но честно прибавила: - Хотя бывает по-всякому, но не так открыто. А если узнают, то могут и совсем поссориться…

- Хм, в таком случае, Ламару повезло, что любовные чары не затмили твоего рассудка, - решил чародей и, отправив в рот последний кусок мокрого от подливы хлеба, умиротворенно погладил натянувший мантию животик.

- Наверное, а то я бы ему этот кувшин на голову надела, а сверху сковородкой добавила, - столь же задумчиво согласилась Оля, переставляя опустевшую емкость из-под молока, и зевнула, прикрыв ротик ладошкой.

- Какая сложная ритуальная кара, - уважительно прокомментировал Коренус и поднялся с лавки. - Пойдем-ка, милая дева. Я тебе обещал из комнаты гнусных кровососов вывести. А потом и прилечь сможешь. На твою долю сегодня выпали тяжкие испытания…

- Да уж, тараканы, летающие чемоданы, и ваш громогласный рыцарь Ламар апофигеем всего! - искренне согласилась девушка и еще раз зевнула. Солнышко не успело опуститься за горизонт, а в сон клонило просто немилосердно, наверное, и правда, истрепанные нервы требовали передышки.

Изгнание мелкой живности не заняло много времени. Коренус только встал на пороге отведенной Оле комнаты, пошуршал в каком-то голубом мешочке на поясе, брызнул несколько капелек чего-то розового, пахнущего клубникой на пол и прогундел под нос нечто неразборчивое.

Тут же изо всех углов к розовым капелькам устремились, кто летом, кто походным маршем, разномастные насекомые. Скоро под ногами у мага гудел, шуршал и жужжал довольно объемный живой мячик. Оля, едва твари начали собираться, предусмотрительно ретировалась в коридор и наблюдала за процессом с безопасного расстояния. Когда сбор завершился, маг посыпал на шарик щепоточкой порошка, что держал в пальцах и тот, вспыхнув голубым, бездымным пламенем, попросту исчез.

- Вау! - восхищенно выдохнула Оля, едва удержавшись от желания кинуться старичку на шею и расцеловать его в обе щеки. - Спасибо! Как у вас здорово получилось!

- Пустое, милое дитя! - Польщено огладил бороденку магистр. - Но, пожалуй, я у себя поворожу, а потом и к Ламару загляну. Многовато гнуси даже для трактира на отшибе… Видно и в самом деле, совсем захирела дорога. Странно, странно, ну да утро ночи яснее, разберемся. Спи сладко!

- И вам спокойной ночи, - пожелала Оля, затворяя дверь в маленькую комнатушку, подвергшуюся магической дезинсекции. В углу деревянная кровать со спинкой, скошенной под углом внутрь с загадочными фэн-шуй целями. На ложе тюфяк, лоскутное одеяло, никакого признака подушки или постельного белья, сундук для вещей и лавка - по другую сторону комнаты. Вот и вся меблировка. Правда, после колдовства Коренуса пахло не пылью и насекомыми, а свежими ягодами.

Пожевав завалявшуюся в куртке жвачку вместо чистки зубов, девушка сняла кроссовки и, не раздеваясь, легла на кровать. Думала только прикинуть, насколько удобно и провалилась в сон, как в воду, не обращая внимания на какие-то хрипы и крики из-за стены и задумчивое мычание из распахнутого окна.

Проснулась Оля в темноте и сразу поняла от чего. Спать хотелось немилосердно, чуть ли не до тошноты. Но кое-чего хотелось еще сильнее! Девушке совершенно необходимо было как можно скорее добраться до комнатки уединения. Весь ужас ситуации заключался в том, что горе-путешественница так и не удосужилась спросить у хозяйки, где именно находится это важное помещение. А вот теперь все намекало на то, что разобиженный мочевой пузырь тоже не спросит владелицу, где ему оставить излишки отработанной влаги.

Оля вслепую нашарила кроссовки и вытащила из кармана куртки фонарик.

'Наверное, туалет находился где-то рядом с комнатами', - страстно понадеялась девушка и распахнула дверь в темноту. Зажечь фонарик не успела, что-то дернуло ее на себя, зажимая распахнувшийся для крика рот, удерживая в стальном захвате, а какие-то колючки пребольно укололи шею.

Вообще-то Оля с детства была изрядной трусихой и давно успела смириться с этой чертой своего характера. Во всяком случае, бороться так интенсивно, как с лишним весом (к примеру, ходить в темный лес или на кладбище, смотреть по ночам фильмы ужасов с воспитательной целью) не пыталась. Наверное, не пыталась потому, что кроме трусости в характере девушке присутствовал здоровый практицизм. Зная, чего конкретно она боится до дрожи и визга, Оля выработала грамотную стратегию избегания тревожных факторов, и жила вполне комфортной жизнью. До вчерашнего дня все это работало, а теперь пошло прахом.

'Эй, хозяйка, нас сейчас придушат или убьют! Ну сделай же что-нибудь!', - подружка-паника громко замолотила кулачками в голову трусишки Оленьки впервые столкнувшейся не с простеньким кошмариком-тараканчиком, а с чем-то реально страшным.

И Оля сделала единственное, что пришло на ум: впилась всеми зубами в руку, зажимающую рот так, будто это была самая вкусная отбивная. Что-то мерзкое, прохладное и горько-соленое коснулось неба. Настолько мерзкое, что угроза тошноты стала явью, комок подкатил к горлу и, неожиданно резко отпущенная на свободу девушка рухнула на колени и рассталась с остатками ужина.

Что удивительно, кто-то слева делал то же самое. Очистительные процедуры на пару продолжались не меньше пары минут. Потом раздался хриплый и сердитый мужской голос:

- Тьфу, дура, мало того, что сонного зелья нажралась, так вдобавок проснулась не ко сроку, чего тебя в коридор понесло?

Оля же, освободив желудок, могла думать только об одном. Не вдаваясь в подробности, кто и зачем напал на нее, и почему не нападает снова, а только костерит свою же жертву, на чем свет стоит, девушка взмолилась:

- Вы не знаете, где здесь туалет?

- Отхожее место? Тебе чего, горшок под кровать не поставили? - почти растерянно уточнил нападающий, шокированной странной переменой темы.

Девушка метнулась назад в комнату со скоростью, сделавшей честь и Ламару. Спустя минуту Оля, заталкивая корявую пародию на ночную вазу под ложе, уже чувствовала себя самым счастливым существом во Вселенной, несмотря на всех обитающих рядом маньяков, которые утаскивают ни в чем неповинных девиц из родной квартиры и нападают на них же впотьмах грязных трактиров.

А может, она не так поняла этого человека или сама его напугала тем, как резко выбежала из комнаты? - виновато предположила Оля и, выглянув в коридор, освещенный лишь тоненьким лучиком карандаша-фонарика, брошенного на пол в пылу сражения, робко сказала все еще стоящему неподалеку незнакомцу:

- Извините, я вас, наверное, напугала.

- Ты? Меня? - неизвестный не то хмыкнул, не то хрюкнул, явно давя рвущийся наружу хохот.

- Да, я так неожиданно выскочила. Вы тут все знаете, не подскажете, где тряпку найти?

- А это-то тебе зачем, подтереться нечем? - изумился мужчина.

Голос-то был явно мужским, а вот фигуры из-за широкого плаща и черты лица из-за темноты идентификации не поддавались.

- Ну… - Оля засмущалась. - Мы тут намусорили, неудобно перед хозяйкой, надо бы грязь убрать…

- Ты чего, блажная? - кажется, сегодня у неизвестного типа были все шансы побить жизненные рекорды по удивлению в самые краткие сроки, а все благодаря странной девице, чем язык молотил вообще невесть что. - Они вам сонную хмарь подсунули, чтоб ночью по-тихому удушить и вещички прибрать. Да столько дурмана набухала, что меня от одного запаха вывернуло, а ты тут порядок наводить вздумала?

- Удавить…? - враз севшим голоском переспросила девушка, еще одно фырканье незнакомца прозвучало вместо утвердительного ответа, и тогда Оля беспомощно и с явной надеждой на подсказку ляпнула: - Что же делать? Надо ведь как-то магистра разбудить.

- Не выйдет. Своих друзей ты не добудишься, они столько пива с хмарью вылакали, что до утра не поднимутся. Но я могу тебе помочь, - поразмыслив о чем-то своем, предложил собеседник и подчеркнул: - Не бесплатно.

- У меня нет здешних денег, но Ламар и магистр наверняка согласятся заплатить, - нашлась девушка, от всей души желая, чтобы такого обещания оказалось достаточно.

- Мне не нужны деньги, - почти брезгливо отказался незнакомец и потребовал небрежно, однако за этим небрежением девушке почему-то почудилась жадная надежда: - Отдашь перстень с руки.

- Если вам украшения нужны, я могу цепочку свою с сердоликом отдать, - предложила в ответ Оля, - а кольцо это - дар для невесты - я назад рыцарю Ламару вернуть должна буду, когда он камня истины коснется и с него приворотные чары спадут, случайно магистром Коренусом наложенные.

- Так вот чего вас в Фодажские леса понесло. Значит, к камню истины идете? - оживился и даже почти обрадовался неизвестный. - И дорогу знаете?

- Магистр знает, - уверенно заявила девушка, предположившая это, исходя из слов Коренуса.

- Отлично, тогда я иду с вами - вот моя плата, - назначил цену мужчина и поднял с пола фонарик. - Держи свою светилку.

Оля, не видя причин отказывать незнакомцу-спасителю в такой щекотливой ситуации, только кивнула, забирая фонарик.

- Значит так, на всякий случай, жди здесь. Я скоро вернусь, - распорядился человек таким тоном, что возражать почему-то совершенно не тянуло.

- Может, вам фонарик отдать, а то темно в доме, - стремясь хоть чем-то помочь спасителю, услужливо предложила девушка. - Батарейка свежая, он яркий, если на полную мощь включить…

- Обойдусь, - отказался странный тип и неслышно, даже доски не скрипнули, исчез, оставляя после себя легкий запах хвои, почему-то начисто перебивавший все ароматы грязного трактира.

Девушка исполнительно прислонилась к стеночке и приготовилась ждать. Из-за двери в соседнюю комнату слышался тонкий пересвист, постоянно перекрываемый мощными раскатами громоподобного рыцарского храпа с другой стороны. Ночуй они в одной комнате, Оля не смогла бы сомкнуть глаз, так что пожилой магистр ничуть не преувеличивал, говоря о Ламаровых талантах.

Но сейчас больше звукового анализа храпа беспокоило сказанное ночным знакомцем. Как же так можно, опоить совершенно незнакомых, ничего плохого тебе не сделавших людей, чтобы ограбить и убить. Ведь они разговаривали с трактирщицей и ничего подозрительного не заметили. Ну, грубоватая малость, грязная, жадная и замотанная баба. Самая обычная на вид женщина оказалась убийцей, той жуткой породой людей, о которых даже читать или смотреть Оленьке не хотелось, она даже детективы поэтому не любила. А ведь они, трое постояльцев, могли быть и не первыми жертвами. При мысли о том, что на постели, где Оля спала только что, мог лежать и даже умереть кто-то другой, стало совсем плохо. Стараясь не думать об этом, девушка переключилась на размышления о странном мужчине. Вот, казалось бы, его стоило бояться. Напал, уколол чем-то в шею, ругался… А страха не было, было понимание, что незнакомец сделает все, что пообещал и поможет, а еще, он хоть и обзывался, а злости в голосе не было, скорей уж усталость и какая-то мягкая прохлада. Интересно будет поглядеть на него днем, а то ни вечером за ужином, ни тем более сейчас, Оля так и не могла рассмотреть толком, как выглядит их сосед по 'пансиончику ужасов'. Только и заприметила, что высокий, чуть ниже Ламара, не такой широкий, волосы темные и короткие, но почему-то хотелось больших подробностей.

- Все, можешь идти спать, - раздалось буквально спустя долю секунды, как Оля ощутила присутствие спасителя рядом, не расслышав его шагов.

- А эти… которые нас убить хотели? - опасливо уточнила Оля, на всякий случай прислушиваясь, не появится ли в коридоре трактирщица, вооруженная топором, как Раскольников.

- Больше не хотят, - равнодушно отозвался незнакомец.

- Вы их убили? - ужаснулась девушка, прижав ладони к щекам.

- Нет, к кровати привязал, - язвительно огрызнулся человек.

- Спасибо и извините, а то я уж было нехорошее подумала, - облегченно вздохнула Оля. - Они же преступники, их судить надо, как полагается…

- По Таравердийским законам за умерщвление путников в трактире хозяевам полагается виселица, по Веспанским умерщвление тем же способом, каким они жертву жизни лишали, - просветил собеседницу незнакомец, так и остающийся темным контуром на темном и велел: - Иди, ложись, кобылица! Я хочу отправиться к камню с самого утра!

Почему-то, невзирая на вдохновляющие подробности ожидающей преступников кары Оля ощутила дикое желание спать. Успела только вяло мотнуть головой, доползти до кровати и снова погрузилась в пучину сновидений, где ярко сверкали какие-то камни: зеленый, красный, желтый, голубой, пахло дымом и слышался уже знакомый сердитый голос:

- Да вставай же ты, кобылица, то проснешься не вовремя, то не добудишься тебя, вставай, горим!

- А? - Оля подскочила над кроватью, то ли пытаясь превратиться в кузнечика, то ли научиться летать. Ни то, ни другое не вышло, зато мотнувшаяся голова крепко врезалась в спинку кровати, сколоченной пусть без особых изысков, но на совесть. Уй, больно! Но паника, нахлынувшая после осознания сказанного незнакомцем, выгнала боль взашей. Какой тут скулеж о синяках, если пожар!

В распахнутое настежь ради свежего воздуха, окно веяло отнюдь не предутренней прохладой. Валил удушливый дым, палило жаром и виднелась ало-золотистая стена огня. Нет, действительно стена, ничего иносказательного в этом выражении, слышанном ранее Олей, не было. Огонь, насколько хватало глаз, окружал трактир высоким, выше здания, плотным кольцом и медленно приближался, пожирая все на своем пути, как чудовищная гусеница.

- Вставай, - повторил мужчина. - Я уже пробовал, через огонь не прорваться, пламя колдовское. Вся надежда на твоего магистра. Попытаемся разбудить, а если не получится, останется только в погреб спуститься и молиться Семерым, чтобы огонь только поверху шел.

Правда, скептические интонации незнакомца отчетливо подсказывали, что он на такое роскошное одолжение со стороны загадочного пламени не надеется. В свете супер-костра Оля, завязывающая подрагивающими пальцами шнурки на кроссовках, мельком разглядела лицо спасителя. Хищный, больше подошедший птице нос, длинный и острый подбородок, высокий лоб, чуть раскосые глаза. А волосы оказались вовсе не короткими, а собранными в тугой хвост, спрятанный под плащ.

- Пошли, - коротко скомандовал спаситель и, бросив последний взгляд в окно, вышел. Оля подхватила рюкзак и бегом устремилась следом за незнакомцем, который вроде бы просто шел, а все равно двигался так быстро, что его приходилось догонять.

Запертую дверь в комнату магистра, сколоченную из толстых, в полторы ладони, не меньше, досок, ночной гость, не утруждаясь поисками ключа, сорвал с петель. На кровати мирно почивал Коренус, ничуть не потревоженный пожаром, вторжением и прочими мелкими для настоящего мага, опоенного снотворным зельем, неудобствами.

- Магистр, горим! Надо спасаться! Просыпайтесь, миленький! - завизжала, запричитала Оля, бросаясь к старичку и принимаясь трясти его так энергично, что ночной колпак соскочил с лысой головы. - Магистр!!!!

Как ни сильна была власть злодейского зелья, а девичий визг оказался сильнее! Коренус зашлепал губами, заворочался и, еще не открывая глаз, свесил руку, пытаясь нашарить рукой на полу снятый на ночь шахидский пояс.

- Проняло! - одобрительно прокомментировал незнакомец и подал дельный совет. - Ты, главное, визжи сильнее!

- Магистр, надо проснуться! Сгорим! - усилила напор девушка, добросовестно следуя подсказке.

- Пояс. Зеленый, маленький пузырек, три капли, - прошептал Коренус, изо всех сил сражаясь с тяжелой дремой, не желавшей отпускать жертву.

Оля присела на корточки и бешено зашарила руками по многочисленному поголовью склянок, флакончиков, фляжечек и мешочков, пытаясь разглядеть нужный, никак не желавший попадаться на глаза.

- Вот, - спаситель ткнул пальцем в нужный предмет.

Как только умудрился оттенок и размер сходу определить? Вдобавок, мужчина оценил и степень тряски рук напуганной девицы, потому, решительно отодвинул ее подальше. Откупорил пузырек и сам накапал магу в рот назначенную дозу.

Коренус подскочил над кроватью так же, как только что Оля и с тем же результатом. Постанывая и потирая голову, старый маг выглянул в окно и узрел надвигающуюся огненную катастрофу во всей красе.

- Трактирщица вас опоила. Горим, через стену пламени не прорваться, магия. Сможешь нас спасти? - потребовал ответа незнакомец.

Старый маг положил пальцы на перстень и на мгновение прикрыл глаза, проверяя сказанное каким-то сверхчувственным образом. Потом шустро сполз с ложа. Оставляя все расспросы до менее критической ситуации, Коренус скомандовал столь же решительно, как темноволосый чужак, без привычного ласкового кудахтанья:

- Будите Ламара. Здоровяку хватит семи капель. Я займусь порталом, вот только куда он выведет с такими-то искажениями магического поля… круг на круге…

- Все лучше, чем сгореть живьем, действуй, маг, - философски рассудил спаситель и, схватив одной рукой Олю, второй - пузырек, убрался через пустой проем, исполнять священную миссию будильника в соседней комнате. С ноги открыл незапертую дверь и двинулся к гулко храпящему рыцарю. Тот тоже спал одетым, даже сапог не снял.

На шестой капле зеленого и густого, как 'Доктор Мом' лекарства, руки богатыря-засони взметнулись вверх и схватили спасителя… Ой, нет, не схватили, каким-то чудом тот умудрился переместиться влево. Получилось, что Ламар лишь энергично взмахнул руками, будто делал утреннюю зарядку, разгоняя застоявшуюся кровь. Перестав храпеть, рыцарь оказался на ногах одним махом, совпавшим с мощным стуком.

'Ага, не одна я такая лохушка неуклюжая, тоже с кроватью поцеловался! - решила с каким-то очень постыдным крохотным удовольствием Оля.

Впрочем, головой крепкого рыцаря можно было бы без проблем вместо тарана ворота выбивать, он даже не поморщился. Зато при виде лекаря нахмурился, схватился за меч и зарычал:

- Отойти от невесты моей, вампир! На поединок тебя вызываю!

- Ламар, нет, никакой он не вампир! Он нас спас всех! Пожар! Коренус портал открывает, надо бежать, а то сгорим! - путано закричала девушка, тыча пальцем в окно на едва заметно, но неуклонно наступающую стену пламени, и героически заслонила собой подозреваемого в принудительном донорстве.

Заслон, конечно, получался не слишком качественный: по ширине в самый раз, а вот в высоту сантиметров двадцать не дотягивал, зато был снабжен пронзительной сиреной. Это сработало! Ламар остановился, не вкладывая меча в ножны, ткнул пальцем в направлении головы чужака и недоверчиво поинтересовался:

- Не вампир? А уши сами выросли или мама лисицей была?

- Я сейфар, - процедил незнакомец, чуть поведя головой, чтобы сместившаяся прядь заняла свое законное место, укрывая острый верх уха. - Смотри.

После этого чужак оскалился, демонстрируя крепкие, белые ровные, как в рекламе счастливой жизни зубы, отлично видные в свете пламени. Что удивительно, этого оказалось достаточно. Ламар поверил, во всяком случае, меч в ножны вложил, подхватил сумку и спросил только одно:

- Где портал?

- У Коренуса в комнате, - чихнув от едкого запаха дыма, протараторила Оля и устремилась в указанном направлении.

Она от всей души надеялась, что дедушка-магистр уже справился с задачкой на открытие магической двери хотя бы на твердую троечку. Сейчас, считала девушка, прав незнакомец, назвавшийся сейфаром, надо поскорее убираться из пожара, а куда не так уж и важно.

Пожилой маг, покряхтывая, ползал по полу, расчерчивая нечто напоминающее 'паутинки' на детской площадке - эдакое беспорядочное сплетение разноцветных металлических конструкций, по которому обожала ползать малышня, доводя до сердечного приступа родителей. Заслышав шаги, Коренус оторвался от трудов рисовальных и потребовал:

- Мне нужна жидкость, хоть кружка, но быстро, без нее портал не встанет.

- Сейчас, - мгновенно сориентировался остроухий и буквально мигнул в пространстве: от двери в коридор и обратно. В руке его появился грубый горшок, подозрительно похожий на тот, задвинутый Олей пару-тройку часов назад под кровать.

Коренус поднялся с пола, подхватил с лавки мешок и почти выхватил у незнакомца тару. Прицелившись, старик выплеснул все содержимое горшка примерно в центр своего рисунка. В жарком дымном воздухе повис терпкий аромат.

'Горшок тот самый!' - успела стыдливо подумать дарительница своевременно-бесценной влаги, во все глаза следя за тем, так желтоватая пленочка расползается по рисунку, превращаясь в зеркального озерцо два на три метра.

- Пора! Возьмитесь за руки, портал не устойчивый, - велел маг, приготовившись к прыжку в 'воду', и ухватил девушку за руку, другую ладонь невесты крепко сжал Ламар, то ли таким образом оберегая ее, то ли чтобы не вырвалась ненароком. В запястье рыцаря вцепился незнакомец.

- Стойте, а как же другие, они же сгорят?! - упершись кроссовками в пол, как маленький осленок, воскликнула Оля, вспоминая о привязанных к кровати преступниках.

- В круге огня, кроме нас, нет живых, милое дитя. И нам, коль желаем уцелеть, не стоит медлить, - торопливо отозвался маг и с силой большей, чем ожидалось от пожилого человека, потянул девушку к порталу. - Будет лучше, если мы прыгнем в портал одновременно. Приготовились! По моему слову… Вперед!

Четверо, как семья зайцев-мутантов совершили почти синхронный прыжок. Желтоватая неприятно-благоухающая поверхность портала пропустила их и сомкнулась вновь. В ту же самую секунду, как люди исчезли из 'Жирного гуся', кольцо огня тоже совершило гигантский скачок и сомкнулось в огненный круг, пожирая все, что только может гореть и даже то, что гореть не способно. Единственное, что оказалось не по зубам огненной стихии, так это золотая паутина портала, незаметная из-за жаркой стены пламени.

В нескольких десятках метров за высоким кругом огня стояла босая, простоволосая девка в окружении спешно выведенной из хлева животины. Она обнимала за шею корову с белой звездочкой на лбу и рыдала:

- Да что же это творится то! Семеро спасите! Ой, Владыка Стихий да Четвертый Целитель, неужто все живьем погорели… Иль все ж кто спасся? Что ж делать-то… Ой, страх-то какой, жуть жуткая!

Глава 3. За покупками

А магистр не зря говорил о возможных искажениях портала. Четверо погорельцев, воспользовавшись магией, сотворенной при помощи содержимого ночного горшка, оказались в ярко освещенном, шумном и людном месте. Настолько людном, что прибытие еще нескольких человек осталось практически незамеченным.

Только один парень в кожаной куртке, которого толкнула массивная спина телепортировавшегося Ламара, обернулся с намерением поскандалить, но, разглядев виновника, расплылся в веселой улыбке:

- О, ролевички! Теперь и вас на елки подряжают!? Ну ты-то Арагорн, я сразу узнал! - парень панибратски ткнул высокого рыцаря в район пояса и осторожный Коренус едва успел удержать Ламара, не снабженного зачарованным браслетом-посланника от ответного отнюдь не братского тычка нахалу. - А эти кто?

- Леголас и Гэндальф! - оперативно сориентировалась Оля, поймав волну.

- Гы! А чё эльф брюнет, а на маге фиолетовая тряпка и лысый? - заинтересовался скептически настроенный землянин.

- А по приколу! - нашлась девушка с самым банальным объяснением, подходящим под любой идиотский поступок.

- Ишь ты! - восхитился знаток творчества профессора Толкиена. - А ты кто?

- Фродо, конечно, - нахально самоназначилась Оля. - Вот и кольцо есть!

Под нос парню был ткнут обручальный перстень.

- Ага, тоже по приколу? - догадался собеседник, улыбаясь от уха, до уха и не ведая, что лишь благодаря уважению к пожилому магу, Ламар еще 'не прочел' неучу лекцию о том, где надо держать руки, когда разговариваешь с рыцарем. Русским таравердиец, разумеется, не владел, зато универсальный язык жестов 'а в морду!' знал в совершенстве.

- Точно! - поддакнула девушка, довольная понятливостью любопытствующего, обеспечившего всей команде замечательную легенду-прикрытие.

- Ну, бываете, ролевички, веселых вам елочек! Жаль, что мы на курсе уже собирались, а то бы я вас позвал! - попрощался парень, которого выкликала из разъехавшихся дверей, маман в норковом манто с битком набитыми пакетами наперевес.

- Ты куда нас затащил, Коренус? - тихим мрачным шепотом спросил Ламар. - Что за чудное место, я не понимаю здешних речей…

Взгляд мужчины метался по странным деталям окружающей обстановки: прозрачным дверям, серому шкафу с кучей ящиков, толпе странно обряженных идущих, стоящих перед странными коробками и сидящих перед этими самыми коробками людей, а нос дергался от массы запахов, часть из которых свидетельствовала о несомненной близости пищи. Леголас из Таравердии тоже проводил визуальную разведку, но с вопросами к магистру пока не приставал.

- Я хотел открыть портал к трактиру Рапса, что в двух днях пути от 'Жирного гуся', - тихо, так что при таком шуме его слышали лишь трое членов компании, поведал маг. - Но портал сработал с искажением. Полагаю, милая Оля лучше меня сможет ответить на вопрос, где мы. Кажется, ей тут что-то знакомо.

- Конечно, знакомо! Это магазин, 'СПАР', мы в моем мире, на другом конце города, но я тут бывала, - почти гордо улыбнулась девушка, чувствуя себя куда более привычно среди знакомых вещей в знакомой обстановке, нежели в загаженном трактире под боком отравителей.

- Вот и замечательно! - успокоено вздохнул Коренус. - Милая дева, мы сможем переждать в этом помещении, пока отбушует пожар, или лучше покинуть сию обитель, чтобы возвратиться к порталу позднее?

- Мы даже можем тут продуктов в дорогу купить, раз в трактире не получилось! У меня в рюкзаке заначка на лето хранится! - обрадовано заверила магистра Оля и тут же озаботилась. - Только этот магазин не круглосуточный, чтобы выждать до того, как там все потухнет, мы не сможем.

- Пустое, дитя, магический огонь не похож на настоящий, что горит привольно. Замкнувшись в круг, он сойдется в точке единой и потушит сам себя. Теперь, когда я не удерживаю его, дело пойдет быстро. А уж с горячими углями старый Коренус управится, - утешил девушку маг и, неожиданно подмигнув ей, предложил: - Пойдем же скорее за припасами к тем чудесным полкам и вкусным ароматам, кажется, я слышу нежный голос, зовущий отведать какую-то колбасу…

- Магистр, вы понимаете русский? - удивилась Оля, вытаскивая из шеренги тележек одну. Девушка сразу прикинула, что ручной корзинки покупки на четверых даже для короткой прогулки по лесу длиной в полдня, если трое из четверых мужчины, а двое из этих троих лопают котлеты, как конфеты, будет недостаточно.

- Дорогая моя девочка, браслета-посланника нет лишь у Ламара, я же постоянно ношу его, с тобой поделился запасным, а наш новый спутник сейфар имеет свой. Кстати-кстати, не представитесь ли нам, юноша, чтобы мы знали, как величать тебя?

- Аш, - коротко отозвался остроухий и едва заметно наклонил голову, причем ориентировался при этом исключительно на мага. Может, не считал остальных достойными представления. - Но, здесь, как я понял, нас приняли за некую славную команду героев?

- За актеров ее изображающих, - поправила Оля, прыснув в ладошку.

- Это неожиданно, но весьма удачно. Расскажи поточнее, милое дитя, нам ведь придется соответствовать ролям, - попросил Коренус.

- Я не какой-то гнусный актеришка, - гневно процедил рыцарь, сжимая руки в пудовые кулаки и совсем не радуясь возможности сменить имидж.

- Я не совсем правильно сказала, - попыталась Оля исправить оплошность и притушить гнев Ламара, коснувшись его ладони. Рыцарь тут же перехватил ее руку и прижал к губам под едва слышное фырканье Аша. - Нас приняли за ролевиков, людей, которые разыгрывают сами для себя какие-то сцены реальных или выдуманных историй, просто потому, что им так хочется.

- Не ты ли, мой отважный рыцарь, бегал по замку Таравердии вместе с Камелитом, размахивал учебным мечом и провозглашал себя героем Ортаном? - с нежной ехидцей осведомился магистр. - Не ты ли едва не вышиб из меня дух, разя дракона?

- Мне тогда было десять, - смущенно оправдался великий победитель чудовищ, краснея до состояния перезрелого помидора.

- А у нас рыцарей нет, все вымерли, только очень многим хотелось бы ими стать, поэтому и играют, - нашла, наконец, нужные слова девушка, перебирая пальцами по ручке тележки.

- Мне их жаль, - поразмыслив, резюмировал Ламар и велел, смиряясь с нелепой ситуацией ради своей обоже: - Расскажи мне, возлюбленная невеста, о тех, за которых нас принимают.

- Мы - персонажи сказочной истории. Ты великий герой и следопыт Арагорн, который совершил много подвигов, стал королем и женился на эльфийской красавице, - ужала биографию Бродяжника до одного предложения Оля. - Магистр - великий волшебник Гэндальф Белый, помогавший герою, а Аш - меткий эльфийских лучник, царевич и тоже герой Леголас, спутник и друг Арагорна.

- А ты, милая дева? - заинтересовался историей приосанившийся маг, вполне довольный своей ролью.

- А я хоббит Фродо. Это такие низкорослые человечки с волосатыми ногами. Он спас мир, уничтожив кольцо очень злого волшебника, - похвасталась Оля. - Ну теперь вы все знаете, пошли за едой! - И девушка покатила тележку к турникету. Компания 'ролевиков' пристроилась сбоку и чуть сзади провожатой. Покупатели глазели на 'артистов', улыбались, кое-кто шутил, но, поскольку в Ламара пальцами не тыкали, критических ситуаций не возникало. С Дедом Морозом и Снегурочкой, забредшими в 'СПАР' за хлебушком, Оля так и вовсе раскланялась, как с коллегами. Неизвестно что подумал Коренус, но тоже отвесил 'Морозу' полупоклон, уважительно покосившись на посох, обвитый мишурой и дождиком.

Впрочем, главной заботой для девушки оставался сбор продовольствия в поход. Тележка быстро заполнялась рыбными и мясными консервами, макаронами, морковкой, картошкой, сыром, крупой, хлебом, печеньем, копченой рыбой… Сосиски и колбасу Оля брать не стала, убоявшись возможной аллергии таравердийцев на секретные компоненты. А вот готовой курицей гриль, припомнив, сколько вчера слопали за ужином мужчины, затарилась основательно. Девушка как раз соображала, что еще совершенно необходимо прикупить, а без чего они легко обойдутся, посекундно отвечая на жадные расспросы магистра по поводу ассортимента супермаркета, когда удивленный голос слева воскликнул:

- Эй, Олька, привет! Ты что тут делаешь?

- Привет, Игорь, - вздрогнула, как от удара, заслышав знакомый голос Оля.

Светловолосый худощавый парень с курносым носом и веселыми карими глазами шагнул к девушке.

- Кто этот щенок, возлюбленная моя? - ревниво осведомился Ламар, раздувая ноздри.

Разумеется, речь его для Игоря прозвучала как раскатистое: 'Хе-ер енне хвелп, ми керлигед?', от которого парень невольно подпрыгнул на месте.

- Игорь? Он мой бывший парень, - чистосердечно, слишком переволновавшись, чтобы думать, ответила Оля.

- Ты оставила этого ничтожного, моя драгоценная дева? - догадался рыцарь, уперев руки в бока и пренебрежительно оглядывая щуплого студента.

- Н-нет, вообще-то наоборот, - правдиво и как всегда некстати призналась честная девушка, с ужасом следя за тем, как разливается гневная бледность по лицу здоровяка Ламара, как тот цапает Игоря за грудки и приподнимает с такой легкостью, как если бы парень был не больше котенка. Движение в направлении огромного аквариума с живой рыбой явственно подсказал Олечке, где окончит полет, если не все свои молодые годы, бывший кавалер. Игорь болтал ногами и пытался что-то гневно или испуганно, по хрипу из-за пережатого воротником горла сложно было сказать наверняка, возразить против такого бесцеремонного обращения. Ламар хмурил брови и гневно рычал:

- Ду фежл апсуд дреган!

Пауза, взятая рыцарем на вразумление противника словом, спасла положение. Пока Оля соображала, как выцарапать жертву из лап громилы-рыцаря и почему никто из таравердийцев не вмешивается, вынырнувшая из-за стеллажей с крупами эффектная молоденькая блондинка помахала рукой:

- Приветики, Олек, а я уж думала, обозналась, когда голос знакомый услышала!.. Эй, а во что вы играете? Ролевка? Познакомишь с друзьями?

Подойдя поближе к Ламару, красотка запросто шлепнула его по локтю:

- Хай, я Инга!

Ламар посмотрел на девушку, как на мелкое недоразумение, нечто вроде того таракана, которого прихлопнул вчера на столе. Оля, довольная уже тем, что рыцарь на секунду отвлекся от тушки парня, торопливо заявила:

- Это девушка Игоря, а мы с ним расстались по-хорошему. Не надо тут ругаться, Ламар, а то придет охрана, и нам велят уйти без покупок.

Удивительное дело, но смысл сказанного дошел до рассерженного мужчины. Он небрежно разжал руки, скидывая Игоря на пол, и понимающе усмехнулся:

- Я боле не трону его. Но не стоило тебе лгать, возлюбленная моя, защищая честь этого ничтожного. Я рад, что ты отвергла его! Пусть же теперь глупец, не ценивший своего счастья, не способный удержать его, ищет утешенья в объятиях тощей гулящей девицы, чьи чресла не способны породить здорового наследника.

Пренебрежительный взгляд Ламара скользнул по стройной фигурке Инги, по ее мордочке с ярким макияжем, узким бедрам, а потом, переключившись на чуть запанное чистое личико Оли, одарил ее пламенно-влюбленным взором и еще более восхищенным огладил формы невесты. В это мгновение всегда комплексовавшая из-за сорок шестого размера одежды девушка почувствовала себя королевой и почти простила рыцарю все его идиотские выходки.

- Ненормальный! - наконец, смог просипеть Игорь, отступая подальше от Ламара, потирая горло. - С кем ты связалась, Олька?

- Это ролевка, Игорь, мы играем, - виновато попыталась объяснить необъяснимое девушка и по-быстрому назвала всех таравердийцев избранными псевдонимами а ля Средиземье.

- Ни фига себе игрушки! Да он меня едва не удушил, уголовник! Он, небось, сидел, твой Арагорн! Да и другие…

- Мой Арагорн не сидел, он просто вошел в роль, мы как раз репетировали битву с орками! Вот и увлеклись немножко! Так что пока, увидимся на лекции, - сердито отрезала Оля, подхватывая Ламара под руку, и потянула за собой с места только чудом несовершенного преступления. 'Леголас' без особой просьбы покатил за девушкой буксирующей рыцаря тележку с продуктами, а Коренус, прихвативший с полочки еще одну коробочку с соблазнительным рисунком-печеньем, пошел следом. Инга, которой к счастью не перевели уничижительных речей таравердийца о ее модной фигурке, разочарованно сделала ручкой колоритной группе. Игорь скрипнул зубами и чуть ли не силком поволок свою девушку в противоположную сторону, выбирать пиццу.

У полок с молочными продуктами Оля притормозила. После отравленного молока жутко хотелось кефиру. Да и пакетик сгущенного молока следовало прихватить. Покосившись на магистра, обнимающегося с печением, девушка сделала мысленную поправку: два пакетика. Тут ее тронула за рукав низенькая седенькая старушка:

- Деточка, какая дата на кефирчике?

- Свежий, сегодняшний, бабуля, - вежливо ответила Оля.

- Спасибо, дай бог здоровья, деточка, тебе и твоим родителям, - поблагодарила старушка, опуская пакет в корзинку, к городской булочке и махонькому кусочку колбаски.

- Спасибо, - тихо отозвалась девушка, отводя взгляд и смаргивая навернувшиеся слезы.

Старушка посеменила дальше, Ламар и Коренус во все глаза пялились на стеллажи с тортами, а Аш, неожиданно оказавшись рядом, едва слышно спросил:

- Почему тебе больно? Из-за того парня?

- Нет, все в порядке, - возразила Оля, надеясь, что чужак прекратит расспросы.

- Врешь, кобылица, - хмыкнул сейфар, даже не думая отступать.

- Да, не в порядке, только я ничего поправить не могу, даже если хочу этого сильнее всего на свете, - прошептала девушка, нервно покусывая палец. - Моим родителям уже не нужны пожелания здоровья…

- А, вот ты из-за чего. Все умирают, - философски рассудил Аш, небрежно похлопав по плечу девушки. - Моя мать умерла, когда я еще в колыбели лежал… Тела тленны, зато души теперь в ладонях богов и звезды - глаза их - следят за тобой и твоими деяниями. Повесели их на славу, чтоб не заскучали!

Таких оригинальных слов утешения Оле слышать прежде не доводилось, она вытерла платочком нос и через силу улыбнулась:

- Мне легче, спасибо. Я давно не плакала, думала, уже не буду, все-таки почти два года после катастрофы прошло, а тут вдруг…

- Можешь купить мне в награду соленых орехов. Тут есть? - предложил Аш, тень странной заботы исчезла из глаз, сменившись ироничными искрами.

- Есть, - уже по-настоящему улыбнулась девушка. - Тебе каких?

- Я тоже хочу орехов, возлюбленная моя невеста! - громогласно заявил Ламар, насытившись созерцанием тортов и признав их, к вящему прискорбию Коренуса, неподходящей походной едой…

Распихивая по пакетам содержимое тележки Оля не один раз удивилась, как среди нужных продуктов оказалась куча всякой белиберды, но не допрашивать же с пристрастием магистра и рыцаря, за каким хреном им понадобились жвачка, чупа-чупс, нож для разделки мяса и пачка презервативов. Хотя, зубную щетку, девушка точно видела, положил Аш.

Кассир так глазела на ролевиков, обступивших Олю, что, давая сдачу, едва не обсчиталась на полторы тысячи в пользу покупательницы. Да и очередь, ожидавшая оплаты массы покупок не возмущалась, наблюдая за компанией как за бесплатным цирком. Одна малявка, похожая в своем зимнем комбинезончике на красный шарик, даже подергала Коренуса за мантию и категорично потребовала:

- Дядя-клоун, покажи фокус!

Маг опасливо покосился на мелкую, сложил руки каким-то особым образом и выпустил из ладоней стайку бабочек, запорхавших по залу. Пока народ восхищался трюком, Оле удалось нагрузить спутников покупками и почти по-тихому слинять в аптеку. Там посетителей было на порядок меньше. Только одна дотошная полная старушка досуха выжимала продавщицу на предмет тонкостей обращений с глюкометром. Вторая обитательница фармацевтического приюта счастливо скучала за стеклом.

Оля быстро нагрузила ее работой, выпалив на память список из дюжины лекарственных препаратов от дротаверина c лоперамидом до йода, актовегина и бинтов. Покосилась на Ламара и количество затребованных бинтов увеличила на один нолик справа, а потом, вспомнив про бродяжью жизнь, прикупила еще пилочку для ногтей и маникюрные ножнички. Коренус же ненавязчиво выклянчил дорогущий набор ароматических масел жутко необходимых для каких-то могущественных колдунских экзерсисов.

Запасец летних денег, отложенных из ежемесячной дядюшкиной помощи, поуменьшился где-то на четверть, но Оля не жалела. Пройтись с таравердийцами по супермаркету было здорово! И вообще все было бы совсем замечательно, если бы Ламар перестал называть ее невестой и твердить о скорой свадьбе. Она бы, наверное, даже не отказалась, чтобы такой мужчина поухаживал по-настоящему. Или все-таки нет? Оля симпатизировала, вспоминая, как он надевал кольцо на палец, целовал руку или тряс за грудки Игоря. А вот когда услужливая память прокручивала картинки из серии 'Ламар и тараканы' или 'Ламар жрущий пиво' уровень общеламаровской симпатии мигом скатывался куда-то к району плинтуса.

Наконец, последняя покупка заняла свое место в пакете и тяжелогруженые всякой всячиной странники между мирами двинулись к порталу. Тут, как обычно очень вовремя, Олю осенил животрепещущий вопрос:

- Магистр, а наши вещи не исчезнут, как тогда с чемоданом?

- Нет-нет, дорогое дитя, - пропыхтел маг, получивший по справедливости свою долю груза, оказавшегося куда весомее заколдованного мешочка на спине. - Объяснить так, чтобы понял несведущий в магии, сложно, но причин несколько. Во-первых, предметы будут перемещаться через портал не посредством заклятья зова, а через телесные прикосновения…

- Хватит, Коренус, мы поняли, - прервал Ламар, волочивший добрую половину всех покупок, как если ему в руки дали связку воздушных шариков. Рыцарь никогда не любил лекций на темы, не касавшиеся оружия и сражений. Главное, еда попадет в живот, а не рванет обратно мимо рта или тем паче из глотки!

- Интересно как там? Еще горит? - почему-то шепотом спросила Оля и невольно поежилась, вспоминая стену пламени, поступающую к окну.

Сейчас, как ни старалась, она не могла заметить портала, открытого где-то поблизости от камер хранения. К счастью, магистр путь назад видел превосходно, и, как ни странно, Оле показалось, что и Аш тоже видит.

- Нет, как я и говорил, только горячие угли. А теперь, подержи-ка, мой друг, - Коренус бесцеремонно вручил Ламару свою ношу и начал водить руками по воздуху, то ли ощупывая, то ли что-то сплетая.

- Настька, гля, пантомиму показывают! - гаркнул над ухом Оли чей-то пропитой или просто простуженный голос.

Девушка против воли подпрыгнула, или уж, правильнее будет сказать, напрыгнула на магистра. Вес покупок придал дополнительную силу разгону, и остановиться Оленька не смогла, так и продолжила падать в незримый портал, увлекая вперед Коренуса, торопливо выпаливающего последние слова чар. Аш и Ламар, столкнувшиеся в попытке удержать девушку с покупками, синхронно последовали за первопропаденцами.

Ну, сразу следовало сказать, что магистр доказал свою славу великого мага! Хотя, Оля, к примеру, была бы ничуть не против, окажись Коренус немного менее великим. Все руины 'Жирного гуся' теперь покрывал толстый, как шоколад на батончике 'Марс', слой свежего льда, сверху барабанил град, превращавшийся за пределами пожарища в проливной дождь.

Магистр, Оля, Аш и Ламар пытались выпутаться из общей кучи малы живых тел и сумок со снедью, повествуя о своем видении ситуации с разной степенью красноречивости. Оная зависела от уровня воспитанности, помноженной на болезненность ушибов, полученных при тесном контакте друг с другом и силами стихии.

Обледенелый край фиолетовой мантии показался девушке совсем не вкусным, когда она выплевывала его изо рта. Зато самого мага чувствительно приложило по голове сразу всеми сумками Ламара, а тяжелый меч воина угодил Ашу прямо под дых.

Ладно хоть град калибром с крупную смородину продолжался не более пары минут и быстро сменился дождем, чьи струи всласть отхлестали несчастных любителей иномирного шопинга.

- Коренус… - смахнув с глаз налипшие пряди и вздергивая на ноги невесту, рыцарь сделал такую многозначительную паузу, что над ее заполнением можно было не фантазировать. Совершенно ясно, что Ламар имел в виду сердечное 'многоуважаемый магистр', а вовсе не 'шарлатан недоделанный'. - Ты это… убрать можешь?

- Сейчас-сейчас, - торопливо отозвался маг, нашаривая на поясе что-то нужное.

Как показала практика, одно 'сейчас' равнялось двум минутам с хвостиком. Ливень перестал хлестать спустя пять минут, сменившись редкими каплями, а потом и вовсе прекратился.

Налетевший порыв ветра, может, и был теплым, но в промокшей одежде показался Оле, не злоупотреблявшей процедурами закаливаниями, пронизывающе-ледяным. Она сразу начала мелко дрожать от холода.

Сейфар не стал ждать прекращения обильных осадков, и пока Коренус виновато пыхтя и отфыркиваясь от заливающейся в рот водицы, выколдовывал приемлемую погоду, прошвырнулся по окрестностям с целью рекогносцировки. А может Аш отправился в обход пожарища нарочно, чтобы выйти из зоны поражения.

- Вот мы и на месте, - завершив-таки обряд отзывания дождя, улыбнулся неунывающий маг и поднялся с колен.

- Причалили, - мрачно резюмировал возвратившийся разведчик. - Вокруг никого, даже животных девка прочь увела всех, от коров до гусей. Подвода такая груженая ушла, что след размыть не успело.

- Хорошо, что звери не пострадали! И все залило так, что больше не загорится, - оптимистично выдала Оля и чихнула.

- Огонь нам воистину более не грозит, милая дева, в отличие от простуды. Пожалуй, переодеться в сухое необходимо! - заботливо заметил Коренус, фиолетовая ночнушка которого облекла плоть, как вторая кожа монстра-мутанта. Магистр уже развязывал ремешки своего 'миниатюрного' мешочка в поисках смены белья.

- Ступай, там пустой сарай, - подсказал девушке сейфар, указывая на длинное строение слева, не пострадавшее от пожарища, поскольку находилось в тройке метров от аномально-ровной окружности, выжженной пламенем.

Оля благодарно улыбнулась и, прихватив рюкзачок, осторожно заскользила по мокро-ледяному пепелищу 'Жирного гуся'. Мужчины направились левее, к не затронутой основными ударными силами огненной и водной стихий местности.

Запах мокрой сажи бил в нос. Впрочем, когда тут пахло более неприятно: вчера, когда трактир был цел, или сейчас, девушка не сказала бы наверняка. Может, сегодня было даже лучше. Во всяком случае, к противному запаху гари примешивались ароматы умытой дождем травы и земли, а не пригорелой пшенки и мочи.

Массивный засов на двери в хлев был откинут, дверь заскрипела, впуская гостью в пустующий сарай. Тут оказалось на удивление светло не столько из-за длинных горизонтальных окошек шириной в одну доску под потолком, сколько из-за второй декоративной двери. Вернее, это отверстие лишь поначалу казалось таковым. Скорее всего, когда начался пожар, животные забеспокоились. А один, весьма крупный член рогатого коллектива, так стремился наружу, что снес часть стены, прокладывая грудью дорогу к свободе. Очертания массивного тела запечатлелись художественным контуром вышибленных досок, хоть сейчас на выставку скульпторов-альтернативщиков.

Расположившись слева за дверью, девушка стала расстегивать пуговички замерзшими пальцами так быстро, как получалось. Хорошо, все-таки, что джинсов в рюкзаке осталось две пары, а кроссовки не успели промокнуть. Сменив одежду, Оля попробовала кое-как обтереть волосы запасной футболкой, и пошла к выходу.

'Надо же, даже сюда нанесло пепла и сажи,' - успела подумать девушка, пиная кроссовкой грязную солому, в которой блеснуло что-то красное.

Сработал сорочий инстинкт, присущий большей части женского пола/ Оля нагнулась, разгребая руками грязное сено, и вытащила его. Блестящий, красненький, похожий на дольку мутировавшего мандарина камешек. Пальцы аккуратно подцепили находку и поднесли к лицу. В глаза ударила алая вспышка и мир исчез.

Вернулась реальность от звонкой оплеухи, ожегшей щеку. Голова мотнулась, жесткая вонючая солома уколола кожу.

- Может, водой брызнуть? - предложил знакомый голос Аша больше с исследовательским интересом, чем с сочувствием. У порога подходящая лужа есть.

Осознав, что все труды по переодеванию в сухое пойдут прахом, а еще одних запасных джинсов у нее нет, Оля тут же подскочила с пола. Заботливый Ламар, приводивший ее в чувство методом физического воздействия, от которого горело лицо, придержал невесту за плечи.

- Милое дитя, вы занедужили? - по-отечески вопросил Коренус, не успевший внести свою лепту в приведение девушки в чувство. Он как раз закупоривал какой-то флакончик, благоухающий вдохновеннее сортира, где сдох скунс.

- Нет, это все камень, - пожаловалась Оля и поглядела вниз, выискивая красную дольку. Но той под ногами, чтобы доказать вменяемость пострадавшей, не оказалось. Девушка присела на пол, намереваясь поворошить солому.

- Ты споткнулась о камень, возлюбленная моя? - догадался Ламар, умиляясь девичьей неловкости.

- Не споткнулась, наклонилась поднять, а потом… - девушка растерянно замолчала, потирая избитое лицо. Легкое похлопывание драконоборца едва не стоило синяков. И ведь не скажешь ему, еще обидится и еще что-нибудь с теми странными чарами случится… Чары! Ну конечно! Туман на воспоминаниях о недавних событиях как ветром сдуло. Оля отскочила от грязной соломы на пару метров с места. Эх, видел бы ее сейчас физрук Николяша, чего только не выдумывавший, чтобы невысокая и слабо спортивная студентка сдала-таки прыжковые нормативы!

- Точно о камень стукнулась. Головой! - прокомментировал Аш телодвижения Ольги, а Ламар и Коренус многозначительно промолчали, кажется, начиная разделять мнение случайного компаньона по передрягам.

- И ничего я не ударялась, - обиделась девушка на нелепые подозрения так, что сразу перестала бояться. - Я переоделась, а когда шла к двери, увидела его.

- Привидение быка? - с легкой ехидцей уточнил сейфар.

- Красный камешек, маленький, я его подняла, и… - Олю аж передернуло, слова почти насильно выдавливались из груди. - Я теперь знаю, кто нас поджог. Тут мужчина был, работник. Он узнал, что Ламар с той женщиной вчера уходил, что ее хозяйка посылала, и рассердился жутко, потому что сам на ней жениться хотел. Он задумал поджечь трактир. А камешек в кошельке на груди висел. Вот так все и получилось. Огонь стеной у 'Жирного гуся' запылал, и тот человек сам тут же загорелся. Он весь за миг сгорел. Я когда подняла камень, все это как в кино увидела. Только теперь не знаю, где его искать…

- Очень странное явление! Быть может, спонтанное возгорание посредством вложения желания через магический артефакт, связанный с огненной стихией? Необходимо отыскать этот предмет! - теребя бородку, пробормотал маг и принялся усиленно разглядывать пол. Ламар присоединился к поискам, не испытывая, в отличие от невесты, ни малейших моральных страданий из-за того, что приходилось теребить солому вперемешку с пеплом незадачливого убийцы.

Оля вздохнула и развела руками. В движении кисть ее правой руки перехватил сейфар и объявил:

- Вот она, потеря.

Серый родовой перстень с голубым камнем претерпел некоторые изменения. Теперь в оправе, накрепко сплавившись друг с другом, сидело два камешка: голубой и красный. Последний явно уменьшился в размерах, но форму и цвет сохранил. Оля сразу поняла, что это именно тот злодейский камень-поджигатель, неведомо как сменивший дислокацию. Девушка подняла умоляющий взгляд на магистра, с минуты на минуту ожидая стихийного воспламенения. Жар прокатывался по телу вперемешку с волнами ледяного озноба. Очень хотелось верить, что это всего лишь банальный страх, а не зловещее заклятье, вступающее в действие для того, чтобы превратить в сажу и пепел еще нескольких людей и кучу строений. Тогда всем мужчинам лучше было бы бежать от нее подальше, как от бомбы с часовым механизмом. А никто из них даже не тронулся с места.

Коренус взял ручку Оли в свои пухлые ладошки, пальцы погладили красный камешек, губы беззвучно шевелились, бормоча что-то. Потом резюмировал:

- Совершенно очевидно, древний артефакт связан со стихией огня. Увы, я не в силах проникнуть в глубины его структуры и истинное предназначение. Но не тревожься, милая девочка, камень погружен в дрему. На краткий миг его вырвала оттуда ярость прежнего носителя и частицы магии, бродящие в крови.

- А вдруг он снова решит проснуться и все пожечь? - опасливо уточнила Оля. Больше всего на свете хотелось сорвать с пальца злополучный перстень, бросить его подальше и дать деру. Удерживала только то, что она обещала не волновать безумного Ламара, да и Коренус, кажется, ничуточки не беспокоился из-за огненного камня.

- Ты, милая, идеальный носитель для столь опасного предмета, в силу того, что лишена злости, способной пробудить камень раньше той поры, когда он не обретет своего истинного места и предназначения, - заключил маг, явно весьма довольный тем, что под боком оказался замечательный объект для научно-магических изысканий. - Во всяком случае, вероятность этого крайне мала…

- А если все-таки он… - Оля сглотнула комок в горле и тайком подергала перстень. Тот, зараза, сидел, как влитой, и сниматься совершенно не собирался. Кажется, эта функция для аксессуара невесты магической конструкцией предусмотрена не была.

- Я укрою тебя в объятиях, и мы сгорим вместе в неистовом пламени любви, жизнь моя! - по-рыцарски предложил Ламар, подтверждая предположение бедняжки касательно невозможности расставания с фамильным кольцом, удостоверяющим помолвку, а заодно и мнение о психическом состоянии заколдованного жениха.

- Да не переживай, кобылица. Если что, палец и сломать можно, тогда снимется, - тихо шепнул Аш в утешение жертве.

Что странно, такое садистское предложение Олю действительно успокоило. А никаких сомнений, что 'добрый' сейфар окажется способен на мелкий акт членовредительства у девушки не возникло.

- Ну а сейчас у нас есть более важные дела, чем беседа о спящей магии камня, - заключил магистр.

- Это какие? - почти в панике переспросила Оленька, натурально убоявшись сообщения о близящемся Армагеддоне.

- Разумеется, позавтракать, - рассиялся маг и, подавая пример, направился из сарая, гордо повествуя о гигантской лепте, внесенной мужской частью компании в важнейший процесс. - Наш новый знакомый уже развел костер, а я поставил на огонь маленький котелок с водицей. Покушаем, а там и решим, куда путь держать…

Костер действительно был разложен за сараем с таким расчетом, чтобы сотрапезники обращали свой взор на простирающуюся впереди туманную громаду леса, а не на пепелище. Рядом, вместо стульев, лежали несколько крупных чурбаков. Над огнем уже побулькивала вода в котелке, чьи размеры вполне соответствовали 'маленькому мешочку' в понятии магистра. В таких казанах, насколько помнила Оленька, обычно готовили плов на семью из десятка человек.

Решительно оттерев троицу от костра и припасов, девушка взялась кухарить. Самым быстрым и сытным завтраком, особенно полезным при переохлаждении организма, всегда считалась куриная лапша. В казан полетели морковка, картошка, две банки цыпленка в собственном соку для сотворения бульона, потом лапша и, наконец, куски двух куриц гриль. Запахи, витающие над котлом, заставили мужчин шумно сглатывать слюну, а их желудки требовательно урчать.

Через пятнадцать минут суп был готов, хлеб нарезан, варево распределено по порциям. У каждого путешественника в вещах оказалась своя посуда, а себе Оля купила пластиковую миску в магазине. После десятка ложек лапши вприкуску с еще теплой булкой из спаровской пекарни жизнь уже не казалась такой мрачной. А чавканье, восхищенное мычание и трепетные взгляды, попеременно бросаемые магистром и рыцарем то на деву-кулинарку, то на котелок в предвкушении добавки, почти окончательно примирили Оленьку с таравердийской реальностью. Даже Аш, опустошив миску, выдал прочувствованное:

- Вкусное варево, кобылица!

И настроение мигом ухнуло вниз. Девушка обиделась и в сердцах бросила:

- Будешь обзываться, я больше готовить для тебя не стану! Сухомятку ешь и пусть у тебя гастрит будет!

- Обзываться? - вздернув вверх бровь, бесстыже изумился сейфар и облизнул ложку так невозмутимо, будто не видел за собой никакой вины.

- Лошадью, - пояснила рассерженная повариха, отворачиваясь от неблагодарного хама.

- Милая дева, наш сотрапезник вовсе не думал оскорбить тебя, - заулыбался магистр, накладывая себе добавки и помешивая варево, чтобы чуток остыло. - Припомни, я рассказывал тебе вчера о Семерых. Сейфары тоже поклоняются Семерке, но считают, что боги не сходили на Велану в человеческом обличье. Первый был львом с орлиными крылами, вторая прекрасной белой кобылой с тремя хвостами, третий - змеем с головой филина, четвертый - гирадом, пятый - белым котом с красной гривой, шестой - волком о восьми лапах, седьмая - махейлом, меняющей шкуры. Для сейфара назвать девушку кобылицей, значит, назвать ее симпатичной девушкой, потому что Вторая покровительствует девам, но не лошадью.

- Ой, - пораженно выдохнула Оля, виновато потупилась и начала оправдываться. - Извини, Аш, я не хотела тебя обидеть, я не знала, что у вас так. Хочешь козинаков, это почти как орехи, только сладкие?

Сейфар от материального прощения отказываться не стал, а похрустев первой плиточкой, задумчиво предложил:

- Неплохо. Ты больше ни за что извиниться не хочешь?

Вся компания рассмеялась, и мир был восстановлен. А Оля вспомнила-таки о своем ночном обещании и поведала таравердийцам:

- Аш тоже к камню истины собирался, потому и нам помог, чтобы проводили.

- Он доказал свою пользу, - проронил Ламар. Одной рукой рыцарь сливал в миску последние капли лапши, второй держал выуженную оттуда же куриную ножку, обсасывал мясо и хрустел хрящами. - В лесу, если хозяйка правду говорила, сейфар может пригодиться. Только пусть скажет, зачем пьяным притворялся?

- Трактирщица не лгала, в Фодаже сейчас всякое встретить можно, в одиночку бродить опасно, - задумчиво согласился новый член команды, высыпая из пакетика на ладонь завалявшиеся сладкие семечки и отправляя их в рот. - А пьяным я прикидывался, чтобы ни она, ни вы с пустыми расспросами не лезли.

- А кто такие сейфары? - спросил девушка, чтобы опять не влипнуть в какую-нибудь историю из-за недопонимания ситуации и ненароком не обидеть хорошего человека. Аш ведь за полдня, вернее, полночи знакомства уже успел спасти им всем жизнь по два раза, пусть поначалу и не собирался вмешиваться.

- Сейфары, дорогое дитя, носители древней крови, дающей им силу сражаться с опасными тварями, чуять и убивать их. Сейчас подобных нашему спутнику осталось немного в Таравердии и в Веспане, ибо даже в семье сейфаров дитя не всегда наследует талант родителей. В последние пятьсот лет все меньше и меньше, а причины того неизвестны, - почему-то немного помолчав, будто подбирал слова или пытался что-то обойти вниманием, поведал Коренус и слишком нарочито углубился в изучение выданной ему порции десерта из печенья и козинаков.

- Значит, поэтому у него уши острые, а у вас обычные, круглые? - догадалась Оля и передала прожорливому рыцарю, следящему голодными глазами за невестой, половину своей порции козинаков и все печенье. Доза в два укуса исчезла в утробе жениха.

- Да, - коротко ответил Аш и, как закончивший трапезу первым, отправился к корыту у уцелевшего колодца, мыть котелок.

- Сейфары немного странные, милая дева, но польза от нашей встречи возможна немалая, - Коренус сочувственно похлопал Олю рукой по колену. - Им по обету, чтоб не утратить силы, нельзя лгать. Потому они могут казаться грубыми, но безжалостны они лишь к тварям.

Глава 4. Туманные прелести, чудеса и чудовища

Немного поколдовав прямо рядом с кострищем и переведя немалую долю своих реактивов из поясной заначки, Коренус совершенно точно установил лишь один важный факт: на поиски камня истины двигаться следует в Фодажский лес. Впрочем, как раз это путешественники знали и без шаманских танцев без бубна, а вот касательно точного направления поиска у мага вышел конфуз. Заклятье ориентирования действовать отказалось напрочь. Толстячок повздыхал, посетовал на повышенный магический фон от пожара и оптимистично заверил спутников, что дорогу к заветному месту и так помнит отлично, а более точно можно будет определиться уже в пути, подальше от 'радиоактивного' пепелища 'Жирного гуся'.

Похудевшие пакеты с припасами упаковали быстро и, пока летняя жара не накинулась на погорельцев, стремясь довершить то, что не удалось огню, тронулись по пересеченной местности к лесу. На сей раз даже сине-лапчатые куро-гуси не вышли проводить путешественников. Только кто-то стрекотал в невысокой траве и, жужжа, вились над мелкими красными цветочками, насекомые.

- Странно, - в очередной раз едва не подвернув ногу на обманчиво ровном, не считая холмиков с колючими кустиками месте, посетовала Оля. - Неужели в лес от трактира никто даже за дровами не ходил? Ни одной тропки!

- По дороге не только туда, но и оттуда пройти можно, а кто или что именно захочет воспользоваться проторенным путем неизвестно, - перебрасывая травинку из одного уголка рта в другой, невозмутимо объяснил девушке сейфар.- Среди странных созданий есть те, кто лишь по следам человеческим ступают. Местные знают, потому и не прокладывают путей.

Сам-то мужчина шел так обманчиво легко, что казалось, парит над равниной, Ламар двигался с ровной неумолимостью танка, один лишь Коренус испытывал те же затруднения, что девушка в силу возраста и почтенной весовой категории, но не ныл и не жаловался. Оля завистливо покосилась на мужчин, уважительно на старичка мага и, поддернув рюкзачок, зашагала без нытья.

- Тяжело, милая? - посочувствовал магистр.

- С непривычки, - не стала врать девушка, сдувая с носа надоедливую мошкару, - я уже больше года в походы не ходила, ничего, скоро обвыкнусь. Тем более, что мы не на долго.

- Конечно, - подбодрил спутницу Коренус столь преувеличенно бодро, что Олечке на мгновение послышалась фальшь в голосе старика.

- Ты, о дева, ходила в походы? На кого? Разве ты воительница? - чуть притормаживая, чтобы выяснить подробности загадочной биографии невесты, вмешался в разговор озадаченный Ламар.

- Нет, - невольно рассмеялась Оля, пусть воспоминания о былом все еще причиняли боль. - У нас походами называется прогулка в лес, к реке или в горы на день или несколько суток. Так многие отдыхают. Ставят палатку, готовят еду на костре, веселятся. Я раньше с родителями и братом каждое лето ходила… А… ой, интересно, как та девушка среди кустов идет и у нее ни волосы, ни платье не цепляются?

Оленька сменила тему, может, и не очень ловко, но рассказывать о той страшной катастрофе на железнодорожном переезде, в одночасье лишившей ее всей семьи сейчас, среди мирного разнотравья не хотелось.

- Девушка? Где? - хищно, чуть ли не жадно, мгновенно бросил вопрос Аш.

- Да вот же, - Оля ткнула пальцем в прогуливающуюся метрах в пятидесяти от компании, красавицу. Нет, лица незнакомки девушка не видела, но волосы роскошной пепельной волной спадали по спине до самых лодыжек, а пальчики в воздушной паутинке рукава белого платья были так тонки и изящны…

- Закрой глаза и возьми Ламара за руку, - приказал сейфар, проводя перед глазами рукой, будто смахивал налипшую паутину.

- Зачем? - удивилась Оленька и тихо восхитилась: - А та девушка поет. Так красиво, похоже на Хелавису, но лучше…

- Делай же, глупая, - рыкнул Аш, дождался, пока девушка послушно зажмурится и сказал мужчинам: - Там морловага, я разберусь. Отвлекай невесту, чтоб ее не зазвали.

- Иди, сейфар, сделаю, - согласился Ламар.

- Надо же, совсем от жилья близко… - досадливо поцокал языком Коренус.

Не спрашивая разрешения, 'жених' подхватил Олю на руки, прижимая девушку к себе, встал, как вкопанный. Ее обнимали крепко, почти до боли, пусть и старались делать это бережно. Сердце рыцаря отбивало ускоренный ритм, песня, похожая на далекий перезвон колокольчиков смолкла, все заглушило дыхание Ламара. От рыцаря пахло не недавним завтраком, а какой-то травой. Оля видела, как он срывал листик по дороге. Горячие, обветренные губы коснулись кожи у самого виска, проехались вниз по щеке до подбородка. Вернулись к уху, зашептали, обжигая, будоража, щекоча сотнями взлетающих бабочек:

- Несравненная, сокровенное сокровище, мечта моя, как томиться душа моя, изнывая от жажды назвать тебя супругою…

Наверное, если бы рыцарь уже не держал ее, ноги точно подкосились бы и совсем не от страха. Никаких размышлений, куда и зачем ушел Аш, не осталось, только странное горькое сожаление о том, что такие красивые слова ей говорит околдованный мужчина, а не по-настоящему любящий и любимый. И пусть за ушами у Ламара грязно, а под ногтем указательного пальца широкая траурная кайма, и тараканов он руками давит, но все-таки рыцарь… Настоящий рыцарь! А потом в жаркий вихрь ощущений ворвался дикий, режущий уши визг и снова вернулся шорох трав, звук дыхания и жужжание насекомых. Ламар перестал шептать и осторожно поставил покачивающуюся березкой на ветру невесту, но не отпустил, придерживал за плечи.

- Все, - голос Аша звучал обыденно, почти скучно. Он великодушно разрешил старательно жмурящейся девушке: - Открывай глаза.

Оля подчинилась, смущенно отодвинулась от Ламара и храбро (теперь-то уже, наверное, будет не страшно) спросила:

- А кто такая морловага?

- Та тварь, которую ты видела, - объяснил сейфар, оправляя перевязь с мечом, узким и более коротким, чем у рыцаря.

- Она очень опасная? - продолжила допытываться Оля, заглядывая Ашу в равнодушное, будто он морковку полоть ходил, а не с кем-то опасным биться, лицо.

- Очень, милое дитя, - согласился Коренус, вновь вздергивая на плечо мешок, снятый на время устранения инфернального препятствия. - Морловагу иначе прелестной прядильщицей именуют, и пока она близко не подберется, мужчинам она не заметна. Касание ее обездвиживает человека и передает в полную власть твари, а девушку, коль приглянется, может с собой несколько дней водить, пока жертва без сил не упадет.

- Она кровь пьет? - попробовала догадаться девушка.

- Упаси Семеро! - первым ужаснулся дикому предположению магистр. - Прядильщица забирает все нити, что есть у жертвы, и из них себе тело и платье собирает. После ее нападения мы бы остались обнаженными, как в первый миг явления из материнской утробы и долее суток стояли, не в силах двинуться.

Оля представила голую компанию, засмущалась и против воли заулыбалась, все-таки реальность оказалась куда комичнее зловещих ожиданий. Монстром - похитителем тряпок, особенно выглядевшим, как прядильщица, застращать дитя урбо-мира, насмотревшееся в свое время фильмов про вампиров и оборотней, было сложно.

- Опаснее морловаги только гарвалога, та до волос охотница. Из него одежды себе плетет, - расщедрился на бонусное объяснение Аш, трогаясь в путь.

- Вырывает? - ужаснулась Оля рассказу о потусторонних методах депиляции.

- Нет, у гарвалоги ногти, как серпы, срезает под корень, - отозвался сейфар, и девушка снова начала улыбаться. Все эти ужасные ужасы Фордажа теперь не казались ей по-настоящему страшными. Она хихикнула в ладошку и шутливо полюбопытствовала:

- А кто такие трясунцы, они обувь отбирают?

- Нет, обувь воруют путанши, а трясунцы - мертвяки обыкновенные, неупокоенные, бродят неподалеку от места смерти, пока на части не развалятся, - скучно, чуть ли не позевывая, бросил ответ Аш и велел споткнувшейся от неожиданности и растерявшей все веселье Оле: - Смотри под ноги, кобылица, байки вечером у костра травить будем. А то охромеешь, кому тебя тащить?

- Я с радостью понесу тебя, свет очей, - вставил Ламар, и смущенная девушка сосредоточилась на процессе прямохождения. Ехать на рыцаре, особенно если он продолжит говорить ей что-то эдакое, да в присутствии Аша и магистра было бы очень стыдно.

Тем временем, пока шло сражение со смущением, далекая кромка леса выросла и встала перед путниками во всей красе здоровенных, в два-три обхвата деревьев, перевитых понизу кустами и травами. Серая, коричневая, голубая кора, зелень и красноватый отлив листьев, даже какие-то беленькие цветочки. Красиво и глаз радуется, а вот ноги и все тело, которым выпадет честь продираться сквозь эту прелесть, не очень.

Это Оле только казалось, что по полю идти тяжело, вот теперь-то девушка точно поняла, там было легко, а настоящее тяжело только начинается и почти пожалела, что все-таки не подвернула ногу. Однако, совершать сознательное членовредительство или симулировать его не стала, все-таки не ей одной тут идти тяжело, а Ламар и так много всего несет, а значит надо идти самой и радоваться, что ее и магистра засунули в середину выстроившегося цепочкой отряда. Аш впереди отводит ветки, о том, как лучше двигаться предупреждает, Ламар бдит, Коренус пыхтит так, что становится лестно за свою физическую форму.

Прошло всего с полчаса мерного хода по зарослям, где сейфар умудрялся так прокладывать маршрут, что и без четкой тропы ходьба не казалось неимоверным трудом. В какой-то момент девушка осознала, что втянулась, поймала ритм и почти наслаждается прогулкой. Все-таки зря она не ходила в лес в последний год, боялась болезненных воспоминаний. Они, конечно, пришли, но других, приятных, оказалось куда больше. Оля дала себе зарок: когда вернется домой, непременно поедет за город в первый же выходной, попробует кого-то из знакомых сманить, а не получится, так одна отправится.

Лес шептал ей что-то на ухо, как старой знакомой, мягко гладила ноги трава, ветки щекотали ладони, будто здоровались. Фодаж больше не казался Оленьке страшным, он был большим, очень древним, загадочным, но удивительно родным. Идти по лесу было все равно, что перебирать коробку с детскими игрушками или старинными мамиными украшениями, давным-давно и прочно забытыми, и неожиданно нашедшимися на верхней полке в кладовой. На губах против воли появилась улыбка и осталась маленьким добрым призраком. Оля вдохнула полной грудью густой запах листвы, мха, грибов и, как котенок, потерлась щекой о широкий лист чего-то похожего на мать-и-мачеху, вывернутую наизнанку и вымахавшего с добрый куст сирени.

Что-то коротко и неразборчиво, но вряд ли цензурно, проронил Аш и остановился, добавив более внятно:

- Заграда! Везет, как Семерым в оборот!

- Уже натолкнулись, хорошо еще не самая опасная, - вздохнул Коренус, опуская мешок под ноги.

Девушка вскинула голову и огляделась. Слева, между деревьями шествовала густая пелена розового, как домик куклы Барби или сахарная вата в парке, стена тумана. Именно шествовала, по-хозяйски уверенно, как бетонная плита опускающегося пресса, а не просачивалась или кралась.

- А что надо делать? - уточнила Оленька диспозицию, почему-то опять обращаясь не к магистру, а к Ашу, чувствовавшему себя в лесу более уверенно, чем все спутники.

Сейфар ничего не говорил, но против воли складывалось впечатление, что он, в отличие от магистра, бывал в Фодаже не тридцать лет назад, а совсем недавно, может даже вчера. Но что толку спрашивать, вряд ли расскажет. Врать не станет, коль нельзя, зато промолчит так, что сразу себя форменной кобылицей почувствуешь, а совсем даже не девушкой.

- Что делать? Ничего. Стоять, взяться за руки, лучше обвязаться веревкой, - Сейфар сноровисто извлекал моток из своей сумки, и давал инструкции: - Ждать, пока пройдет. Какие бы видения тебе не показывали, каким бы настоящим это не казалось, с места не сходи. Вошедший в туман по доброй воле из него никогда не вернется, останется среди мороков навсегда.

- Л-ладно, - согласилась заново напуганная девушка, позволяя уверенным рукам Аша быстро накинуть петлю себе на талию и затянуть. Жесткая, горячая ладонь рыцаря сжала пальчики невесты.

- Считается, милое дитя, что морочными заградами боги проверяют силу духа и твердость намерения тех, кто пожелал коснуться святынь, - промолвил Коренус, бестрепетно изучавший надвигающийся морок. Его мягкая рука подхватила девушку под локоток ненавязчиво, однако, не менее крепко, чем рыцарская длань.

Туман, бывший в нескольких метрах слева, вдруг надвинулся резко, и мир погрузился в густой розовый сироп. А потом вокруг посветлело, розовое обернулось не туманом, но светом, в котором все стало видно ясно и четко. Вдалеке, среди деревьев стояла палатка, там, у костра сидели и смеялись невысокий, еще не старый, но уже начавший лысеть мужчина, кудрявая темноволосая женщина и мальчишка с россыпью крупных веснушек на остром носу. Рядом валялись рюкзаки и заливался звонким лаем щенок скотч-терьера. Оленька жадно смотрела на тех троих, плакала и улыбалась. Ее же предупредили, про морок, но сейчас девушка была почти благодарна волшебному лесу за возможность еще хоть разок увидеть то, что никогда уже увидеть не надеялась.

'Спасибо', - одними губами шепнула Оля и сморгнула с глаз влажную пелену, пытаясь разобрать следующее видение. Это были… нет, правда, девушка даже зажмурилась и еще раз поморгала, но галлюцинация не исчезла. Теперь розовый туман демонстрировал гостье большую тарелку с чипсами, орешками и маленькими конфетками, медленно витающую вокруг стопки толстых книг с яркими обложками, кажется, о новых приключениях непотопляемой и вечно-молодой Анжелики. К такому чтиву девушку пристрастила когда-то мама.

Смена канала мечтательной темы с 'сантиментов о былом' на 'любимое времяпрепровождение' настолько выбила Олю из замороченного созерцания, что она вернулась в реальность. А вместе с приземлением на твердую землю и пошатыванием на ней Оленька кожей почувствовала плотную, влажную завесу цветного тумана, льнущую к телу, и отметила, как туго натянулась веревка, обвившая талию. Руки Ламара и Коренуса больше не держали ее. Тогда, помня о запрете на движение в розовом, Оля вытянула растопыренные пальцы, пытаясь нащупать невидимого рыцаря, и наткнулась на его бок.

Вспышка интенсивно-розового оттенка ошпаренного поросенка сменилась калейдоскопом чужих видений. Словно один перенапрягшийся телевизор пытался транслировать на одном экране кучу каналов одновременно. Девушка слышала звон колоколов, заунывное пиликанье и видела Ламара, шествующего к воротам громадного замка. На руках рыцарь держал какую-то темнокудрую красавицу в золотом платье. Лишь по родинке на щеке Оля догадалась, что в романтическом кино для таравердийца снимается она сама. На наложенном кадре из иной трансляции стоял гул пьяных голосов, стук кружек, посреди стола валялась огромная голова какой-то дохлой чешуйчатой твари. Третий канал явно демонстрировал что-то из категории ХХХ, и там Оленька опять дебютировала в главной роли. Девушка тут же зажмурилась, пытаясь отгородиться от чужого фильма, но метод не сработал, кино продолжалось, а пульта, чтобы выключить телевизор под рукой не было. 'Рука!' - осенило зрительницу. Оля поспешно отдернула ее от Ламара и видения исчезли…

А потом внезапно туман истаял, словно его никогда и не было. Заодно с розовой морочной заградой, кажущей кино на любой вкус, испарился и прежний пейзаж. Теперь четверо, скованных одной це…, нет, связанных одной веревкой, стояли на лужайке странной формы. Деревья обступали кустисто-травянистую поляну, служившую внешним кольцом (именно тут и приземлилась компания), затем шли низкие темно-синие кустики, окружавшие очаровательную сердцевину. Там землю устилала такая шелковистая и зеленая на вид трава пяти-семи разновидностей, будто о ней заботился некий невидимый садовник как минимум в течение пары сотен лет и еще столько же он ухаживал за миниатюрными цветочками, украшавшими живой ковер.

- Кто-то шагнул, - резюмировал Аш, оценив видоизменения пейзажа.

- И что? - заранее немножко испугалась Оля, хотя страха в голосе сейфара не было, таким тоном можно было бы говорить о том, что кто-то испортил воздух в комнате. Неприятно, конечно, но не трагично.

- Это значит, что мы переместились в Фодажском лесу, милое дитя, а куда именно, нам сейчас предстоит выяснить, прежде, чем продолжать путь, - со вздохом, явственно говорящим, что благое намерение добраться до камня истины за полдня можно похоронить под розовой - цвета тумана - надгробной плитой, ответил магистр и заботливо уточнил: - Как ты, девочка?

- Нормально, - откликнулась девушка и в самом деле чувствовавшая себя хорошо, не считая неприятных ощущений от ставшей влажной одежды.

- Да что ей сделается, в розовой-то заграде, - небрежно передернул плечами сейфар, снимая и сматывая веревку. - Не черная и не серая катилась.

- В чем разница? - сурово уточнил Ламар, так тряся головой, будто отмахивался от пчел.

Судя по смущенному виду, не вязавшемуся с тоном и испытующему взгляду, брошенному на Олю, рыцарь пытался определить, видела ли его суженая что-то в розовом мороке. Наверное, прежде таравердиец не сподобился выяснять опасности туманных порождений Фодажского леса, потому что усекновению мечом они не поддавались, а значит, интереса в плане увеличения списка героических подвигов не представляли. Ну как, скажите на милость, вызвать на бой туман? У него и рук-то нет, чтобы держать достойный рыцаря меч и тушку соперника гордый победитель никому продемонстрировать не сможет.

- Черная заграда не мечты, а страхи из души до донышка вычерпывает, седым уйти можешь, если накатит, но серая хуже. Все безразличным, никчемным становится, совсем все, даже жизнь, смысла не видишь двигаться, смотреть, дышать, - пока магистр подбирал слова, способные предупредить, но не перепугать вусмерть чувствительную девушку, Аш нарезал правду-матку крупными ломтями и преподнес на блюде.

- Хорошо, что мы с розовой повстречались, - заключила от всей души Оленька, метнув косой взгляд на рыцаря, и заалела. Тот закашлялся и тоже покраснел, видно припоминая особо яркие кадры из видений.

Скрывая смущение, девушка отвернулась и, через легко раздавшиеся кусты, шагнула на мягкую травку.

- Куда тебя понесло!?

- Милая дева?!

Два возгласа Аша и Коренуса прозвучали в унисон. Ламар молча ломанулся следом за Олей, но так запросто пропустившая ее на поляну живая изгородь встала насмерть, не давая рыцарю ступить и шага на шикарный газончик.

- Оля, ни в коем случае ни до чего не дотрагивайся и очень осторожно ступай обратно, - строго приказал магистр, впрочем, не делая попыток добраться до девушки физически.

Та непонимающе моргнула и честно постаралась последовать инструктажу. Первый же шаг к фиолетовой изгороди перенес Олю на середину поляны.

- Поздно, - проронил Аш. - Какого дегнара тебя туда понесло, кобылица, неужто про могильники забыла?

- Нет! - зарычал Ламар, обнажил меч и снова попытался взять штурмом живую изгородь. С синеньких маленьких листиков сорвалась аккуратная синенькая молния и ударила агрессора точнехонько промеж глаз. Тот отлетел к ближайшему дереву и прилег отдохнуть.

- Какие могильники? - севшим голосом переспросила девушка, расширенными от ужаса глазами следя за тем, как волнами заходила шелковистая трава и земля под нею. Особо мощный толчок свалил жертву на газон. Или это подкосились от страха ноги.

- Деве Оле неведомы Фодажские дива, - с сожалением вздохнул Коренус и торопливо забормотал: - Главное не кричи, милая, чтобы ни случилось, не кричи, не беги и старайся не бояться.

Впрочем, маг мог бы и не утруждаться с советами, несчастная девушка настолько перепугалась слова могильники и неведомого чудовища, что голос пропал начисто, а конечности онемели. Она безмолвно наблюдала как сквозь траву восстает высокая фигура. Точь-в-точь увеличенный вдвое макет в кабинете биологии, даже что-то сине-серое на плечах до жути походило на халатик, пристраиваемый уборщицей на плечи пособия по причине вечного дефицита вешалок. Именно из-за этого биологичка вечно лаялась с тетей Зиной, а та снова и снова упрямо присобачивала свой халатик на Пашу. Так панибратски прозвали скелет ученики. Так вот, этот чистенький, без всяких ошметков гниющей плоти, словно подсвеченный золотистым светом хозяин могильника был по-своему элегантен, и пахло от него никакой не палью, гнилью или мерзостью, а почему-то жженым сахаром.

Воспоминания о Паше, эстетический вид потенциальной угрозы и вкусный аромат прогнали стихийный страх. Кроме того, в богатой копилке Олечкиных фобий просто не значилось ужаса перед восставшими скелетами в силу того, что с таковыми объектами трусливой девушке сталкиваться не доводилось. Даже кино про монстров (если это конечно не было романтическим фильмом про любовь) она принципиально не смотрела. Скелеты видела только в кабинете биологии и на маскараде, а там их не боялась ни на грамм. Правда, вот так сразу голос и подвижность ногам не вернулись. Для этого требовалось немного обождать.

Пока Олечка любовалась и принюхивалась, скелет вынырнул из земли целиком и остановился перед девицей. Выражение лица его, насколько можно судить, по черепушке, было задумчиво. 'Восставший из газона' оглядел Олю, как пес, обнаруживший на своей территории соседский мячик, поскреб пустую дырочку из-под носа и промолвил, скрестив на груди кости рук:

- Тебе надобны сокровища?

Девушка энергично замотала головой, отрицая свою принадлежность к гробокопателям. Лежащий мягкой тряпочкой во рту язык сводил на нет возможность диалога. Хотя, этот костистый тоже не говорил в буквальном смысле этого слова, челюсти не двигались, наверное, глубокий звучный голос отдавался прямо в мозгу.

На очередном рывке подбородок Оли поймала костяная пятерня, оказавшаяся вовсе не ледяной или противно склизкой, а теплой, как нагретый на солнце подоконник.

- Нет алчности, нет злобы и нет страха. Она не бежит, не говорит без дозволения, не пытается бросить мне вызов, - принялся рассуждать покойник и, словно приняв некое решение, объявил:

- Разрешаю тебе просить, дева. Каково желание твое?

Храбро зажмурившись, чтобы забавный скелет в халатике не маячил перед глазами, пробивая на идиотское хи-хи, девушка пролепетала:

- Вы не могли бы Ламара вылечить от той молнии из кустов?

- Нет, он наказан по заслугам, са-карийя охраняют мой покой. Пусть глупец, обнаживший оружие, помучается головной болью. Не буду! Проси другого, дева.

Утешенная тем, что травма рыцаря не так серьезна, как ей показалось, Оля озаботилась более эгоистичной проблемой и с надеждой спросила:

- А снять то приворотное заклятье, которое на меня и Ламара наложено, вы можете?

Скелет взял тайм-аут на раздумье и вновь ответил:

- Нет, нити сплетены в единую сеть, сотворенную меж двух миров, лишь во власти божественной силы разрубить этот узел. Не возможно! Проси другого.

- Тогда покажите нам, пожалуйста, дорогу к камню истины, - выдвинула девушка третье предложение уже совсем пообвыкшись в странном обществе и борясь с искушением лизнуть скелет, чтобы попробовать, вдруг он, в самом деле, из сахара сделан.

- Увы, дорогу к святыне, сотворенной Седьмой, каждый выбирает сам, такова воля Семерых, мне вмешиваться не должно, - промолвил собрат Паши из загадочного материала и со странной торжественностью признал: - Трижды просила ты, не стремясь к выгоде, и трижды получила отказ, получи же три дара, дева, для души, сердца и тела!

Костяная рука оставила в покое подбородок и плавно, почти осторожно, коснулась сердца, лба, и живота девушки. Приятное тепло, исходящее от пальцев скелета, словно впиталось на месте его касания маленьким пушистыми шариками жара. Скелет отступил, а Оля, подняв на загадочного собеседника взгляд, тихо ойкнула. Не несколько мгновений ей показалось, что на нее смотрит не этот золотистый и костяной, а красноносая пожилая женщина в фиолетовой, только более насыщенного цвета, чем у магистра, мантии. И глаза у него не пустые провалы в черепе, а ярко-зеленые, как трава на этом газоне, и глубокие, как Марианская впадина. Оля тонула в том взгляде, погружаясь глубже и глубже, а тот, скелет, задумчиво улыбался и шептал:

- Странные судьбы, странные пути выбирают Семеро…

- Эй, кобылица, ты там спать собралась? Забирай вещи и убирайся поскорее! - грубый окрик вырвал Олю из бесконечности кружения в зеленой бездне только для того, чтобы девушка обнаружила, скелета на газоне нет, как и нет никаких следов его пребывания. Зато Аш в кустах хмурит брови и постукивает пальцами по поясу, а на губе у него запеклась кровь. Прикусил что ли? Или ударился?

Неожиданно легко поднявшись на ноги и чувствуя себя так хорошо, будто отлично выспалась в своей постели, Оля подобрала рюкзачок и, пройдя через услужливо раздавшиеся кусты, присоединилась к спутникам. Сейфар резко выдохнул, схватил девушку за руку и рванул на себя, буквально перебрасывая подальше от полянки с могильником. 'А был ли вообще там кто-то или все приснилось?' - на миг подумалось девушке. 'Кажется, все-таки был,' - решила она, потому как слишком уж облегченно вздыхал Коренус, разглядывая Олю пристально, словно собирался найти у нее внезапно проросшие рога, копыта или хвост.

- Сие создание что-то сказало тебе, дитя мое?

- А вы не слышали? - удивилась девушка и постаралась вспомнить поточнее: - Он сказал, что не будет лечить Ламара, не может снять с нас чары и не должен показывать дорогу к камню истины…

- Обычные отговорки бессильного, - скептически прокомментировал Аш и подытожил: - Хорошо еще, что он тебя за грабителя не принял и на части не порвал. Если б твой порывистый жених сквозь заслон прорвался, тем и кончиться могло.

Словно расслышав, что речь идет о нем, пребывающий в отключке рыцарь промычал что-то бессвязное. Разом забыв обо всех загадках скелета и о страшных словах сейфара, Оля кинулась к пострадавшему, от всей души надеясь, что костлявый не обманул и Ламар не пострадал серьезно. Опустившись рядом с могучим рыцарем на колени, невеста поневоле положила прохладную ладошку на лоб 'жениха', искренне желая ему скорейшего выздоровления. То ли лоб у мужчины был так горяч, то ли еще что, а только Оле показалось, что пальцы ее на несколько мгновений словно погрузились в разогретый густой сироп, растекшийся по лицу Ламара. Тот, не открывая глаз, потянулся, сграбастал сиделку в объятия и запечатал ее губы поцелуем, от которого сладкий и горячий жар потек уже по всему телу, а ноги вновь стали ватными, совсем как на полянке-могильнике, но совсем по другому поводу.

И опять в процесс к добру или к худу вмешался вездесущий Аш. Хлопнув рыцаря по плечу, он провозгласил:

- Раз девицу свою оглаживать можешь, значит, здоров, тогда нечего прохлаждаться. Нам к камню идти пора!

Ламар мигом разжал железное кольцо объятий и отпрянул от невесты, становясь кирпично-красным, и даже не обиделся на дерзкие речи сейфара. Кажется, рыцарь считал все происходящее занимательным продолжением видений розовой туманной стены, проследовавшей за ним в беспамятство, и был весьма обескуражен реальностью. А события последних минут, включающие штурм синих насаждений и направленный полет к дереву из памяти мужчины благополучно испарились. Впрочем, никто не стремился рассказывать жениху, как его невеста со скелетом шепталась. Меньше знает, крепче спит!

Олечка вскочила на ноги вслед за рыцарем и принялась заправлять в джинсы неизвестно каким образом вылезшую футболку, под которой успела прогуляться пятерня Ламара, обладавшая, несмотря на размер, удивительно чуткими пальцами.

- Ты уже выяснил, куда идти, маг? - спросил сейфар.

Коренус замялся, перебирая пузырьки и мешочки на поясе, словно четки, бородка весьма символично изогнулась вопросительным знаком:

- Не совсем, чтобы создать идеальное заклятье ориентировки, мне надо бы расположить его центр как можно выше, лучше всего над лесом, чтобы аура места не влияла на чары.

- Ты предлагаешь нам затащить тебя на дерево или подкинуть? Извини, магистр, катапульты не прихватили, - сыронизировал Аш, начинающий все сильнее раздражаться из-за вынужденного промедления и очевидной бестолковости и бесполезности спутников, взятых с надеждой совсем на иной исход. О котором, впрочем, сейфар предпочел не распространятся. И на прямой вопрос Ламара, за каким лешим ему надо попасть к камню истины, ответил вне всякого сомнения правдиво, но коротко: 'НАДО'. Да еще таким тоном, что сразу стало ясно, больше ничего не скажет, хоть режь.

- Я как раз пытаюсь решить проблему ориентировки, - пропыхтел Коренус, не столько разозлившись, сколько смутившись и подергал бороденку. Но, не будучи Хоттабычем, волшебного выхода из ситуации в тот же миг не нашел, парочка белых волосков осталась в пальцах магистра совершенно напрасно.

- А что если использовать вот это? - Оленька порылась в рюкзаке и робко показала магистру коробочку, прихваченную кем-то из таравердийцев в супермаркете. Выяснять кто именно и для чего это сделал, у нее как-то не хватило силы духа или просто не выпало подходящего момента.

- Это? - маг совершенно очевидно не понял, что имела в виду девушка, и той пришлось объяснить свою мысль:

- Сделаем что-то вроде воздушного шарика, он взлетит над лесом, а вы его заколдуете, чтобы поискать направление. Так можно?

- Воздушный шар? Что это? - пламени понимания не разгорелось из искры подсказки, но маг заинтересовался примерно как утопающий, схвативший спасательный круг посреди океана.

- Это такой полупрозрачный, очень легкий шарик. Мешочек, который ветер будет поддерживать какое-то время в воздухе. Если хорошенько подкинуть, должно получиться, - отметив, что ветви деревьев колышутся довольно активно, объяснила Оля и достала из коробочки один маленький квадратный пакетик синего цвета.

- Мешочек? - задумчиво и с сочувствием переспросил Ламар, подозревая, что душевное здоровье несчастной невесты пошатнулся от пережитого.

- Если надуть, - сконфузившись, пробормотала девушка, надрывая пакетик и извлекая скользкое содержимое.

- А! Как бычью кишку?! Давай, помогу!- обрадовался рыцарь, отобрал у девушки будущий шарик и напряг легкие.

Через несколько секунд здоровенный полупрозрачный шар покачивался в лапах рыцаря, Оля добросовестно перетягивала горловину ниточкой из личных запасов для штопки, а Коренус, вложивший внутрь шарика крохотный, почти невесомый амулетик-глаз, восторженно кудахтал. Аш успел срезать крепкую ветку дерева, чтобы наподдать шарик-шпион для придания ему ускорения на взлете. Даже краткого зависания объекта над лесом должно было хватить магистру, чтобы поисковое заклятье принесло плоды.

Наконец, шар, от души долбанутый ловким сейфаром (Ламару из опасения чрезмерного приложения силы помахать палкой не дали), ракетой взмыл к верхушкам деревьев. А там, наверху заметался, подхваченный ветром. Но крепкая ниточка и катушка, насаженная на сучок, удерживала его на месте. Ни сорваться, ни серьезно повредить процессу ориентирования шарик не мог.

- Хороший шар вышел, только почему он такой скользкий? - задумчиво прогудел Ламар, не мешая бубнящему под нос Коренусу кудесничать, и задумчиво потер пальцы друг о друга.

- Потому что это не совсем шар, - смущенно пробормотала Оля, не зная, куда деть глаза.

- Не, кобылица, это совсем не шар! - голос сейфара и неожиданно заливистый, звонкий смех повалившегося на траву мужчины стали заключительным аккордом признания. Аш хлопал рукой по дереву, вторая сжимала неизвестно как оказавшуюся у него синенькую коробочку. Темные глаза искрились удивительными снежинками-смешинками или это так падал солнечный свет.

- Эти шарики используют так же, как бычьи кишки в Рамдале, потому что рамдальцам Семеро амулеты от зачатия носить не велели. Тут и картинки занятные есть! Хочешь глянуть? - растолковал рыцарю догадливый Аш, и коробочка влетела в ладонь Ламара.

Оля облегченно перевела дух, объяснять самой ничего не пришлось, и поспешила подобраться поближе к магистру. Вдруг ему какая-то помощь понадобится? Все лучше, чем рядом с парой мужиков, обсуждающих презервативы, стоять. Особенно если один из этих двоих так на тебя поглядывает и запихивает коробочку в карман.

Довольно улыбающийся Коренус сноровисто, будто часть своей жизни потратил на запуск воздушного змея, сматывал ниточку на катушку. Шарик трепыхался, рвался ввысь, мечтал о полете, но волей-неволей опускался на землю, где, наконец, смирился и покорно лег на траву. Магистр удивительно проворно развязал пухлыми пальчиками узелок и сдул шар, возвращая в один из мешочков использованный амулет, а заодно и резиновое изделие номер два, сослужившее нетрадиционную службу. Повернувшись к спутникам, старичок провозгласил:

- У меня две новости, друзья мои!

- Выкладывай обе разом, - потребовал Ламар, вытирая пальцы о подходящий крупный лопух колоритного малинового оттенка.

- Теперь я знаю, куда идти! Но, увы, туманная заграда переместила нас в глубины Фодажского леса, посему путь до камня истины займет несколько большее время, - поделился добытыми сведениями магистр.

- Несколько - это сколько? - осведомился Аш, прищурившись.

- Вероятно, около трех дней, - прикинул Коренус и честно прибавил: - Если не возникнет непредвиденных трудностей.

- А наш путь на три дня ты с расчетом предвиденных трудностей просчитывал или только расстояние прикинул? - уточнил сейфар довольно серьезно.

- Разве можно угадать, что или кто повстречается средь Фодажского леса? На все воля Семерых! - философски пожал плечами магистр, поневоле смирившийся с перспективами пешего перехода и прилагающимися к туристическому маршруту нежданностями и негаданностями.

А запасливая Оля подумала, что присказка: 'отправляешься в поход на день, еды бери на неделю', начинает оправдываться и мысленно похвалила себя за выбор продуктов в магазине. Если немножко ужать рацион, то припасов должно было хватить.

Магистр тем временем объяснял, куда именно компании предстоит двигаться и почему:

- … А палец Деванира точно на западе от камня стоит, тогда как башня Шалариты на юго-востоке, белый карит и малиновый мрамор далеко видны, так что ошибиться я не мог!

- Да, точно, я помню, ты как-то нам с Камелитом легенду о великане рассказывал, - вставил Ламар, явно гордясь знаниями предмета 'введение в мифологию Фодажского леса', пришедшимися ко двору. Все пожитки, в том числе значительная часть продуктовой ноши, рыцаря были собраны в заплечную суму. Раздулась она, как облопавшийся кроликов питон, зато руки оставались свободными. В здешних краях это, похоже, было по-настоящему необходимо.

- Поняли. Так в какую сторону нам идти, маг? - оборвал научные доказательства, обосновывающие верность проложенного пути и ностальгические воспоминания, Аш.

Стоял сейфар вроде по-прежнему расслабленно, но за этой ширмой проглядывала пружинная готовность действовать и скрытое нетерпение.

- Туда, - еще раз глянув на амулет-глазок, прикрученный теперь к запястью, вздохнул Коренус.

Глава 5. Идем мы по лесу

Магистр ткнул пальцем в направлении особенно колючих кустов по левому краю поляны, пристроил поудобнее свой мешочек, куда влезло немало купленных продуктов, и двинулся в указанном направлении. Скользнув вперед, Аш занял место лидера, Ламар нахмурился было, но потом, признавая за сейфаром право на личную встречу с местными дивами и чудами, более претендующими на почетное звание страховидлы, замкнул тылы, буркнув:

- Через час сменю!

Аш в ответ показал пальцами какую-то фигуру из сжатого кулака и выброшенной в сторону руки, что рыцаря совершенного удовлетворило. Наверное, это был какой-то местный вариант дактиля для воинов.

- Магистр, а про какой палец вы говорили? - завела в тему разговор Оля, чтобы скоротать дорогу. Если разговариваешь о чем-то, то идти куда легче и почему-то даже меньше устаешь. Раньше в походах всякие байки рассказывал папа, да такие веселые, что вся семья закатывалась от смеха.

- Это древняя легенда, милая дева, о могучем великане, что оскорбил Семерых, решив помериться силой с Первым и был повержен. За дерзость Третий, Создатель Законов и Судия, обратил Деванира в камень и навеки погрузил в недра Фодажского леса. Теперь на поверхности остался лишь один его палец, - отозвался Коренус, несмотря на отдышку, явно довольный возможностью поболтать. Голубые глазки лучились истиной радостью наставника, нашедшего объект для приложения знаний даже в чащобе.

- Понятно, интересно, а какой палец остался виден? Не средний ли? - невольно заулыбалась Оля.

- Именно! Но как ты догадалась? - поощрительно закивал магистр, желавший проследить цепочку умозаключений ученицы.

Девушка подумала было рассказать о значении неприличных жестов в своей стране, но застеснявшись, ответила иначе:

- Обычно этот палец самый длинный на руке, вот я и подумала, что кончик может торчать.

Ламар тут же сравнил пальцы на обеих руках и одарил невесту восхищенным взглядом. Влюбленный рыцарь хоть и выражался, как сбежавший из дурдома псих, не считал интеллект недостатком избранницы. Или, - последнее объяснение хоть правдоподобное, казалось слишком обидным, - был настолько заколдован, что любую черту характера воспринимал, как достоинство.

Оля подумала о великане-оскорбителе и о том, действительно ли он существовал когда-то или легенду придумали люди, чтобы объяснить существование скалы среди леса. Если принять как данность, доказанную практикой, что магия в Таравердии была реальностью, то история о дерзком Деванире могла быть правдой в куда большей степени, чем легенда о сатире Марсии, с которого живьем стащил шкуру Аполлон за проигрыш на музыкальном ринге. Почему-то девушка посочувствовала великану и даже немножко зауважала его. Она живо представила, как погружаясь в землю, каменеющий мужчина сжимает пальцы и выставляет средний, чтобы боги, даже одержав победу, навеки остались проигравшими. И вообще семеро на одного это не честно, тем более боги на великана! Хотя, если верить греческим мифам, почему-то очень любимым в отрочестве, у небожителей весьма специфические понятия о справедливости и веселье, настолько специфические, что самое лучшее, что может сделать человек, так это держаться от богов подальше.

- Похвальная рассудительность, - расплылся в улыбке Коренус, одобряя измерительные выводы девушки, и, не дожидаясь вопроса, продолжил: - А если тебе хочется услышать о башне Шалариты…

- Очень, - подтвердила туристка поневоле, настроившись выслушать еще одну занимательную историю для коротания времени в пути.

- Это развалины жилища древней волшебницы, одной из троих основательниц старейшего Магического Университета в Таравердии. Состарившись, Шаларита удалилась в Фодажский лес, возвела скромную обитель и в уединении продолжила постигать все тайны мира! - торжественно провозгласил магистр. - Говорят, где-то в чаще скрыта и ее могила. А башня из красного мрамора - это единственное, что сохранилось от ее жилья, разрушенного чудовищной бурей, разразившейся в день смерти великой.

- Неужели она так и жила одна в лесу до самого конца? Бедная старушка, как же она справлялась, - от всей души посочувствовала почившей колдунье Оля, очень любившая свою семидесятилетнюю бабушку Веру, жившую с дядей Борисом, папиным братом.

- Волшебники стареют иначе, чем обычные люди, дитя, - улыбнулся растроганный искренней тревогой о незнакомке Коренус, - Шаларита до своего смертного часа оставалась сильной и крепкой женщиной.

- Точно, - поддакнул прислушивающийся к разговору Ламар и гордо (а вот что я знаю!) прибавил: - Только я слыхал от деда, что старушка Шала под конец дней все больше тайны дна в кружке выискивала. Не иначе, как страсть далеких предков-великанов взыграла.

- У магессы были своеобразные методы постижения сути вещей, - запальчиво ответил Коренус, явно возмущенный столь пошлым раскрытием сведений об алкогольной зависимости старой волшебницы, - но это никоим образом не умаляет ценности сделанных ею важнейших открытий, хотя бы нового метода открытия портальных окон на жидкой поверхности. Кстати, милая дева, погляди, у меня сохранился медальон с ее миниатюрой. Знаешь, она была любимой наставницей моего драгоценного учителя Ваториуса, да будут Семеро милостивы к звезде его души! Вот так магесса выглядела в старости, - магистр позвенел своими пузырьками да мешочками и отцепил с пояса небольшой, с куриное яичко, овальный медальон красновато-коричневого цвета. Щелкнула крышечка, и старик показал Оле миниатюру. Девушка наклонилась, на ходу пытаясь рассмотреть гениальную магичку-выпивоху получше, и невольно вскрикнула от удивления.

Гордая осанка, длинные белые волосы, строгое лицо, чуть красноватый кончик носа и зеленые омуты глаз были теми самыми, которые привиделись девушке на поляне-могильнике.

- Что случилось, дитя? - встревожился Коренус, озираясь по сторонам, не понимая, что напугало или удивило собеседницу.

- Я ее уже видела сегодня, на поляне, - призналась Оля и изумилась тому, каким счастливым стало лицо старого мага.

- Надо же, значит действительно, Шаларита стала одной из смертных хранительниц Фодажского леса, как всегда мечтала, я обязательно расскажу об этом в Университете на следующем симпозиуме! - умиротворенно вздохнул магистр, выведя пальчиками какую-то загадочную, явно ритуальную, голубую загогулинку, померцавшую перед ним и растаявшую в воздухе.

- Так бедная бабуля теперь скелетина и даже наклюкаться, как следует, не может… - сочувственно хмыкнул Аш.

Ламар, проспавший интригующее представление из серии 'явление нежити народу', принялся громогласно требовать рассказать о какой такой скелетине идет речь, и что вообще происходит и при чем здесь мертвая волшебница.

Пришлось Оле еще разок коротко пересказать беседу с призраком и все-таки упомянуть о загадочных дарах покойной магессы-бражницы.

'Для тела, души и разума', - задумчиво повторил Коренус, потер ладошки, и попросил азартно, чуть ли не подпрыгивая мячиком по ходу звериной тропы, найденной сейфаром и значительно облегчающей продвижение вперед: - Милая девочка, очень может быть, что Шаларита передала тебе частицу своей силы. Семя брошено, мне будет крайне интересно пронаблюдать, какими будут всходы. Будь внимательна и отмечай все, что покажется тебе странным.

Землянка печально улыбнулась и покосилась на дерево с синими листьями и серой корой, по которой медленно и важно ползла гигантская, с раковину древнего анемона, трехрогая улитка. Вспоминая девочку Алису из Зазеркалья, Оля сказала:

- Уважаемый магистр, для меня здесь все очень-очень странно, я даже не знаю, смогу ли определить стало страньше или не стало, если что-то случится. Но я постараюсь!

- Я со своей стороны, дорогая, тоже буду присматриваться, - обнадежил подопытную маг с явным исследовательским энтузиазмом, перевешивающим симпатию к юной беспомощной особе. - Сложно сказать, как проявится и проявится ли вообще переданный дар. Если в тебе нет искры, то пламя не зажечь, так и будет она тлеть, чтобы перейти к твоим потомкам.

- Ты хочешь сказать, что наши дети станут магами? - довольно уточнил Ламар: - Хорошая весть!

Поперхнувшаяся при мысли о глобальных планах рыцаря по разведению волшебников, Оля только вздохнула, спорить-то с больным, то есть заколдованным, все равно было бесполезно. Тут кто-то впереди сильно закашлялся, настолько сильно, будто болел воспалением легких.

- Будьте здоровы, - машинально сказала девушка, натолкнулась на спину вставшего столбом Коренуса, подняла глаза и тихо ойкнула.

Поперек тропинки стоял здоровенный зверь тигрино-кошачьей наружности, смотрел на чужаков пронзительными желтыми глазищами и выразительно скалился. Черные полоски у него были какими-то короткими, но слишком тонкими, чтобы зваться пятнами. А вот белые острые зубы по длине превосходили клыки, которые водились в пастях зверей из Олиного мира.

Сейфар тоже встал, но не обнажил оружия. Он едва заметно приоткрыл рот. Раздался глухой, утробный и очень мощный рык, от которого у Оленьки встали на затылке и руках волосы, а по спине промчалась стая мурашек. Всем существом овладел великий ужас, хотелось даже не орать, а просто ломануться прочь, не разбирая дороги, и забиться куда-нибудь поглубже и подальше, только чтобы не слышать этого страшного звука. Очевидно та же самая мысль пришла в лобастую голову четвероного хищника, потому что он как-то приник к земле, поджал хвост и с жалобным мявом прыснул в кусты. Сейфар же, как ни в чем не бывало, продолжил путь.

Ламар, осененный новой идеей касательно видовой принадлежности спутника, выкрикнул:

- Эй, так ты оборотень?

- Нет.

- А как у тебя получилось зарычать и напугать того тигра? - спросила Оля, изо всех сил пытаясь перестать дрожать и очень надеясь, что разумное объяснение этому поспособствует, а не усугубит панический эффект, вызвав медвежью болезнь.

- Тренировался, - усмехнулся сейфар, явно довольный произведенным эффектом. - Все звери уважают мощь и никогда, если есть выход, не вступят в бой с сильнейшим противником. Я рычу как горхан, а его любая тварь за семь кругов обойдет. Куда проще прогнать зверя, чем убить.

- Ты добрый, - в очередной раз умилилась Оля.

Аш в ответ коротко хрюкнул, диву даваясь глупым рассуждениям девушки.

- Причем здесь доброта, кобылица? В Фодаже надо стараться как можно меньше привлекать к себе внимания. Смерть - отличный манок для многих здешних тварей. И на кровь отнюдь не светлые духи стекаться станут.

- Совершенно верно, уважаемый сейфар, очень разумная тактика, - поддакнул Коренус, разглядывая свою ладонь отчего-то обретшую пятнистую ярко-оранжевую раскраску: - Но в будущем я попросил бы вас предупреждать, когда соберетесь рычать. От неожиданности я раздавил пузырек с малицей, весьма ценным магическим компонентом и, что хуже, почти несмываемым с кожи.

- Учту. А зверь-то неспроста на тропу выходил, - остановившись вновь, заговорил Аш и, отведя огромную разлапистую ветвь, перегораживающую дорогу, как дверь, указал рукой на открывшийся вид.

Это не было лесной поляной, скорее уж, подошедшие поближе путники увидели лес в лесу. Настолько странными были эти деревья. Средней толщины, как у кленов, стволы, широкие пятипалые листья, напоминающие формой каштан - казались почти привычными, если б не то, что ни одно дерево не походило на другое. Ближайшее к людям цвело кистями фиолетовых и розовых крупных цветов. То, что слева роняло на траву оранжевые, как спинка божьей коровки, листья, дерево справа лишь выбросило первые клейкие зеленые листики, еще маленькие, с ладошку младенца. Подальше стояло дерево с совершенно голыми ветвями, а его сосед радовал густой зеленой кроной. А пахло тут цветами, весной и грибами одновременно.

- Так тот зверь был стражем, что упреждает путников! Святилище Целителя! Храм Пятого! - благоговейно промолвил Коренус.

- Где? - завертела головой Оля, пытаясь разглядеть за деревьями какую-нибудь церковь.

- Роща ундалий, - пророкотал рядом Ламар и, собрав пальцы правой руки в щепоть, поочередно коснулся лба, груди и живота. - Вечных деревьев!

- У нас таких нет, - сообразив, что эти самые каштаны-мутанты и есть храм бога, шепнула девушка, но повторять жест рыцаря не стала, вдруг так только драконоборцам делать положено или только мужчинам.

- Значит, ты никогда не ела этих восхитительных плодов? - от всей души огорчился Коренус, аж руками всплеснул. - В таком случае мы должны непременно прихватить немного с собой.

- Давайте, только вы мне покажите, что собирать, - согласилась Оля, очень довольная возможностью сэкономить припасы за счет подножного корма. Даже если ей не понравятся эти загадочные плоды, то таравердийцы-то совершенно точно их за лакомство считают. На ходу вытаскивая пакетик для сбора, девушка шагнула к роще и была возвращена на место резким двойным рывком Аша и Ламара. Плечи едва не вывернулись из суставов.

- Кобылица, не знаешь правил, стой на месте! - рявкнул так, будто опять разгонял гигантских кошек-сторожей, сейфар.

- Воистину, будь осмотрительнее, возлюбленная моя, - заботливо попросил Ламар и погладил Олю по голове, точно папаша неразумное дитятко.

- Милая дева, в священную рощу нет дороги смертным, - поспешил поведать магистр, пока Ламар, сочтя предостережение достаточным, срубал и очищал от листьев длинную палку с рогатиной, а Аш отыскивал подходящую в кустах. - Взгляни на деревья, их жизненные циклы так различны, как и извивы течения времени, что омывает рощу. Ты могла вовсе не вернуться оттуда, выйти глубокой старухой или выползти годовалым младенцем. Сие невозможно предугадать!

- Понятно, - на всякий случай сделав несколько шагов назад, подальше от странной временной аномалии божественного происхождения, сказала Оля.

Превращаться в старушку она совсем не стремилась, вернее все свои жизненные этапы девушка предпочитала пройти естественным путем. Захотелось спросить, как же маг хочет собирать плоды, если посещение рощи невозможно, но тут мужчины начали действовать и ответ нашелся сам собой.

Аш и Ламар двинулись в разные стороны в обход священной рощи, явно выискивая что-то определенное. Вот рыцарь остановился, вздернул вверх рогатину и ткнул ее концом в густую, но успевшую приобрести оранжевый отлив крону. Осторожно, будто вываживал рыбу, вытянул рогатину назад. На конце ее висело что-то зеленовато-коричневое и глянцевито поблескивающее. Больше всего это нечто походило на соплю из носа того самого великана Деванира, скрещенную с виноградом. Коренус довольно причмокнул.

- Ах, плоды ундалий! Нет ничего вкуснее их, посоленных и заправленных маслом, вываренных или поджаренных на огне! - протянул маг, с удовольствием взирая на то, как заготавливают 'сопливые' гроздья мужчины.

Оля отмолчалась, не разделяя энтузиазма магистра. А когда Ламар вернулся с добычей, невольно потянула носом терпкий запах и задумалась: Гроздья пахли в точности, как грибы, возможно, на вкус они не слишком отличались, тогда прав Коренус, еда выйдет на славу. Ни отвращения, ни брезгливости 'гроздья' у девушки больше не вызывали. Стоило только подумать, что это просто такие маслята, растущие на деревьях на манер опят, и все стало на свои места.

- Дитя, плоды ундалий не едят сырыми, - поспешил сказал Коренус, заприметив в руке Оли кусочек, который та лизнула, проверяя догадку на зубок.

- Я поняла, магистр, - заулыбалась девушка. - Но я всегда перед готовкой продукты на язык пробую, привычка такая. Ваши ундалии очень на грибы похожи, наверное, и жареные по вкусу напоминать будут!

- О да, дорогая, сходство во вкусе есть, но плоды священных деревьев куда вкуснее! - снова причмокнул маг, а юная собеседница заморгала.

Ей показалось, что очертания мага расплываются, как в знойном мареве и вместо полненького старичка у границ рощи топчется худой, как глиста, нескладный мальчишка. Наваждение прошло так же быстро, как надвинулось, и, засунув добычу в сумки, путники продолжили путь. Шли они мерно и без особенных приключений, во всяком случае, так казалось мужчинам.

Оля же изо всех сил крепилась, чтобы не начать тихо поскуливать. Метаморфозы Коренуса оказались первой ласточкой целой череды видений, обступавших несчастную со всех сторон. Ох, недаром Фодажский лес славился своими мороками!

Девушка шла по тропинке и изо всех сил старалась поменьше зыркать по сторонам, где все время менялся, будто разом примерял все обличия рощи Четвертого, лес. Но даже обрывков видений хватало за глаза! Вот вместо здоровяка Ламара, шагающего рядом, появился пухлощекий черноволосый бутуз с погремушкой из сухой тыквы в одной руке и куском мяса в другой, его сменил ладный, высокий подросток с синяком на скуле и содранными костяшками пальцев, следом возник гордо задравший нос красивый черноволосый юноша в чешуйчатом нагруднике. Решив сменить объект созерцания для снятия эффекта галлюцинации девушка поглядела на Аша и тихо заскулила. Образ сейфара не двоился и не троился, а буквально множился с усердием геракловой гидры, и отнюдь не все, или, правду сказать, почти все эти образы были нечеловеческими. Среди оскаленных пастей, клыков, когтей, шипов, хвостов почти терялось невозможно юное и суровое лицо с налобным обручем, придерживающим темные волосы и тяжелой, явно очень дорогой гривной на шее. Оленька уставилась под ноги, взвизгнула и подпрыгнула. Ее кроссовки только что прошлись по тонким крылышкам нежно-голубых больших бабочек, а впереди тропинку перегораживал большой ствол поваленного дерева. Девушка задрала ногу, собираясь перелезть через него.

- Что с тобой, ненаглядная моя суженая? Зачем ты кричишь и так вскидываешь дивные ноги свои? - встревожено спросил рыцарь.

- Бабочек жалко, а ноги… так через дерево иначе не перелезть, - пробормотала Оля.

- Какие бабочки, какое дерево? - искренне удивился и заозирался по сторонам магистр.

- Тут, - столь же удивленно начала отвечать Оля и совершенно растерянно закончила, глядя на Ламара, опять ставшего бутузом с кружкой: - Только что были, голубые такие и ствол…

- Семеро с тобой, кобылица, у тебя видения? А коль так, чего ж молчала? - насторожился Аш, приближаясь к девушке. Та отшатнулась от зубастого оскала и ставших красными лазерами глаз.

- Ну вы же сами говорили, что в Фодаже всякие мороки, а что, вы ничего такого не видите? - жалобно спросила Оля и зажмурилась, не в силах больше созерцать переменчивую действительность.

- Полагаю, видения нашей милой спутницы связаны с вкушением в сыром виде плода ундалии. Мой почтенный учитель в одном из своих трактатов, именуемом 'О божественных свойствах священных мест' выдвигал ряд предположений. Одно из них таково: у особо чувствительных к воздействию соков ундалии созданий, могут возникнуть образы, связанные с созерцанием объектов на всех уже пройденных стадиях развития! - магистр восхищенно процитировал выдержку из работы Ваториуса и деловито подвел доказательную базу под теорию: - В траве еще видна труха от того дерева, через которое пыталась перелезть Оля и голубая пыльца с крыльев ночных матылиц-однодневок. Ну-ка, что именно вы видите, дитя мое, когда смотрите на Ламара?

- Чаще всего юношу. У него длинные волосы, заплетенные в две косы и скрепленные за затылке, и какая-то чешуйчатая одежда, - покорно поведала Оля под комментарий рыцаря: 'Ага, я такие до первого посвящения носил'. И наябедничала, задрожав всем телом: - Только когда я на Аша смотрю, там столько всего страшного…

- Но ведь Аш - сейфар, милая дева, что же удивительного!? - благостно, ничуточки не удивившись, пояснил Коренус.

- Она не знает, кто такие сейфары, - усмехнулся Аш, возвращаясь в голову отряда. - Не переживай, кобылица, ты не сошла с ума. На привале я тебе все объясню.

- Х-хорошо. Магистр, я теперь все время так буду видеть? - испугалась девушка за рассудок.

- Нет-нет, дорогая моя, если верить выводам Ваториуса, то видения длятся от нескольких минут до пары часов, - утешил маг. - А пока старайся ступать осторожно и ничего не бойся.

- Я буду держать тебя за руку, любовь моя! - нежно предложил Ламар, и его твердая рука нашла и уверенно сжала влажную от пота ладошку.

- Спасибо, - совершенно искренне поблагодарила жертва галлюциногенных ундалий.

Мозолистая конечность рыцаря стала для нее настоящим спасательным кругом и якорем реальности. Теплым, надежным и удивительно успокаивающим якорем. Что бы ни творилось вокруг, теперь можно было крепко-крепко зажмурить глаза и переждать, сознавая, что есть тот, кто тебя удержит и поддержит…

- Привал! - объявил Аш примерно, если верить положению солнца над головой, около полудня. - Место хорошее, ручей, поляна, опасных мороков вокруг нет.

- Да-да, - охотно поддержал предложение сейфара Коренус. - Самое время отобедать, тем, что Семеро послали.

- Ты имеешь в виду, что Оля купила? - без всякого благоговения по отношению к правящей мистической верхушке уточнил собеседник.

- Жаль на костер времени нет, - искренне пожалел Ламар, продолжавший держать невесту за руку, несмотря на то, что приступы галлюцинаций отступили еще полтора часа назад. - Ты бы, возлюбленная моя, снова приготовила блюдо, достойное королей.

Оля стеснительно улыбнулась, польщенная похвалой, оглядела уютную полянку, не меняющую очертаний, и тоже пожалела: - Да, жалко пилы нет, а в 'Спаре' они не продавались. Вон дерево поваленное, сухое, можно было бы печку сделать и хороший обед быстро приготовить.

- Что именно тебе требуется, несравненное мое сокровище? - переспросил Ламар, готовый на любые подвиги во имя суженой и ее кулинарных шедевров.

Оля в двух словах объяснила принцип конструирования идеального очага. Понятливый рыцарь расплылся в довольной улыбке и гордо провозгласил:

- Мой Разитель - меч из кузницы самого Артазана! Я легко исполню просьбу твою, любимая!

Теперь настал черед девушки усомниться в душевном здоровье жениха, который, выхватив из ножен здоровенную железку, бодро направился к стволу. Вероятно, вопрос на лице Оли был написан так крупно, что Аш усмехнулся и великодушно объяснил:

- Да в своем он уме, или уж чокнутый не больше обычного. Коль меч твоего Ламара сам Первый Оружейник делал, то он драконью чешую рубит, не то что железо или дерево.

Пока шел ликбез, рыцарь пересек полянку, добрался до дерева и, не замахиваясь, ударил по серой коре. Темный металл вошел как нож в масло. Прошло не более пяти минут, а Оля уже получила заказанную печку. Она представляла собой поставленный на попа кусок ствола высотой примерно до пояса девушки и имевший два вертикальных распила, сделанных крест-накрест.

Надо сказать, что сооружение, вырубленное Ламаром, и возможности его применения заинтересовало таравердийцев куда сильнее, чем только что продемонстрированные волшебные свойства рыцарского меча. Заколдованных клинков в мире было немало, а вот плита из бревна оказалась в единственном экземпляре на всю Таравердию и ее окрестности.

Оля же буквально попискивала от восторга! Она бы, наверное, даже расцеловала Ламара в благодарность за труды, если бы так не стеснялась его и не боялась быть неправильно понятой и задействованной в 'продолжении банкета' с ответными страстными лобзаниями. Намурлыкивая песенку из мультика про домовенка Кузю 'Если внутрь кладут творог, получается пирог. Если ж поверху кладут, то ватрушкою зовут…', девушка принялась за дело. Она вытащила из сумки пластиковую бутылочку со средством для розжига костра, прихваченную в магазине, щедро полила серединку кресообразного распила и щелкнула зажигалкой. В глубинах сухого пенька весело заплясало пламя.

Котел Коренуса был временно окрещен сковородой, куда плеснули масла, а потом нарезали плоды-грибы и посолили. Пока те обжаривались, Оля начистила картошки и тоже покрошила ее в котелок. Запах, поплывший по поляне, вызвал у таравердийцев мощную слюноотделительную реакцию.

У плодов ундалии оказалось одно свойство, в отличие от галлюциногенности в сыром виде, полезное. Они изжарились втрое быстрее обычных грибов, поэтому спустя двадцать минут главное обеденное блюдо было готово. Все расселись на оставшейся части ствола поваленного дерева, разметали по мискам содержимое огромного котла и вдохновенно слупили в считанные минуты. Оля только еще раздумывала, хочет ли добавки, когда ложки Коренуса и Ламара выскребающие дно котла, столкнулись, словно мечи в поединке. Девушка украдкой вздохнула. Сама виновата, зная об аппетитах мужчин, должна была сразу положить побольше. Пришлось довольствоваться куском сыра на закуску.

Порхавшая по цветкам синекрылая бабочка присела на руку Оли и сложила крылышки. Тоненький хоботок пощекотал запястье, не найдя ничего съедобного, красавица перепорхнула на руку Коренуса. Та оставалась извазюканной в оранжевой малице даже после тщательного полоскания в ручье. Через несколько секунд бабочка взлетела и, описав над поляной замысловатый круг почета, больше похожий на попытку нарисовать в воздухе зубчатое колесо, скрылась в зарослях кустарника. А спустя минуту или две, магистр как раз подчищал миску, бабочка возвратилась и не одна. Синяя стайка слаженно, будто только и делала, что отрабатывала фигуры высшего пилотажа, спикировала на конечность магистра и облепила ее плотным слоем. Пораженный массированной атакой старик замахал рукой с накрепко зажатой в ней ложкой и возмущенно заверещал и захихикал:

'Щекотно! Кыш! Кыш от меня! Улетайте! Да что вам надо!!!'

Бабочки, если и слышали мага, то слушаться его не собирались, несмотря на хаотичные подергивания конечности, сидели, как влитые. Ламар уже собирался прийти на помощь магистру, но к счастью, скорее всего, к счастью самого магистра, не успел. Бабочки так же слаженно, как спикировали на руку Коренуса, снялись с насеста и, выписывая над травой совершенно невообразимые петли в стиле Мебиуса, разлетелись по поляне. Насекомые то зависали над цветами, то стелились над травой, то путались в кустах, то чинно фланировали над ручейком.

- Твоя рука теперь чистая, - меланхолично заметил Аш, даже пальцем не пошевеливший, чтобы прийти на помощь атакованному чешуекрылыми монстрами человеку.

Коренус прекратил профилактические подергивания конечностью, осмотрел руку, к которой исчезли все пятна от малицы, и признал:

- Действительно, пожалуй, мне стоило сказать бабочкам спасибо…

- Раньше надо было, теперь каждую ловить умаешься, да и времени у нас на это нет, - хмыкнул сейфар, поднялся со ствола, будто перетек в стоячее положение и предложил Ольге:

- Пойдем, кобылица, потолкуем, пока они посуду помоют.

- Почему это мы моем? - возмутился было пожилой магистр, не считавший магистреским делом полоскание котелков в ручье. Впрочем, опустошение оных почему-то не признавалось возмутительным занятием, недостойным квалифицированного мага.

- Я мыл после завтрака, Оля готовила. Мне нужно рассказать о сейфарах, - резонно объяснил уже на ходу Аш, соизволив обернуться.

Мужчина отвел девушку к краю поляны, присел на корточки у ручья и тихо, чтобы его голос, приглушаемый плеском воды, не долетал до спутников, заговорил.

- Рассказывают, что нас создали боги, чтобы соблюсти справедливость. Люди должны оставаться людьми, монстры монстрами, но на границе между теми и другими существуем мы, сейфары. Те, что рождаются, живут и умирают для охоты за выходцами из теней, те, кто может уподобиться монстрам, чтобы победить. Понимаешь, Оля?

- Не совсем. Ты все-таки оборотень? - пытаясь разобраться в загадочных словах, переспросил девушка.

- Нет, - качнул головой Аш, тугой хвост волос на светлой рубашке пошевелился в такт словам. - Оборотень имеет несколько постоянных обличий, два, три, четыре, и часто даже не способен выбирать, какое ему принять. Сейфар для сражения свободен обрести обличье врага, если хоть однажды ему довелось отведать крови, подобной твари. Именно это дарует победу, давая и твари шанс на схватку с равным.

- Так значит, ты все-таки пил мою кровь? - заново оценив все события прошедшей ночи, почти ужаснулась Оля и переспросила дрожащим голосом. - Разве я монстр и враг?

- Так постигается суть. От тебя так странно пахло тогда, я почти утратил контроль. Кроме того, я думал, мне понадобится власть над тобой, - нехотя ответил сейфар, следя за бликами солнца на воде, - чтобы довести до конца миссию, ради которой я прибыл в Таравердию. Однако, ты обыграла меня, девушка, отведавшая крови сейфара. Обменявшиеся кровью становятся кагаер, должниками кровниками. Я ощущаю тебя, как часть себя и ты, до определенной степени чувствуешь меня. Слабее, чем если бы была сейфаром, но все-таки. Этой ночью я поступил неправильно и теперь должен расплатиться за ошибку. Ты простишь?

- Знаешь, меня один раз кусал пудель, кошки царапали, один раз даже попугай клювом ударил, а за них хозяева не извинялись. А ты оправдываешься и стыдишься, - невольно улыбнулась девушка, сидевшая прямо на траве, и коснулась шеи, где не осталось и следа от укуса. - Я не обижаюсь, только, если это не какой-то страшный секрет, расскажи о своей миссии. Ты ведь из-за нее с нами пошел? И могу ли я тебе как-то помочь?

- Мне нужно добраться до поляны с камнем истины - это правда, и большего я не имею права сказать. Что до помощи, сложно судить, но если понадобится, я попрошу. У тебя смогу попросить, благодарю.

Сейфар положил обе руки на плечи сидящей рядом Оли и потерся носом сначала о правую, потом о левую щеку девушки.

- Дева Оля моя невеста! - напряженный, возмущенный голос таравердийского рыцаря прервал обмен сокровенными тайнами.

- Я знаю, - равнодушно (тоже мне новость) согласился Аш, набрал в миску воды и отправился гасить пень, исполнивший функции полевой кухни. А Ламар остался сопеть, раздувать ноздри и топтаться на бережку. Он помолчал и выдавил из себя с таким трудом, будто остатки пасты из тюбика выжимал:

- Тебе, возлюбленная моя, по вкусу сей мужчина?

- Грибы с картошкой я больше люблю, а сейфаров готовить не умею, - улыбнулась Оля нелепой ревности заколдованного жениха. - А то, что ты видел… Это мне Аш так дружбу предлагал. Наверное, у них такие обычаи.

- Я не знал, - часть напряжения покинула Ламара, но оставалось кое-что еще, что его беспокоило и, раз уж пошла такая пьянка, то рыцарь собирался прояснить все до конца. Снова потоптавшись по многострадальной травке, он заговорил с задумчивой оторопью:

- Коренус обмолвился, у вас не принято после обручения до свадьбы роздых телу давать. Ты сильно обиделась, возлюбленная моя, когда удалился я вчера с девкою?

- А ты бы сильно обиделся, если б ушла отдыхать вот так я? - вопросом на вопрос ответила Оля, особенно не рассчитывая на извинения от твердолобого ухажера.

Ламар заморгал так, будто получил по лбу молотком и замычал призовым быком, которому какой-то самоубийца засадил в филей дроби.

- Ну вот видишь, - улыбнулась девушка и поспешила утешить зачарованного рыцаря:

- Я понимаю, у вас тут другие обычаи. Но мне все равно кажется, если люди друг друга любят, то с кем-то еще быть не захотят, даже если тело требует.

- Прости, возлюбленная моя, не должен был я так вольно вести себя, боль тебе причиняя, - помолчав более минуты, выпалил рыцарь, придя к гениальному выводу. Он бухнулся перед Олей на колени и принялся покрывать поцелуями маленькие ладошки.

Теперь настал черед невесты хлопать глазами и пытаться произнести нечто членораздельное. Получилось не сразу, почему-то мешала противная ноющая боль в груди и стучащая кукушкой в голове мысль: 'это все чары, он заколдован на любовь, это только чары'.

Глава 6. Пути-дороги-бездорожье

Котелок Коренус помыл, при этом даже не свалился в ручей и мантии не забрызгал, убедительно доказывая возможность применения дипломированных магистров в походных условиях для ручной работы.

Привал и обед завершился. Компания подобрала вещи и, сверившись с наручным 'компасом' мага, снова тронулась в путь. Оля привычно сунула руку в карман, нащупала пачку жвачки, выдавила мятную подушечку и, сунув в рот, раскусила.

Резко дернулся Аш, обернулся, уставившись на девушку, раздувая ноздри. Зрачки в темных глазах мужчины бешено пульсировали. Рука сжимала пояс так, будто собиралась выдавить из него сок или порвать, как Тузик грелку.

- Зачем ты это ешь? - выкашлял из себя вопрос сейфар, пятясь от девицы и закрывая нос рукавом.

- В зубах картошка застряла, вот вместо щетки жую, - стыдливо пожала плечами Оля. - Жвачку не едят, я ее сейчас выброшу.

- Заррецей повеяло? - риторически отметил Коренус и почему-то посоветовал Ашу:

- Не разведать ли тебе, что окрест деется?

Мужчина ответил резким кивком и исчез из виду, продолжая прикрывать нос рукавом рубашки. Оля до того растерялась, что чуть о крупный корешок не споткнулась на звериной тропке, которую опять сейфар выискал.

- Вам противен запах мяты? Я не знала, извините! - девушка поспешно вытащила изо рта жвачку, скатала в шарик и забросила далеко в кусты.

- У нас траву эту заррецей именуют, и слышал я, для подобных нашему спутнику созданий сильнее возбуждающего средства нет. Если сейфару пора пришла потомством обзаводиться, а охоты нет, синецвет, он же зарреца, первая помощь, тело бодрящая. Так что нашему спутнику, пока от тебя заррецей веет, лучше близко не подходить, - поведал Коренус миролюбивым тоном доктора, общающегося с мнительной пациенткой.

Ламар же промолчал, правда, промолчал неодобрительно. Но кто ж виноват, что его невеста случайно чуть при живом женихе чужого мужика не соблазнила? Вот уж отмстила бы, так отомстила за вчерашний поход рыцаря налево.

- Ой-ей, - подавленно прошептала Оля, ненароком накушавшаяся 'виагры' для сейфаров, и очень порадовалась тому, что в 'СПАРЕ' Ашу никакой человек с жевательной резинкой во рту не попался. Мятные-то пастилки многим по вкусу и не все из этих многих женщины. - Может, мне еще что-нибудь съесть, чтобы запах перебить? - вслух подумала девушка,.

- А вот, милая дева, региция вьется, отведай, - магистр указал пальцем на нежно-сиреневый плющ, облепивший здоровенное, вероятно, приходившееся двоюродной тетушкой баобабу, дерево с морщинистой корой насыщено-коричневого оттенка. Ветви его начинались так высоко, что цвет листьев то ли зеленый, то ни зеленовато-голубой, лишь угадывался. - Цветы растения вкусны, как медовые пастилки и благоухают сладко. Только более одной не вкушай, иначе ночью глаз сомкнуть не сможешь.

- Спасибо! - обрадовалась девушка подсказке и чуть ли не вприпрыжку устремилась к дереву, в обход которого шла тропа.

- Не за что, милая дева, да и нам неплохо в запас цветов собрать, - довольно пропыхтел маг.

Небольшие, с фасолину, белые цветики-ромашки росли кисточками. Оля отщипнула один и положила в рот, наслаждаясь медовым и одновременно удивительно напоминавшим крепкий кофе, только без горечи, вкусом. А Ламар с Коренусом занялись ощипом плюща экзотической баклажанной расцветки с другой стороны 'баобаба', им в соотношении дозы и массы тела можно было скушать растительных конфеток побольше. Запах цветов был так сладок, что Оля подумала нарвать несколько кистей и, если не съесть, так хоть воткнуть в волосы, чтобы вдыхать аромат в дороге.

Рассасывая цветочек, сладкоежка залюбовалась красивым шоколадным цветом коры, проблескивающим на солнце едва уловимыми зелеными полосочками. Оле почему-то захотелось коснуться ствола рукой, что она не замедлила и сделать. А потом она даже не успела и ойкнуть, как конечность, а за ней и все тело, провалилось сквозь кору внутрь с такой легкостью, будто ствол был водой.

Внутри было не то, чтобы просторно, но для того, кто детство провел в квартире хрущевской пятиэтажки, так даже вполне комфортно. Приступа клаустрофобии не возникло. Вместо сплошной череды древесных волокон, всех этих коры, луба, камбия, и далее по списку, затверженному на ботанике, имелась невысокая круглая комнатка. Даже небогатая меблировка присутствовала: лежанка, не выпиленная или сколоченная из досок, а словно выращенная целиком из дерева и маленький столик близ ложа, созданный тем же манером. Будто дерево вот взяло и изогнулось изнутри именно таким прихотливым образом по своей воле. Никаких посторонних вещей или предметов, никого живого в полости ствола не оказалось, только тишина и мягкий голубой свет, льющийся из центра столика. Он-то и освещал комнатку.

Оля заосторожничала и, пока сюда не пришел или не возник прямо здесь кто-нибудь страшный или недовольный вторжением хозяин, попыталась вернуться назад, на внешнюю сторону дерева, с которой угодила внутрь. Приложила даже не одну, а две руки к гладкой и теплой древесине, но наружу ее не пустили. Наоборот, не имея конечностей, дерево каким-то образом умудрилось оттолкнуть и подтолкнуть жертву к тому краю помещения, где стоял столик. Чтобы удержаться на ногах, девушка вынуждена была ухватиться за него руками. Пальцы соскользнули по столешнице, в центр. Там в углублении, напоминающем чашечку цветка, лежал маленький голубой полумесяц. Голубоватый свет, изливаемый им, стал на несколько мгновений невыносимо ярким, как вспышка петарды. Оля не выдержала и зажмурилась. Ожидая чего-нибудь страшного, ну хотя бы того, что комнатка в глубине дерева возьмет, да и сомкнется, как пасть росянки.

Распахнула девушка глаза только тогда, когда повеяло сладким ароматом региции, а кожа ощутила касание легкого ветерка и ласку солнечных лучиков. Рано! В смысле открыла глаза, потому что на нее стремительно опускался всеразрубающий меч-кладенец Ламара. А физиономия у жениха была перекошена гневным отчаянием. Оля завизжала и снова зажмурилась. Клинок стукнул по коре гораздо левее головы и отскочил. Послышался звук вкладываемого в ножны оружия. Сильные руки сграбастали перепуганную девушку вместе с перерубленными плетями плюща, прижали к широкой рыцарской груди.

- Возлюбленная моя, в добром ли ты здравии?

- Да-да, интересно, ты ей ничего не отрубил, о самый порывистый из рыцарей? - с ироничной сварливостью уточнил голос Аша.

- В-в-сс-се х-хорошо, только я снова очень испугалась, - пожаловалась Оля, постукивая зубами после пережитого шока.

- Вот и чудесно, а то мы уж тревожиться начали, - испустил вздох облегчения магистр и мирно зачавкал цветочками.

- Неужто там, внутри древа, ужасы таятся? - гневно, как кто-то посмел обидеть его невесту, вопросил таравердиец. Он держал спасенную девушку так, что нос ее упирался в район подмышки несколько пропахшей мужским потом рубахи. - Нет, там только кровать и столик, а больше ничего. Даже осмотреться, как следует, не успела, как меня оттуда выпихнуло, и испугалась я меча, - чистосердечно объяснила Оля и отчаянно расчихалась, не в силах больше бороться со свербежом в носу. За неполный день странствий по лесу идеальный романтический герой успел пропотеть просто отчаянно или, может, рубаху надевал ношеную (недельку, как минимум).

- Прости, - покаялся рыцарь, наконец-то выпуская невесту из захвата, - когда это поганое древо тебя поглотило, я ход хотел прорубить и освободить тебя, но меч мой не иссек и щепы.

- Скорее всего, наша милая спутница случайно нашла заброшенное жилище одного из древних хранителей Фодажа, ушедших вослед богам. Прежде, рассказывают, жили избранники-жрецы, посвященные Семерых, и хранили здешние края, таясь от паломников. Металл не берет благословенный лесом приют,- предположил Коренус, общипывая вторую цветочную кисть подряд и попутно ощупывая дерево.

- О! - успокоившись по поводу того, что ее 'жених' не спятил настолько, чтобы покрошить 'невесту' на куски от большой любви, протянула Оля и растерянно уточнила: - Магистр, а разве на вас региция тонизирующе не действует?

- Региция? - переспросил погружающийся в рассуждения о былом старик, задумчиво глянул на почти полностью обесцвеченную гроздь и поспешно выплюнул последний цветок с языка: - Задумался, увлекся. Спасибо, что предупредила, милое дитя. Но, придется мне нынче бодрствовать или сонное заклятье плести.

- Сегодня? - усмехнулся Ламар. - Да ты, почтенный маг, их столько сожрал, что и луну спать не ляжешь. Будешь за всех караул нести.

- Хорошая идея, не пропадать же даром такой бессоннице, - неожиданно поддержал рыцаря сейфар и, как показалось Оле, с завистью покосился на сладкие цветочки. Наверное, уникальный организм Аша не позволял пичкать себя природными тониками. Вот ведь как чутко отреагировал на мятный аромат. Хорошо еще, что эта самая региция на пути попалась, запах афродизиака отбила. Теперь разделяться больше не придется.

Девушка умиротворенно вздохнула, вздох перешел в невольный зевок (выспаться-то толком этой ночью не получилось) и подняла руку, культурно прикрывая рот ладошкой. Аш втянул воздух сквозь зубы и не столько даже попросил, сколько приказал:

- Коренус, посмотри на ее кольцо. Что скажешь?

И такая сила была в обычно чуть насмешливом или спокойном голосе сейфара, что магистр повиновался раньше, чем собрался возмутиться грубости да дерзости молодого поколения. Оля, конечно, тоже глянула на обручальный перстень и удивленно охнула. Камушков в оправе стало на один больше. Ровно на тот самый, голубенький, освещавший тайную комнату в дереве изнутри.

- Я его не трогала, он там лежал, а как тут оказался… - растерянно попыталась объяснить девушка прибавление карат и цветов в ювелирном украшении.

Коренус пожевал губами, пристально осмотрел руку и сам перстень, даже зачем-то обошел сначала один раз вокруг толстенного ствола дерева, затем трижды вокруг самой Оли. Закончил ученый знаток волшебных наук шаманские танцы и остановился, перебирая беленькие волосы в бороденке:

- Это не магические камни, я ошибался.

- А какие же? - оторопело спросил Ламар, считавший, если камни прыгают сами по себе в оправу и сплавляются намертво, то иначе, как волшебными, их и не назовешь. Но единственное, что волновало рыцаря, так это чтобы кольцо обручальное на пальчике девушки красовалось и вреда избраннице не чинило. А магическим станет, так и ладно, Семерым видней.

- Теперь я чувствую в них отголоски божественной силы, - констатировал старый маг с некоторым стыдом от того, что не разобрался раньше или не потрудился разобраться. - Но предназначения оного предмета по-прежнему не ведаю. Такое лишь владельцу истинному открывается в свой день и час.

- А, а где он и кто? - с некоторой опаской уточнила Оля, припоминая некстати слова сейфара насчет того, что колечко неснимаемое с пальца завсегда снять можно, если пальчик сломать. Вдруг тот, кому перстень нужен, так и поступит или еще как страшнее?

Магистр произвел некое волнообразное движение плечами, однозначно переводимое как 'А хрен его знает!' и успокаивающе прибавил:

- Кто бы он ни был, милая дева, не страшись, мыслю я, что именно тебе суждено было камни в оправе собрать, а значит, и награду ты обретешь за исполнение предначертанного.

Аш задумчиво покосился на Олечкин перстень, кажется, хотел что-то сказать, но передумал и напомнил:

- Мы к камню истины идем, или будем о предначертанном языками чесать, пока дорога не зарастет?

Вопрос сейфара единогласно был признан логичным и правильным. Компания тронулась в путь, а божественные и магические предначертания временно отодвинули на задний план, как безусловно подлежащие исполнению, но коль не обозначенные конкретно, то подлежащие по мере истолкования или, вон как в это раз получилось, совершенно случайным образом.

Оля снова шагала в центре протянувшегося цепочкой отряда и любовалась удивительным лесом. Даже один цветочек региции придал бодрости и сил, словно раскрасил новыми красками день, смывая пыль усталости. Диковинным местом казался Фодаж. Его высоченные, могучие деревья с разноцветными стволами удивительным образом пропускали вниз достаточно света, чтобы бушевал подлесок, соперничающий в пестроте с лесными великанами, и росла густая, мягкая трава, в которой не путались ноги. Раньше девушка никогда не видела такой массы животных, начиная от бабочек-таракашечек, да каких-то древесных грызунов с пушистыми хвостами. Ага, хвостов было по два на одну дымчато-голубую голову! И копытно-рогатые звери тоже имелись. И все они совершенно беззастенчиво пялились на идущих своей дорогой людей, так, словно жили в заповеднике и поголовно были занесены в красную книгу. Впрочем, никто, даже Ламар, не предпринимал попыток открыть сезон охоты на обнаглевшую дичь. Это настолько заинтересовало девушку, что она спросила у замыкающего рыцаря.

- Охота? - мужчина потер подбородок. - Если эти так свободно бродят, значит, мы же все еще во владениях Четвертого. Тут любая тварь под его благословением, а дальше неплохо будет свежатинки раздобыть. Мечтаю я отведать мясца, тобой приготовленного, возлюбленная моя.

Кулинарная тема настроила рыцаря на мечтательно-романтический лад, и он начал негромко, но с мучительным подвыванием, декламировать что-то, имеющее отдаленное отношение к поэзии, весьма-весьма отдаленное.

Кудри твои мое сердце пронзают,

Горячим огнем взгляд обжигает

Губы мечами душу терзают…

- Спаси Семеро, экое ты чудовище, кобылица, - загоготал Аш, бесцеремонно прерывая творческий процесс воспевания прелестей возлюбленной, у которой оставалась еще целая куча необха… невоспетых, разумеется, частей тела. - В волосы стилеты вплела, в зубах лезвия зажала, а в глаза по головешке воткнула…

- Зачем ты так? - пристыдила Оля сейфара, пока рыцарь наливался багрянцем, точно кленовая листва по осеннему заморозку: то ли в драку броситься собирался, то ли со стыдухи сгорал, что его вирши чуткий Аш услыхал. - Ламар от всей души сочиняет, а поэтическая дар не у каждого есть!

- Вы, сейфары, своим женщинам лучше строки слагаете? - наконец язвительно бросила гордость таравердийского драконобора.

- Мы-то? Да уж как придется, но скверные при себе держим, чтоб пред избранницей и избранницу не позорить, - промолвил Аш и негромко продекламировал:

В шелке волос твоих сердце мое заплутало,

Любимая,

В очах утонуло, ибо плыть не желало,

Любимая,

Вечности подле тебя ему мало,

Любимая…

- Браво, юноша! Да вы поэт! - громко восхитился Коренус и, прибавил для своего бывшего ученика:

- А тебе, Ламар, я еще на уроках риторики говорил, высоким слогом вещать превосходно выходит, но рифмовать пристойно Семерыми не дано, не взыщи!

- Как романтично, Аш, на древних персидских поэтов чем-то похоже, - расчувствовавшись, прошептала Оля и даже сморгнула слезинку. - Той, для которой ты сочинил, наверное, очень понравилось.

- Да, - коротко усмехнулся сейфар и исчез за деревьями. Наверное, отправился на разведку.

Девушка виновато покосилась на разобиженного в пух и прах жениха и тихонько вздохнула. Хотелось подбодрить рыцаря, только как сделать это, не соврав, она никак сообразить не могла. В конце концов, робко тронула его за руку и сказала:

- Я тоже не умею сочинять. Но я чувствую, если бы ты умел, вышло очень красивое стихотворение. Тебе нравятся девушки с длинными волосами?

- Мне нравишься ты, возлюбленная невеста! - тут же, забывая об оскорбленном самолюбии, пылко заверил суженую рыцарь, сдавливая ладошку. - Власы у девы не главное, сердце мое тает от всей прелести твоей несказанной и нраву кроткого. Коль желаешь ты во славу королевы Налимары прическу носить, я противиться не буду.

- Во славу Налимары? - удивилась Оля загадочному выражению. Пытаясь подстроиться под широкий шаг жениха, даже не думавшего отпускать протянутую невестой руку, девушка почти бежала.

- Ее величество, королева-воительница, разбившая серую армию безумного Дромадера-полуночника из Хальтары, заключившая мир с Веспаном, коротко стригла волосы в силу обета, данного над телом супруга, - дал историческую справку Коренус, всегда готовый дать наставления.- С той поры многие достойные девы Таравердии следуют примеру ее величества.

- Я коротко стригу, потому что длинные волосы путаются сильно и мыть долго. А после мытья расчесывать настоящая мука, - простодушно призналась Оля и покосилась на рыцаря с превеликим уважением: как ему только такую гриву обихаживать удается и ведь до сих пор не остриг! Все-таки очень героический ей жених попался, или она попалась ему, или они оба попались в ловушку магии.

- Клянусь Первым из Семерых, я куплю тебе самые лучшие заклинания для волос, любимая! - пылко и, кажется, даже заискивающе пообещал Ламар.

Оля вспомнила утреннюю трансляцию брачных мечтаний в розовой заграде, длинноволосую деву на руках счастливого кавалера и поняла, что рыцарь слово намерен сдержать, только бы невеста согласилась сменить прическу.

- А… ага, спасибо, - растерянно согласилась девушка, пытаясь придумать, как высвободить занемевшую руку из медвежьей хватки жениха.

Спасение пришло от Аша. Сейфар вынырнул из лесной чащи правее тропы и скомандовал, указывая направление:

- Надо уходить, впереди идет серая заграда. Странно движется, петляет, но болото огибает наверняка. Забирайте левее, да поторапливайтесь. Если помогут Семеро, может, на кромке переждем.

Оля думала, что компания шла по Фодажскому лесу быстро. Как же она ошибалась! Вот теперь действительно наступило то самое 'быстро'. Не тратя времени на совещания или споры, все устремились к спасительной зоне, не подвластной действию заграды. Ламар практически волочил невесту за собой, только ветер в ушах свистел, да ноги местами перебирали по воздуху, не касаясь травы.

И они успели! Болото начиналось не высокими зарослями камыша, которые подсознательно надеялась увидеть девушка, а высокими кипами похожей на кусты крапивы травы - зеленой с красноватыми верхушками, властно потеснившими деревья. Кусты с прогалинами подернутой ряской воды постепенно сменялись крупными моховыми кочками, небольшие островки с хилыми, чахоточными деревцами и корягами виднелись чуть дальше. Такой унылый, пропахший тиной пейзаж все же был предпочтительнее бездушного марева, колыхающегося в пределах видимости. На болото серая мга действительно не заходила. Таравердийцы доскакав по кочкам до ближайшего островка покрупнее, где росло целых три дерева, перевели дух. Вернее, отдышаться пыталась ровно половина отряда: Оля и Коренус. Парочка их спутников, не считая штанов, забрызганных болотной водой, даже не взмокла.

Девушка отвела со лба растрепавшиеся кудряшки и удивленно вскрикнула, когда одна из крупных кочек в нескольких метрах от островка приподнялась над ряской и моргнула выпуклыми невыразительными глазами.

- Ой, какая большая лягушка. Что же она тут ест?

- Траву, рыбу, мясо, все ест, - меланхолично ответил Аш, обнажая клинок.

- Чье мясо? - все еще надеясь на добрые вести вопреки очевидному, спросила Оля.

- Без разницы, сейчас наше будет, - обронил сейфар и посоветовал магистру: - Открывай портал и побыстрее. Карзы стаями водятся, мы с рыцарем всех прикрыть не сумеем. Эти твари жутко прыгучи, а боевая магия и мороки на них не действуют.

- Мне нужно несколько минут, только направление отбытия задать не получится, Фодаж капризный хозяин, - торопливо выхватывая с пояса пузырьки и мешочки, как у гранат чеку выдергивал, оповестил коллектив потенциальный спаситель.

- Какая к дергам разница, давай, Коренус! Все лучше, чем тут пропадать, - следя, как одна за другой всплывают с гортанным курлыканьем и открывают глаза мшисто-зеленые огромные кочки, выпалил Ламар, выхватывая свой легендарный клинок отнюдь не для рубки дров.

Коренус плюхнулся без лишних церемоний на хлюпающий от грязи бережок, принялся посыпать и поливать участок болота целым набором ингредиентов в строго определенном порядке. Порошочки даже не думали тонуть, образуя на болотной тине светящийся узор - дорогу к жизни.

На миг обернувшись к невесте, рыцарь на всякий случай торжественно попрощался, прижав руку к груди:

- Любовь моя, если более не доведется свидеться нам по эту сторону звезд, знай, ты единственная в сердце моем! Лишь тогда тебя чудовища поганые коснутся, коль сердце мое биться перестанет.

Аш демонстративно перекосился от этого патетичного заявления и сосредоточил внимание на амфибиях. Вот первая их них открыла рот, полный по-акульи острых зубов и взметнулась вверх. Сейфар ринулся ей навстречу. Тело мужчины умудрилось сгруппироваться в воздухе так, что обе ноги стукнули гигантскую лягушку в грудь, отсылая пас в туманную серую заграду, а меч попутно взрезал толстую кожу. Тягучая зеленая влага измарала лицо воина. Он мягко опустился на край островка и облизнулся. Нет, действительно и совсем не случайно слизнул кровь лягушки. Вот уже Аш снова оттолкнулся от островка, взмывая ввысь, чтобы встретить следующую тварь, ринувшуюся в атаку с горловым курлыканьем.

До таравердийских приключений Оля считала, что так висеть в воздухе невозможно. А все трюки подобного рода не более, чем спецэффекты для кино про какую-нибудь симпатичную матрицу с раскосыми глазами. Но сейфар сейчас выделывал такие штуки, которые легко заткнули за пояс компьютерную графику. В первую голову, конечно, своей достоверностью, а потом… Летающий и разящий зубастых великанских лягушек Аш обрел новую гибкость и чутье. Он расширил радиус действий, прыгая не только по кромке островка, но и по кочкам и даже скользким остовам коряг, используя с фантастической ловкостью любую опору, чтобы только добраться до лезущих к вожделенному мясу голодных амфибий.

Ламар не совершал высоких прыжков, зато работал клинком, может, и не с такой неуловимо-стремительной легкостью и грациозностью, как сейфар, зато столь же эффективно. Его жертвы валились в болото рассеченными чуть ли не надвое.

Олю затошнило от вида безжалостной сечи. Нет, этих пучеглазых карзов девушке жалко не было, потому что симпатичными и добрыми 'лягушки' не выглядели, да и сложно от всего сердца жалеть того, кто хочет тобой закусить. А вот за сражающихся воинов девушка волновалась так, что едва могла дышать. Исключительно из-за этого до сих пор не зажмурила накрепко глаза. Пусть они пока побеждали, но слишком, слишком много было вокруг зубастых тварей, которые даже не думали отступать, и вопрос умели ли они вообще думать или просто стремились ЖРАТЬ.

'Только бы, только бы магистр успел открыть портал, пока не случилось чего-нибудь непоправимого!' - мысленно заклинала Оленька и словно накаркала.

Ламар то ли увлекшийся сечей, то ли пожелавший перенять у Аша манеру боя по периметру, скакнул на крупную кочку, утопленную по самые уши в вязкой тине. Рука размахнулась, плечо раззудилось, парочка расчлененных карзов веером с зелеными брыгзами разлетелась кругом, но вернуться назад на островок рыцарь не успел. То ли кочке вконец наскучила надболотная жизнь, то ли весовая категория Ламара значительно превысила допустимую норму, а только мужчина вместе с ушедшей вниз кочкой ухнул в болотную грязь по пояс. Рванулся и погрузился по грудь. На поверхности осталась и рука с воздетым мечом… Аш, связанный боем, не мог даже дернуться на помощь товарищу. Только крикнул: 'Кидай меч Оле!' и чуть сместился, пытаясь один прикрыть все прорехи в обороне и не дать лягушкам закусить рыцарем.

Ламар, не сводящий с невесты пристального взора, словно прощался навсегда, все-таки среагировал Швырнул именное оружие. Даже докинул его до островка! Клинок вонзился в мох у ног девы, а сам рыцарь ушел в топь по плечи. Он раскрыл было рот, явственно, судя по невыразимо торжественной физиономии, намереваясь сказать последние слово высоким штилем. Но тут сейфар заорал:

- Кобылица, хватай меч и руби дерево! Длины должно хватить!

Оля беспомощно всхлипнула, закивала, обеими руками вцепилась в оплетку рукояти тяжеленного, впрочем, не тяжелее хорошего арбуза, клинка и приговаривая: 'Я сейчас, сейчас, Ламарчик, ты только потерпи чуток!' выдернула его из земли. Затем ударила под корень ближайший ствол. Как истинно русской, девушке много чем приходилось заниматься в жизни, да вот пилить и рубить дрова шанс выпал лишь сейчас. Да еще попался самый длинный из стволов, растущих на крохотном пятачке стволов.

По всему видать, меч ясно почувствовал, каким керосином пахнет дело. Если он сейчас не поможет спасти хозяина, то благородный клинок будет таскать безрукая неумеха женского пола! Клинок резко стал легче как минимум втрое и столь же стремительно улучшил свои деревопосекательные качества. С третьего удара бедное дерево благополучно перерубилось у основания и завалилось точно в сторону Ламара. Дивный меч еще и траекторию рассчитал успешно, словно зачет по баллистике сдавал на отлично. Кончики ветвей хлестнули благородного кавалера по щекам. Но возмущаться рыцарь не стал. Ухватившись обеими руками за ствол, потянул тело из трясины.

Медленно, с противным чавкающее-хлюпающим звуком болото выпустило крупногабаритного красавчика из своих нежных объятий сначала до половины, однако, упрямый рыцарь не сдавался. Подтягивал вдоль ствола тело, скользя ужом. Трясина скорбно чавкнула. Ламар, облепленный грязью и тиной, как эклер глазурью, выполз на срубленное дерево. Потом было проще! В два прыжка он оказался на островке, выдернул из скрюченных пальцев дрожащей невесты рукоять меча и вновь ринулся в бой. Оля как стояла, так и села на грязную траву, ощутив ватную слабость во всем теле.

Первые ряды зубастых тварей, собравшихся отведать нежного девичьего мясца, а заодно и жирненького колдуна, захлебнулись зеленой кровью. Но запас гигантских всеядных лягушек был поистине нескончаем. Кажется, карзы гундосым кваканьем собрали сородичей со всех окрестностей! Или вовсе из других измерений зазвали. И пусть Аш с Ламаром не выказывали ни малейшей усталости, но даже у тренированных мужчин запас сил не бесконечен. Да еще, вот беда, эти самые мужчины при всем желании не способны клонировать себя самое, чтобы защитить беспомощных членов отряда от значительно превосходящей численности противника.

По большому счету, исход противостояния был фатально предрешен. Точнее, был предрешен, если бы не Коренус. Магистр, отрешившийся от происходящей у него под носом битвы, сосредоточенно возился с открытием портала на болоте. Его не дергали и не торопили, толкать под руку в таких условиях смерти подобно.

И вот яркое, золотое зарево, будто солнышко вздумало окунуться в болото, разлилось по островку и окрестностям. Оно совершенно точно подсказало, что у Коренуса что-то получилось. А уж когда магистр заорал, вместо своего обычно-миролюбивого квохтанья, трубным голосом, перекрывающим весь шум:

- Быстрее, беремся за руки и прыгаем! - Всем стало ясно: получился не мощный фонарик, а именно портал. Воины удивительно синхронно метнулись к Оле, подхватили ее вкупе с общей поклажей с земли, и присоединились к магу. Вбросив меч в ножны, сейфар сцапал мягкую ладошку Коренуса. А потом все четверо ухнули в золотые круги портала, расходящегося по тинной заводи.

Острозубые лягушки разочарованно закурлыкали, провожая вникуда четыре блюда на ужин. Одно особо ретивое создание попробовало было прыгнуть за беглецами, и по болоту разлетелись мелкие-мелкие зеленые кусочки. Портал, настроенный на то, чтобы принять строго четверых туристов и ни одним больше, сработал на манер гигантской мясорубки. Тут уж никакой иммунитет к боевой магии не спасет. Печальное курлыканье звучало еще несколько мгновений, а потом карзы принялись нырять, собирая богатый урожай свежатинки. Не пропадать же добру!

Золотое верчение не кончилось, как рассчитывала Оля приземлением где-то в лесу, магазине или дворце, а продолжалось некоторое время, достаточно, чтобы осознать процесс.

В общем-то, бедной девушке было совершенно все равно куда отправляться, главное, откуда и в какой компании. Они ведь все убрались с этого болота пусть и перемазанные, мама не горюй, зато живые. Но вот не целые. Оленька чувствовала как собственный синяк на коленке, что у Ламара распорот сапог и прокусана голень, а у Аша глубокая царапина от лягушачьего когтя на бедре. В груди поднялась жаркая волна благодарности к мужчинам. Путь она и знала-то их от силы сутки, но за этот крохотный срок на долю компании выпало столько испытаний, сколько иной человек и за всю жизнь не переберет. Да, они были знакомы всего ничего, но Оля не могла бы поручиться, что даже среди ее хороших приятелей найдется много таких, кто забывая, не жалея себя, встанет на защиту другого просто потому, что так надо и по-другому поступить невозможно. А ведь именно так чувствовали и действовали Аш и Ламар, да и Коренус. Признательность, извечное женское сочувствие к пострадавшим и горячее желание помочь хоть чем-нибудь буквально затопили Олю с головой и, кажется, даже хлынули через край. Хотелось сказать столько всего разом, но слова казались такими бестолковыми, как пустая шелуха, неспособными вместить все, что чувствовалось. Девушка только бестолково открыла и закрыла рот.

Вместо нее заговорил Ламар:

- Коренус, долго мы будем тут барахтаться?

- Эм-м, - выдал нечто неопределенное магистр, после чего висение в золотом мареве резко перестало казаться разновидностью занимательного и очень дорого аттракциона из разряда 'почувствуй свободное парение'.

- Ты опять не знаешь? - устало предположил Аш, озвучив страхи Оли.

- Я не мог открыть сквозной портал, чтобы болотные создания не последовали за нами, - оскорбленный неверием в его великую магию, выпалил Коренус. - Но действие этого заклинания зависит от ряда факторов. Оттуда мы прошли, но в туда мы сможем проследовать лишь тогда, когда нас или хотя бы кого-то из нас позовут. Сейчас заклятье начнет перебор вариантов по признаку родства.

- Ничего не понимаю, - бухнул рыцарь и нахмурился.

Дискуссия по поводу закономерностей и правил перемещения в магическом пространстве заглохла, не успел разгореться толком, потому что начало твориться то самое, поименованное магистром: 'перебор'.

В золотых переливах пространства без углов и стен наметился образ голубоглазого и светловолосого красавца с ножом в руке и насаженным на него крупным куском обжаренного мяса. Соответственно, уста того, в ком Оля без труда узнала принца Камелита, были изрядно заняты. Он только вылупил глаза на Ламара со товарищи и помахал рукой, то ли приветствуя, то ли прощаясь. Потом замычал, интенсивно задвигал челюстями, чтоб быстрее освободить рот для осмысленного диалога.

Но, увы! Наверное, лимит времени, отпущенный на начало звукового контакта был исчерпан, потому как изображение его таравердийского высочества померкло, сменяясь усталым лицом зрелого мужчины, облаченного в серо-голубую хламиду. Поддернув концы одеяния, человек с книгой в руках восседал на предмете мебели совершенно определенного толка, узнаваемого даже Олей, несмотря на некоторые особенности конструкции местного колорита. На полочке рядом лежала еще стопка бумаг, то ли для чтения, то ли для менее благородных, хоть, кто же спорит, очень важных, целей, и серебряная маска. Красивая, весьма напоминающая карнавальные венецианские, как-то виденные Оленькой в 'Путевых заметках'.

Коротко стриженый, рыжеволосый тип метнул острый, как стилет, взгляд на запортальную компанию, буркнул:

- Аш, ты не вовремя, - и повел рукой.

Настройка портала мгновенно сбилась, являя седую старушку в пушистом розовом пуловере, мягких синих штанах и домашних туфлях без задника на невысоком каблучке. Бабушка хлопотала на кухне у плиты. Осторожно поставив солонку на столик, а половник в держалку, она широко распахнула зеленовато-серые глаза, заулыбалась и позвала:

- Внученька! Ты в гости с друзьями решила заглянуть? Заходите, борщ скоро готов будет!

Портал, завершая перебор вариантов, открылся по самому немудреному из возможных слов-приглашений: 'Заходите!'. Четверо людей, извазюканых болотной тиной и зеленой кровью, по счастью для старушек, слабонервных дамочек и детей, мало отличимой от тины, оказались на чистой просторной кухне.

Глава 7. В гостях у бабы Веры

- Здравствуй, бабулечка, - облегченно выдохнула Оля.

- Привет, Олюля, - подмигнула старушка внучке.

- Да будут милостивы Семеро к сему дому и хозяйке его, почтенной родственнице нашей милой спутницы, - проблеял измочаленный магическими манипуляциями Коренус, практически висящий на руке у Ламара. Только глаза старичка по-прежнему бодро обегали помещение и вспыхивали фонариками, натыкаясь на очередную диковинку.

Аш в качестве приветствия отделался бэк-вокальным согласным бурчанием.

А Ламар, испытывающий трудности перевода, все-таки громыхнул:

- Веа гота аэ! Ноа эф шуе о фемил ми ине!

- О? - бабуля с любопытством, без малейшего признака культурного шока, уставилась на рыцаря.

- Ламар желает тебе здоровья и благополучия дому. Извини, бабуль, мы тут напачкали, - смущенно, не зная, что и как объяснить старушке семидесяти лет, улыбнулась Оля, только что ножкой не шаркнула.

- Ничего страшного, Олюля, ведро и швабра в кладовой, приберетесь, а до ванной и по газетам дойдете. Зато Васька мне проспорил! - восторженно заявила старушка, притоптывая тапочкой и разглядывая кучку перепачканных и диковинно одетых мужиков с таким умилением, словно, они заодно с внучкой, тоже были ее любимыми родственниками.

- А? - удивилась девушка.

- Я же тебе рассказывала, - темпераментно взмахнув половником, напомнила бабуля и полезла в шкаф за толстой пачкой старых газет. - Васька говорил, что фэнтези это глупые выдумки! А я ему в ответ, если мы чего-то не видели, так вовсе не значит, что этого нет! Люди зря столько книжек не напишут! Ой, да что это я трещу сорокой, когда вы грязные да голодные. Ступайте-ка быстро мыться, потом есть, после поговорим. А вещи все в стиральную машинку забрось, Олюля! Да не забудь, 'ласку магию цвета' плеснуть. Батареи сейчас хорошо топят, после отжима высохнут за часок, а я пока из Борискиных да Васькиных вещей халаты или спортивные костюмы на замену вам подберу.

- Спасибо, бабуля! Мы пойдем мыться! - только и смогла сказать Оля, принимая охапку прессы, которой следовало проложить путь почетным, но уж больно чумазым гостям.

- Давайте-давайте, борщ через полчасика готов будет, а котлетки вчерашние с пюре разогрею, - скомандовала старушка и загремела чем-то в холодильнике.

Из кухни девушка, выстилая на паркете газетами яркую дорожку, проводила гостей до большой ванной комнаты с бежевой крупной плиткой и тонкими коричневыми полосками орнамента-меандра, зрительно разделявшими помещение на зоны. Тут нашлось место не только раковине, стиральной машине, джакузи и душевой кабине, но и четверым посетителям сразу, да еще и осталось вдоволь свободного пространства, чтобы поиграть в прятки.

- Мы попали в замок твоей родственницы? - уточнил Аш.

- В квартиру. Тут бабушка, дядя Борис, тетя Лиза и Вася, мой двоюродный брат, живут. Бабушка Вера была матерью моего отца, а дядя Борис его братом, - дала справку Оля, вытаскивая из шкафа самый большой голубой таз. - Только все, кроме бабули сейчас на Гаваях, а бабушка Вера летать не любит и жару не жалует, она лучше на лыжи и в лес…

- Почему же ты не вызовешь слуг, возлюбленная моя? И сама нам странный ковер под ноги клала? - удивился Ламар, оторопело оценивая габариты ванной комнаты. Такой масштабной не имелось даже у Камелита.

- Потому что у нас их нет. Много слуг бывает только у очень богатых людей. Правда, дядя Борис хотел нанять домработницу, но баба Вера не позволила, она любит готовить и все делать сама, - пожала плечами Оля. - Бабуля уже старенькая, но иногда мне кажется, у нее сил больше, чем у меня. Она йогой занимается, бегает по утрам и фантастику, вернее, фэнтези, читает и скупает все книги подряд… - девушка прекратила петь дифирамбы бабушке и принялась за дело.

Хозяйка продемонстрировала таравердийцам, как пользоваться душем и джакузи, объяснила, чем мыться, подыскала несколько новых мочалок, чистых больших полотенец и предложила оптимальный план помывки.

Следуя инструкциям, мужчины сложили испачканную одежду в таз, и позвали ожидавшую в коридоре Олю. (Предварительно, щадя девичью стыдливость, они затворили створки ванной и задернули пластиковую ширму-штору по периметру). Девушка быстро запихнула вещи в барабан и включила режим быстрой стирки, сполоснулась под душем и отправилась забирать у бабули пожертвованную одежду.

В джакузи гулко плескалась вода, шумел душ и раздавались громкие, даже несмотря на усталость, голоса друзей, что-то горячо и вроде бы даже весело обсуждавших. А что бы не веселиться, если грязному болоту и лягушкам людоедам на смену пришла шикарная ванная и перспектива горячей еды. Оля и сама, когда гостила у дяди, очень любила побарахтаться в джакузи.

Бабушка Вера буквально сияла от радостного возбуждения, вручая внучке стопку одежды и тапки для гостей: черно-голубой дяди Бориса и сине-зеленый с полосами наискось Васькин стильные костюмы. Двоюродный братец-подросток был на полторы головы выше Оли и уже догонял родителя, правда, пока не в толщину. Так что вещи дяди должны были налезть на рыцаря и, если подвернуть штаны и куртку, прикрыть шарообразную фигуру Коренуса. Жилистый и гибкий Аш как раз соответствовал по росту тощему Ваське.

Старушка, не дожидаясь компании пачкунов, вытерла пол на кухне и выкинула все измаранные ценной иномирной тиной да грязью газеты. Больше всего, разумеется, натекло с крупной фигуры Ламара, слишком тесно познакомившегося с болотом. Управившись с уборкой, родственницы уселись на кухне за накрытым к трапезе столом.

- А тот представительный мужчина, он кто? - не утерпела-таки с вопросом любопытная старушка, подвинула внучке чашку с горячим чаем и отчего-то зарумянилась.

- Рыцарь Ламар? - переспросила внучка, тоже краснея.

- Ой, он даже рыцарь, - прижала руки к щекам баба Вера, - а те двое с мечами у него за телохранителей?

- Эм, нет, бабуль, тот старичок в фиолетовой мантии не рыцарь, а магистр Коренус. Он маг.

Разобравшись в том, кто именно, по мнению бабуси, является 'представительным', Оля коротко рассказала о толстопузом творце порталов и заодно поведала бабушке свою печальную историю. Что обидно, баба Вера стала не сочувствовать, а бурно завидовать приключениям, выпавшим на долю внучки. А в кое-каких особенно драматических местах (ночной встрече с Ашем, к примеру) бабуся не только хихикала, она просто хохотала в голос, утирая крупные слезы.

- Ты смеешься, - укорила бабушку девушка, возя по столу чашку с остывающим чаем. - А все так запутано, страшно и странно.

- Олюля, жизнь на десять процентов состоит из того, что с нами случается, а на девяносто из того, как мы к этому относимся, - светло улыбнулась старушка и погладила внучку по спине. - И страшное в жизни есть, кто же спорит, но ведь и веселого вдосталь. Как там тебе твой Аш сказал? Живи так, чтобы мать с отцом среди звезд улыбались! Тебе такой шанс на чудеса не одним глазком, а обоими поглядеть и даже пощупать руками выпал, а ты брыкаешься и от страха пищишь!

- Я знаю, бабуль, ты бы на моем месте уже во всем разобралась и отправилась по Таравердии на экскурсию, - вяло согласилась девушка. - А мне страшно и сейчас и еще больше, когда думаю, что потом будет, когда эти чары спадут…

Оленька тяжело вздохнула, отпила чая с лимончиком и вонзила зубы в домашний пирожок с яблоками, жареный, вредный, но ужасно, просто ужасно вкусный. Именно от бабушки унаследовала девушка талант к готовке, но пирожки у бабули все равно получались куда вкуснее, чем те, кто пекла девушка. А ведь рецепт то был один. Наверное, секрет в том, чтобы пирожки были самыми вкусными, их просто обязаны печь бабушки!

- Тебе этот Ламар нравится, внуча? - неожиданно предположила баба Вера.

- Иногда, - смущенно заметила девушка. - Когда стихов не читает и не завывает.

- А Аш? - полюбопытствовала старушка и лукаво прибавила: - Он мне симпатичным показался, только замотанный.

- Не знаю, он такой странный, иногда грубый, а иной раз заботливый… - ушла от прямого ответа Оля и промямлила с набитым ртом: - Только какая разница, я ведь, как все кончится, должна буду назад вернуться, мне магистр обещал.

- Да, магистр, судя по тому, что ты рассказала, человек обязательный, - одобрительно покивала головой бабуля и задумчиво спросила: - Как ты думаешь, а если я попрошу, он мне сможет Таравердию показать?

- Бабушка!? - вытаращила глаза девушка, подавившись пирожком. Ну и вопросы! Она-то ведь про иномирную экскурсию только в шутку обмолвилась!

- Что? Я уже двадцать лет с хвостиком как бабушка, а нигде, кроме Земли не была! - с апломбом выдала бодрая старушка.

В этот драматический момент стукнула дверь ванной, и магистр Коренус озадаченно воззвал:

- Милая дева, не почтишь ли ты нас своим присутствием?

- Ой, какой вежливый мужчина, - зацокала языком, заахала бабуля и зачем-то понеслась к зеркалу поправлять прическу.

- Иду, - торопливо откликнулась Оля и побежала на зов.

В ванной было душновато от пара, трое вымытых и все еще влажных мужчин в спортивных штанах и тапках на босу ногу вертели в руках верхнюю часть одежды с таким видом, словно собирали кубик Рубика.

- Вам, наверное, фен нужен, волосы подсушить? - догадалась девушка, вытаскивая из шкафа, с полки тети Лизы, чудо-устройство, каковое убрала после использования, обернулась и застыла как громом пораженная: - Ой!

На лице благородного рыцаря Ламара всю зону левого глаза занимал большой ярко-лиловый овал, грозящий превратиться в ближайший час в великолепный фингал.

- Волосы сами высохнут у очага. Скажи, как одевают это, - тряхнул перед носом Ольги своей половиной костюма Аш, делая вид, будто в украшении на лице рыцаря не было ровным счетом ничего необычного.

- Как рубашки, только потом застегивают молнию, - с готовностью объяснила девушка и тут же использовала сейфара в качестве манекена, по-хозяйски отобрав у него куртку, надела и ловко жикнула молнией. Когда братишка был совсем мелким, Оля здорово натренировалась в обращении с мальчиковой одеждой. Мокрые пряди волос Аша, пахнущие шампунем дяди Бориса, мазнули помощницу по щеке, вызывая странное смущение.

- Ламар, а что у тебя с глазом? - переходя к магистру и помогая ему застегнуться, не удержалась от нетактичного вопроса помощница.

Рыцарь только закашлялся и посмурнел. Аш безразлично промолчал, Коренус не удержался и хихикнул:

- Наш дорогой друг ударился в ванной, когда пытался получше осмотреться.

- Поскользнулся! Я сейчас мазь принесу, если сразу намазать, синяка не останется, - пообещала жалостливая девушка и ринулась к вещам, все еще сложенным в коридоре у самой двери в ванную. Она краем уха успела уловить короткий диалог шепотом, слышный из-за особенностей акустики помещения удивительно четко:

- Мне все-таки кажется, ты, сейфар, несколько переусердствовал с наставлениями, - неуверенно заметил Коренус.

- Она ему не жена пока, так нечего бесстыже глазеть на голую девицу, - твердо ответил Аш, а Ламар, по всей видимости, вознамерившийся присмотреть за Олечкой в душе, промолчал, признавая вину.

Почему-то Оле сразу вспомнились глупые мальчишки и школьная раздевалка со сломанной щеколдой. Дверь в святая святых не раз пытались взять штурмом особо хулиганистые или ретивые сопливые рыцари, жадные до зрелищ. Но на страже неизменно стояли самые доблестные из дев-одноклассниц. Чего стоила одна Таня Донская! Она с легкостью бы скрутила в бараний рог своего знаменитого однофамильца, такая была мощная дева, способная затолкать или вытолкнуть коня из любой избы. Неожиданно сравнение благородного Ламара с пацаном настолько насмешило Олю, что она даже злиться на рыцаря не стала, тем паче, что тот уже получил свое и нуждался во врачебной помощи.

Прохладная мазь, так предусмотрительно прикупленная в аптеке, пришлась как нельзя более кстати. Наливающийся фингал начал спадать буквально на глазах. Пальчики бережно порхали вокруг закрытого глаза Ламара, а второе око сидящего на табурете рыцаря взирало на возлюбленную деву со стыдливым жаром и умилением.

- Вот и все, - умиротворенно улыбнулась девушка, завинчивая крышечку поплотнее и не удержалась от совета: - В следующий раз будь аккуратнее.

- Благодарю тебя, о единственная, за исцеление, - вымазанная в лекарстве ручка оказалась проворно сцапана в лапы таравердийца и покрыта трепетными поцелуями. Вкус у мази был тот еще, но Ламар даже не попытался отплеваться, за это Оля простила его окончательно. Все таки наружное лечение - в глаз от Аша и прием мази внутрь виновник вынес стоически.

- Пожалуйста.

- Тебе Коренус тоже спасибо, - буркнул все-таки не очень признательно рыцарь.

- Да, удачный вышел портал, - гордо согласился маг, расправляя перед зеркалом спортивный костюм, смотревшийся на маге, как чехол на шарике, и расчесывая бородку.

- Я про раны, - поправил магистра Ламар, кивая на свою ногу в малиновом тапочке, для пущей убедительности он даже вытащил ступню и пошевелил пальцами, демонстрируя острую нужду в немедленном педикюре. (Поскольку в Таравердии было лето, нужда в когтях для передвижения по льду совершенно отпадала). - Мне та тварь зеленая весь сапог измочалила с ногой заодно. А теперь ни царапины нет!

- Гм, я не использовал целительных чар. Признаться по чести, они не самые сильные в моем арсенале заклятий, - отвлекся от любования модным собой Коренус, метнув на рыцаря и его конечность несколько недоуменный взгляд.

- Ты и мне бедро не лечил? - встрял в беседу Аш, хлопая по тому месту, где прошелся коготь лягушки.

- Нет, - отказался от врачебной чести магистр, оторвавшись-таки от зеркала ради выяснения подробностей феноменального происшествия.

- Тогда кто? Портальная магия? - предположил сейфар, увязывая еще мокрые волосы с обычный тугой хвост и пряча его конец под ворот.

- Невозможно, - отрезал Коренус, - свойства порталов, как внутримировых, так и межмировых не включают в себя целительство, во всяком случае, - справедливости ради поправился магистр, - порталов, создаваемых в традициях таравердийской магической школы.

- Но кто же их вылечил? - удивилась Оля и поддакнула: - Они и правда были ранены, я чувствовала, у Аша очень бедро ныло, а у Ламара в ране даже один зуб засел…

- Чувствовала? - азартно переспросил Коренус, подскочил к девушке и потребовал: - Ну-ка, ну-ка, милая дева, что именно и как ты ощущала? Сможешь описать?

Оля добросовестно постаралась припомнить все ощущения, испытанные в портале, когда она держала друзей за руки и чувствовала их боль, как свою.

- Вот и ответ на ваш вопрос, - внимательно выслушав девушку и подбросив несколько дополнительных вопросов по субъективным ощущениям, резюмировал магистр. - Полагаю, мы имеем дело с воплощением дара Шалариты. А вот которым из трех? М-м-м, - маг еще немного потрепал бороденку, - думается, речь идет о даре для тела, поскольку принесено исцеление физическое, движимое изначальным сочувствием к страданиям человеческим. А силу для исцеления ты действительно могла почерпнуть из портальной энергии.

- Но я же ничего не делала… - растерялась доктор без диплома. - Только захотела, чтобы у Аша и Ламара все в порядке было, а потом совсем об этом думать перестала, когда в портале Камелит, тот дяденька на унитазе и бабушка стали являться.

- Кто? - вопрос в исполнении трио был задан громко, пусть и не очень слаженно.

- Принц, рыжий дяденька и моя бабуся, - покорно повторила Оля, крутя в пальцах тюбик и совсем не понимая, с чего бы это на мужчин напал приступ коллективной глухоты, не вода же им всем в уши натекла с непривычки к мытью в джакузи.

- Я ничего не видал, только марево желтое, как свет от солнца, - категорично заявил Ламар и слегка пихнул в пухлый бочок мага.

- Воистину, милое дитя, бабушка твоя почтенная, сия прелестная особа, была нам явлена лишь после перемещения из портала в мир вещественный. Я, хоть и ощущал незримое присутствие неких созданий, но лицезреть их не мог, - согласился Коренус и удивленно, даже с привкусом белой зависти, заключил: - Полагаю, так проявился второй дар для разума, помогающий узреть части незримого и чар.

- Ой, - пораженно протянула Оленька, нашарила ногой табурет и села, будто ее придавили к земле, ну или плиткам симпатичной ванной комнаты, торжественные, чуть ли не пафосные слова магистра.

Зачем? Ну зачем она, растяпа, шагнула на ту полянку-могильник? Зачем встретила Шалариту, или того, кем стала магесса-пьянчужка? И с какого загробного перепою та умудрилась всучить ей все эти дары? Ей, самой обычной толстой трусихе! Ведь туда надо было идти магистру Коренусу. Произошла чудовищная ошибка! Это пожилой маг должен был встретиться со своей коллегой и получить дары, он-то уж точно не хлопал бы ушами, а делал все, как надо и сразу бы все понял.

- Шаларита, наверное, ошиблась, она вам должна была все отдать! Вы ведь можете у меня это забрать? Вам нужнее и вы знаете, как с ними обращаться, - озвучила свои выводы девушка и с надеждой всмотрелась в задумчивое, пожалуй, даже довольное лицо Коренуса.

- Семеро с тобой, дитя, дары такого рода - величайшая честь и отказаться от них невозможно! Запомни, те, кто дарят, всегда понимают, что дарят, кому и зачем! - наставительно сказал польщенный маг и его живот, будто поддакивая хозяину, громко заурчал, вслед за животом подала голос и бабушка Вера, уставшая дожидаться замечательную иномирную компанию:

- Борщ стынет! Где вы там, гости дорогие! Внучка, веди всех к столу!

- Есть зовут, - перевела для Ламара девушка.

- Мудрый совет, - отметил Аш, почесал лоб и бросил: - Пошли, кобылица, нечего свою ношу на чужие плечи спихивать. Ты и сама неплохо справляешься. Своего Ламарчика, - не забыл сефар-зараза, как Оля околдованного жениха в болотах величать вздумала, - уже трижды подлечила, меня заштопала. Всех нас через портал в безопасное место вывела. Если это ошибки, то я не против, ошибайся и дальше!

- Совершенно верно, - подхватил магистр, с вожделением косясь на дверь - дорогу к борщу и симпатичной пожилой леди. - А если ты позднее пожелаешь обсудить свои способности - дар Шалариты, чтобы разобраться в них получше, я с удовольствием помогу.

- Ты самая лучшая, возлюбленная моя, - коротко высказался Ламар.

Производственное ванное совещание на этом было закрыто, и вся компания потопала на кухню, где бабуля захлопотала вокруг гостей, наливая горячий борщ. По пути Оля только успела обмолвиться друзьям, что все рассказала бабушке о Таравердии, а значит, можно беседовать не таясь.

Но если кто и собирался беседовать о чем-то, кроме стряпни, то, сраженный благоуханием яств, сотворенных бабушкой Верой, напрочь забыл обо всех правильных намерениях и делах соответственно, тоже. Какие могут быть заботы, когда вкуснющий борщ, щедро сдобренный сметаной, наполняет рот и проваливается в живот пряной волной? Никаких! То-то и оно! С капустой или похожим на нее овощем таравердийцы были знакомы, а вот свеклы в их краях не водилось, как и обычая добавлять в супы сметану. Но сочетание знакомого с экзотическим, приправленное голодом, пошло на ура.

Единственное, на что хватило сил у Коренуса в промежутках между вдохновенным чавканьем и восторженным мычанием, так это признаться бабе Вере в пылкой любви к ее угощению и заодно льстиво предположить, что свои кулинарные таланты дева Оля унаследовала именно от бабули. Впрочем, девушка ничуть не обиделась, напротив, она очень гордилась бабушкой и, наевшись быстрее мужчин, только тихо сидела в уголке и улыбалась, а потом собралась сгрузить посуду в машину.

Спихивая кусочек жира от мяска, оставленный на тарелке, в мусорное ведро, Оля констатировала последнюю приемлемую стадию наполняемости оного: 'битком' и пока она не перешла в 'через верх', вытащила ведро и отправилась к мусоропроводу. В конце концов, именно газеты с болота сыграли основную роль в заполнении объема, так что перевешивать работу на старенькую бабушку было бы очень некрасиво. Мужчины же, очень полезные в полевых условиях, наверняка не имели ни малейшего понятия о том, куда следует вышвыривать мусор. Так что доверять эту ответственную работу, скажем, Ламару из опасения, что все отходы окажутся на головах прохожих, как в детской сказке про мужчину в самом расцвете сил, не стоило. Не большой ведь труд прогуляться по лестничной клетке в отсек мусоропровода и обратно. Тем паче в доме бабы Веры. Тут на площадке стояла елка, висели мишура и плакаты с Дедом Морозом и Снегурочкой, поздравляющие соседей.

Прогуляться-то труд небольшой, а вот что делать дальше? Оля уставилась в чрево мусоропровода со скорбным вздохом на устах. Да уж, чем бы там не одарила ее маг-скелет, пророческого дара в перечне не значилось, а то бы она захватила помощь.

Забит! Намертво! Ну что ж, взялся за гуж, не говори, что не дюж. Пусть голодные герои доедают, она и сама справится, не в первый раз. Девушка вытащила из угла палку специально назначения и приступила к прочистке. Громкие, ритмичные звуки разнеслись по площадке, проклятая пробка из каких-то старых коробок и пенопласта начала поддаваться. К стуку палки, годной на посох Дедушке Морозу, но приспособленной жильцами к куда более низменным действиям, присовокупился другой, тоже довольно громкий и почти музыкальный. Последним решительным ударом Оля разбила затор и освобожденный мусор радостно грохоча устремился вниз. Туда же девушка вывалила мешок из ведра и озадаченно прислушалась. Странный звук, напоминающий хрип, не смолкал. Он раздавался прямо за дверью в общую лоджию.

На цыпочках, все еще сжимая в руках палку, Оля осторожно подкралась к двери. Страх боролся с любопытством. Последнее, убедив оппонента в том, что на громкий крик их хозяйки сбежится весь дом и особенно герои-таравердийцы, победило. Противно заскрипела тяжелая дверь, раздался глухой стук. Это упал спавший с другой стороны от двери мужчина.

- Дядя Федор! - провела опознание Оленька с истинным облегчением и тут же встревожилась вновь. Чего это сосед бабы Веры спит на лестничной клетке?

Дядя Федор, не мальчик, но муж, чьи власы уже наполовину распрощались с головой, громко всхрапнул, и амбре замкнуло круг дедуктивных размышлений. Скорее всего, дядя Федя нализался так, что вышел покурить в лоджию, поскольку пускать дым на застекленном балконе ему категорически запрещала грозная супруга. А будучи сильно датым, мужчина уснул, не вернувшись в родные пенаты.

'Простудится, надо будить!' - решила сердобольная девушка отложив посох, затрясла мужчину за плечо:

- Дядя Федя! Вставайте, нельзя тут спать, пол ледяной! Домой, в кровать идите!

- Мммм, - отозвался сосед, выныривая из омута пьяных видений, и с трудом разлепив веки, провел рекогносцировку местности под повторяющийся, как заевшая пластинка, призывы Оли отправиться почивать в квартире.

Наконец, до дяди Федора дошло, где он есть в мире и что от него желает настырная девушка, в которой, с некоторым трудом, он таки узнал внучку соседки.

- Не могу я домой, - промямлил мужчина.

- Вы с женой поссорились? - посочувствовала Оля, когда-то слышавшая от тети Лизы пересказ истории о том, как тетя Лариса выгнала дядю Федора на площадку за то, что он в ванной курил и на ее любимом шелковом пеньюаре дырку прожег. Не пускала она супруга домой пару часов. Он за это время сходил к дяде Борису, пожаловался на жизнь, пообедал у бабы Веры и с новыми силами вернулся просить прощения у своей мегеры.

- Нее, - поразмыслив, медленно помотал головой Федор. - Она к сеструхе поехала на весь день, а я выпил маленько, покурить вышел, а дверь-то того…

- Захлопнулась!? - ахнула девушка. - И ключей нет?

- Захлопнулась, нет, - печально вздохнул сосед и почесал пузо, под толстым клетчатым халатом. - А Лариска вечером вернется, убьет меня, коньячок-то я, того, со стола не убрал…

- А точно захлопнулась, может, вам, дядя Федя, это приснилось? - засомневалась девушка.

В глазах Федора вспыхнул слабый огонек надежды. Он вскочил довольно резво для перебравшего пожилого джентльмена, настолько резво, что не удержался на ногах и завалился на Олю, прижав ее к стене всем телом. Рефлекторно подхватывая бедолагу, девушка обняла его за спину и попыталась помочь выпрямиться. Благодарно кряхтя, дядя Федор попытался вернуть себе равновесие.

А когда он отшагнул в сторонку, для верности придерживаясь за стену, Оленька увидела бледное от гнева, с беспорядочными красными пятнами и совершенно диким взглядом лицо Ламара. Рука рыцаря шарила на поясе спортивного костюма, где, разумеется, никакого меча-кладенца не висело. И слава тебе Господи (или хвала Семерым), что не висело, а то дело могло кончится кровью. Ламар отсутствие клинка осознал, оставил пустые искания и сжал кулачищи. Сзади очень вовремя на массивной спине таравердийца, закрывающей дверной проем, повис Аш, намертво фиксируя конечности 'Отелло' и рявкнул на ухо рыцарю:

- Эй, кобылица, да объясни же ты ему, что происходит, пока он этого старикашку не зашиб.

- Ой, - до Оленьки, наконец, дошло чего это Ламар такой бледно-пятнистый и как они с дядей Федором смотрятся со стороны, особенно со стороны ревнивого жениха. Пришлось торопливо объяснять:

- Ламар, это сосед бабы Веры, он тут заснул, потому что дверь в квартиру захлопнулась, и так замерз, что ноги не держат! Помоги ему дойти, пожалуйста, а то дядя Федя тяжелый, я его не удержу.

- Ты просто помогаешь соседу, душа моя? - очень тихо, как-то даже слишком подозрительно тихо, уточнил рыцарь, что для ушей русского соседа все одно прогрохотало весьма мрачно:

- Ду эр ба тер гжелп ин надо, мин сел?

- Ага, - пискнула Оля.

Аш, решивший, что угроза кровавой бани миновала, выпустил Ламара из захвата и отступил. И в это время дядя Федор, даже не подозревавший о прошедшей мимо старой леди с орудием сенокоса, запузырился смехом. Показывая пальцем на рыцаря, он выталкивал слова вперемешку с гыгыканьем:

- Оль, это что ж твой хахаль иностранный ко мне приревновал? Ну надо ж, вот Лариске скажу, не поверит! А что, я мужик еще ого-го!

- Дядя Федя, давай сначала с дверью разберемся, - предложила Оля, коварно разбивая отличное настроение соседа, пока не понимавший ни словечка, но превосходно оценивший насмешливую интонацию рыцарь не уложил пьянчужку почивать своей фирменной оплеухой.

Почти брезгливо придерживая Федора за шкирду тремя пальцами, Ламар довел того до металлической, обитой красивыми реечкам двери в квартиру. Сосед нажал на ручку, подергал ее и печально признал:

- Все-таки захлопнул. Ну все, приедет Лариска, мне пи… гм, полярный зверек короче!

- Да, не открывается, - уныло согласилась Оля, для верности тоже подергавшая крепко запертую дверь.

Аш от пробы удержался. Наверное, загадочный инстинкт, заставляющий любого землянина подойти и попытаться лично открыть дверь, рядом с которой в выжидательной позе стоит несколько человек, над сейфаром был не властен.

Ог вис фжерне хвесле?- осмотревший как следует Федора и его лысину поближе, рыцарь теперь малость устыдился нелепой вспышки ревности и хотел загладить вину перед невестой.

- А если снять с петель? - Оля перевела вопрос для соседа.

- Тогда точно писец, - испугался дядя Федор, прикрывая голову руками, а Аш предложил:

- Коренуса надо позвать.

- Точно! - обрадовалась Оля гениальной подсказке. Если и была возможность вскрыть квартиру без помощи МЧСников и домушников, так это прибегнуть к помощи магии.

- О, так у вас слесарь знакомый есть? - заискрился надеждой на лучшее несчастный супруг грозной Лариски.

- Что-то вроде того, - расплывчато согласилась девушка. Не зная, как скоррелировать звания слесаря и магистра магии.

- Кликните этого вашего Корнея, я в долгу не останусь! - пылко пообещал дядя Федор, учуявший шанс избежать гнева суровой супруги.

Оля побежала советоваться с магом и уговаривать его прийти на помощь ближнему. Аш и Ламар остались ради созерцания бесплатного представления. Во всяком случае, первый. Второй собирался приглядеть за тем, чтобы сосед опять не потерял равновесие где-нибудь в неподходящем месте поблизости от неподходящего объекта. Нет, ревновать с такому хмырю рыцарь не ревновал, но безнаказанно падать на свою невесту более позволять не собирался.

Слесарь Корней, он же магистр Коренус, нашелся на кухне, где душевно ворковал с бабушкой Верой, не забывая впрочем, уминать пирожки с яблоками и корицей. Спортивный костюм уже так натянулся в районе пузика, перехваченного рабочим поясом со склянками-мешочками, что казалось, маг с минуты на минуту родит мячик или лопнет.

- Магистр, - разрушила Оля вопросом дивную идиллию. - Вы не могли бы помочь, там дядя Федя дверь захлопнул и домой попасть не может?

- Бедолага! Лариска его со свету сживет, - охнула баба Вера, и это решило дело.

Ради прекрасных глаз Олиной бабули, ее дивных пирожков и обещанных на утро оладий маг был готов на любые подвиги, не связанные, разумеется, с риском для жизни и не требующие активных телодвижений. Он бодро заявил:

- Я с удовольствием помогу этому несчастному, - и медленно сполз со стула.

Скорая помощь ввиду переполнения заправочных баков прибыла на площадку через несколько минут. Теперь перед дверью дяди Феди стало людно и почти весело. Народ, елочка, мишура… Сосед как-то приободрился и поверил в чудо. Чудо, впечатлившись такой наивности, сжалилось и решило свершиться, пусть даже не в Новогоднюю ночь, а несколькими днями позже. Наверное, дядя Федя хорошо вел себя в прошлом году, а может Дедушка Мороз тоже знал тетю Ларису.

Аш и Ламар заслонили Коренуса от прислоненного к стене соседа, маг брызнул на дверь серебристой пыли из мешочка, вывел на планочках несколько загогулинок, что-то пробормотал под нос и внутри металлической махины защелкало. С последним щелчком магистр нажал на ручку и дорога в квартиру открылась пред страждущим.

- Корней, ты мировой мужик! Золотые руки! - прочувствованно воскликнул дядя Федор, сделал попытку заключить мага в объятия и облобызать, но промазал и махнулся в дверной проем, снося по пути вешалку.

Довольный маг расплылся в улыбке. Такого бурного восторга его простенькие заклятья уже давным-давно не вызывали у избалованной чарами таравердийской публики. А уж как на него смотрела бабушка Вера! Нет, решительно, Коренусу очень нравилось в гостях у родственников девы Оли, гораздо больше, чем на болоте у зубастых лягушек. Те зеленые твари вообще не имели никакого понятия о воспитании и собирались пустить мага на обед. А уж когда дядя Федор, кое-как справившись с управлением телом, погромыхал в шкафу, вытащил из высокого ботинка большую нарядную бутылку, наполненную чем-то желтым, и вручил спасителю, маг окончательно решил, что здесь ему нравится!

Оставив счастливого соседа заметать следы гулянки, компания вернулась в квартиру бабы Веры.

- Хороший коньяк, пять звезд, армянский, не Хенесси, конечно, но хороший, - похвалила добычу магистра бабушка, изучив этикетку.

А Аш задумчиво промолвил:

- Лучше б он тебе ботинок подарил.

- Ботинок? - удивилась Оля, пока Коренус разглядывал и баюкал бутылку в руках, как драгоценное дитятко.

- Мне в болоте голенище порвали, Ламару подошву пополам расхватили, - объяснил очевидное и до сих пор не осознанное спутниками-ротозеями сейфар.

- Бабуль, а 'Туризм и рыбалка' до скольких работают, не помнишь? - озаботилась девушка, приняв проблему близко к сердцу и кошельку. Увы, там оставалось не настолько много денег, чтобы вот так запросто прикупить две пары хороших туристических ботинок для мужчин. Наверное, придется брать самые дешевые или просить в долг у бабушки…

- В праздники до четырех. Уже закрыты. Да ты не переживай, внуча, - улыбнулась догадливая старушка и, подставив табурет, зачем-то полезла на антресоли в коридоре, застучала и зашуршала. - Вот держите!

Одна за другой в руки Ламара, как самого высокого и со свободными верхними конечностями легли две большие обувные коробки. Баба Вера спустилась вниз и, чуть виновато покосившись на Олю, сказала:

- Тут ботинки хорошие, туристические. Ни разу ведь не надевали, да и не наденут уже, такая обувь зря пыль второй год собирает. Померьте. У Бориса моего ножища здоровая, может впору Ламару придется. А вот у Васьки сорок первый, но вдруг Ашу подойдут.

Зашуршала мягкая упаковка, открывая нутро, где уютно лежали высокие, до середины голени, шнурованные ботинки из коричневой кожи, с прорезиненным мыском и рельефной подошвой. Самое то, чтобы передвигаться по влажной или высокой траве. Именно для этого, в кои-веки собираясь в поход с семьей брата, и покупал вещи Борис, да не пришлось обновить.

'Для болота такая обувь, конечно, не годится, да ведь никто и не собирается путешествовать через трясину, битком набитую зубастыми тварями. Когда серая морочная заграда пройдет стороной, можно идти посуху', - рассудила Оля.

Аш присел на табурет и принялся мерить обнову. Пусть фасон был непривычен, но в таком, если придется впору, все равно ходить лучше, чем в рванье. Рыцарь, и без перевода понявший, что ему предлагают, тоже занялся делом.

Удача или какой-то из Семерых, отвечающий за обувь или покровительствующий путешественникам, не оставил своей милостью мужчин, ботинки пришлись впору. А небольшую тесноту в подъеме решили с помощью перешнуровки. Ламар задумчиво оглядел ногу и хмуро сказал:

- Добрый сапог! Жаль такой в болотной воде мочить.

- Ничего мочить не придется, - расплылся в самодовольной улыбке Коренус. - Я портал дрейфующий сотворил. Он, пока мы тут пережидаем, к другому концу болота смещается и остановится лишь до суши добравшись! Только потому я его так долго плел!

- Магистр вы такой замечательный! - восторженно выдохнула Оля.

Ее бабуля согласно закивала головой. Она, конечно, не совсем усекла, что именно замечательного сотворил маг, но заочно готова была признать деяния обаятельного пожилого джентльмена из другого мира выдающимися только из-за того, что они магические! А значит, вредный внук Васька - фанат техники проспорил!

- Спасибо за бесценный в своей своевременности дар, - Аш поклонился старушке, та зарозовела почти так же, как от комплиментов Коренуса ее стряпне.

- Когда двинемся? - уточнил Ламар.

Он ничуть не возражал против 'помыться в горячей воде, отдохнуть и закусить', но несколько раздражался тем, что из всей компании лишь он один не понимает местную речь. Магического толмача для рыцаря прямо сейчас Коренус сотворить не мог, мотивируя отказ недостатком нужных ингредиентов.

Магистр перебрал пузырьки на пузе, огладил бородку, зачем-то покосился в непроглядную темень за окном, на бабушку Веру и честно соврал:

- Завтра с утра.

Почему-то Оля сразу поняла, что магистр лукавит, что на самом деле порталом можно воспользоваться хоть сейчас, но отправляться на ночь глядя навстречу Фодажским чудесам старичок не желает. Положа руку на сердце, винить его девушка не могла. Пока Оля обдумывала причины лжи Коренуса, ее осенила вторая по очереди, но куда более важная мысль: 'А как собственно она все это поняла? Неужели именно так проявился третий дар Шаларисы? Тот самый, для души. Различать правду и ложь…'

Новоиспеченная колдунья поневоле призадумалась, но задавать вопрос и тем самым выводить на чистую воду магистра застеснялась. В конце концов, нет ничего плохого в желании уже немолодого человека переночевать с комфортом на нормальной кровати, а не в кустах с комарами. Так пусть маленький секрет еще немного побудет секретом, и Оля расскажет о проснувшемся чутье как-нибудь в другой, более подходящий раз. Может и вовсе не расскажет, если окажется, что она все напутала и ничего на самом деле не чувствовала. Хотя, в последнее почему-то верилось очень слабо. Где-то в глубине души девушка была уже совершенно уверена, что третий дар покойной магессы сработал, как мина замедленного действия и никуда не исчезнет.

Значит, для тела - лечение, для разума - умение видеть магию, для души - способность распознавать правду и ложь - мысленно перечислила Оля. Мысли вяло крутились вокруг вопроса: так ли задумывала Шалариса или она лишь дала силу, а распорядилось ею подсознание обладательницы. Выяснить было бы, конечно, интересно, но потом, а сейчас челюсть едва не свихнулась от с трудом подавляемого зевка.

Бабуля, чутко уловившая настроение гостей, уже хлопотала у нижнего яруса антресолей, вытаскивая запасные комплекты постельного белья и рассуждая, где постелить на ночь. Мужчинам выпала честь опробовать новый раздвижной диван и раскладывающееся кресло в гостиной, а Оля отправилась в комнату Васьки, оставив бабу Веру объяснять особо любопытствующим назначение двухметровой елки в комнате как символа Нового года. Кажется, Коренус был совершенно очарован мигающей в десяти режимах гирляндой, а Ламар поющим Дедом Морозом под елью. Во всяком случае, песенку про то, как холодно вечнозеленому растению запускали уже в седьмой раз.

Оля часто ночевала у Васьки раньше. По какой-то причуде левой пятки брат возжелал обзавестись двухъярусной кроватью, чтобы спать то здесь, то там, как широкой душе угодно. Вот один из ярусов и занимала сестра, если оставалась у родственников на ночь. Она любила болтать с Васькой о всякой фигне и хихикать до полуночи над его приколами.

Сейчас вот, лежа в кровати в привычной позе на боку, рука под подушкой, вспомнилось, что дядя Борис от щедрот широкой души звал на отдых и племянницу, а Оля не поехала из-за Игоря. Не захотела оставлять своего парня одного. Кто же знал, что он и так один не останется. Мысли перескочили дальше. Дядя после смерти родителей вообще звал ее переехать, она отказалась. Во-первых, было бы далеко ездить в институт с другого конца города, во-вторых, никому не хотела быть обузой, а в-третьих, и, наверное, в главных, девушке казалось, что она каким-то образом предаст память родных, если позволит шумной веселой семье дядюшки закружить ее в своем круговороте. Там, на старой квартире ей иногда еще слышались шаги мамы, голос отца, восторженный крик братишки, в одном из шкафов лежали вещи родных, и если становилось слишком тоскливо, можно было уткнуться носом в мамино платье и просто поплакать, тогда становилось теплее и легче на душе. Оля представила те самые звезды, о которых говорил Аш и улыбнулась. Какой он все-таки хороший, пусть и притворяется черствым.

Сознание поплыло, погружаясь в теплые объятия сна. Но вместо сладкой дремы, девушка вдруг вспомнила разодранные штаны сейфара, пожеванный сапог Ламара и едва не захлебнулась под леденящей волной ужаса, разорвавшей уютную вату грез на клочки. Ее новые друзья ведь могли сегодня погибнуть. Если бы Коренус не успел открыть портал, то эти противные лягушки могли убить их. Олю затрясло от нахлынувшего запоздалого ужаса потери. Нет, только не еще раз, не надо, больше не надо!

Пытаясь справиться со своим жалким состоянием, девушка присела на кровати, завернулась поплотнее в одеяло, как в кокон, и замотала головой. Да что же это такое, все ведь нормально, нет, все хорошо и никаким лягушкам, будь они даже зубастее акулы, Аш и Ламар не по зубам! Но предательский ужас, растревоженный богатым воображением, и не думал убираться прочь в свою норку. Темнота перестала быть утешительницей, она забивалась в рот и ноздри, как стекловата. Оля начала задыхаться и всхлипывать.

- Только не говори, что здесь водятся привидения или тараканы!

Голос Аша прозвучал так неожиданно, что девушка вскрикнула, потом опознала в темном силуэте на фоне дверей сейфара и, с трудом попадая зуб на зуб, отозвалась:

- Нет, не водятся.

- Тогда чего ты опять боишься? - устало привалившись к косяку, уточнил мужчина.

- Все в порядке, извини, - вяло оправдалась девушка, не зная, как объяснить свои глупые страхи, притянувшие сюда сейфара, ощущавшего ее состояние на расстоянии после обоюдного распития крови.

Аш откачнулся от косяка, мелькнул в пространстве и оказался у самого изголовья кровати. Толкнул девушку двумя пальцами на простыни и строго велел:

- Спи, кобылица. Я посторожу.

Одним махом сейфар взлетел на верхнюю кровать и затих. Оля еще чуть-чуть повозилась, попыталась помучиться совестью от того, что Аш должен спать тут, а не со всеми мужчинами. Вдруг опять будет чего-нибудь нехорошее думать Ламар? А потом наплевала на все заморочки разом и умиротворенно прошептала:

- Аш, спасибо. Я дура, вдруг перепугалась, когда думала, что вы там, на болотах, погибнуть могли. Все ведь хорошо кончилось.

- Конечно дура, кобылица, - лениво отозвался сейфар, - если бы мы погибли, то и ты тоже. Страдать некому было бы. Спи!

- Ага, - Оля почему-то опять успокоилась от этих натурально жестоких слов и мгновенно заснула.

Она уже не видела, как снова спустился с верхней кровати Аш, как присел на корточки и долго-долго смотрел на спящую девушку. То ли в самом деле берег покой, отгоняя кошмары, то ли что-то пытался найти в ее лице. Наверное, нашел, потому потер пятерней лицо и запрыгнул на свое ложе.

Глава 8. В гостях хорошо, а в путь надо

Утро в каникулы, особенно утро в безопасном месте да после целого дня физической нагрузки на свежем воздухе должно начинаться поздно и лениво. Чтобы отдохнувший организм просыпался постепенно, медленно потягивался, нежился и осознавал себя в комфортной реальности. Кому должно, тому утро простило и началось с отчаянного вопля, разнесшегося по четырехномнатной квартире дяди Бориса:

- О горе мне, горе! Семеро, за что караете?!!

Белогривые лошадки сновидений быстренько ускакали в конюшни бодрствования. И еще раньше, чем распахнула глаза, Оля поняла, что кричит магистр Коренус. Ужаснувшись неизвестной беде, приключившейся с дедушкой магом, девушка соскочила с кровати, схватила халат и, на ходу запахивая его, поспешила на голос. Сознание машинально отметило, что Аша в комнате уже нет. Скорее всего, сейфар ушел, когда девушка заснула поспокойнее, без триллеров в программе грез.

Магистр сидел за кухонным столом, рвал на себе и без того небогатые остатки белых волос и жалобно стенал. Перед ним на столешнице красовалось нечто яркое и абстрактно-загогулистое. Пальцы, лицо, фиолетовая мантия, сменившая спортивный костюм, были измараны в порошках из поясных запасов.

Аш, заспанный Ламар и озабоченная бабушка Вера стояли рядом и пытались добиться от мага разъяснений касательно поданной во всеуслышание жалобы. Оля молча присоединилась к коллективу.

После нескольких минут расспросов удалось узнать, что магистр, почти не спавший по причине злоупотребления бодрящими цветами, поднялся нынче утром самым первым. А чтобы не тревожить отсыпающуюся компанию, отправился на кухню немного поколдовать и прояснить ситуацию с порталом. Когда не сработало первое заклятье, Коренус сотворил второе, по другому принципу, но и оно обернулось пшиком. Тогда маг забеспокоился поосновательнее и попробовал вызвать обычный шарик-фонарик. Света не возникло! Мало того, магистр даже не почувствовал отклика мира на свои действия. Вот тогда-то пожилого волшебника осенила ужаснейшая мысль: он утратил дар! Из-за беспорядочных ли скачков по чужим мирам, недопустимым для порядочного мага или вследствие неких действий в Фодажском лесу, навлекших гнев богов на седины - неясно, но очевидно одно - он больше не могущественный волшебник, а обычный старик-пустозвон!

Еще пару-тройку минут столь рьяных терзаний и Коренус всерьез рисковал лишиться своей и без того жидковатой бороденки. Мало смыслящие в магии таравердийцы, может, и рады были бы как-то подбодрить магистра, да только вот чем? Если маг говорит, что лишился силы, стало быть, так оно и есть, и тогда здорово попали они все. Застрять в мире Оли, чтобы зарабатывать на хлеб, разыгрывая из себя тех самых героев, о которых рассказывала девушка, никому не хотелось.

Бабушка Вера звучно бумкнула кувшин с водой на стол, налила пол стакана, потом булькнула в рюмку из коньячной бутылки и решительно сунула под нос Коренусу:

- На-ка, выпей!

Старичок машинально глотнул, задохнулся, запил водицей и собрался было открыть второй сезон невыносимых страданий. Но бабуля, присев рядом с ним на стул, нарочито спокойно заговорила, похлопывая Коренуса по трясущейся руке:

- Я ничего в вашей магии не смыслю, но книжек про всякие чудеса перечитала уйму. Вон, три шкафа в гостиной стоят. Наши писатели чего только не навыдумывали. И если реальностью оказался ваш волшебный мир, то в их сочинениях может найтись зерно правды. Расскажи-ка мне, как действует твоя магия, откуда берется сила для заклинания. Вдруг, я смогу что-то подсказать такое, чего ты не увидел.

Поскольку никто ничего более здравомыслящего не предложил, Коренус, не веря в лучшее, но хватаясь и за соломинку, принялся рассказывать. А бабушка в свою очередь взялась задавать уточняющие вопросы, да такие глубокомысленные, что почтенный магистр почти заподозрил родственницу девы Оли в принадлежности к сословию магов. Остальные играли роль почтеннейшей публики и сидели вкруг стола тихо, как мыши, не считая голодного бурчания в животе Ламара.

- Выходит, - подвела итог бабушка Вера, - что ты творишь колдовство, черпая силу из себя и из мира, а порошки, слова, флакончики помогают этим двум силам соединяться и взаимодействовать, так, как хочет маг.

Коренус задумчиво, а потом и энергично кивнул и потянулся за бутылкой с желтым горячительным, здорово прочищающим мозги. Бабушка машинально отодвинула коньячок подальше и резюмировала:

- Тогда, чему удивляться? Ты сейчас в другом мире, на Земле, а сила нашего мира творить чудеса не способна. Во всяком случае, ваши таравердийские чудеса.

- Но он колдовал прежде, когда оказался здесь в первый раз! - потушил Аш огонек надежды, затеплившийся в глазах мага.

- Возможно, тогда магистру Коренусу удалось прихватить при переходе кусочек силы мира, а в этот раз не получилось, - очень логично предположила начитанная бабушка.

- Бабуля, ты такая умная! - прижав руки к щекам, тихо восхитилась Оля, переводившая слова бабы Веры рыцарю, не владеющему русским.

- Так! - сейфар вскинул руку, призывая к тишине и, почему-то пристально глядя куда-то в сторону левого плеча девушки, потребовал:

- Коренус, попробуй сотворить любое заклятье сейчас!

Маг печально поглядел на недоступную бутылочку-утешительницу, вздохнул и сделал что-то типа художественной фиги все еще измазанными в порошке пальцами. Здоровенный, с хороший арбуз ярко-желтый шар завис над столом, перекрывая свет кухонной люстры, рассеивающий утренний сумрак.

- Получилось! - взвизгнул Коренус и счастливые слезы потекли по щекам человека, убедившегося в своей полноценности.

- У вас возникла какая-то идея, молодой человек? - проницательно поинтересовалась бабушка Вера.

- Перстень вашей внучки, почтенная леди, - привычно поймав руку Оли в свою, помахал ею в воздухе Аш. - В нем божественная сила, как сказал маг, а значит, и сила нашего мира. Когда Коренус колдовал в первый раз, Оля тоже была рядом, как сейчас.

Осчастливленный сознанием никуда не исчезавшего дара, магистр только умиротворенно вздохнул и принялся цветисто, сразу стало понятно, что в риторике старичок знаток, благодарить бабушку Веру. Добрые слова достались и на долю сейфара, но поскольку он не был очаровательной пожилой леди, Ашу благодарностей выпало на порядок меньше.

Баба Вера засмущалась, очаровательно зарозовела, убрала прядь волос за ушко и предложила:

- Я вам сейчас оладушек на завтрак напеку! Тесто-то уже подошло! И яишенку с ветчинкой поджарю!

Оля даже мечтательно прижмурилась при словах 'оладушки' и в продолжение кулинарной темы сказала:

- Бабуля, а давай еще гренок сделаем, у нас целых полтора батона еще в сумках. А я за свежим хлебом схожу в 'Ниву'. Куплю тамошних булочек! Они вкуснее спаровских!

- Вот и ладушки! Сходи, егоза, только мои сапоги и дубленку надень, в куртяшке до попы не выскакивай, - согласилась бабушка Вера и с усмешкой объяснила таравердийцам: - Любит она мои гренки с детства. Еще под стол пешком ходила, а уже как приедет в гости, так просила 'бавеа, геночки, геночки'!

Оля смутилась, как смущалась всяких раз, когда родственники начинали вспоминать о ее детских годах при друзьях и знакомых. Но замолчать бабусю не попросила, знала, как приятно старушке делиться добрыми воспоминаниями. Только потихоньку выбралась из-за стола и пошла собираться в магазин, а Коренус коротко переводил Ламару про завтрак и хлеб.

Рыцарь с удовольствием составил бы невесте компанию, но маскарадный костюм Арагорна для прогулки по морозцу минус двадцать не годится так же, как спортивный костюм. А ширина плеч таравердийца лишала его возможности нацепить верхнюю одежду с плеча какого-нибудь из родственников девы Оли. Обо всем этом тоже поведал ретивому рыцарю магистр, давеча за чашкой коньяка просвещенный бабушкой Верой касательно погодных условий в новогодней России. В самой Таравердии снег зимой выпадал крайне редко, и таких дичайших морозов не бывало уж почитай тысячу лет с годины Ледяного Мора, когда на земли людей вторглись ледяные великаны. А тут без всяких великанов народ в холода жить пообвык.

- Да-да, - на глазок уважительно оценив размах плеча драконоборца, согласилась Олина бабушка, помешивающая тесто, чтобы оно отстало от стенок кастрюльки. - В шкафу только на Аша что-то подобрать можно, вон хотя бы дубленку Витькину и ушанку.

- Не страдай, я присмотрю за твоей невестой, - коротко усмехнулся сейфар, принимая завуалированное предложение не оставлять девушку без надзора, поднялся со стула и пригрозил. - Только оладьи все без нас не сожрите и гренки.

- Я вам сразу отложу на отдельное блюдо, - пообещала предусмотрительная бабушка Вера и крикнула в коридор, чтобы внучка подыскала одежду своему провожатому.

Обрадованная компании, девушка быстро нашарила во встроенном коридорном шкафу Витькину длинную дубленку с широким воротником, прикупленную заботливой тетей Лизой на мороз и успешно игнорируемую сыном. Непоседа Витек предпочитал всю зиму пробегать в кожанке и вязаной шапке, сунув руки в карманы. И ведь не болел! Небось, бегал так быстро, что инфекция просто не могла угнаться за прытким юнцом.

Вот сейчас предусмотрительность тети Лизы пришлась как нельзя более кстати. Оля растормошила коридорные запасы и выдала Ашу дубленку, ушанку и высокие ботинки на меху. В рукаве дубленки нашлись даже скомканные кальсоны нежно голубого цвета. (Их туда точно запихнул Витька, скорее всего, собирался втихомолку выбросить, да позабыл).

Только что просвещенная насчет того, что ее друзья к настоящим морозам не привыкли, Оля позаботилась, чтобы Аш натянул на себя весь комплект одежды, исключая кальсоны дедушкиного фасона. Вместо них в шкафу отыскались, на одной вешалке с дубленкой, а значит столь же упорно игнорируемые, плотные джинсы на флисе вполне молодежные с виду.

Так что Аш оказался упакован, если не по последней моде, то вполне прилично, настолько, чтобы его хотя бы со спины не приняли за бракованного Леголаса, занимающегося закалкой, или сбежавшего из дурдома пациента. Сама Оля будучи одного размера с бабулей, тоже не испытывала затруднений с зимним нарядом. Унты с этническим узором, меховая шапочка и золотистая с коричневыми декоративными строчками дубленка - баба Вера любила одеваться красиво - были так же привычно-уютны, как одежда самой девушки.

Еще в лифте Оля, одержимая гласом невовремя проснувшейся совести, задумчиво вздохнула:

- Зря ты все-таки пошел, Аш, оладушки самые вкусные, когда горячие, а магазин в соседнем доме, ничего интересного вокруг.

- Не переживай, если пошел, значит, мне так захотелось, - фыркнул сейфар, изучая серебристую кабину лифта с сакраментальными надписями на доске с кнопками. 'Леха - лох' и то ли незаконченной, то ли полуоттертой, оттого ставшей почти ребусом 'козе…'.

Лифт громыхнул створками, раскрываясь, Оля и Аш вышли из подъезда во двор. Сейфар на несколько мгновений замер на высоком крыльце. Пока решали проблему магического бессилия и подбирали одежду, рассвело. Снег, нападавший за ночь, искрился под солнцем прямо-таки с садистским удовольствием: 'Вот сколько меня! Получите и распишитесь! Ах, дворник в праздники не работает? Ничего-ничего, так чапайте, голубчики, авось по макушку не провалитесь!' Но ранние пташки из местных, большей частью племени собаководов, привычно наплевали на эти угрозы и уже успели протоптать во дворе паутину узеньких тропинок.

Сейфар сошел с крыльца, зачерпнул и сжал горсть снега, вдохнул морозный воздух и с удивлением повернул голову в сторону веселого гомона. На горке в центре двора вовсю веселилась ребятня с санками, снегоходами и ледянками.

- Им не холодно? - удивился мужчина.

- Если все время бегать, жарко и в стужу, - улыбнулась Оля, начиная движение по одной из тропинок, уводящей в сторону арки, соединяющей двор с улицей, и заметила: - Когда я мелкой была и при низкой температуре занятия в школе отменяли, мы не по домам сидели, а вот так же на горке катались. Знаешь, про русских в шутку говорят: 'Непобедим тот народ, который зимой ест мороженое'.

(сноска: вообще-то это выражение приписывают Уинстону Черчилю, побывавшему в нашей стране и увидевшему зимой очередь за мороженым. Встречала разные варианты: 'Нельзя победить народ, который в сорокоградусный мороз ест мороженое', 'Народ, который ест зимой мороженое, победить невозможно' и т.п.)

- Мороженое? - неслышно, и как только ухитрялся, на поскрипывающем снегу, ступая за девушкой след в след, переспросил Аш.

- Это такое лакомство из сладкого замороженного молока с разными добавками, вроде шоколада, орехов, сока фруктового, карамели, - ответила Оля и спохватилась - Я ведь тогда в 'СПАРЕ' вам не купила! Ну ничего, в 'Ниве' тоже продают, сейчас купим. Есть, конечно, лучше дома, чтоб ангину с непривычки не заработать. Ты на морозе не говори, а то застудишься. Я всего денек в вашем лете прожила, а все равно тяжело заново к зиме привыкать.

Сейфар совет принял к сведению и замолчал, щуря глаза от искристых солнечных бликов, играющих на снегу.

До арки и через нее, на большую улицу, почти свободную из-за мороза от едущих машин, выбрались быстро. В магазин Аш вошел хоть и без спешки, однако теплый воздух вдохнул с явным облегчением. Даже выносливый организм не был приспособлен к мгновенной эффективной адаптации при пятидесятиградусном перепаде температур. Как поняла Оля, родичи Аша, вкусив крови врага, обретали силу для сражения. Но попробуй, укуси зиму, когда у нее и крови-то нет, зато сама белая царица щиплет за нос и щеки так, что не увернешься.

Глянув на центральную витрину с ассортиментом, девушка встала в конец небольшой очереди. В трех отделах работало несколько продавщиц, а вот касса была открыта только одна. Да и в этой кабинке кассир отлучилась, может, и ненадолго, но хвостик очереди рос буквально на глазах.

Оля пристроилась за какой-то чинной дамой в мутоновой шубе до пола и широкополой меховой шляпе. Обзор впереди сразу значительно сузился, потому девушка не сразу поняла задумчивый вопрос сейфара: 'Так принято?'

- А? - очнулась от витания в облачках растяпа.

Аш повторил вопрос и кивком головы указал на возникшего впереди щуплой бабульки здоровенного мордоворота, на две головы выше Оли и на голову самого сейфара. Судя по тихому недовольному рокоту очереди, мужика 'там раньше не стояло', но желающих сказать эдакое амбалу в лицо, рискуя собственным, не нашлось.

- Нет, надо вставать в конец, только инвалиды и ветераны обслуживаются вне очереди, - честно процитировала объявление на кассе девушка и, чувствуя, как нарастает брезгливое раздражение сейфара, вздохнула: - Только с такими связываться себе дороже, не милицию же по такому пустяку вызывать.

Услышав то, что хотел, Аш направился прямиком к кассе. Тихий ропот очереди сменился почти звенящей тишиной, когда прозвучало спокойное обращение к наглецу:

- Встань в конец.

Амбал лениво повернулся в сторону таравердийца, дыхнул на него перегаром и эдак презрительно наклонил башку:

- А если не встану, то что?

- Тогда я тебя там положу, - не меняя интонации, объяснил Аш.

Что-то такое было в его глазах, что человек, так же, как тот полосатый хищник в Фодажском лесу, услышавший рык горхана, отшатнулся от сейфара. Он выпал из очереди и нет, не встал в конец, а попятился, а потом, резко развернувшись, почти бегом смылся из магазина.

Дама в шубе до полу восторженно шепнула:

- Какой у тебя хороший парень, девушка!

- Да, - машинально согласилась Оля, прежде, чем сообразила, что Аш никакой не ее парень, пусть даже и хороший. Да и парнем, если присмотреться получше, сейфара тоже никто бы не назвал. Гибкий и ловкий по-юношески, он все равно был мужчиной, возможно, не слишком много прожившим, но наверняка испытавшим немало.

Оленька успела здорово переволноваться, что сейчас начнется драка. Втягивать гостя в земные неприятности из-за банального хама казалось чем-то стыдным, вроде жирного пятна на новом платье, а цепляться и отговаривать Оля никогда не умела. Но хорошо, что хорошо кончается, и теперь девушка действительно гордилась тем, какой ее спутник замечательный, пусть даже он ее спутник только потому, что они вместе за хлебом вышли.

Разборки с местом в очереди и жизни завершились весьма своевременно, кассир как раз успела вернуться на рабочее место и очередь рассосалась меньше, чем за пять минут. Купив еще теплый, изумительно вкусный хлеб и несколько порций разного (чтоб интереснее было) мороженого Оля пошла к выходу.

На пороге Аш встал как вкопанный, следя за тем, как разворачивает обертку и с аппетитом откусывает от эскимо какая-то тостушка. Когда колобочек в дубленке немного отошел, сейфар удивленно выдохнул:

- Я думал, ты пошутила…

- О? - не поняла девушка.

Аш указал рукой на уходящую к автобусной остановке поедательницу мороженого - живое доказательство силы и славы русского народа.

- Нет, у меня вообще с чувством юмора плохо, я не умею разыгрывать. Зато сама вечно на розыгрыши попадаюсь, первого апреля вообще хоть из дома не выходи, - покаялась Оля и пошла к дому бабы Веры, не забывая на всякий случай оглядываться по сторонам. Вдруг тот негодяй, которого вот так запросто прогнал сейфар, затаил злобу и захочет как-нибудь расквитаться. Но нет, похоже, студеная зимняя пора благотворно сказалась на охлаждении мозга грубияна. Его нигде не было видно.

До крыльца дома бабули пара покупателей добралась без приключений, если не считать таковым побелевший кончик острого носа сейфара. Оля приметила это только сейчас, на ступеньках, когда доставала ключ и повернулась к Ашу лицом.

Дверь открылась раньше, чем девушка успела приложить брелок к панели домофона. Из подъезда вынесло здоровенного ротвейлера в строгом ошейнике и болтающуюся сзади, как воздушный шарик, девчушку.

- Не бойтесь, Сэм не кусается, - начала привычную надменно-горделивую песню хозяйка, при виде вставших на пути прогона зверя людей. Оля безмолвно вжалась в перила и замерла, ожидая, чтобы грозная зверюга убралась-таки на прогулку.

Сэм и в самом деле не кусался и кусаться не собирался. Он даже бежать с целеустремленностью торпеды перестал. Двинул крупным носом, вбирая запах, лег на пузо и заскулил. Продолжая панически поскуливать и пряча нос в лапах, собака ползком попятилась под ноги девушки. Грозность куда-то враз подевалась, осталось желание спрятаться под надежной защитой.

- Ты чего, Сема, заболел? - встревожилась владелица растерявшего грозный напор пса. Тот, не умеючи говорить членораздельно, только горестно взвизгнул и не сдвинулся с места, пока Аш и Ольга не скрылись в подъезде.

- Странно, а Вика хвасталась, что ее Сэм вообще бесстрашный. И по бревну ходит, барьеры берет, раз даже вора прогнал… - риторически прокомментировала Оля, нажимая на кнопку лифта.

- Меня собаки боятся, - обмолвился сейфар почти с грустью и прибавил: - У деда на псарне вот тоже никак не привыкнут, а ведь бойцовые.

- Наверное, от тебя пахнет как-то по-особенному. Бывает, я где-то читала, что есть запахи, которые вызывают у животных панику, - поделилась информацией девушка, надавливая цифру нужного этажа, и тихо ойкнула. Почти сразу после закрытия створок, гудение лифта смолкло и погас свет.

- Что случилось? - спокойный голос сейфара и его рука, безошибочно нашарившая в темноте руку Оли, оборвали начавшийся приступ паники.

- Мы застряли. Или лифт сломался, или свет почему-то вырубили, или еще что-то, - затараторила вперемежку со всхлипами девушка и пожаловалась: - А я темноты жутко боюсь и мобильника с собой не взяла бабушкиного. Свой-то у меня дома так и остался…

- У вас в темноте водятся какие-то монстры? - оборвав словоизвержение, первым делом практично поинтересовался Аш. Он еще не наловчился отличать продуктивную панику спутницы от непродуктивной.

- Нет, - растеряно ответила Оля и поняла, что сейчас услышит сакраментальное: 'Чего же ты тогда боишься, дура-кобылица?'. Но нет, сейфар, не выпуская руки девушки из своей, (наверняка опасался, что та в панике начнет головой о стены долбиться), объявил:

- Значит, нападения можно не опасаться. Теперь скажи, что надо делать: ждать, когда этот ящик заработает или звать на помощь?

- Не знаю, - уже тише отозвалась девушка, невольно заражаясь спокойствием товарища по несчастью. - Бабуля знает, куда мы ушли, и если скоро не появимся, первым делом лифты проверит. Или если мы будет стучать и кричать, кто-то из соседей услышит и лифтеру скажет, а тот ремонтников вызовет.

- Понятно, тогда давай кричи, у тебя громко выходит, - сделал выбор Аш, попросил у Оли ключи для звону и заколотил по дверям кабины так громко, что чертям в аду тошно стало. Девушка заорала:

- Лифт сломался! Вытащите нас! Пожалуйста! А-а-а-а! Выпустите!

- Эй! - спустя минутку, может, даже меньше, раздался сердитый женский голос откуда-то снизу. - Не вопите, хватит лифт ломать, придурошные! Вы что, объявления не читали?

- Какое? - растерянно пискнула Оля, прекратив заказанный сейфаром концерт.

- На доске, в холле висит, красными буквами. Рабочие сегодня с лифтом занимаются, потому всех просили на малом ездить! - чуть помягчев от жалобных интонаций и того, что сейфар перестал ломать кабину изнутри, поведала сварливая баба. - Посидите чуток, они там скоро снова ток врубят, и доедете куда надо.

- Спасибо, извините, - шмыгнула носом девушка и судорожно вздохнула. Теперь, когда стало известно, что лифт не сломан и кто-то там, на свободе знает, что они внутри, страх почти исчез. Зато стало по-настоящему стыдно. Выставить себя перед сейфаром эдакой круглой дурой. Оля попыталась вытащить свою ладошку из руки Аша, однако, тот не отпустил. Берег девичью психику что ли? Ему-то хорошо, в темноте и без света все видит, настоящий супергерой, а она так, толстая трусиха под заклятьем. Хотя, вроде никаким отвращением или брезгливостью от него не тянуло.

- О чем ты теперь страдаешь? - почти с любопытством спросил мужчина.

Припомнив, что после обмена кровью эмпатия стала даром обоюдным, Оленька застыдилась пуще прежнего и пробормотала:

- Так, ни о чем. Тому, что я всего на свете боюсь, уже ничем не поможешь.

- Дура ты, кобылица, - почти ласково хмыкнул Аш, наконец, перестал держать ее за руку и зачем-то погладил по щеке. - У каждого свои страхи есть. Только кто-то их лучше скрывать умеет, кто-то хуже. Родись ты воином, было бы чего стыдиться, а девице слабой быть не зазорно. С такой рядом любой мужчина себя сильнее чувствует и защитой встанет.

- Спасибо, все-таки ты добрый, Аш, - вздохнула Оля и потерлась щекой о невидимую в темноте, но такую горячую ладонь. Горячую настолько, что девушке и самой стало очень жарко. Или это после мороза так тепло подействовало? Чтобы скрыть странное смущение, она ухватилась за первую попавшуюся тему:

- А кто этот рыжий дяденька с маской в сортире был?

- Какой дяденька? - почти растерялся и одновременно насторожился мужчина, отдергивая руку.

- Там, в портале, в золотом мареве. Перед тем, как нас бабушка Вера пригласила, я видела рыжего мужчину в чем-то вроде мантии. Серебряная маска, красивая, на венецианскую похожая, рядом лежала. А он, кажется, только тебя увидел, сказал: 'Аш, ты не вовремя' и как-то так рукой повел, что я сразу его видеть перестала и бабу Веру увидела. А он, этот дядя глазами на тебя похож. Может, брат твой или папа?

- Рыжий? Тогда дед. Извини, Оля, я больше тебе ничего об этом не скажу и попрошу, чтобы Коренусу и Ламару ты об этом тоже не рассказывала, - очень сухо и очень строго, почти агрессивно, промолвил сейфар.

- Если это им не во вред, то конечно, - охотно согласилась девушка, привыкшая к таинственности Аша. Любопытно было жутко, однако, сердить и расстраивать хорошего человека совсем не хотелось. Наверное, когда сможет, он сам все расскажет или не расскажет. С какой стати он вообще должен все ей рассказывать? Помогает в пути ради каких-то своих целей и хорошо.

- Им не во вред, а вот разговор не только мне может ущерб нанести, - сдержано объяснил мужчина, потер что-то и заметил: - Нос чешется, зараза.

- Это с мороза. Кровообращение восстанавливается. Пройдет быстро, - объяснила Оля и шутливо пожаловалась: - Мне хуже, большие пальцы на ногах чешутся, а разуться и почесать нельзя.

Аш насмешливо фыркнул, наверное, представил, как сложно в темной кабине без лавки разуться и почесаться.

Словно дождавшись установления мира между двоими, гостеприимно вспыхнул плафон на потолке кабины, замерцал красный огонек нажатой кнопки нужного этажа, лифт загудел и поехал вверх, будто и не он останавливался на четверть часа.

На площадке у лифта, мрачный как ангел возмездия топтался Ламар. При виде приехавших лицо его отразило облегчение, в равных пропорциях смешанное с ревностью. Сейфар держал за руку Олю, и та улыбалась ему.

- Ламар! - радостно воскликнула девушка, выскакивая на площадку побыстрее, пока непредсказуемые дяди-монтеры снова не вздумали вырубить ток или закрыть двери.

- Вас долго не было, - хмуро промолвил таравердиец. - Старшая родственница беспокоится.

- А мы в лифте застряли, хорошо еще его быстро включили! Ой, если б не Аш, я бы страху натерпелась, а так все в порядке, только мороженое чуть-чуть подтаивать начало. Ну ничего, я его сейчас в морозилку запихну и скоро можно будет есть.

Оглушенный словесной волной рыцарь что-то бормотнул себе под нос и в ответ на широкую улыбку Оли тоже начал улыбаться, забывая обо всех маниакальных подозрениях и вопросах, долбивших ревнивую зачарованную голову.

В теплой квартире пахло оладьями и гренками. Рот начинал наполняться слюной еще на подходе к кухне. Быстро запихнув хлеб в рюкзак, а мороженое в коридорный холодильник, Оля почти бегом устремилась к обещанному угощению. Пока девушка мыла руки под струей теплой воды, Аш коротко поведал о причинах задержки и заработал еще одну порцию добрых слов от бабушки Веры. Уж бабуля-то знала, в какую панику способна впасть ее внучка от, казалось бы, пустяковой неприятности вроде поломки лифта.

Словом, не успела еще Оля сесть за стол, а перед сейфаром уже стояло два здоровенных блюда: одно с оладьями, второе с гренками. Горячий чай с лимоном баба Вера тоже налила спасителю самолично.

Аш первым делом выловил пальцами ломтик и с наслаждением сжевал, даже не поморщившись. Потакая вкусам гостя, хозяйка тут же слазила в холодильник и подвинула сейфару полное блюдечко с нарезанным лимоном. Так вприкуску с цитрусом тот и взялся за уничтожение оладий и гренок. Оля вытерла руки и подсела поближе к тарелкам. Все остальные уже наелись настолько, что могли только смотреть, как завтракает нагулявшаяся парочка.

Когда девушка протянула руку к гренкам, Аш покосился на нее как-то странно, но отодвигать тарелку не стал. Зато Коренус, почему-то одаривая бабу Веру ласковым взором, заметил:

- Знаете, милое дитя, в Таравердии с одной тарелки вкушают на пирах соседствующие дама и кавалер. А вот в Веспане таков обычай блюдут лишь супруги. Тот, кто желает заявить о своих чувствах и сделать открытое предложение, берет кусочек с тарелки возлюбленного или предлагает ему отведать пищи со своего блюда.

- А у нас на праздниках у каждого своя тарелка, зато, если дома кушаем, можно блины, гренки или оладьи и с общего блюда всем есть, - ответила Оля, переборов смущение.

Баба Вера же насмешливо поддакнула:

- Это хозяйки придумали, чтобы лишнюю посуду не мыть!

- Поэтому мороженое хорошая еда, - лукаво вставила внучка. - После него грязных тарелок не остается.

- Ох, и лиса ты, Олюша, сладкоежка моя, - засмеялась бабушка Вера и вытащила для таравердийцев мороженое, успевшее дойти до нужной кондиции.

Долго уговаривать снять пробу с нового блюда мужчин не пришлось. Вернее, вообще не пришлось уговаривать. Холодное лакомство исчезло в желудках кавалеров почти мгновенно. Ибо все хорошее рано или поздно заканчивается. А если это хорошее вкусная еда и среди желающих ее отведать трое мужчин с хорошим аппетитом и обожающая хорошенько покушать девушка, то 'хорошее' заканчивается очень-очень быстро.

Вот и с завтраком было покончено, а значит, настала пора собираться в путь. Дрейфующий портал, как гордо сообщил магистр Коренус своим спутникам, уже закончил дрейф, пристав к суше достойной своего имени. Поэтому прыгать в болото компании не придется! Вдоволь намахавшиеся вчера мечами мужчины и здорово перетрусившая девушка встретили новость радостным гулом.

Выстиранная одежда давно уже высохла. Так что четверка искателей камня истины уходила через золотое марево не только сытой, обутой в новые ботинки, но переодетой в чистое. Их даже снабдили выисканной заботливой старушкой двухместной палаткой. Ее навьючили на Ламара. Готовый ради удобства возлюбленной на переноску дополнительных тяжестей рыцарь даже не протестовал.

Коренус, утрамбовывающий в безразмерный мешок кулек с пирожками, обратился на прощанье к бабушке Вере с робкой просьбой о повторном визите.

- Конечно, заходите! Я свой фирменный торт испеку! - пообещала пожилая женщина, удерживаемая от импульсивного стремления прыгнуть в портал вслед за таравердийцами только укоризненным взглядом внучки.

Магистр быстро определился с местом нахождения воронки портала, присел на корточки и сделал рукой несколько вращательных движений. Оля увидела, как там, где не было почти ничего, не считая каких-то едва заметных золотистых искорок, вспыхнуло яркое, как желток яйца от деревенской курицы, марево. Сияние распалось на отдельные нити, кружащиеся по часовой стрелке, как водоворот. Коренус одобрительно цокнул языком, огладил тщательно расчесанную и оттого казавшуюся почти пышной бородку, в последний раз одарил бабу Веру восхищенным взглядом и шагнул в портал.

Бабушка Вера обняла внучку и шепнула той на ушко:

- Он хороший человек, ты права.

- Магистр Коренус? - переспросила Оля.

- Не-а, - таинственно усмехнулась мудрая бабуля и пихнула девушку вслед за исчезнувшим магом.

Ламар громыхнул таравердийским прощанием

Плитен келе и ваин! Гуд мите инее хе беа, тек во хусли! - и прыгнул в золотой водоворот вслед за возлюбленной девой.

- Он сказал: 'Долг зовет в путь! Благодарю за приют и добрую память в сердце своем уношу!' - галантно перевел Аш, будучи замыкающим.

- Позаботься о моей девочке, - попросила бабушка Вера сейфара.

- Уже, - серьезно ответил тот и шагнул последним.

Едва мужчина исчез, золотая воронка диаметром в пару метров стала сжиматься и, ужавшись до размеров спичечной головки, исчезла совсем.

Глава 9. Каменные тайны

Да, из болота портал сместился, тут не поспоришь. Вокруг больше не было трясины, кочек, ряски и зубастых лягушек. Было сухо, даже очень. Великий маг так добросовестно задавал место назначения, что теперь путешественники застряли среди сушняка, вернее вцементировались в него с филигранной точностью на место изъятых по контурам тела зарослей. Не слишком толстые, с палец в диаметре серые ветки закончившего свой жизненный цикл невысокого (две трети роста Ламара) кустарника приветствовали гостей, пытавшихся совершить движение, громким радостным треском.

Оля дернулась было в одну сторону, потом в другую и поняла, что дальше, чем на пару сантиметров продвинуться не в силах. Ветки, как веник из старой сказки, сильные коллективом, гнулись, но вот ломаться отказывались категорически. А ведь где-то не слишком далеко пели птички и шумела листва живого леса. Только его видно не было. Кроме серых веток и голубого небушка с белыми косами облаков не было видно вообще ничего, ну кроме трех спутников, застрявших в сушняке так же, как и девушка. К облегчению пленницы, физической силы у мужчин оказалось побольше. Громкий треск сучьев возвестил о том, что к возлюбленной деве прокладывает дорогу рыцарь Ламар. Тот шел, как танк, давя массой и оставляя после себя добрую просеку.

- Коренус, а ты часом в заклятье ничего не напутал? - сердито вопросил драконоборец.

Застрявший в кустах так, что не мог даже рыпнуться, маг только жалобно заблеял и огорченно вздохнул.

Добравшись-таки до Оли, Ламар извинился:

- Прости, возлюбленная моя, иного способа не вижу, не взыщи, - и одним махом вздернул девушку себе на шею.

- Ничего, так даже удобно. Видно далеко, - мяукнула Оля.

Судорожно ухватившись за плечи рыцаря, она изо всех сил пыталась подавить в зародыше паническое желание вцепиться 'коняшке' в волосы для пущей надежности. Высоты девушка тоже боялась, особенно если та совпадала с необходимостью балансировки на ненадежной опоре, вроде гимнастического бревна (зачет так и не был сдан) или, как теперь выяснилось, Ламаровой шее.

- Не дави на старика, - весело вмешался в разговор Аш, взявшийся вырубать магистра из ловушки. - С сушняком драться полегче, чем с карзами, и сапоги целее будут, не говоря уж о ногах.

- Да, мне тут тоже больше нравится, - с высоты сидения на рыцарской шее, вставила Оля и тихо ойкнула, когда рыцарь шагнул вперед. Чтобы невесту ненароком не поцарапали ветки, Ламар взялся за меч и стал вырубать небольшой проспект.

Сушняк верному мечу драконоборца существенного сопротивления не оказал, так что в считанные минуты компания проложила дорогу к свободе из плена ветвей на вполне себе гостеприимного вида полянку. Рыцарь, покрасневший куда больше, чем это можно было списать на жару в относительной прохладе утра, поспешил спустить свою прекрасную наездницу в невысокую траву. Девушка с облегчением перевела дух и умиленно провела ладошкой по растениям. Аш отбил руку флорофилки в сторону и укорил:

- Ты что, не видишь урсицов?

- Кого? - начала в панике оглядываться Оля, ожидая нашествия сухопутных собратьев карзов и заранее прикидывая, где лучше спрятаться: бежать назад в сушняк или к деревьям.

- Сейфар имеет в виду этих мелких жучков, дорогая. Они не опасны, но, если потревожишь, выделяют едкий желтый сок. Попадет на кожу, будет волдырь. К счастью, урсицы встречаются редко и предпочитают поляны пигий, - палец мага указал на серо-голубые узкие листья, кучкующиеся то тут, то там на поляне.

- У нас жжется только крапива, трава такая, и борщевик. Хотя, многие насекомые кусаются больно, - виновато призналась девушка и бочком-бочком отошла подальше от голубого кустика с особо опасными мелкими обитателями.

- Везде свои трудности, - философски заметил Аш и вернулся к разведке пути.

Там, где можно, сейфар старался выискивать тропинки для облегчения движения менее выносливых спутников. За то магистр и Оля были бесконечно благодарны. Но зачастую приходилось ломиться напрямки. Хотя, после сплошного заслона из сушняка, в живом лесу казалось почти просторно.

Настолько просторно и расслабляющее безопасно, что Ламар время от времени пристраивался рядом с невестой и, вдохновенно смущаясь, пытался продекламировать какие-то комплименты. Оля в ответ смущалась еще больше и не знала, как бы разрулить эту неловкую ситуацию. Как попросить заколдованного мужчину не мучить свое воображение и не упражняться в риторике?

Когда рыцарь ненадолго умолк, поотстал и исчез среди деревьев, девушка с облегчением решила, что кавалеру наскучил треп. Однако, звук бурно льющейся воды, донесшийся с того же направления, четко дал понять, зачем удалился поклонник.

Вернулся Ламар быстро, одной рукой одергивая пояс, а второй на отлете держа необыкновенно красивый цветок, чем-то похожий на крупную, с ладонь, лилию шоколадного оттенка.

- Позволь преподнести сей цветок, что дивно на цвет глаз твоих похож, возлюбленная невеста моя! - воскликнул Ламар и пал на одно колено перед девушкой.

Оля поневоле остановилась. Коренус, хоть и не входил в число 'возлюбленных невест' рыцаря тоже притормозил, вознамерившись пронаблюдать за очередной выходкой мужчины, опутанного уникальным заклятьем приворота. Пожалуй, истинный фанат магии, магистр даже готов был чапать по Фодажскому лесу в уплату за редкую возможность отслеживания чар в развитии и их рассеивание.

Рыцарь вдохнул аромат лилии в шоколаде полной грудью и протянул цветок Оле. Та, хихикнув при виде перемазанного в коричневой пыльце носа Ламара, приняла подношение и тоже вдохнула сладкий аромат, почему-то похожий на коричный. Девушка хотела было сказать 'спасибо' дарителю, но из онемевшего вдруг рта вырвалось только 'спа…'. Язык стал бесполезной тряпочкой. А потом волна онемения прокатилась от макушки до пят. Оля еще успела увидеть растерянную беспомощность в глазах Ламара, так и не поднявшегося с колена, и начала падать.

Подскочивший Коренус успел поймать девушку и уложить на тропку. А потом моргнувшие веки не смогли вновь подняться. Остался только слух.

- Спаси Семеро! Я поседею с этим юношей! Где он ухитрился раздобыть каафилию? - в сердцах, сердито, огорченно, но без паники, пробормотал где-то слева магистр и позвал погромче: - Аш! Нам нужна помощь!

- Что с ними? - голос сейфара прозвучал левее, напоказ в нем было усталое ожидание неприятностей, а глубже, Оля вновь ощутила это явственно, что-то близкое к отчаянию.

- Вдохнули пыльцу каафилии, - поделился сведениями об источнике неприятностей магистр.

- А ты куда смотрел? - рыкнул Аш.

Теперь от него явственно повеяло облегчением, настолько явственно, что сама Оля перестала обмирать от страха. Если сейфар расслабился, значит, все что произошло не смертельно и обратимо. Может, эта самая лилия действует как анестезия четко определенный отрезок времени? Тогда осталось немножко полежать под присмотром друзей и все наладится. Хорошо хоть силы дышать остались. С трудом, но воздух в легкие все-таки поступал.

- Я смотрел на дорогу, - обиженно оправдался маг, тем более обиженно, что мог предотвратить случившееся, если бы повнимательнее присмотрелся к цветочку в руке у рыцаря. - Кто же знал, что в Фодаже они не только на эндарских полянах встречаются?

- Ладно, откуда он ее принес? - метнул вопрос сейфар, оставляя упреки.

- Вот оттуда, - ответил Коренус и, наверное, показал направление рукой. Во всяком случае, на месте топтался. Шелест травинок и похрустывание веточек раздавалось достаточно внятно.

- Молись поусерднее Семерым, чтобы филии уже расцвели, - загадочно буркнул Аш и коварно пригрозил: - Или потащишь обоих на своем горбу!

- Надеюсь, до этого не дойдет, - от всей души, будто уже начал молиться, пробормотал магистр. Еще раз страдальчески вздохнул и риторически укорил недвижимого Ламара: - Учил бы ты получше язык цветов, какой магистр Гашерон вам преподавал, так не каафилию, что благосостояние означает, а вон хоть наргису девушке подарил в знак вечной любви и преклонения!

- Нашел, - провозгласил Аш, возвратившийся неслышно, как призрак.

Потом рот девушки бесцеремонно раскрыли и что-то капнули на язык. Первым ощущением стала невообразимая горечь, второй огненная волна, прокатившаяся по телу, третьим радость от возвращающейся подвижности членов. Оля смогла поднять веки, вдохнуть, наконец, полной грудью и скосить глаза.

Сейфар сидел на корточках возле Ламара, застывшего в нелепой раскорячке с поднятой вверх и согнутой в колене ногой, да еще с воздетой правой рукой. В такой позе рыцарь здорово походил на солдатика, которого маленькая Оленька нашла в любимой песочнице и, несмотря на запрет мамы, ухитрилась-таки притащить в кулачке домой.

Спаситель как раз размыкал челюсти рыцаря и выжимал ему на язык сок из комка миленьких, очень похожих на толстенькие голубые подснежники цветиков. Коренус топтался рядом и с исследовательским интересом заглядывал в глаза жертве растения-парализатора. Рядом с недвижимым рыцарем лежала целая охапка 'подснежников'.

К тому времени, когда Оля поняла, что в силах не только пошевелиться, но даже присесть, Ламар уже вставал. Пусть и пошатывался, как перебравший хмельного. Магистр, убедившийся в том, что дела налаживаются, вернулся к любимому лекционному настрою. Не дожидаясь вопроса, он, попутно разминая ладошки девушки для лучшего разгона крови, поведал:

- Каафилия, милая дева, прекрасный цветок, но не зря ее именуют любовницей забвения. Глубоко вдохнувший аромат и измазавшийся ее пыльцой человек полностью теряет подвижность и, если не снабдить его противоядием, становится добычей растения. Весьма интересен тот факт, что спаситель произрастает из тех же корней, что губитель. В траве рядом с каафалией в изобилии встречается филия. Сок этого растения способен вернуть подвижность членам. Особенно опасен красивый цветок несведущим одиночкам. Ведь если помощь не придет своевременно тело несчастного останется у любовницы забвения и станет его добычей.

- Она ест людей? - ужаснулась Оля и буквально отпрыгнула на попе от валяющейся в траве и такой невинной с виду шоколадной лилии. Рука вырвалась из ладошек мага.

- Не в прямом смысле, но разложившееся тело удобрит землю, - вполне рационально, без всякой мистической чудовищности, оттого почему-то получилось даже более страшно, объяснил Аш и прибавил: - Но гораздо чаще близ нее мушки дохнут. А вам двоим, чтоб мушкам компанию не составить, теперь через каждые час-два до вечера надо филию жевать, чтоб подвижность членам полностью вернулась.

- Она горькая, - пожаловалась девушка, подбирая несколько лекарственных цветочков и засовывая в пакетик, а тот заботливо помещая в кармашек джинсовой курточки.

- А ты бы хотела, кобылица, чтоб медовой была? - усмехнулся сейфар.

- Не отказалась бы, - честно согласилась Оля и задумчиво подытожила: - Почему-то те лекарства, которые хорошо помогают, на вкус редкостная мерзость.

- Судя по вкусу, это эликсир вечной жизни, - буркнул Ламар, засовывая в мешочек на поясе небольшую горстку филий.

Подвижность членам вернулась, и компания снова пустилась в путь-дорогу по лесному бездорожью. Только теперь, Коренус, наученный горьким опытом и многозначительным обещанием Аша при следующей оплошности оставить устранение всех последствий магистру, смотрел в оба. Один раз даже поднял ложную тревогу, когда ему показалось, что из-за деревьев выбирается трясуница. Перепуганный маг едва не спалил ни в чем, кроме своего экзотичного внешнего вида, неповинный куст зигины. Его разноцветные и разноформенные длинные листочки походили на лохмотья поистрепавшейся одежды.

Так же на ходу, чтобы не задерживать движение, Ламар и Оля прожевали дозу мерзкого лекарства и долго еще маялись от отвратительного ощущения на языке. Хорошо еще следующую дозу полагалось употребить как раз ко времени дневного привала. Так что заодно можно будет запить и заесть филии более приятными на вкус продуктами.

Широкий ручей, метров пять поперек, или узкая речушка - сразу-то и не разберешь, - вынырнула перед путешественниками резко. Водица заиграла, красуясь, искристыми бликами на близящемся к полудню солнышке.

- Ой, нам на другой берег надо? - приуныла Оля, критично оценивая свои таланты в плавании.

Зачетный норматив на физкультуре в институте за бедную девушку сдавала соседка. Хорошо еще, дело было в самом начале первого семестра и физруки-сменщики не знали студентов в лицо, тем паче в купальных шапках и без косметики. Любаше, обожающей воду в любом состоянии - она даже моржевала зимой - за героическое спасение подруги досталась огромная коробка фирменных кофейных эклеров.

Зато Коренус при виде текучей преграды буквально рассиялся и надувшись от гордости, заявил:

- Если мне не изменяет память, я узнаю эти дивные места, друзья мои! Сейчас, коль идем мы верной дорогой, магия леса должна будет явить себя! Смотрите!

Магистр простер руку в направлении ручья и замер в типичной позе статуи, указывающей верный путь. Девушка доверчиво уставилась на воду и восхищенно выдохнула. Прямо на глазах из воды поднимались камни или сама вода начинала обтекать их так искусно, что из мокрых валунов складывался мостик. Не сплошной, но достаточно удобный, чтобы, ставя одну ногу, вторую можно было легко, без прыжков, опустить на следующий камень.

- Тайный мост! - гордо, словно он самолично, заодно с богами, проектировал Фодажские чудеса в легендарные времена седой древности, когда Семерка в полном составе запросто прогуливалась по миру, похвастался Коренус.

- А он под воду не уйдет, пока мы не переберемся? - на всякий случай опасливо переспросила Оленька.

- Нет, милая дева, мост будет явлен до тех пор, пока последний из путников не переберется на другой берег, - поделился важной технической информацией магистр к вящему облегчению девушки.

Первым на другой берег, подавая пример отваги или стандартного движения по прямой в любых условиях, отправился Ламар. Вот уж кому было проще простого. Длинные ноги ступали на камни через один, как на прогулке. Вторым, осторожно переступая ногами и на всякий случай, подоткнув концы мантии за пояс, перебрался Коренус. Оля, заработав стимулирующий тычок от Аша в область лопаток и бодрое обещание 'Иди, подстрахую!', бережно закатала джинсы и двинулась третьей.

Вопреки опасениям, двигаться действительно оказалось нетрудно. Широкие, пусть и влажные камни, не скользили под ногой и не качались. На подвесном мосту, к примеру, где она оказалась как-то в походе, девушке было куда страшнее. Тот висел высоко над рекою, жутко скрипел и беспрестанно качался при полном безветрии. Тогда у Оли так закружилась голова, что пришлось папе вести дочь за руку, как маленькую. То-то братишка похихикал…

А сейчас, глянув вниз на устойчивую тропинку из валунов, Оля совсем успокоилась. Дно было близко, рукой подать! При всем желании плавать в этой речушке или тем паче утонуть, она бы не смогла по очень уважительно причине. Из-за глубины! Вода на переправе доходила в лучшем случае до колен, течение стремительностью не отличалось. Даже если нога соскользнет, забраться назад будет легко.

Сзади, когда было пройдено почти половина пути, раздался едва слышный присвист. Оля обернулась и увидела, как приседает на валуне и опускает в воду руку сейфар. Вот он наклонился и спустя миг снова поднялся на ноги. Вроде бы лицо у ловца оставалось безразличным, но девушка ощутила странное состояние мужчины. Тревога, недоверчивое изумление и чуть ли не предвкушение спутались в душе спутника в причудливый комок.

Аш покосился на остановившуюся девушку и многозначительно указал ей вперед. Дескать, давай шагай, потом разбираться будем. Оля покорно двинулась к берегу, Ламар весело крикнул сейфару:

- Эй, лягушку, что ли поймал?

Ответа не последовало, зато в руку девушки, сверкнув оранжевой вспышкой, врезалось что-то твердое и горячее. А в спину жестко впечатало потерявшего равновесие и снесенного некой силой сейфара.

Бултых!

Брызги взметнулись ввысь! В воду с мостика свалились оба, к счастью, падая, Аш исхитрился вывернуться с кошачьей грацией. Он ушел в воду первым, и подправил полет Оли подальше от камней. Так они и встали вдвоем, мокрые от пяток до макушки, но целые и невредимые. Вода, прогретая летним солнышком, холодом не обжигала, дух захватило просто от неожиданности и вообще раньше Оленьке купаться в одежде не приходилось.

До берега оставалось немногим меньше метра, продолжать путь по камням больше не было смысла. Чтобы выбраться на траву, Ашу, волочащему за собой испуганно попискивающую купальщицу, пришлось сделать только пару шагов. Там уже пловцов встречал встревоженный рыцарь.

- Ты что на ногах не стоишь? - напустился на сейфара с обвинениями таравердиец, выхватывая из ручья невесту-русалку. Вода стекала с девы потоками.

- Полно, друг мой, - поспешил вмешаться Коренус, прежде, чем Аш огрызнулся. - Взгляните-ка на обручальный перстень Оли! Вот она причина, по которой все свершилось так, как свершилось!

Оля прекратила разглядывать безнадежно промокшие, заодно со всей одеждой подвернутые джинсы и против воли тоже глянула на перстень. Зеленый, красный, голубой… ой, теперь к трем камешкам в оправе прибавился еще и оранжевый.

- Откуда он взялся? - растеряно вопросила девушка.

- Из ручья, - объяснил Аш, - и чуть не вернулся туда же вместе с нами.

- Полагаю, виной тому сии камни, вместилище силы божественной, притянувшие к себе собрата столь рьяно, - пустился в рассуждения магистр. - Зову троих один оказался противиться не в силах!

- Апхчи! - прочувствованно согласилась Оля, хмызднула враз потекшим носом и пожаловалась: - Сейчас, конечно, жарко, но если я мокрое побыстрее не сниму, то простужусь. А что с обувью делать и как переодеваться, вообще не знаю. Все в рюкзаке насквозь промокло! - девушка печально взвесила на руке свою ношу, с которой даже не капала, а сочилась тонкими струйками вода.

- Надо устраивать привал и разводить костер или, если найдем, опять такое бревно с рассеченной крестовиной зажигать, и сушить, - внес предложение сейфар, окидывая берег ищущим взором. Его сумка, сделанная из какой-то плотной не то кожи, не то ткани, ручейной влагой не плакала.

Кстати сказать, мокрый каменный мост уже успел уйти под воду и теперь, если не приглядываться, каменного брода видно не было.

- Если мы пройдем по лесу всего пяток минут, то окажемся на поляне Деванира. Лучшего места, друзья мои, чтобы устроить привал и обсушиться поблизости не найти, - внес здравое предложение Коренус и, растерянно шаря глазами по округе, добавил: - Тропинка должна быть где-то совсем рядом.

- Вон она, - указал рукой в сторону сплошных зарослей синей ракиты Аш, отвел густые ветви и действительно, за ними нашлась даже не тропинка, а дорожка, вымощенная более мелкими собратьями валунов с переправы.

Все четверо, будто каждому шепнули на ухо специальной волшебное слово 'бегом', припустили вперед. Оля торопилась, чтобы поскорее обсушиться и переодеться. Ламар торопился скорее помочь невесте. Аш поспешал, скорее всего потому, что и сам не желал щеголять в мокрой одежде долее необходимого, а Коренус волей неволей вынужден был нестись, чтобы ретивые спутники не оставили его далеко позади.

Дорожка, маг не соврал, действительно весьма быстро кончилась, махнув хвостиком у широкого, с добрую треть футбольного поля, луга. Нагретые солнцем травы дышали полуденным зноем, вокруг стоял терпкий запах полевых растений, собранных здесь в таком многообразии, о котором забыли даже мечтать зачуханные жители вонючих городов. Но самое главное, ровно посередине луга возвышался здоровенный менгир из белого камня.

- Вот и палец Деванира, - гордый своими успехами на ниве нелегкой профессии проводника, возвестил магистр, демонстративно - для особо слепых - простирая руку в направлении менгира.

- А почему его от ручья видно не было? - изумился Ламар.

- Божественный покров, полагаю. Чтоб лишний раз на оскорбителя богов путники не глазели, - пожал плечами Коренус.

Божественный, так божественный. Богам виднее, поэтому, временно потеряв всякий интерес к научно-популярной или теологической (это уж как посмотреть) беседе рыцарь занялся поисками подходящего дерева.

Но нашел такое не он, а Аш. Наверное, мстительные боги были еще и очень хозяйственными типами, поэтому на лугу - демонстрационном поле карательного примера,- никаких упавших деревьев не имелось. Зато павший и застрявший между двумя могучими живыми собратьями ствол обнаружился в лесочке слева.

Так что Ламар вырубил положенный кус ствола для чудо-печки и, даже не крякнув, приволок его на своем горбу и высек крестовину. Разместили ее подле гигантского пальца окаменевшего великана по самой простой причине. Именно там трава росла пониже.

Порядком охладившаяся девушка тут же занялась розжигом. И вот уже живой огненный жар распространился вокруг. Можно было бы и раздеваться, вот только что надеть вместо? Не травяные же дикарские юбки плести?

- Я с радостью одолжу тебе, возлюбленная моя, любую из своих вещей! - пылко пообещал взволнованный рыцарь, готовый порубить на дрова хоть весь Фодаж, только бы Оленька смогла обсушиться, хоть отдать все свои рубашки и штаны до последнего.

- Ага, ты ей еще свой меч подари, овощи шинковать, верзила, - фыркнул Аш, многозначительно показав на руках соотношение размеров маленькой девушки и высокого рыцаря. - Пусть уж лучше маг мантию отдаст.

Сам сейфар, пока Ламар вытесывал печку, успел переодеться в сухое, правда, остался босиком. И сейчас как раз прилаживал свои подмокшие ботинки поближе к печному жару.

Магистр согласно затряс бородой и полез в мешок. Скупиться на одежду для знатока полевой кухни в преддверии обеда Коренус не хотел. Оля с благодарностью приняла 'обновку' и облачилась в широкую, как три мешка из-под картошки, фиолетовую мантию. Оценив покрой, Аш фыркнул и подыскал девице подходящую веревочку, перевязать платье в районе талии. После этого, развесив и разложив всю свою одежду на просушку широким кругом возле бивуака, девушка взялась за готовку обеда.

Осторожно поджимая пальчики, чтобы не наколоть с непривычки ноги в траве и поминутно оправляя норовивший съехать, оголяя плечо, широкий ворот фиолетовой мантии, Оля затребовала из командных запасов несколько банок консервов, картошку, морковь, рисовую крупу и стала готовить рыбный суп. Самое быстрое после лапши, столь же немудреное, но не менее вкусное блюдо.

А на второе, стараниями заботливой бабушки, был плов с курицей. Он ждал своего часа, завернутый в фольгу. Чтобы еда согрелась побыстрее, Оля и ее положила поближе к бревну-горелке. Потом, как компания съест весь суп (а что съест весь, в это девушка, успевшая оценить аппетиты таравердийцев, даже не сомневалась), в пустой казан нужно будет переложить фольгу со всем содержимым и выждать всего несколько минут для окончательной готовности.

Пока девушка готовила, мужчины успели обойти камень до всех сторон и окончательного утратить интерес к достопримечательности Фодажского леса. Белый карит не производил особенного впечатления. Даже легковерная Оля, пару раз покосившись на каменный палец, засомневалась в легенде, рассказанной магистром. Вблизи менгир ничуть не походил на палец. Травка в трещинках, мураши, снующие по нему, обвивший подножье розовый плющ… Все было слишком обычным.

Зато, прямо пропорционально утрате пиетета к статуе, разгорался интерес к содержимому котелка. Когда Оля торжественно объявила:

- Суп готов! - все оказались тут как тут.

Ламар потянулся было миской первым, потом хлопнул себя по лбу и достал из мешочка противную травку. Оля неохотно полезла за своей порцией. В самом деле, пришла пора принимать лекарство. Напуганная предостережением Коренуса касательно возможных рецидивов онемения тела, девушка была намерена добросовестно пройти весь лекарственный курс. Мерзко, конечно, врагу такого не пожелаешь, но никуда не денешься! Надо, Федя, надо!

Трава обожгла небо горечью. Оля торопливо пожевала филию, сплюнула ее на ладошку и выкинула в траву близ менгира. Ламар смачно харкнул прямо на белый карит и тут же трепетно простер миску в направлении кормилицы.

Девушка мигом позабыла про хинную горечь во рту, захлопотала, черпая суп и оделяя голодных мужчин. Коренус и Ламар получили порции раньше Аша. Когда Оля наливала сейфару, сзади, со стороны исторической достопримечательности послышался легкий треск и стук. Повариха дернулась и едва не покормила супом голодающую траву. Аш вовремя успел подставить миску и получить-таки причитающуюся порцию. Из столба, где-то в районе нижней трети, скатилось несколько мелких камешков.

Оля вздрогнула и опасливо спросила:

- А он не упадет?

- Семеро с тобой, кобылица, тысячи лет стоял, а теперь вдруг завалится, только чтоб тебя до полусмерти напугать? - иронично усмехнулся сейфар, присаживаясь прямо на траву и берясь за ложку.

Девушка сразу успокоилась (и правда, чего ради палец великана должен упасть именно сегодня?) и черпанула супа себе. Она собралась присаживаться на травку рядом с остальными обедающими, когда все начало случаться. В цепь ли выстраивались события или происходили одновременно сказать сложно, главное, Оля восприняла их в следующей последовательности.

Сначала раскрыл рот и профессионально заблеял козлом Коренус, Ламар выронил полную ложку с супом в траву, Аш икнул и схватился за меч. Едва слышный стук мелких камешков стал силен и совпал с треском, а потом раздался оглушительный звук. Апчхи!

- Будьте здоровы, - машинально ответила Оля и обернулась.

Каменный палец стоял на прежнем месте, вот только в нем теперь имелась небольшая, эдак полтора на полметра ниша. А на горке мелких и крупных камней стоял невысокого росточка парень с хитрющей физиономией и красными волосами. Да-да, волосы были именно красные, а не банально рыжие. - Привет честной компании. Спасибо, красотка, за пожеланья здравия. Пахнет вкусно из котла. Накормишь? Давненько я ухи не пробовал! - протараторил парень, бесцеремонно завладев черпаком, он снял с 'печки' сразу весь котелок с остатками супа.

- Конечно, угощайтесь, - растерянно отозвалась девушка и запоздала ахнула.

Красноволосый нахал водрузил горяченный котелок на колени и принялся энергично орудовать черпаком вместо ложки. При этом штаны из щегольской, пусть и малость пыльной шелковой, ткани цвета 'алый вырви глаз' не задымились и не испачкались в саже.

- Эй, ты кто? - подобрав ложку, первым задал вопрос Ламар, пока Коренус как-то очень-очень странно смотрел на незваного сотрапезника и делал какие-то пассы руками.

- Деванир, - пробурчал с набитым ртом выходец из камня.

- Великан? - машинально уточнила Оля, припомнив недавний лекционный курс.

- Он самый, - хмыкнул парень, подмигнул ошалелой девушке и расхохотался:

- Чего моргаешь, девица? Прозвище это!

- А-а-а, - протянула Оля и, не утерпев, спросила у совсем не страшного, скорей уж забавного поедателя супа:

- А тебя правда боги в камень превратили, как в легенде говорится?

- Не превратили, поленились. Так, обездвижили и вмуровали. Первый-то, может, и простил, но Вторая такой визг подняла. Ох уж эти бабы, совсем шуток не понимают… - прочавкал Деванир. - Так и спал, пока тут кое-кто на печать забвения харкнуть соком всеживеи не умудрился. Кстати, спасибо!

- Да я ж случайно, - смущенно пожал плечами Ламар, вписавший себя в божественную историю мира не сражением страшного чудовища, а одним метким плевком.

- Бывает, - философски согласился Деванир, поднимая котелок и выливая прямо в рот остатки.

Оля вздохнула и вытащила из распущенной горловины мешка магистра, погруженного в магические манипуляции, сковороду. Мало ли каких микробов налепил на котел этот размурованный. Лучше уж лишний раз сковородку вымыть, чем животом маяться. Пусть плов в чистой посуде подогреется. Девушка развернулась к импровизированной печке и тут ее ущипнули за попку. Не осмысливая предстоящих действий, чисто машинально, Оля обернулась и опустила сковородку. Бамц! Та приложила по лбу красноволосого охальника.

- Ты чего, дурища, шуток не понимаешь? - искренне обиделся Деванир, потирая голову.

Оля, начавшая уже жалеть о том, что этот тип оказался за одним столом с таравердийцами, оскорбленно ответила:

- Таких - нет!

- Извиняйся, - вцепившись в поднимающегося с места и белого от гнева Ламара мертвой хваткой, тихо посоветовал Аш. И под этой тишиной Оле послышались раскаты грома, - а то ведь не станет кормить!

- Ой, какие вы тут все грозные! - неожиданно весело, будто и не обижался и не огрызался секунду назад, звонко расхохотался Деванир, прозванный великаном. - Рыцарь-то ясно, околдован, вон на нем какая пелена висит, будто шаргартор гнездо вил, ты, сейфар, кровницу защищаешь. Но чтоб девица злилась, когда ей милость выказывают… Видно, сильно мир изменился, пока я спал.

- Дева Оля гостья нашего мира, - вставил Коренус и вкрадчиво добавил, проверяя свою догадку: - Она не привыкла к тому, чтоб полубоги выказывали ей внимание и притом столь бесцеремонно.

- Бесцеремонно? Да ты дядя с Первым и его замашками, видать, совсем не знаком, ну да ладно, - усмехнулся красноволосый и, хитро скосив глаза на плов, затараторил: - Милейшая, несравненная, краса ненаглядная, не мыслил я обиду тебе нанести, прости и кушанием меня не обнеси!

Закончил Деванир тараторку-извинялку с такой уморительной мордой а ля кот из Шрека, что Оля не выдержала и, вываливая плов на сковороду, рассмеялась. А потом запоздало удивилась, заодно со всеми спутниками:

- Полубог?

- Ну да, Шестой, чтоб папаше обсчитаться в тысяче сделок, с моей мамашей-великаншей погулял в обличье карлика. Вот и получился я недомерком, - беспечно, то ли ничуть не переживал по поводу размеров, то ли отлично скрывал комплекс, беспечно ответил Деванир, первым подставляя котелок для порции плова.

Нарочно игнорируя его, Оля для начала положила всем друзьям и себе, а уж потом выдала проглоту сковороду с остатками. Великан ничуть не обиделся. Жуя второе, он мимоходом заметил:

- Перстенек у тебя занятный, девица, а вот платье чистый ужас. Непременно подбери другой фасон! А где цацку украла?

Оля вспыхнула маковым цветом и подавила желание вырвать из рук хама сковороду и вмазать ему еще разок по лбу. Ламар, хоть и пораженный происхождением Деванира, ответил сердито:

- То перстень родовой - знак помолвки! А одежда девы Оли, коль ты не ослеп, сохнет.

- Постирушку устроила? - милостиво закивал шутник с такой глумливой физиономией, что к желанию съездить его сковородой прибавилась тяга к применению котелка магистра. Но девушка все-таки сдержалась и скромно объяснила:

- Я в ручей упала.

- В это, пожалуй, поверю, а чтоб родовой перстень надвратную розу повторял - нет, - загадочно промолвил красноволосый и из хохочущего балагура стал серьезней могильщика.

- Какую розу? - по-коровьи хлопнула глазами Оля. Остальные члены команды тоже не отказались бы от пояснения загадочного названия, не говорившего им ровным словом ничего.

- Хм, а ведь она не знает… елки-кочерыжки, странная затея, - почесал нос Деванир и, лукаво прищурившись, оглядел девушку таким взглядом, словно рентгеновскую установку на полную мощность включил. - Тогда и я покамест помолчу. Ладно, - великан отставил сковородку и подскочил с места стремительнее шарика-презерватива. - Спасибо за трапезу, долг я тебе, хозяюшка, верну. Как срок придет. А тебе, Ламар, не взыщи, лучше без награды остаться, чтоб кто из Семерых не осерчал за мою свободу. У богов ведь как - нет награды, значит, и подвига не было. Карать не положено!

Подмигнув всей честной компании, полубог хлопнул в ладоши, добродушно посоветовал еще разок Оле:

- Платье-то убогое смени, а то даже в богадельню прибираться не возьмут!

После чего, пока девушка подбирала достойный ответ хаму, шагнул раз, другой, третий и исчез, размазавшись среди ярких красок луга. Был и пропал! Словно привиделся. Но приличная дырка в менгире четко указывала на то, что явление Великана Деванира не коллективная галлюцинация. А тут еще Аш протянул руку, пощупал разложенные на траве вещи и задумчиво хмыкнул:

- Все высохло.

- Ой, спасибо, - сказала Оля в пустоту, надеясь, что странный тип ее все-таки услышал.

Надо же какой обязательный, обещал помочь и почти сразу помог! Теперь можно мантию магистру вернуть и в нормальные вещи переодеться. Даже без большого зеркала, девушка прекрасно понимала, что красноволосый грубиян прав, одежда на ней такова, что и вместо домашнего халата нацепить стыдно. Мало того, что фиолетовое не идет шатенкам, так еще и размер такой, что Аша с Ламаром, не вынимая Оли, можно внутрь упихать и еще место останется. Представив картинку трое в одной мантии, девушка не удержалась, прыснула в кулачок и совсем перестала обижаться на Деванира. Может, он грубый, потому что долго один в камне просидел? От такого и у ангела характер испортится. Наверное, не надо было его вот так сразу сковородкой бить. Окончательно успокоившись, Оля стала переодеваться, благо, что размер 'платья' позволял использовать его вместо ширмы и не удаляться с поляны в кусты.

А вот Коренус, придирчиво оглядывая тот экземпляр фиолетовой мантии, который помещал его шарообразные телеса, бормотал, обидчиво надув губы: 'И ничего не убогое!…'

- Эй, магистр, этот великан в самом деле Деванир из легенд или сбрехал? - ревниво принялся выяснять подробности Ламар, заглядывая в оставшуюся в менгире дыру.

Он, может, собирался обидчика невесты на бой вызвать, ну или просто на кулачках отмахать, чтобы знал, как невинных дев походя оскорблять. Да вот прежде чем окончательно собрался, хам взял и исчез.

- Он творил деяния, призывая силу напрямую, - со вздохом признал маг, отряхнул крошки с колен и почти завистливо покосился на чистое, сухое и, кажется, даже отглаженное белье Ольги. - Я не ощущал плетений, не использовались ингредиенты материальные. Полагаю, признать полубогом того, кто назвался Деваниром, будет логично.

- Назвался? Ты хочешь сказать, что это был не Деванир? - задумчиво уточнил сейфар, пучком травы вытирая сковородку.

- Скорее всего, он самый. Но Семеро играют в свои игры давно, и людям не дано угадать их намерений, - осторожно ответил Коренус. - Я вообще не хочу говорить о том, что случилось, и вам не советую, друзья мои. Если предостережение высказано, ему лучше следовать.

- Кто-то действительно осерчает? - сейфар многозначительно ткнул пальцем в камень с пустотой, а потом выписал конечностью горизонтальную петлю, символизирующую, как успела уже уяснить землянка, всех Семерых разом.

Магистр покрутил плечами, дескать, не знаю, очень надеюсь, что нет, но докапываться прямо сейчас не хочу и остальным настоятельно не советую.

Оля приняла опасения пожилого человека близко к сердцу и, подпрыгивая, чтобы получше натянуть чуть подсевшие джинсы, перенаправила кипучую энергию мужчин вежливым предложением:

- Давайте вернемся к ручью помыть посуду и набрать воды?

С главной стряпухой в отряде не поспоришь! Котелок и сковорода после жирной пищи действительно нуждались не в символической чистке травой, а в добросовестном мытье. Даже маг, решительный противник использования магистров на кухонном поприще, подхватился с места и подхватил рациональную идею с неслыханным прежде энтузиазмом. Убрать за собой - это правильно, а вот поскорее убраться с 'места преступления', то есть с поляны, не только правильно, но и очень полезно для здоровья. Семеро боги, конечно, нужные и полезные, но среди пестрого набора их качеств безграничное милосердие значится лишь у одной из ипостасей Пятого (Целителя). Если они так рассердились когда-то на своего же, то не факт, что за прошедшее время успели его простить и не накостыляют по шее героям-освободителям, пусть даже случайным.

Ламар и Аш вооружились котлом и сковородой соответственно. Оля по-быстрому запихала высохшие вещи в рюкзак, Коренус вылил из своей фляжки всю воду на печку-бревно. И той же дорогой, что пришли на полянку, четверо удалились с нее поразительно бодрым для вкусивших полноценный обед шагом.

Глава 10. О людях и зверях

Ручей был на прежнем месте, правда, камни подводного моста при приближении компании обнажаться не спешили. Наверное, были заколдованы так, что действовали только на пути туда, или не действовали дважды для одного и того же состава путников.

Впрочем, на другой берег искатели камня истины все равно не стремились. Для того, чтобы набрать воды и помыть посуду ручей годился превосходно.

Когда привели в порядок самые важные предметы снаряжения, взялись за обсуждение маршрута. Аш хотел двигаться напрямую, назад по каменной тропе, через полянку и дальше по направлению, указанному амулетом, осторожный Коренус советовал обойти место обеда стороной. Спор, что удивительно, разрешил Ламар самым простейшим образом. Он шагнул к тому самому кусту ивняка, где начиналась тропа и отвел ветви. За ними были другие, красиво трепещущие на теплом ветерке голубенькими листочками, высокая трава, какая-то зеленая ящерка и никакой видимости пути. Ящерка моргнула и сделала нахалам хвостиком, скрывшись в тени.

- Понятно, - резюмировал сейфар, принимая план магистра по обходному маневру.

Похоже, все, что друзья могли натворить на поляне, они уже натворили и топтаться там вдругоряд им никто позволять не собирался. Как знать, может у богов на этом 'футбольном поле' еще кто был прикопан до лучших времен и растрясать всю заначку здесь и сейчас Семеро не собирались. Зато и никакая карающая молния сверху не прилетела. А значит, то ли богам было глубоко наплевать на освободителей полукровки. То ли они, бессмертные, отложили месть на потом, то ли уже отомстили, а люди и не поняли.

Но Коренус, как заметила Оля, стал явно поспокойнее. Маг не то чтобы панически боялся богов или фанатично благоговел перед ними. Скорей уж его отношение было осторожным интересом исследователя, имеющего дело с неконтролируемой ядерной реакцией. Лезть в эксперимент голыми руками магистр не стремился, а вот поддержать разговор на околонаучную тему и описать наблюдения других знатоков - всегда пожалуйста.

Еще одну, куда менее удобную, чем каменный мини-проспект, тропинку, по которой ходили на водопой какие-то некрупные копытные зверушки, Аш отыскал без труда. По ней и двинулись.

- Магистр, а Вторая, и правда, такая строгая? - осторожно поинтересовалась Оля, припоминая рассказ Деванира о женщинах, не понимающих шуток.

Хотя, как успела убедиться девушка, шутки у полувеликана были такими дурацкими, что не только богинь, а и самых обычных женщин вполне могли довести до белого каления за считанные минуты. Коренус вычихал из носа комара, пожевал губами и выдал краткую лекцию:

- Вторую, как я уже говорил, дитя мое, зовут Хранительницей и Соединяющей Судьбы. Она покровительствует парам, заключающим семейный союз, и хранит его, но помимо того, он блюстительница традиций, порядка во всем мире. Потому и не любит смутьянов и баламутов, и покарать насмехающихся над заветами может сурово. Во многих легендах путь к счастью двоим она дарует, но не меньше историй о том, как наказывает Вторая отступников.

- Понятно, значит строгая. А она красивая? - совершенно по-женски спросила девушка, почему-то представляя себе эдакую почти мужеподобную Фемиду местного разлива в стиле колхозницы знаменитого памятника.

- Прекраснейшей из богинь считают Седьмую, Пророчицу под Вуалью, таящую свой лик, столь дивный, что и богов способен лишить рассудка. Но и Вторая красы несказанной. Витраж с образом есть в столичном храме Соединяющей Судьбы. Белые, как молоко, волосы ее в три косы заплетены, синее небес очи… - Коренус явно увлекся составлением словестного портрета в романтическом ключе. Увлекся настолько, что приостановился на тропке и полуприкрыл глаза, чтобы лучше видеть тот лик, который вполне успешно для непрофессионального поэта пытался живописать.

Сейфар, возникший на тропе перед компанией, прервал воспевания Второй мечтательным магом.

- Стадо кор-ноксов на водопой идет, надо сойти с тропы и укрыться. Нюх у них плохой, а вот слух… - договаривать Аш не стал, только многозначительно указал ладонью в сторону относительно густых зарослей по левую сторону от тропы.

Ламар и Коренус ломанулись прочь синхронно и очень резво, как норматив по бегу сдавали. Настолько быстро, что Оля, рванувшая следом, опять испугалась, мысленно задаваясь актуальным вопросом: 'Кто такие кор-ноксы и отчего такая поспешность? Неужели звери такие страшные зубастые и когтистые?'.

Выяснять это девушка принялась только после того, как обосновалась в засаде с относительным, как всякая позиция в мире, удобством. Весьма, между прочим, относительным из-за обвившей штанины липкой пакости лилового цвета, актуального в нынешнем сезоне у продвинутого подлеска.

Тихий шепот Оли звучал где-то в районе подмышки рыцаря, притаившегося в кустах почти вплотную к девушке, несмотря на то, что мог бы встать подальше. Левее, рядом, на одном большом корне дерева, густо увитого зеленой с сизыми прожилками лианой, с гораздо большим комфортом разместились Аш и магистр.

Выслушав актуальный вопрос, Ламар ухмыльнулся и бережно погладил невесту по голове могучей пятерней:

- Страшные? Нет, сокровище сердце моего. Кор-ноксы - тварюшки мельче коз, но как чего испугаются, такие ветры пускают, что дышать невозможно. Потому и не охотятся на них люди. Мяса чуть, а всю одежду, в которой на добычу ходил, на выброс. Проветривай, не проветривай, вонь не изведешь.

- А, как скунсы… - заулыбалась девушка, вспоминая полосатых очаровашек с американского континента, и затихла успокоенная. Боятся вонючих мини-коз, сделавших аромат средством защиты, было абсурдно. Каждая зверушка пытается выжить, как может. Главное, ее не трогать и все обойдется. Живи и дай жить другим, как говорится.

Впрочем, спустя пару минут Оленька уже не была настроена столь благодушно и оптимистично. Первая ниточка запаха, донесшаяся одномоментно с тихим похрустыванием веточек под бойкими копытцами, оказалась похожа на сильный сероводородный выхлоп с городского химического заводика после очередной аварии.

Запах крепчал с каждой секундной. В носу зачесалось просто невыносимо. Вот сквозь листву проглянули и расплылись перед заслезившимися глазами силуэты миниатюрных серо-голубых козочек с изящными витыми рожками, трусящих мимо цепочкой. Оля ткнулась лицом в рукав майки и попыталась дышать через ткань. Наверное, совсем недавно мелких рогатых родичей скунса кто-то крепко припугнул. Не могли же они в самом деле пахнуть так постоянно, без перерыва на обед? Только мысль о том, что запах может усилиться, удержала девушку от желания ломануться вглубь леса подальше от хитросплетения неповторимых ароматов.

Вот одна из благоуханных 'козочек' заинтересовалась особо аппетитным листиком низенького куста и приостановилась напротив засевших в засаде людей. У девушки начало звенеть в ушах, кислорода не хватало, организм ощутимо повело куда-то в сторону. Зашатавшуюся невесту вовремя подхватил и прислонил к себе Ламар. К счастью, трусящее следующим в свободном строю копытное подтолкнуло зазевавшуюся приятельницу рожками в бок. Та, отщипнув напоследок листик, охотно вернулась в строй.

Уф, те несколько минут, за которые кор-ноксы удалились на достаточное для начала шума расстояние и запах их пребывания немного развеялся, показались Оле вечностью в квадрате. И не только ей. Смуглое лицо сейфара - обладателя тонкого обоняния, приобрело интересную зеленцу. Мужчина сорвал, растер в пальцах какую-то траву и шумно задышал. До девушки не сразу, но донесся тонкий, пряный аромат, схожий с эстрагоном.

Как раз в этот миг среди крупных листьев, нависающих над убежищем четверых, раздался такой звук, будто разом лопнуло несколько воздушных шариков, и на замешкавшихся людей высыпался ворох чего-то белого и мелкого. Оно походило на конфетти, куда ненароком затесались лиловые теннисные шарики. Больше всего досталось паре: Коренус и Аш, мгновенно уподобившимся гигантским новогодним украшениям - 'снеговичкам' для елки у великанов, предков Деванира.

- Ой, - тихо сказала Оля не в силах определиться с отношением к происходящему, пугаться, удивляться, восторгаться, или испытывать все чувства разом в равной степени. Хотя, пожалуй, Фодажский лес был настолько богат на диковинки и чудеса, что чувство страха начало притупляться. Ну нельзя же все время быть на взводе и бояться неизвестно чего?

Ламар глянул на враз побелевшую парочку и загоготал так, что где-то на верхних этажах с шумом снялась с места стайка мелких птиц. Вот уж кто испугался, так испугался наверняка, хорошо еще, что не до поноса. Рыцарь же был явно доволен, что какая-то неопасная подлянка приключилась с магистром, знатоком всего и вся и слишком ловким сейфаром. Не все же драконоборцу с душевно-цветоносными порывами в глубокую лужу садиться!

Маг и Аш выбрались на тропу и принялись ожесточенно отряхиваться, усыпая все вокруг сияющим ковром снега растительного происхождения. Скромная лесная стежка засияла, превращаясь в дорогу из дивной сказки или место, где щедро побрызгали из пульверизатора для украшения новогодних елок.

- Красиво-то как! - залюбовалась Оля, а потом тихонько захихикала, на одежде и в волосах двух господ, утративших былую белизну, все равно осталось несколько замечательных помпонов ядрено-свекольного цвета.

- Лиана-красотка, надо ж было подставиться, - глянув и на себя и на Коренуса, включился в общее веселье Аш. Гоготать не стал, но усмехнулся без злости.

- Кто же ее злодейку средь других разглядит, до поры плодоношения, - горестно вздохнул маг, занялся отдиранием декоративных украшений, а уж заодно и просвещением мало сведущих в ботанике членов команды.

Глянцевитые с маленькими дырочками-порами шарики, цепляющиеся за ткань вообще неизвестно чем, но с силой хорошего магнита, оказались плодами лианы. До поры созревания плоды этого растения искусно прятались в воронках листьев, как две капли воды похожих на листья куда более безобидных товарок по растительному миру. Но, когда наступал час 'Х', плоды одной разновидности взрывались сверкающей пыльцой, а вторые, те самые цеплючие мячики падали вниз в ярких облаках мелкого конфетти. Из этих мячиков, опыленных пыльцой, и вырастали позднее новые лианы. А уж место дислокации рядом со звериной тропой облегчало распространение лианы-красотки и расширение ареала ее произрастания.

В благодарность за науку, ну и ради ускорения процесса Оля и Ламар присоединились к очищению одежд. После того, как рыцарь чуть не выдрал у магистра клок мантии вместе с 'помпоном' от работы его решительно отстранили.

Приглядевшись хорошенько, Оля все-таки заметила крошечные, похожие на микро-коготки наросты на плодах. Если дергать их с одежды под определенным углом, то помпончики соскакивали, не нанося непоправимого ущерба ткани. Поделившись своим открытием с друзьями, девушка великодушно вызвалась добровольцем для выпутывания будущих лиан из волос мага и сейфара. Почему-то ни один из мужчин обзавестись персональным редким растением и лично поучавствовать в расширении ареала его обитания не пожелал.

Как ни старалась Оля быть осторожной, а несколько волосков вместе с добычей выдернулось. Аш отнесся к этому философски, потому что при густоте его волос такие потери значения не имели. Темные волосы Аша оказались вовсе не жесткими на ощупь, как оно обычно бывает, а мягкими и почему-то пахнущими сиренью.

Лысеющему Коренусу, как он с грустным смешком признался милой деве, терять уже по большому счету было нечего. Хорошо, что толстенький маг не относился к тому типу мужчин, которые пытаются создать видимость кудрявого буйства из трех волосин и смертельно обижаются, когда их поднимают на смех.

Не многим более десятка минут пришлось потратить компании на освобождение из плена лианы. Плоды, жалея зверушек, как потенциальных переносчиков, кинули подальше в заросли.

Магистр вздохнул полной грудью, приосанился, показывая, что хоть сейчас готов если не в бой, то уж вести за собой массы к камню истины и чуть отдернул рукав. Положив пальцы на браслет-амулет, задающий направление движения, Коренус помедлил, пожевал нижнюю губу, отбил какую-то замысловатую дробь на ладони и страдальчески взвыл:

- Опять! Оно опять!

- Что? - испугалась Оля.

- Я опять не чувствую магии, - застенал, трагически закатывая глаза, старичок, продолжая так и эдак поворачивать компас-амулет. - За какие грехи гнев Семерых обрушился на меня?

Аш на миг прикрыл глаза, в воздухе сгустилась озабоченность. Сейфар спросил у Оли:

- Кобылица, ты меня чувствуешь, как прежде? Проверь!

Девушка покорно прижмурила глаза, ожидая привычного ощущения присутствия и тепла. Оказывается, она так успела привыкнуть к этому ощущению, что сейчас, утратив его, даже не сразу поняла, чего не хватает. Не поняла, пока сам Аш не спросил.

- Н-нет, ничего, - растерялась Оля.

- Так что у нас опять-то стряслось? - поставил вопрос ребром Ламар, начиная дуреть от странных вопросов и нервических подергиваний Коренуса.

- Лиана-красотка глушит магию, а иначе никто бы враз своих сил не лишился, - высказал догадку сейфар.

- Навсегда? - простодушно ляпнул рыцарь, не подумавши о возможной психической травме для пожилого учителя.

Вот она отрицательная сторона роли истинного наставника! Сколько бы лет не прошло, сколько бы лет не было тебе и твоему ученику, как бы он не подчеркивал свой опыт и взрослость и как бы тебя не подкалывал, а все равно в глубине души наставника почитают самым умным и сильным до собственных седых волос. Потому и не щадят, выдавая такие вот вопросы.

- Навсегда? Вряд ли. Будь так, об этом знали, - потер мочку уха Аш, поглядел на подрагивающие руки мага и предложил: - Коренус, там тебе бабушка Вера коньяк в мешок убирала, хлебни. Лишним не будет!

Уверенный тон совета, поданного с внешней невозмутимостью, сработал как приказ. Магистр нашарил в мешке ту самую подаренную бутыль, отвернул пробку и, используя ее в качестве стаканчика, осушил, даже не закашлявшись. А потом быстро пробормотал заклятье и…Компас заработал!

Благодарность плескалась в увлажнившихся глаза пожилого мага во второй раз за день едва не поверившего в собственное магическое бессилие.

- Ты знал о противоядии, сейфар! - удивился Ламар, пораженный кругозором спутника.

Что удивительно, зависти в этом удивлении не было ни на грош, рыцарь честно признавал и был готов восхититься эрудированностью спутника. Может, он и ревновал его слегка к Оле, так ведь к своей ненаглядной невесте заколдованный таравердиец не ревновал разве что тех коз-вонючек.

- Нет, конечно, - отбирая у магистра коньячок и прикладываясь прямо к горлышку, отмахнулся Аш после второго глотка. - Я его для успокоения присоветовал. Но повезло, жидкость из другого мира эффект магической блокады сняла.

- Очень здравое предположение, - уважительно ободрил Коренус и на всякий случай сделал еще пару-тройку глотков для закрепления.

- На, кобылица, пей, - позаимствовав у мага и крышку-рюмашку, мужчина набулькал Оле спиртного. - И голову, и нос прочистит.

Ламар, не чуравшийся такого вот вида лечения, завистливо облизнулся.

- Я… я не пью коньяк, он слишком крепкий, и вообще в жару пить не хорошо, - опасливо отшагнула назад девушка от терпкого запаха. - Ты же сказал, что это с лианой не насовсем, давай подождем, чтобы само прошло.

- В лесу, не на припеке, от жары не умаешься. А если нам твоя целительная сила понадобится до того, как 'само пройдет'? - принахмурился Аш, словно вычитывал непослушного ребенка.

Оле сразу стало стыдно, она покорно приняла крышку-рюмочку и храбро опрокинула в рот. Небо зажгло, в желудок опустился огненный шарик. Но после лекарственной травы-противоядия армянский коньяк показался почти вкусным.

Не болящий и не утративший магии по причине отсутствия таковой Ламар все равно не стал отставать от компании и тоже хлопнул рюмашку. Хлопнул бы и вторую, да магистр поспешил отнять бутылку и пробку, пока дюжий рыцарь не вздумал лечиться прямо из горла, и запихнуть свой трофей в мешок. Наверняка мстил за вопрос о безвозвратной утрате магии.

Второго стада кор-ноксов в ближайшее время не ожидалось, да и другой крупной живности в округе не слышно, не видно не было. По-видимому, даже хищники предпочитали обходить ареал обитания безобидных вонючек стороной во избежание катастрофической потери обоняния. Однако, Аш все равно поискал другую тропку и даже нашел ее совсем рядом. По-видимому, ходить по одной дороге с кор-ноксами не нравилось никому.

Отдышавшись, Оля сначала просто глазела по сторонам. Солнечные лучики пронизывали листву, давая мягкий голубой или зеленый свет. Сильных дождей в Фодаже не было несколько дней, потому не парило. Аш не обманул, воздух теплый, оставался в меру свежим, так что скинуть одежду и брести в одном купальнике, обливаясь потом, не тянуло.

Когда жажда зрительных впечатлений притупилась, девушка снова собралась помучить Коренуса вопросами. О чем бы магистр ни говорил, все выходило увлекательно, так что беседа с ним замечательно скрашивала дорогу.

Но тут сейфар, негласно признанный отрядным проводником, остановился и поднял руку. Знак привлечения внимания. Коренус поправил лямку мешка на плече, сверился с браслетом-указателем, поднял глаза от тропы и заинтересованно округлил губы:

- О?

- Заграда, - констатировал Ламар и нахмурился, соображая, как именно классифицировать эту конкретную, размером с хорошую замковую стену, светло-синюю конструкцию.

- Какая? Что она делает? - осторожно уточнила Оля, успевшая в достаточной мере устрашиться историями о туманных чудесах Фодажского леса.

- Эта заграда памяти, дитя мое, - спокойно подхватывая девушку под локоток, поведал магистр.

Дождавшись, когда Ламар и Аш присоединяться к живой цепочке, ученый муж продолжил рассказ:

- Сей феномен, в отличие от иных, не опасен. Я бы даже сказал, весьма любопытен. Заграда запоминает все, что попадалось ей на пути за время блужданий и показывает тем, сквозь которых проходит, по своему выбору. Мне доводилось читать путевые заметки магистра Уббициуса, которому был явлен его заплутавший в глубинах Фодажа брат Орцикус. По картине заграды магистр смог отыскать плененного тенетами вечности родича и освободить его из паутины шаггарта. На счастье братьев паук был погружен в месячную спячку. Переваривал употребленного ослика Орциуса.

- Но мы-то в лесу никого не теряли, - озадаченно протянул Ламар, и невольно захлопнул рот, чтобы не глотнуть резко надвинувшейся синей бездны.

Когда заграда оказалась так близко, то перестала походить на туман, скорей уж она казалась вставшей на дыбы волной, по своей прихоти утратившей плотность, но не цвет. Сапфировая бесконечность окружила, затопила, поглотила паломников, посылая видение.

Их было трое. Тощая, коротко стриженая женщина с хищными раскосыми глазами цвета темной зелени, затянутая в кожаный корсет и штаны того же материала. (Оля сразу посочувствовала бедняжке. Как же ей, наверное, жарко в летнюю пору да в таком прикиде!). На поясе у дамы висело два тонких меча, а поперек груди шла лента с метательными ножами, за спиной крепился длинный лук и колчан. Рядом стояла пара мрачных типов совсем не гражданской наружности, вооруженных впятеро против спутницы. Одежда, однако, на них была более подобающая летнему сезону: темные штаны, жилеты и рубахи серо-зеленого, маскировочного оттенка. Между прочим, очень похожую рубашку носил сейфар. В мшистых глазах мужчин плескалось сомнение, недовольство и опаска. Они нервно всхрапывали и зыркали по сторонам, держа руки на рукоятях мечей. Женщина стояла прямо и совершенно невозмутимо с виду. Но изящные ноздри тонкого носа подрагивали и жилка на виске билась слишком сильно. А значит, спокойствие ее было лишь маской.

- Айса, какого дергаса тебя в Фодаж понесло? - пробормотал под нос один из здоровяков, тщась разглядеть хоть что-то в синей пелене. - Сгинем тут не за лигас. Давай вернемся.

- Заткнись, Чемаш, - ласково посоветовала женщина сквозь зубы. - Лес трусов не любит. А эта синяя слякоть не опасна, дед рассказывал.

- Фодаж никого не любит, - буркнул второй тип, соглашаясь с начавшим беседу и поименованным Чемашем мужчиной.

- Нам с ним в храм Второй не идти, Шеман, - рыкнула Айса, теряя терпение и хлопнула рукой по бедру. - Касдира полоумная после липкой хассы, что я ей подлила, в купальне кое-что сболтнула про Рейашена. Она камни младшему бросала и видения толковала. Сюда он ушел какую-то вещь для рыжего искать, ключ на шею повесил. Для того ему к столпу добраться и видение через призрачную дугу поглядеть надо.

- Так ты из-за него сюда поперла? - хором возмутились здоровяки, а Чемаш напомнил нечто очень важное: - Он же от тебя на зимнем пиру блюдо отодвинул!

- И что с того? Если я первая найду ту штуку, какую надо, то сама буду ставить условия! - запальчиво заявила тощая, забывая про всякие страхи и синие туманы. Глаза на худом лице фанатично засверкали. - Ради рыжего он все сделает, так-то братья!

- Айса, неужто тебе так шпиль и маска сдались? - удивился второй из родственников неукротимой дамы.

- Мне все нужно! И все будет! Все! - клацнула зубами женщина. - Когда на солнцедневье Касдира камни метала, мне 'вечное сияние' и 'встреча с судьбой' выпало! Она, змея завидущая, толковать отказалась, да я успела увидеть. Первая столп разыщу и через него искомое. Моим Рей будет и шпиль, когда рыжий к предкам уйдет! А не захочет уходить, так помочь можно…

- Сестра, уймись, ты со своей Касдирой последнего ума лишилась. Даже если все так, столп без ключа видений в призрачной дуге не дает, а ключ, коль не брешут, единственный у Шенарейна в сокровищнице хранился, с ним Рей и ушел, - прогудел Шеман. - Иль тебе кто второй сделал да подарил на солнцедневье, а мы и не заметили?

- Дурак ты, братец, - беззлобно фыркнула воинственная дама. - Ключи разными бывают! Божественная сила хороша, но кровь тоже ключ не из последних, особо кровь тварей волшебных. Такой живности в Фодаже прорва. Махейла изловим или зинтару. Главное, столп найти раньше Рейашена.

- Точно сбрендила, кто ж на махейла руку по… - задумчиво начал соглашаться Чемаш с братом, но окончание увлекательной беседы наша четверка уже не услышала.

Синяя заграда, надвинувшаяся неодолимой стеной, нежданно-негаданно и очень быстро для увлекшихся спектаклем людей, сгинула. Вставший на дыбы волшебный океан протек через путников и заколыхался несколькими шагами левее. Первым порывом Ламара, едва не сдернувшим с места всех, было догнать и досмотреть представление. Но Аш, упершийся в тропу так, словно его туда врыли на века, даже не двинулся с места. Рыцарь тряхнул головой, приходя в себя и больше безумных поступков совершать не пытался.

Кто их знает, эти морочные заграды? Что они натворят, если не сами на человека натекли, а человек в них прыгнул? Даже любитель магических экспериментов магистр Коренус не желал проводить испытания на шкуре дорогого, путь временами не слишком осмотрительного ученика. Сейчас куда больше гонок за синей стеной мага занимал вопрос: что именно и зачем им было показано.

Оля осторожно шевеля пальцами высвобожденными из стальной хватки Ламара, спросила в такт мыслям старика:

- Магистр, а кого нам показали? И зачем?

- Веспанцев, ясное дело, - смекнул Ламар и гордо обосновал свои выводы: - Там о шпиле и маске разговор шел, о троне тамошнем. А вот за каким дергом тех троих в Фодаж понесло? Девица какого-то парня захомутать хочет, для того ей чего-то раздобыть надобно. Но какого, чего и зачем это нам? - могучие плечи рыцаря передернулись в явственном недоумении, зеркально отраженном на задумчивой физиономии. Мыслительная деятельность не была сильной стороной могучего рыцаря, ибо мыслям, чтоб текли быстрее и в нужном направлении пригрозить мечом не было никакой возможности.

- Не исключено, что намерение дамы Айсы отыскать некое место силы, именуемое столпом, пересекается с нашей целью - поиском камня памяти? - потоптавшись на месте, предположил Коренус, наматывая кончик бороды на палец, как иная кокетливая девица локон. - Я никогда не слышал о фодажском чуде, именуемом столп или призрачная дуга, но в одном из древних манускриптов, повествующих о чудесах леса, сотворенных Семерыми на Заре Времен, встречается упоминание Арки Мечты. Увы, об одном и том же объекте идет речь или нет, знают лишь боги. Какие чудеса способны подарить паломнику сии места мне неведомо. Мы, смертные, милая девочка, должны продолжать путь и искания. Только так к людям приходит знание.

- Их трое и они могут быть опасны, - проронил Аш, тихо слушавший рассуждения друзей. - Та женщина готова идти по трупам к своей цели, а братья всюду будут следовать за ней.

- Но мы же ее даже не знаем?! - удивилась Оля, карие глаза широко распахнулись. - Зачем нас убивать? Мы ведь ищем камень истины, а не какую-то арку или столп!

- Фодаж - край паломничества, здесь не место для битв! Лес не принадлежит ни Веспану, ни Таравердии, лишь богам! - нравоучительно вставил Коренус.

- Мы это не забудем, но вспомнят ли те трое? - намекнул Аш и обратился к Оле:

- У тебя на руке перстень с божественной силой, если Айса ищет нечто подобное, то… - помрачневший сейфар не договорил, предоставив девушке самой додумывать.

- Она захочет его отнять? - догадалась девушка и со вздохом констатировала: - Отдавать нельзя. Айса злобная и амбициозная, она что-нибудь плохое с перстнем сделает. Жаль снять нельзя и спрятать от греха подальше.

- Обмотай тряпицей, будто повредила руку, - нашелся Ламар, чувствуя некоторую вину за вручение невесте кольца-артефакта, и полез в кошель в поисках тряпочек.

Оля, не дожидаясь пока ей великодушно преподнесут нечто столь же чистое, как рубашки рыцаря, проворно намотала на палец собственный носовой платок.

- Пожалуй, перед тем как тронуться в путь, раскину-ка я сеточку, - прекратив мучить бороду, рассудил магистр и принялся копаться в своих бесконечных шахидских запасах на поясе.

Очень скоро он извлек оттуда авоську, или очень похожий на нее, предмет. Посыпал на сумочку порошками трех видов, а потом бормоча под нос нечто неразборчивое гордо водрузил себе на голову.

Оленька призадумалась, а не пошатнулось ли душевное здоровье пожилого человека, ввергнутого на старости лет в пучину приключений. Сейчас маг был здорово похож выражением лица на Фрекен Бок из мультика про Карлсона. Именно с таким довольным видом та напевала: 'А я сошла с ума!…' Но нет, рассудок дедушки в отпуск не ушел. Авоська, повисев на голове несколько секунд, вспыхнула изумрудным светом и истаяла. Коренус довольно запыхтел и предложил друзьям продолжить путешествие.

Заметив недоумение и опаску девушки, маг добродушно рассмеялся и пояснил:

- Незримая сеть, милое дитя, заклинание позволяющее ощущать присутствие живых созданий. Огонь людских душ отличен от света зверей, я смогу издалека почувствовать чужое присутствие.

С тропинки параллельной тротуару ароматных козочек и уходящей в сторону от пути к камню истины, компания свернула довольно скоро, обогнула бурелом, часа полтора шагала среди невысоких папоротников и могучих дубов с экзотически-пестрой черно-желто-алой листвой. Потом снова пошел более высокий подлесок и могучие деревья-великаны с корой серой и листьями более привычного землянке зеленого оттенка. Оля машинально переставляла ноги, стараясь не задеть за какой-нибудь корень, палку и не запутаться в траве. Крупных зверей не встречалось. Живности вообще явно стало меньше, владения Пятого - покровителя всякой твари - кончились. Один раз с сердитым птичьим свистом уползла под корни пня толстая зеленая змея, которую Оля приняла за палку, пару раз девушка видела двухвостых белок, часто замечала птиц…

- Окс, - Аш, возглавлявший отряд приостановился, разглядывая болтающийся на сучке кусок ярко-алой ткани, подозрительно напоминающей оттенком штаны Деванира.

Ветка была сломана совсем недавно. Листья еще не успели пожухнуть.

- Великан шутки шутит? - подозрительно нахмурился рыцарь, не ожидавший от полубожественного хама ничего хорошего.

- Сейчас узнаем, - предложил сейфар и исчез за теми самыми кустами, на которые повесили метку. Ветви колыхнулись едва заметно, словно пропустили не мужчину, а невесомую тень, скользящую не между, а сквозь.

Вернулся Аш быстро. Оля чувствовала, как изменилось настроение сейфара, с мрачно-тревожного, после видения синей заграды, на тревожно-озадаченное, с примесью облегчения.

- Пойдем-ка, вы должны увидеть сами, - полупредложил полуприказал мужчина.

Должны, так должны. Даже Ламар, не слишком любивший, когда им командовали, последовал за сейфаром без возражений. Ибо куда вернее всяких приказов людей подгоняло неутоленное любопытство.

Очередная поляна, куда пришли люди, мало чем отличалась от тех, где рос фиолетовый с зелеными прожилками папоротник и высокий бурый мох. Только ближе к центру ее было потухшее кострище, а рядом сидела женщина, сжимающая в руках лук с наложенной на него стрелой. Вся фигура ее была воплощением хищного азарта. И женщина эта, Оля не сомневалась, была той самой, что беседовала с двумя братьями в синей заграде. Той самой за одним весьма существенным исключением. Эта была статуей из цветного стекла, сделанной в полный рост.

- Какая красота! - восхитилась землянка и удивилась: - Кто же такое мог сделать?

- Тот, кому не понравилось, что в него стреляли, - задумчиво ответил Аш и указал на стрелу, глубоко ушедшую в дерево на другой стороне поляны.

- Неужто дурища в самом деле на махейла вздумала поохотиться? Что ж, нам меньше проблем, вот зверь ее магией и окоротил, - трезво заметил Ламар.

- Так она настоящая? - испугалась Оля, мгновенно восхищение творением неизвестного скульптора переплавилось в ужас, смешанный с волной сочувствия. Женщина была слишком жесткой и странной, чтобы возбудить симпатию. И все-таки разве заслужила она свою участь? Вот так превратиться в статую, перестать жить! Глаза Оленьки невольно наполнились слезами, она всхлипнула, смахивая влагу с глаз, и хотела было спросить, что же теперь им делать со статуей: оставить как есть или похоронить. Но цветной хрусталь в том месте, где на него упало несколько слезинок, запылал яркой белизной, и стекло начало превращаться в плоть.

'Дева невинная скорби слезу обронит,

Проклятье махейла вспять обратит…', - машинально пробормотал Коренус, взирая на свершающееся чудо.

Вот граница перемен с плеча добралась до головы. И часть скульптуры из цветного стекла обрела жизнь, в зеленых глазах появился разум. Айса вперила взгляд в Олю и стоявшего рядом Аша. Сейфар качнулся вперед, чтобы заслонить спутницу. Айса злобно оскалилась и зашипела, попытавшись доплюнуть до девушки:

- Он мой, ясно тебе, мелкая сучка?

Такая ярость была в голосе незнакомки, что всякое сочувствие разом покинуло сердобольную землянку. Ну как можно сопереживать, если тебя вдруг ни за что ни про что начинают оскорблять? Оля всегда терялась, сталкиваясь с хамками, не зная, как себя вести.

Но сейчас ответа не потребовалось. Волна света, обращающая сверкающее стекло в плоть остановилась где-то в районе чуть ниже плеч и двинулась, все набирая скорость, в обратном направлении. Миг-другой и вот перед четверыми на поляне снова застыла статуя, чуть изменившая наклон головы. Можно было бы решить, что все происходящее примерещилось, если б не выражение лютой ярости и отчаяния, сменившее изначальную целеустремленную сосредоточенность на лице Айсы.

- Что тут твориться, Коренус? И что ты за стихи тут читал? - потребовал ответа у знатока магических фокусов Ламар.

- Не стихи, мой мальчик, это выдержка из трактата Лимориса 'О природе магических созданий', - рассеянно отозвался магистр, восторженно ощупывавший статую. - Лиморис многие полезные сведения подавал в рифмованном виде, считая, что так информация лучше усвоиться учениками. Очевидно, в данном отрывке содержаться сведения о способности слез, искренне сочувствующего жертве махейла, вернуть плоть. Если ты был достаточно внимателен, то заметил, как слезы девы Оли упали на плечо статуи.

- А… ага, - сообразил рыцарь, благополучно проворонивший сие 'знаменательное событие' и ляпнул: - Чего же тогда она опять стеклянной стала? Мало слез было?

- Она оскорбила спасительницу и лишилась сочувствия, - презрительно усмехнулся Аш. Уж глазастый сейфар-то успел отследить все закономерности и понять куда больше спутников, все еще недоумевающих, какого ляда Айса вообще накинулась на Ольгу. Неужто решила, что та тоже на махейла охоту открыла?

- Именно так, хотя в трудах Лимориса о подобном эффекте ничего не сказано, предположение в высшей степени логично, - резюмировал Коренус. Маг закончил ощупывать и обстукивать статую, взялся было за маленький молоточек на поясе, покосился на Олю и оставил соблазнительную мысль отбить кусочек цветного стекла на память в целях последующих магических экспериментов.

Девушка и так была на грани очередной истерики. Еще бы, меньше чем за пять минут оживить злую бабу и снова сделать ту скульптурой. Оля мучилась совестью и в то же время, что греха таить, испытывала толику злорадства: 'Вот так тебе и надо, не будешь обзываться!'. И от сознания этого тайного злорадства совестливой девушке становилось совсем стыдно.

- Успокойся, - Аш коснулся рукой плеча кровницы. - Она заслужила свою участь. Ей был дан шанс, но она плюнула ему в лицо. Все справедливо, хоть Третьего спроси! Айса получила свое 'вечное сияние' и 'встречу с судьбой'. Предсказанное исполнилось.

Оля вздохнула и кивнула, все равно она больше не смогла бы поплакать над участью злючки от чистого сердца. Хоть режь, не смогла бы даже ради магической трансформации-спасения. Яростная злоба, полыхающая в зеленых глазах, и плевок напалмом выжгли всякое сочувствие.

Пока все думали и переживали, сейфар досконально изучил заросли в конце поляны и выдернул из скрытого густой порослью пенька еще одну стрелу - близняшку остекленевшей на луке. На сизое оперение этой намотался тонкий голубой волос, мерцающий при свете дня, как фитилек горящей свечи.

- О, а вот и еще одно доказательство того, что наша стеклянная лучница действительно охотилась на махейла, - удивленно причмокнул губами магистр.

- Похоже на то, - согласился Ламар, потрогав длинный волос.

- Махейл? Это, как вы мне рассказывали, меняющий шкуры, облик которого принимает Седьмая? - с трудом выловила Оля нужные сведения из массы ботанико-зоологической информации.

- Да, священный зверь Фодажских лесов, - торжественно подтвердил рыцарь, как знаток всякого рода крупной фауны, даже такой, на которую нельзя поохотиться с добрым луком или копьем по причине нравственно-религиозного запрета.

- Неужели она его ранила? - заранее посочувствовала загадочной голубой зверушке девушка.

- Вряд ли, подстрелить махейла не так-то легко, - пожал плечами Аш. - Крови нет. Но двое, что были с Айсой, ушли по следам зверя.

- Его гибели нельзя допустить, - нахмурился Коренус. - Вероятность того, что люди смогут причинить вред махейлу ничтожна, но наш долг убедиться и, если возникнет нужда, защитить прекрасное создание.

Сейфар, считая разговор оконченным, развернулся в сторону зарослей, готовый вести отряд по следу. Олю привычно запихнули в середину цепи, чтобы подстраховать от возможных неприятностей. Та шла молчаливо, даже не стала теребить магистра, добиваясь детального описания загадочного зверя, одного названия и волосинки которого было явно недостаточно для воссоздания облика в воображении. По сторонам девушка не смотрела, погрузившись в мир внутренних переживаний, где снова и снова прокручивала сцену с яростными словам Айсы, адресованными ей и почему-то - чем больше Оля думала, тем больше в этом убеждалась, - Ашу. Охотница смотрела на мужчину так, будто узнала его. Наверное, им, когда подвернется подходящий момент, стоит спросить сейфара обо всем прямо. Так решила девушка и ткнулась носом в заплечный мешок Коренуса.

Магистр остановился у края очередной папортниковой полянки. Проводник-Аш, опустившись на корточки, самым внимательным образом изучал непримятую траву. Только что не нюхал ее и не пробовал на зуб.

Оля следопытом себя сроду не числила, всего-то и могла отличить на свежей грязи кабаний отпечаток от лосиного, но знала, что топтаться, уничтожая незримые дилетантам следы нельзя. Поэтому тоже замерла, ожидая разрешения. Ламар же такими тонкостями не заморачивался. Рыцарь запросто шагнул из-под древесного свода на поляну и громко спросил:

- Следы исчезли?

- Вот именно, - коротко согласился Аш и поднялся напряженный еще более, чем опускался на корточки. Рука мужчины дотронулась до рукояти меча.

- Как это? - удивилась Оля.

- Не знаю, - честно ответил сейфар, не переставая обшаривать взглядом окрестности. - Двое дошли до поляны, вышли на нее, сделали по паре шагов и все. Отпрыгнуть назад с места они не могли, отпечатки недостаточно глубоки, забраться на деревья тоже. Если только улетели, да крыльев я у них не заметил.

- Возможно, они все-таки настигли махейла, - загадочно объяснил необъяснимое магистр Коренус, чем еще больше запутал девушку. Зато Аш и Ламар синхронно кивнули, словно действительно получили здравый ответ на вопрос.

Оля вздохнула, гадая, каким образом связаны полеты двух грузных мужчин и загадочный зверь. Уж не очередным ли фодажским чудом? От всех этих загадок, событий и вопросов перед глазами мельтешили мелкие пестрые мушки. Крепко зажмурившись, девушка помотала головой и ойкнула.

У левого края поляны, там, где совершенно ничего не было еще секунду назад, проступали очертания небольшого, с гараж-ракушку, каменного грота. А у входа в него кто-то стоял. Кто именно, сказать и описать в двух словах возможным не представлялось. Он-оно-она было прекрасным, удивительным и изменчивым. Голубым снежным светом отливала шкура, то гладкая, то с пушистым густым мехом. Грациозная голова на сильной шее в одну минуту походила на тигриную, в другую казалась оленьей, уснащенной роскошными рогами, в третью лошадиной с пышной гривой. При относительном сохранении размеров, стати, облики дивного зверя менялись непрестанно. Неизменными оставались еще и глаза: глубокие, яркие, как драгоценные камни фиолетового отлива. Эти глаза изучали незваных гостей без опаски, скорее с интересом.

- О-о-о, - только и смогла выдохнуть девушка, не зная, как выразить свой восторг.

Теперь было понятно, почему, по словам Коренуса, самая красивая из богинь, - Седьмая, в религии сейфаров представала в обличье махейла. Если бы Оле кто-то предложил выбирать, каким зверем быть, она бы, не раздумывая, выбрала шкуру, вернее, шкуры, чудесного животного. И какой же негодяйкой была злючка Айса, если осмелилась выстрелить в такое дивное создание!!! Как у нее рука поднялась? Волна возмущения кощунственным поступком захлестнула девушку. Искра интереса, проблескивающая в очах махейла, стала ярче, словно он ощутил, о чем думала Ольга. Зверь переступил лапами-копытами и шагнул по направлению к девушке. Та, как зачарованная, шагнула навстречу.

- Куда ты, что происходит? - рука Аша сжала запястье сестры крови, кольнули иглы тревоги.

- К нему, - безмятежно, всякий страх исчез из души, ответила девушка и остальные тоже узрели махейла. Вернее, тот великодушно позволил себя узреть и восхититься. Восторженный вздох застыл на губах людей, цепкие пальцы сейфара разжались. Оля сделала еще шаг к чудесному созданию. И вот они оказались совсем рядом: зверь из Фодажских лесов и девушка с Земли.

Сердце обмирало от восторга, когда Оленька разглядывала прекрасного махейла. Дивное создание, кажется, чувствовало ее отношение и разрешало любоваться собой.

'Вот бы коснуться, погладить', - помечтала девушка, даже не рассчитывая на такую роскошь, однако, чудо случилось.

Махейл шагнул поближе и чуть склонил голову, будто подставляясь ее под маленькую ладошку.

- Можно? - благоговейно переспросила Оля, веря и не веря.

Голова опустилась ниже, хитрый фиолетовый глаз, опушенный длиннющими ресницами, сделавшими честь любой королеве красоты, подмигнул: 'можно'. Пальцы девушки легли на нежный, гладкий как шелк, пушистый, как самый роскошный из соболей, теплый лоб махейла.

- Она не ранила тебя? - на всякий случай, заботливо уточнила Оля, лаская зверя.

Все любят, когда им поглаживают и почесывают лоб и скребут за ушами. Ведь будь ты хоть тысячу раз волшебным зверем, самому дотянуться до этих мест невозможно. Если только скрестись об дерево или валяться по траве, но разве это сравнится по восхитительным ощущениям от чесания нежными девичьими руками?

Махейл доверчиво повернулся боком и показал белый росчерк на голубой стройной шее. Стрела Айсы срезала шерстинки фодажского чуда, но не пролила крови.

- Вот гадина! - еще раз возмутилась Оля, мирная, робкая, даже трусоватая до тех пор, пока при ней не начинали обижать тех, кто не мог постоять за себя сам.

Студент-физкультурник Пашка, когда-то первый хулиган двора, по сей день, хоть прошло больше десяти лет, помнил, как пигалица, точно ястреб кинулась на него, вздумавшего отнять машинку у пацаненка. А ведь тот был не многим младше самой Оли. Пашка настолько опешил от яростного напора соплячки, что даже не сопротивлялся, когда машинку преткновения вырвали у него из рук и вручили пострадавшей стороне. Павел с тех пор девицу почти что уважал и опасался, как бешеного хомячка. Вроде мелкая тварюшка, а что натворит в угаре не предсказать.

Пальцы девушки погладили проплешину в роскошной шкуре. Оля от всей души пожалела махейла! Жестокая женщина чуть не убила, чуть не изуродовала такого красавца! Тепло под пальцами перешло в жар. Прямо под рукой защекоталась, прорастая пушистая шерстка, закрывающая след стрелы. Зверь довольно замурлыкал и лизнул врачевательницу в щеку. Девушка ойкнула от неожиданности и тут же польщено засмеялась. Махейл проржал что-то на своем зверином наречии и попятился, отступая.

- Уже уходишь? - расстроилась Оля.

Меняющий шкуры не ответил, лишь махнул тигриным хвостом, плеснул по ветру лошадиной гривой и исчез в пещерке.

- Дивное создание, - мечтательно протянул Коренус, медленно выходя из состояния любования.

Зашевелились Аш и Ламар, вспоминая о том, что можно дышать и двигаться. Причем двигаться не только можно, но и нужно, если компания хочет добраться до злополучного камня истины не за три года, а чуть раньше. Оля почти с тоской посмотрела на грот, где скрылся махейл, и увидела в траве пучок голубых волос, выпавший из гривы чудесного животного. Быстро, пока никто другой не заметил, девушка нагнулась, подняла удивительно мягкий пучок, ласкающий одним своим прикосновением, и сунула в кармашек джинсов на память.

Перестук копыт у входа и ржание, переходящее в привлекающий внимание рык, возвестили о возвращении зверя. Он одним летящим прыжком преодолел расстояние до резко вскинувшейся навстречу Ольги и ткнулся бархатным носом в ее руку, а потом изогнул ногу, задирая ее копытом вверх. Там застрял серый от пыли камешек.

- Ты хочешь, чтобы я его достала? Мешает? Сейчас-сейчас! - догадалась девушка и слазила в сумку за перочинным ножиком, раскрыла его и постаралась осторожно поддеть кончиком лезвия камешек. Тот с едва слышным щелчком высочил неожиданно легко, буквально впрыгнул в подставленную ладонь. Девушка рефлекторно сжала ее, но, прежде, чем раскрыла, меняющий шкуры снова мелькнул росчерком переливчатого голубовато-серебряного пера на зелени папоротников и скрылся в убежище.

- Наверное, он мне подарок сделал, - Оля уставилась на ладонь, где покоился фиолетовый, как глаз махейла, похожий на дольку экзотического фрукта камешек. Коренус еще только открывал рот, чтобы высказать догадку, а сейфар уже срывал с пальца девушки повязку из платка. Едва спрятанный перстень увидел вечерний свет, как подарок меняющего шкуры, точно кусочек железа к магниту, метнулся и прилип, сплавился намертво с другими камешками в оправе. Теперь их стало пять и, кажется, перстень светился сейчас сам по себе, а не от солнечных лучей, падающих на потаенную поляну махейла.

- Спрячь, - посоветовал Аш, вновь протягивая девушке маскировочный платочек. - Кому надо, и с ним увидят, а от лишних взглядов тряпица укроет.

Глава 11. Мелкие встречи

Убедившись в том, что священному животному никакая опасность не грозит, и попутно произведя мелкий ремонт его великолепной шкуры, путники возобновили движение к цели. Преследование браконьеров заставило их отклониться от предполагаемого маршрута, поэтому сейчас четверо двигались чуть ли не строго на юг. Несколько дополнительных часов на дорогу, несомненно, прибавилось к рассчитанному Коренусом времени, но никто об этом не жалел.

Увидеть махейла - такое чудо стоило дорогого. Как относиться к подарку - фиолетовому камешку, ставшему еще одной частицей перстня - Оля не знала. С одной стороны, она опасалась происходящего с перстнем Ламара, с другой не могла не любоваться гармоничными переливами ярких красок на сверкающих гранях камней. Когда девушка смотрела на них, то начинала думать, что все правильно, красиво и… нужно. Да, именно слово НУЖНО больше всего подходило для описания возникающего ощущения. Но все равно, Оле хотелось бы не только чувствовать, но и знать, что происходит и почему такими странными глазами смотрит Аш на перстень, красующийся на ее пальце. Ищущим, почти жадным и полным надежды был взгляд сейфара.

А девушка все еще видела перед глазами не пестрые краски леса, а грациозную фигуру махейла. От воспоминаний о меняющем шкуры ее мысли плавно перетекли к размышлениям над профессией Ламара, о которой Оля как-то особенно не задумывалась до сего момента.

Кашлянув, землянка повернула головку назад и робко спросила:

- Ламар, а драконы красивые?

От странного вопроса мужчина раскашлялся куда сильнее невесты и пожал плечами:

- Ну… наверное, можно и так сказать.

- А тебе их убивать не жалко?

- Чего? - глаза с проблеском темной зелени уставились на возлюбленную деву с некоторым подозрением, прямо касающимся темечка девушки и солнечного удара. В конце концов, списав нелепость вопроса на незнание землянки, Ламар коротко усмехнулся и прочел небольшую лекцию:

- Драконы - самые ужасные из тварей в предгорьях Таравердии. Огромные, сильные, хитрые и прожорливые. Чем тварь старше, тем умнее и опаснее. Либо они, либо мы, люди. Тут не до любования, если только дохлого разглядывать. Спит такой в своей пещере, годами, а те, кто совсем взрослые, и десятки лет иль даже столетие проспать могут, а как пробудится, так жаждет только одного - жрать! И все равно им, чешуйчатым, кого жрать. Людей и скот даже удобнее - много и в одном месте, далеко летать, крылья трудить, искать не надо. Потому как кто признаки обиталища драконьего заприметит, сразу нам, драконоборцам, весть шлет. Самый лучший дракон - дохлый дракон. Из туши много чего полезного сделать можно и уж точно она никого сама на харчи не пустит.

- А насколько они большими бывают? - разом выйдя из членов драконьего Гринписа, опасливо уточнила девушка.

- Мелкие с трех коней будут, побольше с трактир, а если совсем старый, то и поболее, - поведал Ламар в общем-то польщенный интересом невесты.

- И ты не боишься их убивать? - поразилась Ольга.

- В первый раз, когда еще оруженосцем был, струхнул малость, а потом привык что ли… - поскреб щеку рыцарь. - Нет, уже не боюсь. Когда знаешь, как с тварью биться, страх уходит, некогда бояться, задор даже появляется. Главное, не мешкать, под удар лап иль хвоста не подставляться и от дыханья ядовитого беречься, чтоб тебя самого не того… - Надо искать место для ночлега, - прерывая подробные и вдохновенные рассуждения драконоборца о технике драконоборчества, возвестил сейфар.

И, пожалуй, вовремя, если слушать Ламара Оля была еще готова и даже могла вежливо поддакивать, то мышцы ног девушки от жалобного поскуливания уже перешли к откровенным стенаниям о своей горькой участи,.

- Еще светло, - нахмурился рыцарь, недовольный необходимостью поставить беседу с возлюбленной девой на паузу.

- Удобных полян в Фодаже не так много, в темноте разбивать лагерь опасно, девушке и старику пора отдохнуть, - привел прочную цепочку аргументов Аш. В темных глазах проблеснуло что-то вроде досадливого раздражения тупостью спутника, но голос оставался ровным и почти равнодушным.

Ламару, не озаботившемуся самочувствием будущей супруги, осталось только стыдливо засопеть, бросить на Олю виноватый взгляд и заткнуться. Нет ничего хуже, если о твоей избраннице проявляет заботу другой и именно этому другому адресуется исполненный признательности вздох.

Сейфар снова исчез за деревьями, выискивая подходящее место, и вскоре возвратился с добрыми вестями:

- Чуть правее небольшая поляна. Ручей в овраге рядом.

- Вот и отлично, мой друг! - Пожилой магистр, привыкший больше работать головой, нежели ногами, был весьма не прочь устроить привал. Судя по тому, что уже с час от Коренуса не было слышно ничего, кроме пыхтения, старик подустал изрядно. Но бдительности не утратил. Когда сейфар вывел отряд на поляну, где невысокая травка чередовалась с мшистыми бугорками и кустиками желтых цветов, маг отчаянно размахивая руками сигнализировал:

- Здесь кто-то есть.

В теплом янтарном свете клонящегося на закат солнца люди принялись осторожно озираться.

- Кто-то? - краем рта переспросил Аш, рука его легла в непосредственной близости от метательного ножа на поясе.

- Кто-то. В моей сети два огонька: один похож на человека, а второй на животное, но цветовой спектр несколько отличается от привычного, - пробухтел Коренус. С одной стороны чары сканирования местности ясно показывали присутствие посторонних, с другой никого видно не было и использования маскировочных чар тоже не ощущалось.

- Человек-невидимка? - предположила Оля, переживавшая стеснение пожилого мага, как свое собственное.

- Сама ты человек, дылда! - обиженно зазвенел голосок, мелодичный, нежный, с отнюдь не детскими интонациями.

Невысокий кустик близ противоположного края поляны едва заметно шевельнулся и на темный мох ступил громадный, размером с откормленного ротвейлера, обросший густой шерстью черно-синий паук.

Тело и ноги у него были черными, а синий цвет шел кантом вокруг брюшка и широкими полосками, точно носочки на ногах. Шесть глаз цвета индиго зловеще блестели, хелицеры с крупными крючками-зубьями на концах шевелились. Педипальпы постукивали по земле, как нетерпеливые руки по столешнице.

Оля, как вы уже догадались, пауков боялась с детства. Мальчишки в детском саду вылавливали в беседке на площадке косиножек и бегали за девчонками, стараясь засунуть паучка за шиворот самой громко визжащей жертве. Девочка Олечка по визгу лидировала.

Говорящих громадных пауков до сего мига землянка не встречала, но, благополучно столкнувшись с этой разновидностью на полянке Фодажского леса, испугалась до полусмерти. Настолько, что не стала визжать, только охнула, закатила глаза и рухнула, как подкошенная лицом вниз в мягкую траву.

Напрягшиеся в ожидании нападения твари мужчины ловить бедолагу не стали, чтобы не выпускать паучару из виду.

- Чего это она, заболела? - трава рядом с пауком зашевелилась и вперед выступил махонький, не больше трех ладоней роста, человечек, одетый в маскировочную зелено-желтую тунику. Именно он сказал ту первую фразу. Личико сердечком выражало искреннюю озадаченность. Человечек почесал остренькое ухо, выглядывающее из-под черной шапки волос, и вопросительно глянул кобальтовыми раскосыми глазами на оставшихся в здравом уме и твердой памяти мужчин.

- Паука испугалась, - объяснил Аш, связанный с девушкой эмпатическими узами.

- О? - загордился махонький спутник арахнида и подошел поближе к людям, паук, на боку которого лежала рука человечка, двинулся вперед синхронно.

- Ты кто? - выпалил недоверчивый Ламар. - Фей?

- Ты чего, дылда сказок в детстве наслушался? - прыснул мелкий брюнет. - Феи только в легендах живут. Я тильсари, дозорный. Вы зашли на территорию нашего клана.

- Без злого умысла, мы лишь искали место для ночлега. Нам уйти, о благородный дозорный? - осторожно поинтересовался Коренус.

Когда-то давно он читал о немногочисленном маленьком народце, обитающем в дебрях Фодажа, своего рода попечителях леса, блюдущих его интересы. Тильсари редко показывались людям и, коль не причинять им беспокойства, были почти безобидны, если верить немногочисленным описаниям. А вот о восьминогом спутнике дозорного магистр знал куда больше. Яд полосатых нубов был смертелен, а атаки столь стремительны, что обычному человеку избежать укуса становилось невозможно.

- Нет, оставайтесь, - смягчился от незатейливого комплимента тильсари. - Меня просили вас встретить и помочь. Просил красноволосый странник, он знал древнюю песню обязательств. Вам разрешено переночевать на поляне Звонкого Ручья.

- Деванир, - пробормотал себе под нос драконоборец и, поскольку других красноволосых знакомцев у членов маленького отряда не значилось, с выводом пришлось согласиться. Вот только чего ради великан озаботился облегчением маршрута? Но с поисками ответа на этот вопрос можно было немного обождать.

- Благодарю! Сейфар Аш, рыцарь Ламар, дева Ольга и магистр Коренус признательны за разрешение, - прижав руку к сердцу, промолвил маг, заодно представившись сам и представив спутников, передоверивших право общения с тильсари старику.

- Я Нельвильгер из клана Эддеркоппефлой, - обмолвился дозорный, усмехнулся и разрешил: - Можете звать меня Нелем, чужаки.

Ламар, посчитавший, что прямо сейчас драки не будет, перевернул невесту на спину и постарался устроить поудобнее, положив под голову скатку из своей куртки. Хлопать по щекам не рискнул из опасения если не покалечить, то наставить синяков. Да и Коренус велел оставить девушку в покое, чтобы та очнулась, как придет время, сама. Рыцарь выслушал ЦУ, вздохнул печально и пошел за хворостом.

Любопытный тильсари, никогда прежде не видавший обморочных девиц, подошел поближе к жертве арахнофобии, его паук, движимый теми же чувствами, двинулся следом за двуногим спутником. И надо же такому случиться, как раз в этот миг Оленьку угораздило прийти в себя. Первым, что она увидела, было озадаченное симпатичное личико махонького человечка, потиравшего подбородок, вторым - паук. Шесть синих глаз коего смотрели на девушку точно с такой же озадаченностью, как кобальтовые глаза человечка, пусть их и было значительно больше. Двое так походили друг на друга выражением, что против воли Оля захихикала. Смешок вышел малость истерическим, но вполне натуральным.

- Ты, правда, пауков боишься? - стеснительно спросил у девушки синеглазый монстр и на всякий случай постарался спрятаться за спину человечка. Голосок его был странной смесью мелодичного присвиста и пришептывания на шипящих согласных.

- Д-да, - кивнула Оля, понимая, что визжать, когда с тобой разговаривают, будет очень невежливо, и осторожно присела. До тех пор, пока черно-синий паук стоял в сторонке, непроизвольную дрожь удавалось сдерживать.

- Странно, а я людей не боюсь, - задумался полосатый нуб, разведя педипальпами. Это вышло так по-людски, что часть инстинктивного ужаса сама собой отступила.

- Извини, - пристыжено попросила прощения девушка. - Я тебя обидела?

- Нет, озадаченность, не обида, - педантично с едва заметным призвуком веселья объяснил паук и произвел очередной жест лапками.

- Ты смешная, - подвел итог своему осмотру землянки тильсари и представился ей лично, сверкнув улыбкой: - Я Нель, а это - Руж.

- Оля, - улыбнулась девушка в ответ. Пока обморочная жертва фобии приходила в себя, мужчины успели снять квадратный пласт дерна, обложить будущее костровище камнями, собрать сухого хвороста, дров и запалить огонь. Благо, возиться с кремнем да кресалом нужды не возникло, хватило нескольких замысловатых, похожих на ругательства, слов магистра Коренуса, чтобы веселые язычки пламени прониклись важностью миссии и принялись усердно лакомиться сухими сучьями. Две палки-рогатины с набормотанными на них магом 'антипригарными' чарами, чтобы едким дымом вкус пищи не портить, тоже вбить не забыли, как и подвесить над огнем котел с водицей из ручья. Сотворено все было в рекордные сроки, на какие только способны трое голодных мужчин, усердно работающих в шесть рук на благо грядущей трапезы.

Погромыхивание посуды и начинающаяся пляска огня отвлекли Олю от беседы с коренными жителями Фодажских лесов. Она вспыхнула румянцем стыда - все работают, одна она, трусиха, валяется, - и торопливо вскочила на ноги.

- Ой, мне надо ужином заняться! Вы с нами кушать будете?

- Смотря что, - заинтересовался тильсари, откровенно намекая на прямую зависимость положительного ответа от кулинарных достоинств походной пищи людей. Паук согласно тренькнул.

- Гречневая каша с тушенкой! - огласила основное блюдо девушка и взялась кухарить.

На глазок прикинула пропорции пять к трем. Добавила обжаренную на кухне у бабушки крупу в горячую воду и вытрясла из запасов магистра две самые большие банки с тушеным мясом. Тильсари понюхал открытую тушенку, зацепил пальчиком кусочек желе, торчащий из жира, причмокнул и торжественно согласился:

- С вами!

А пока гречка варилась, Оля попросила Ламара достать палатку и занялась ее установкой. Рыцарь не был знаком с конструктивным решением походных домов - продуктом туристической мысли землян, но возжелал помочь невесте и был взят в качестве подсобного рабочего. Подержать, вбить, завязать. Сейфар, не раз ночевавший в лесу, не дожидаясь просьб о помощи, собрал ворох веток мелкого кустарника, напоминающего листьями чернику, для подстилки под днище палатки.

Голова может забыть, а руки помнят, двухместная палатка с подветренной стороны в нескольких метрах от костра была установлена как раз к тому времени, когда подоспела каша. Аш слил оставшуюся воду из котелка у кустов, причем прихваток сейфар, как и Деванир, принципиально не использовал. Содержимое банок с тушенкой вывалили в котелок и снова повесили его над костром.

Магистр повел носом и шумно сглотнул слюну. Крутившийся вместе с пауком вокруг бивака Нель ухитрился набрать незнакомых людям трав для приправы к вареву. Коренус, как самый большой знаток ботаники в коллективе, осмотрел добычу тильсари и заверил компанию, что ядовитых растений в пучке не числится. После этого связку нашинковали и добавили в еду. К мясному духу прибавился приятный, явно съедобный аромат травяной приправы.

- Сейчас пяток минут еще покипит и можно кушать, - обрадовала голодающих Ольга и вернулась к палатке проверить, насколько хорошо застегивается молния входа.

- Просторный шалаш, - одобрил Нель, исследуя воздвигнутое людьми сооружение весьма тщательно.

- Он на двоих, - объяснила девушка, укладывающая внутри палатки свой рюкзачок, как подушку для сна.

- Возлюбленная невеста моя, до свадьбы негоже нам одно ложе делить, - гордый оказанной честью, отказался от соблазнительной перспективы Ламар.

- Э-э-э, - поперхнулась неправильно понятая Ольга, покраснела и ляпнула: - Я вообще-то хотела магистру второе место предложить. Он человек пожилой, больше нуждается в комфорте.

- Благодарю, милая девушка, за заботу, я с радостью разделю с тобой сей скромный кров, - заулыбался Коренус, стараясь не смотреть на откровенно запунцовевшего рыцаря. Тот демонстративно отвернулся, делая вид, что он и не краснел вовсе, а просто лучи клонящегося на закат солнца так легли! Аш же тихо пренебрежительно фыркнул, и это фырканье больнее любого упрека щелкнуло по чувствительному самолюбию Ламара.

Рыцарь решительно подхватил опустевшую фляжку и замаршировал по склону к ручью. Шагал он вперед, не глядя ни по сторонам, ни под ноги, поэтому едва не отдавил лапу любопытствующему нубу. Паук издал негодующую трель, но рыцарь извиниться не потрудился, то ли не признал вины, то ли, захваченный трепетным томлением по возлюбленной и анализом собственных грехов, не обратил внимания на полосатого компаньона тильсари. Не обратил, потому не ведал, как сказочно ему повезло! Обыкновенные нубы в ответ на столь бесцеремонное обращение сразу кусали неудачника, впрыскивая смертельную дозу яда. Руж оказался очень воспитанным и кусаться не стал. Или, возможно, куда больше недотепы рыцаря восьминогого привлекал аромат гречки с тушенкой? Зато некоторую обиду за нечаянное оскробление своего спутника затаил Нель.

Когда все рассаживались с мисками, наполненными кашей, вкруг костра, тильсари, проходя мимо стоящей на траве посудины рыцаря, демонстративно задел ту боком. Но, конечно, не опрокинул, а если и подбросил что-то в гречку, так никто не видал, а видал, так значения не придал.

Вкуснее гречки с хорошей тушенкой может быть только гречка с тушенкой, сваренная на костре и съеденная после блужданий по лесу, и запитая травяным сбором, отпускающим усталость куда лучше чая. Напиток, в благодарность за кашу, заваривал Нель. Мелкий красавчик все нахваливал еду, отвешивал чуть ли не придворные комплименты поварихе и нет-нет, да и поглядывал лукаво на сердито сопящего рыцаря. Ревновать невесту к кавалеру, чей рост от горшка два вершка, было недостойно мужчины, но как не ревновать, если этот пакостник соловушкой разливается, а Оля смеется и польщено краснеет.

Тут еще в беседу влез паук и самым печальным тоном пожалел, что Оленька не принадлежит к народу тильсари, а то бы он непременно посоветовал своему другу-спутнику пригласить такую девушку в свой шалаш.

Аш, глядя на все багровеющую физиономию драконоборца, не выдержал и расхохотался, захихикал Коренус.

- С чужой невестой таких шуток шутить негоже, - буркнул Ламар и пошире открыл рот, собираясь что-то заявить Ольге. Глаза той изумленно расширились:

- Ой! Ламар, а почему у тебя язык черный?

- А волосы зеленые? Да? Это тоже не смешно, возлюбленная невеста моя, - обиделся рыцарь, решивший, что его разыгрывают, и громко стукнул кружкой о миску.

- Я не шучу, вот посмотри сам, - Оля вытащила из кармана курточки круглое зеркальце в пластмассовой оправе и протянула жениху.

- Хм, возможны варианты… - начал рассуждать вслух Коренус, пока драконоборец старательно высовывал язык и убеждался в нетипичной окраске слизистой, а тильсари ехидно хихикал и завистливо косился на зеркальце. - С одной стороны Ламар может быть болен гиракским поветрием, ибо черный язык один из первых симптомов недуга…

Рыцарь испуганно вздрогнул. Вероятно, болезнь, названная магистром, была не из приятных. Коренус, отмщенный за высказанное давеча глупое предположение об окончательности утраты магического дара, выдержал демонстративную паузу, и продолжил: - С другой стороны, одновременно с почернением языка при гиракском поветрии набухают шишки на шее. У тебя не набухли?

- Нет, - торопливо проверил железы и с облегчением выпалил Ламар. Как всякий крупный, здоровый мужчина, он ужасно опасался неведомых недугов, с которыми невозможно совладать одной левой, как с тем же драконом.

- Значит, это не поветрие, - самым серьезным тоном заключил магистр и, жалея своего наивного ученика, признал: - Тогда, должно быть, ты случайно отведал несколько листьев крашеники. Ее кустов здесь изобилие, жаль для ягод не сезон.

- Я не ел никаких листьев, кроме филии, - буркнул рыцарь, но буркнул неуверенно. Сегодня ведь столько растительной дряни жевать пришлось, чтоб эффект каафилии снять. Среди горькой филии вполне могло несколько листочков чего-то другого затеряться, а он и не заметил.

- Намеренно нет, но случайно, мог, - намекнул Аш и, как заметила Оля, подмигнул тильсари. Тот подмигнул сейфару в ответ. Мало того, даже паук подмигнул человеку тремя из шести глаз.

'Так вот, кто разыграл Ламара', - сообразила Оля, совершенно успокаиваясь насчет здоровья рыцаря. Но выдавать секрет шутников не спешила. Это, конечно, было не очень красиво, но пока таравердиец разбирался со своим 'недугом', времени на завывания о бессмертной вечной любви и другие глупости у него не оставалось. Даже заколдованный, мужчина понимал, вести возвышенные речи, когда у тебя весь язык черный, как у больного, не лучший способ добиться расположения дамы.

Тильсари облизнул свою маленькую ложечку, отпил глоточек из крохотной пиалы-чашечки и торжественно осведомился:

- Довольны ли вы приютом, путники?

- Довольны, спасибо, дозорный, - ответил Аш с вежливым кивком.

- Насытились ли вы пищей, путники? - продолжил Нель, и только теперь Оля догадалась, что вопросы маленького человечка составляют некий ритуал.

- Насытились, спасибо, дозорный, - чинно подтвердил Коренус, продолжая однако уминать на десерт один шоколадный пряник за другим.

- Тогда пришло время историй, в благодарность за пищу, что разделил я с вами, первый черед себе беру, - подвел закономерный итог тильсари и, не дожидаясь ответа, напевно завел:

- Историй тьма во мраке лет,

Какой разыщем мы секрет?

О чем, о чем поведать мне,

Костер прошу я, дай ответ.

О птицах, водах иль зверях,

О землях, красках, о камнях…

За время декламации паук подобрался под бочок к своему напарнику и, сложив полосатые мохнатые лапки сел, выжидательно уставившись на огонь. Когда Нель произнес слово 'камнях' рыжее пламя взметнулось вверх, обдавая сидящих вокруг жаром, сучья громко затрещали. Словно и впрямь давали ответ.

- Выбор сделан! Камни! - проводгласил тильсари и, не задумываясь, завел: - Предки рассказывали, давным-давно, в самом начале времен, когда по всей земле, свободно ходили боги, избрали они Фодажский лес местом своих встреч. На поляне, где собирались Семеро, была воздвигнута Арка Мечты. Сотворили ее боги, вложив по частице силы своей в суть, воплощенную в камне, чтобы из любого уголка мира могли шагнуть по зову сородичей на поляну встреч. Красоты неописуемой были узоры на Арке, белый камень походил на кружево. Никогда смертный резчик не сможет повторить такого великолепия. А центральный из камней Арки блистал точно радуга, после дождя. От камня этого Радужный Мост начало свое брал, по нему приходили и уходили Семеро. Минули века, все реже и реже собирались боги на поляне встреч, все больше иных дел у них в мире находилось. А потом настал час, когда Арку нашли смертные и божественная сила, заключенная в камнях, откликнулась на их зов. Боги дозволили!

- Это как? - голос рыцаря после мелодичного звона тильсари показался карканьем воронья.

Коренус сердито шикнул на Ламара, но Нель не обиделся. Наверное, традицией не запрещалось прерывать повествование вопросами.

- Волею Семерых стало так: Арка Мечты, коль приходил к ней путник с открытым сердцем, могла явить ответ на любой заданный вопрос. Только звучать он должен был одновременно вслух и в душе паломника. Если ж разлад меж сказанным и задуманным был велик, видения в Арке не являлись. Но еще удивительней история о Радужном Мосте. Отважившийся шагнуть на него через Арку Мечты, мог пройти коротким путем к воплощению своих самых сокровенных чаяний.

- В чем подвох? - уточнил сейфар, напряженно слушавший историю.

- Тот, кто не знал, чего хочет или не желал достаточно сильно, навсегда терялся в сиянии Моста, - улыбнулся краешком губ тильсари. - Дар богов никогда не бывает простым, его надо заслужить.

- А где это все теперь, по-прежнему где-то в лесу? - робко спросила Оля, чувствуя нарастающее по мере рассказа возбуждение Аша и не понимая, почему так взволновала сейфара старинная легенда.

- И так, и не так, - загадочно ответил Нель. - Арка Мечты и Мост утратили свою силу, когда два брата сошлись в смертельной схватке на поляне. Лишь призрак былого величия остался на прежде благословенном месте. Радужный камень раскололся, и части его разлетелись по миру. Предки говорили, если их собрать воедино, то вновь в Фодаже возникнет Арка Мечты и перекинется Мост. Увы, это почти невозможно, ибо тот, кто станет искать, ничего не должен желать для себя. Смертные же, даже самые лучшие, так не умеют. Вот какую историю слышал я про камни… Последнее слово короткой истории тильсари растаяло в подступающих сумерках. Зашевелились люди, возвращаясь из сказки к реальности. Коренус от всей души поблагодарил рассказчика. В этот вечерний час маг удивительным образом получил из уст тильсари ответ на вопрос, заданный после видения в синей заграде, он узнал часть древней неизвестной прежде людям или, что вернее, забытой истории. Почему-то такое порой случается с людьми: груз сожалений об утраченном чуде в итоге привел не к упорным попыткам его воссоздания, а к почти полному забвению. Нет памяти, нет и сожалений…

- Я бы хотела посмотреть на Арку и Мост, - вставил нуб, будто снимала с уст Оли невысказанное пожелание.

- Хотела? Ты девушка? - удивленно ляпнула землянка, почему-то полагавшая паука созданием пола мужского. Может, потому, что тильсари однозначно был мужчиной. Руж хихикнул, вернее, хихикнула.

- Да, я строю гнездо, когда украшу его достойно, то исполню брачный танец и позову женихов, - смущенно поделилась мечтой более практичной, нежели любование ожившей легендой, паучиха и пожаловалась, тревожно постукивая ножками: - Я уже собрала для убранства редкие перья шестицветной либари, но кто-то украл сокровища из дупла, где я их прятала. Наверное, Диама, она всегда завидовала яркому цвету и ширине моих полосок!

- А что надо для украшения гнезда, только перья? - сочувственно спросила Оля, почему-то вспоминая свою первую любимую помаду, которую 'случайно' сломала подружка, взявшая посмотреть.

- Нет, не обязательно. Все, что красиво можно вплести в ветви и травы, - паучиха принялась посвящать девушку в тонкости брачного гнездоплетения, где чрезвычайно важным оказалось пропорциональное сочетание редкости используемых компонентов, их практичности и красоты. Попутно нуб еще раз горько пожаловалась на судьбу злодейку, лишившую ее красивых перышек из брачной заначки.

- Не унывай, Руж, я прокрадусь в гнездо либари и выдерну тебе несколько перьев, - постарался залихватски утешить подругу Нель, враз перестав быть умудренным опытом дозорным и больше походя на проказливого мальчишку.

Может, не таким уж взрослым был тильсари, отправленный на границы клановых земель или отправившийся туда по собственной воле, гонимый жаждой приключений. Наверное, неспроста именно к Нелю явился Деванир, избравший парня не только и не столько для встречи путников, но и для того рассказа, что только что отзвучал у костра. Стал бы взрослый тильсари так беспечно делиться с людьми историями рода? Ой, вряд ли, вряд ли. Но, возможно, то и в самом деле была лишь случайность, ибо случай, как известно, покровительствует богам и во многом случайно вершаться самые грандиозные события во Вселенной потому, что Рок не успевает всюду уследить за сумасшедшими виражами Случая.

- Если Диама первая сплетет гнездо с перьями либари до летних танцев, то меня обсмеют за повторение. - Глаза юной паучихи скорбно заблестели, когда она отказывалась от щедрого предложения напарника.

- Да уж, не повезло, - пособолезновал бедолаге даже невнимательный Ламар.

- А вот это тебе не пригодится? - Оля нащупала в кармане волосы из гривы махейла, вытащила их и неуверенно протянула Руж на раскрытой ладошке. Девушка уже совершенно забыла, что не далее как час назад билась в падучей от одного вида восьминогой собеседницы. Теперь она симпатизировала и сочувствовала девочке из народа арахнидов всем сердцем и совершенно не обращала внимания на восьминогость, полосатость и шестиглазость.

- О? Это… это шерсть махейла? - Руж резко подпрыгнула на месте и восторженно заверещала. - И ты… ты хочешь мне отдать его? Хочешь?

- Хочу. Если нужно, бери, - великодушно предложила Оля.

- А что взамен? - осторожно спросила паучиха, все еще не решаясь забрать голубые, маняще посверкивающие волосы гривы зверя, меняющего шкуры. Махейлы не линяли, потому волосы их были редкостью не только вне Фодажского леса, но и на его почти бесконечных просторах.

- Это подарок, без отдарка, - улыбнулась девушка комичной осторожности Руж. - Я просто не хочу, чтобы ты огорчалась.

Нуб скользнула к Оле поближе, двигаясь как-то боком, словно не верила в реальность роскошного дара. Резко метнулись педипальпы, забирая моток волос. Слишком резко, потому что коготок паучихи задел намотанный на палец девушки платок и почти сорвал его, выпуская на поляну блеск перстня. Разноцветные камни замерцали так ярко в свете костра, будто не отражали пламя, а сами творили свет.

Трель, которую издала Руж больше всего походила на икоту, шесть глаз ощутимо выпучились и тут же скосились в сторону, словно пытались показать, что ничего заметить не успели. Торопливо отступив, паучиха спрятала комочек волос в маленькую сумочку на брюшке и рассыпалась в извинениях и благодарностях.

- Пожалуйста, тебе все равно они больше пригодятся, - смущенная лавиной восторженных писков, отозвалась Оля, машинально накручивая приспустившийся платок на палец. Что-то скрывать от новых друзей девушке не очень-то и хотелось, однако, старшим спутникам виднее, нельзя показывать перстень, значит, нельзя.

Нель наблюдал за всем происходящим молча. Шкодливая улыбка, прятавшаяся в уголках губ тильсари куда-то исчезла, глаза стали задумчивыми, взгляд напряженным.

Пока длился рассказ, солнце, одарив на прощание компанию заревом цвета расплавленного янтаря, отправилось отдыхать. Теперь свет давал лишь затухающий костер и яркие алмазы звезд, проглядывающих время от времени сквозь набежавшие к вечеру облачка.

Зато в лесу, отойди хоть на три-четыре шага под деревья, становилось темно, хоть глаз коли. Потому никто без особой нужды соваться в дебри не стремился. После того, как история была рассказана, путешественники лишь спустились к ручью, вымыть посуду и начали устраиваться на ночлег. В теплой летней ночи надобности в огне не было, тем более, что девушка и старик, наименее закаленные члены отряда, отправлялись спать в палатку.

Умаявшись за день, Оля отключилась почти мгновенно, только и успела пробормотать под нос, как шутливо советовала когда-то дочурке мама: 'Я на новом месте, приснись жених невесте'.

Девушку не беспокоили лесные звуки вроде шелеста листьев, шебаршения мелких ночных хищников и чьего-то недовольного рыканья в отдалении. Пожилой маг еще ворочался с боку на бок, взбивал кулаками пухлый мешок, и пыхтел около входа, а Оля уже смотрела первые сладкие сны, в которых вся их компания, даже баба Вера и тот рыжий дядя с унитаза, каталась, как на салазках, на пушистых облаках вверх и вниз по радуге. Был ли среди всей смеющейся кучи-малы жених, девушка как-то не задумывалась, просто счастливо улыбалась. Однако, проспать всю ночь беспробудным сном не смогла. Тихий разговор вплелся в грезы, мешаясь с забавными яркими видениями. Лениво покачивающийся на волнах дремы рассудок следил за происходящим отстраненно, не сознавая четкой границы между явью и сном.

- Когда ты понял, что она хранит, маг? - негромко журчал мелодичный голосок.

- Только сегодня, после твоего рассказа, дозорный, - столь же тихо и торжественно ответил Коренус, правда, торжественность несколько смазалась финальным душераздирающим зевком. - Кажется, и теперь никто из моих спутников ни о чем не догадывается. Легко верить древним легендам, сложно убедиться в том, что легенда плетется здесь и сейчас, совсем рядом.

- Теперь я знаю, почему за вас просил красноволосый, - раздумчиво отметил Нель и спросил: - Скажи, человек, ты думаешь, у нее получился?

- Об этом могут ведать лишь Семеро, или даже они не ведают, а лишь надеются, как и мы. Многое во власти богов, но разрушенное людьми, лишь людям дано воссоздать, - признался магистр, а после паузы и констатировал нечто непонятное. - Осталось две.

- Или одна, - намекнул столь же загадочно тильсари. - Руж тоже хочет, чтобы легенда ожила. Она отправилась к старой праматери с просьбой о даре. Возможно, утро заставит нас обоих уверовать в чудо. Мирной ночи тебе, человек.

- Мирной ночи тебе, тильсари, - озадаченно откликнулся магистр и замолчал…

Утро встретило Олю не бодрыми нежными трелями птичек, а возмущенным щебетом пернатого воинства и громкой руганью Ламара. Оказывается, деловые птицы распотрошили оставленный у костра пакет с хлебом и теперь ожесточенно делили его остатки, рыцаря же принципиально не желали принимать в долю, равно как и обращать на машущее руками здоровенное чучело хоть какое-то внимание. Ну, подумаешь, дерево на двух корнях ходит, двумя ветками машет и орет. Чего, они, птицы, редкостных деревьев, что ли не видали? Да чего только они в Фодаже не видали!

Словом, булочки были пожертвованы на благотворительные цели. Ольга выбралась из палатки и звонко рассмеялась, наблюдая за пестрокрылыми мелкими птицами и надувшимся от обиды Ламаром. Повернувшись к невесте и поймав ее улыбку, рыцарь тоже невольно заулыбался и в сердцах дал отмашку:

- Ладно, лопайте, крылатые! Не выдирать же у вас из клювов…

Коренус с Ашем, обсуждавшие дальнейший маршрут пути к камню истины, спрятали улыбки. Тильсари Оля не увидела. Неужели дозорный и его спутница-паучиха уже ушли? Жаль, если так, девушке хотелось бы попрощаться с маленьким человечком и единственным пауком, перед которым она теперь не испытывала инстинктивного ужаса.

Ан нет, не ушли. Звонкий смешок, раздавшийся близ края поляны, оповестил о присутствии дозорного. На Неле была роскошная зеленая туника и он не шел, а небрежно восседал на спине паука, перекинув босые ножки на одну сторону. Равновесие тильсари держал запросто, ему даже не требовалась упряжь, лишь пальцы небрежно зарылись в шерсть Руж.

- Не сердись, человек! Еды в лесу вдосталь! - окликнул рыцаря Нель. - У ручья я видел куст ноккары. Ее листья уже покраснели.

- И что? - уточнил Ламар, после вчерашнего дня не слишком доверявший коварным растениям Фодажского леса, способным не только уморить человека за то, что их осмелились понюхать, но и покрасить во все цвета радуги.

- Нокарра, иначе яблочный хлеб земли. Клубни его, коль листья на кусте покраснели, в пору зрелости вошли, можно есть, - довольно потер ладошки Коренус и подмигнул Ольге: - Если куст большой, то нашей любезной хозяюшке не придется утром кашеварить!

- Большой, на всех хватит, - гордо обрадовал общество тильсари и, взяв в компанию Аша, отправился к ручью на охоту.

Костра решили не разводить, чтобы не тратить время. Все-таки начинался третий, последний из дней пути, отмерянных магистром на дорогу к камню истины. Всего третий, пусть и казалось, что прошла целая вечность с того момента, когда очумевший от приворотного зелья Ламар вытащил Ольгу из уютной кухоньки.

Пока шел сбор завтрака, девушка, освобожденная от бессменного дежурства по кухне, собрала, упаковала палатку и сходила к воде умыться. Заодно поглядела на загадочную нокарру. Невысокий, зато очень колючий (об этом Нель упомянуть 'забыл'), куст, похожий на терновник-недоросток, чуть ли не полоскал корни в ручье.

Земля тут была мягкой, штыковой лопаты, как для выкапывания картошки, добытчикам не потребовалось. За считанные минуты, как и предсказывал домовитый знаток ботаники, Коренус, сейфар, паук и тильсари наковыряли и вымыли в воде целую груду небольших, с булочку или среднее яблоко, клубней изумительно розового, как мечта поклонницы Барби, цвета. Весь урожай Аш сложил в котелок. Его выставили на общий стол - крупную, поросшую мхом кочку примерно в середине поляны. Компания расселась на своих сумках вокруг.

- А как его едят? - заинтересовалась Оля, крутя в пальцах плод и гадая, следует ли счищать кожуру.

- Зубами, - удивленно откликнулся Нель и, показывая пример, впился собственным жемчужным набором в розовый бочок.

Тильсари был немногим больше своего завтрака, но сей факт нисколько миниатюрного дозорного не смущал. Один за другим все новые и новые кусочки нокарры исчезали в животе Неля.

Оля откусила и удивленно зажмурилась. Странный, свежий и в то же время сладкий вкус наполнил рот. Нокарра имела вкус хорошо пропеченного хлеба, яблок, клубники и банана одновременно. И буквально таяла на языке, оставляя приятное ощущение сытости.

- Какая вкуснятина, - искренне восхитилась девушка, мужчины согласно мычащим трио поддержали ее слова. На более членораздельное выражение восторга никто отрываться не стал. Тильсари самодовольно улыбнулся, наслаждаясь ролью кормильца племени и принялся отрезать маленьким кинжалом кусочки лакомства для Руж, слишком медленно обгрызающей плотную мякоть плода.

Мало того, что вкусная, нокарра оказалась вдобавок настолько сытной, что пары плодов Оле с лихвой хватило, чтобы наесться доотвалу. Глаза еще голодно глядели на розовый бочок, язык жаждал изведать новую порцию, а желудок в ультимативной форме категорически объявлял о заполнении. Девушка даже немного позавидовала друзьям, которые могли скушать больше, и убрала плод из своей порции про запас в рюкзачок.

Остальные продолжали жевать, но уже без спешки. Поэтому Оля отошла чуть в сторонку от 'стола', достала зеркальце и принялась раздирать щеткой свалявшиеся с ночи так, будто их запутывал легион влюбленных домовых кудряшки.

(Есть такая примета: Если волосы с ночи ужасно запутаны, то это знак глубокой симпатии домового).

Насытившийся так же быстро, как девушка, исключительно из-за малого роста, тильсари составил компанию Оле. Он присел прямо на траву и замер, искоса бросая на зеркальце завидущие взгляды. Истолковав поведение, как скрытую жажду обладания, девушка обернулась, опустилась на корточки рядом с Нелем и великодушно предложила:

- Возьми на память.

Маленький человечек вздрогнул, как от тычка, нахмурился и впился в лицо дарительницы подозрительным взглядом.

- Не хочешь? - озадачилась девушка, подумавшая, что поспешила в своем стремлении угодить тильсари. Наверное, Нель, подобно многим мужчинам, не станет признаваться в жажде обладания таким женским предметом, как зеркальце, и стоило бы сделать подарок как-то более тактично: передать Руж или 'случайно' забыть на поляне перед уходом.

- Какой дар ты желаешь взамен? - осторожно уточнил тильсари и с откровенным вожделением покосился на зеркало, соблазнительно поблескивающее в белом пластмассовом ободке на раскрытой ладони.

- Взамен? У вас так принято обязательно обмениваться подарками? - моргнула Оля, виновато пожала плечами и, потеряв равновесие, неуклюже шлепнулась на попу. - Не знаю, я обычно дарю просто так. По вашим обычаям так поступать нельзя?

- Руж ты подарила волосы махейла, мне хочешь отдать кусок твердой воды, - тильсари задумчиво коснулся пальцами лба, пытаясь найти логику в поведении собеседницы. - Слишком драгоценные вещи…

- Волосы махейла я нашла в лесу и подобрала на память о меняющем шкуры. Но для воспоминаний достаточно одного волоска, поэтому остальные я отдала Руж. Ведь ей они нужнее для гнезда, - растеряно объяснила аттракцион неслыханной щедрости девушка, теребя в очередной раз развязавшийся шнурок кроссовки. - А зеркальце, когда вернусь домой, я всегда смогу купить себе новое на базаре за двадцатку. Ну, - Оля сообразила, что тильсари ничего не знает о соотношении цен и товара, и поправилась, - то есть очень дешево. Вот плоды, которые я сегодня ела на завтрак, у нас бы точно стоили гораздо дороже.

- Я принимаю твой дар, - решил для себя Нель. Ибо искушение оказалось сильнее недоверчивого рассудка. Он взял зеркало двумя руками. Бережно поддерживая блестящий кругляш, поклонился и упрятал в висящую через плечо сумку.

Пока шла эта беседа, мужчины и Руж закончили трапезу, собрали сумки. Аш уложил на место срезанный кусок дерна, ликвидируя основную примету бивуака. Коренус сверился с магическим компасом и кашлянул. Таким образом магистр тактично подавал знак к концу стоянки.

Люди торжественно поблагодарили тильсари за помощь и 'в отместку' получили напутственный совет насчет выбранного маршрута. Нель рекомендовал для начала забрать восточнее, чтобы обогнуть владения нубов, не все из которых могли благосклонно отнестись к вторжению чужаков на территорию в начале брачного сезона.

Оля защелкнула замочек на кармашке рюкзака, поправила перекрутившуюся лямку и помахала на прощание новым знакомцам. Привычно пристроившись между Коренусом и Ламаром, девушка зашагала по лесу.

Глава 12. Крупные встречи

Минуло не многим более получаса, когда вослед путникам прозвучал знакомый звонкий голосок:

- Ольга! - тильсари впервые назвал девушку по имени, да еще и с какими-то торжественными интонациями, словно вызывал на сцену для награждения.

Землянка обернулась с легким недоумением. Разве они забыли на стоянке что-то настолько важное, чтобы пускаться вдогонку после прощания? И почему зовут только ее? Неужели Нель надумал-таки вернуть зеркало?

Тильсари и нуб, двигаясь удивительно проворно, как если бы жили при половинной гравитации и считали дорогой не только тропу, но и стволы деревьев и ветки вдоль трассы, настигли приостановившихся людей.

Маленький наездник наставил палец на Ольгу и звонко объявил:

- Вот она!

Исходя из того, что каждый из путешественников точно знал, кто из них Ольга, обращение-указание Неля было адресовано кому-то другому. Но кому? Ведь поблизости никого не было. Охранная сетка Коренуса не подавала сигналов опасности.

Наверху послышался едва уловимый шорох и прямо перед носом девушки из густого переплетения веток и широких листьев, сводом сомкнувшихся над тропой, ухнула вниз и закачалась на канате из паутины огромная туша насыщенно-желтого, как помесь одуванчика и цыпленка цвета. Пушистый шар имел восемь скрещенных ног в желто-зеленую полоску и набор выразительных глаз оттенка гречишного меда.

Девушка инстинктивно отшатнулась назад от гигантской, в половину ее собственного роста, паучихи, наткнулась на замыкающего Коренуса, совершенно оторопевшего от такой встречи. И рухнула вместе с ним в придорожные кусты. К счастью, не ядовитые и не колючие. Да и нехудой магистр со своим 'маленьким' мешочком оказался вполне подходящей подушкой для посадки на запасной аэродром.

Ламар попытался было достать меч, но сердитое шипение Аша: 'Даже не вздумай с нубами в скорости тягаться, все поляжем', заставило рыцаря воздержаться от неразумных манипуляций с острыми предметами. Мужчины остались стоять, где стояли, избрав тактику молчаливого ожидания.

Когда Оля выбралась из кустов на тропку и помогла подняться охающему старику, паучиха по-прежнему висела между небом и землей на толстой нити, чуть покачивалась и довольно хихикала. Кажется, получила немалое удовольствие от встречи с пугливой девушкой.

- Бабушка, мы же договаривались! - укоризненно прострекотала Руж. - Я же тебе говорила, что она боится пауков.

- Если хочет принять дар, перебоится, - сварливо, но почему-то Оле казалось, что сварливость эта большей частью игра на публику, отозвалась бабушка арахнидов.

А девушка с удивлением отметила, что и эту говорящую паучиху уморительной цыплячьей расцветки она тоже не страшится. Вот если бы здоровенный паук был черный, с красными глазами и рычал, сыпал угрозами, тогда бы точно перепугалась до смерти, а так только сильно удивилась.

Отряхнув джинсы в травянисто-зеленую полосочку, землянка вежливо поздоровалась:

- Доброе утро! Руж не предупредила, что хочет познакомить нас со своей бабушкой, а то мы бы подождали на поляне.

- В предупрежденьях не было нужды! Посмотри мне в глаза, двуногая девочка, я хочу понять, - вместо ответа-объяснения проворчала паучья бабуся, чуть крутанув нить и сместившись так, что ее шесть очей оказались как раз вровень с глазами Ольги.

Прежде, чем девушка успела сообразить, хочет она играть в гляделки с пауком или нет, а если нет, то как бы повежливее отказаться, два карих глаза встретились с взглядом прародительницы Руж и заблудились в их глубине. Оля не тонула и не паниковала, напротив, ей было так тепло и уютно, что когда паучиха проворчала:

- Довольно, все ясно, - землянка почувствовала нечто близкое к сожалению.

- Я наблюдала и читала в душе твоей. Чистый ручей, - огласила вердикт желтая паучья бабушка и велела: - Ты достойна, протяни руку.

Оля машинально протянула правую. Лапы, скрещенные под брюшком, разжались, выпуская на свет овальный предмет, размером с грецкий орех. Тот удивительно бережно опустился на ладонь и раскрылся, выпуская на свет ярко-желтую искру камня. Камня очень похожего формой на дольку мандарина и удивительно походящего на те пять разноцветных камешков, что ныне составляли перстень Ольги.

Желтая долька не осталась на ладошке, повинуясь законам гравитации. Она, как намагниченная, повторяя вчерашнюю траекторию движения фиолетового подарка махейла, устремилась к замотанному пальцу. И исчезла! Девушка растерянно уставилась на пустую ладонь.

- Повязку сними, милое дитя, - посоветовал магистр.

Оля размотала платок. Действительно, в перстне теперь было шесть камней. Последний, подаренный паучихой, сплавился со своими собратьями воедино. Родовой перстень Ламара стал еще более красив. Девушка даже залюбовалась и самую капельку пожалела о том, что вещь, когда чары с рыцаря спадут, нужно будет вернуть владельцу для будущего передаривания законной невесте. А с другой стороны, зачем ей, студентке, дорогие ювелирные украшения? Все равно нигде носить будет нельзя, а хранить тайком ото всех глупо. Но, как бы то ни было, судьба перстня - дело грядущего, а за подарок в настоящем следует поблагодарить.

- Спасибо, - вежливо сказала Оля.

- Срок хранения минул, да воссияет слава Семерых! - важно изрекла большая паучиха в ответ.

Тильсари и Руж торжественно, как почетный караул, отступили за спину праматери рода восьминогих и исчезли где-то в ветвях, считая свой долг по дарам оплаченным.

- Будьте осторожны, - прежде, чем совершенно бесшумно раствориться в листве на верху, заботливо посоветовала бабушка-паучиха. - В лесу бродят недобрые люди. Двое вчера вечером пытались разорить гнездо моей правнучки. Она успела одарить ядом одного из воров, второй сбежал.

В следующее мгновение на тропке остались стоять лишь четверо людей, ни пауков, ни тильсари видно не было. Свершив задуманное стремительным наскоком, они удалились еще более незаметно, чем объявились.

- Одарила ядом? Значит, где-то есть раненый? - озаботилась Оля.

- Где-то был труп, кобылица, - прозаично поправил наивную девушку Аш. - После яда нубов не выживают.

- А почему был? - растерянно переспросила девушка.

- Потому что пауки любят свежее мясо, - цинично объяснил знаток быта арахнидов. - Не пропадать же добру.

Оля позеленела. Теперь цвет личика девушки замечательно гармонировал с пейзажем.

- Хватит запугивать мою невесту всякими ужасами, сейфар! - возмущено прогудел Ламар и, переключив атаку на мага, безапелляционно потребовал:

- Коренус, объясни, наконец, что творится с моим родовым перстнем! - Рыцарь подошел к Оле и, возмущенно ткнул под нос магистра руку девушки со стремительно, всего за пару дней, мутировавшим украшением на пальце. - Это уже не фамильная реликвия с благородным изумрудом, а какая-то шутовская пестрая игрушка! Что за намеками сыпали в разговорах великан-недоросток и паучиха?

Пожилой маг вздохнул, огладил бородку и раскололся, убоявшись того, что не дождавшись ответа решительный ученичок начнет трясти как грушу самого магистра и вместо откровений вытряхнет весь завтрак:

- Я могу лишь предположить, Ламар.

- Так предположи! - рыкнул рыцарь, прямодушно возжаждавший конкретики.

- Мне кажется, эти камни, в перстне, неким внечувственным образом связаны с древней легендой. Быть может, если собрать их все, нам окажется по силам отыскать то благословенное и утраченное место, где некогда собирались Семеро и стояли Радужный Мост и Арка Мечты. То самое, о котором поведал вчера тильсари. Деванир намекнул, что камни в перстне повторяют надвратную розу. Возможно, именно они украшали когда-то центральный камень в Арке.

- А сколько должно быть камней, магистр? - робко поинтересовалась Оля, слегка контуженная напором Ламара и словами Коренуса.

- Само название 'Радужный Мост' подсказывает нам ответ, ибо в радуге глаз человеческий способен различись семь цветов. Если верны предсказания, то чистое духом, бескорыстное создание сможет собрать камни воедино, и Радужный Мост вместе с Аркой Мечты обретут надежду на возрождение. Я не имею права приказывать тебе, милое дитя, но хочу обратиться с огромной просьбой. После того, как побываем мы у Камня Истины, попробуй отыскать последний камень.

- Ты считаешь, если собрать все камешки, то Мост и Арка восстановятся сами собой? - не без скепсиса хмыкнул Аш и поскреб подбородок.

- Не знаю, - честно признался магистр и принялся энергично наматывать бороденку на указательный палец. - Я не теолог и никогда вплотную не занимался изучением изначальных легенд. Однако, если следовать магическим правилам… Вдруг, если вернуть камешки украшения, разлетевшегося по миру, начнут собираться воедино и большие части целого, притянутые малым своим подобием. Пусть не в один миг, но все же, все же… Мне кажется, иначе не творилось бы всего того, что твориться.

- Слишком много 'если', - недовольно проворчал Ламар, когда осознал, что более здравых объяснений не последует.

- Из 'если', мой друг, подчас складывается вся жизнь и судьба, и называются они - выбор! - с толикой ехидства и явно наставительно заметил Коренус. Маг был уязвлен отсутствием энтузиазма слушателей. - Но ты-то, милая Оля, веришь?

- Не знаю, правы ли вы, только чувствую, что вы искренне верите во все сказанное, - задумчиво откликнулась девушка. Потупив взор, она помолчала и уже более решительно закончила: - Я не могу сказать, что случится после камня истины, но, если у меня будет возможность вам помочь, магистр, я помогу. Та легенда о Вратах и Арке очень красивая. Когда-то в моем мире были постройки, называющиеся Семь Чудес Света. Сейчас уцелело лишь одно, египетские пирамиды, где хоронили фараонов, все остальное разрушено. Мне бы хотелось, чтобы Чудо Света вашего мира возродилось. Если есть хоть один шанс из ста, надо обязательно попробовать!

- Спасибо, девочка! - старик так расчувствовался, что глаза его влажно заблестели, и порывисто обнял Олю. Та обняла его в ответ и шепнула:

- И вообще, может, я своему будущему дедушке помочь хочу! Бабушка бы одобрила!

После столь 'тонкого' намека на толстые обстоятельства магистр стал пунцовым как помидор и невозможно довольным. Чтобы скрыть смущение, Коренус сделал вид, что ему срочно надо свериться с магическим компасом. - Мне не нравится твое стремление продолжить блуждания по лесу, возлюбленная моя, - встав в героическую позу, прямо объявил Ламар, - но благо мира воистину главнее самых сокровенных желаний и должны мы пренебречь жаждой сердец к единению ради целей высших!

Аш скривился, точно отведал чего-то покислее полюбившихся на Земле лимончиков, впрочем, подначивать благородного рыцаря, высмеивая высокие душевные порывы, не стал. Только коротко позвал:

- Если вы все решили, то пошли дальше.

- Мы? А ты, Аш, разве не хочешь найти Арку и Мост? - наивно захлопала ресницами Оля.

- Кобылица, я живу не ради хочу! - на миг, прежде, чем раствориться в зарослях, устало прикрыл глаза сейфар. - И сначала мне следует разобраться с 'должен'. Я не хочу ничего загадывать или обещать наперед, чтобы не пришлось нарушать данное слово.

- Он хороший воин. Его клинок пригодился бы, - честно, вопреки любому предубеждению или скрытой ревности отметил Ламар, занимая замыкающую позицию.

Тропинки в нужной стороне теперь не было, но, к счастью, подлесок оказался редким. Так что этот регион Фодажа не отличался повышенной непроходимостью. Тут встречались лишь кустарник, гибкие ветви которого, с широкими листочками, напоминающими сизый орешник, да компактные агломерации кустов с глянцевитыми мелкими листиками и бледно-красными ягодками. Ядовитыми, как серьезно намекнул Коренус всем особо голодным любителям пробовать флору заколдованных лесов на зубок или на нюх.

Деревья походили на сосны, вот только пушистые хвойные лапы у них были откровенно синего цвета и шли они не перпендикулярно стволу, а под наклоном вверх, вроде как у елей наоборот. Но смола поблескивала на солнышке вполне знакомо, и запах ее ностальгически напоминал о сосновых борах.

'Если закрыть глаза и нюхать, то можно вообразить, что я снова дома', - подумала Оля, зажмуриваясь и улыбнулась.

Звук, раздавшийся наверху, разом убедил девушку в ошибочности выводов. В сосновых борах на плесе, где любила бродить землянка, никто и никогда не включал перфоратор. Ой, однако, и в здешних краях это сделать тоже было некому. Оля запрокинула голову, в попытке обнаружить источник звука и распахнула от удивления рот. А потом закашлялась и принялась отчаянно тереть глаза.

- Совсем сдурела, на долбежника заглядываться стала! - только покачал головой Аш, отцепляя с пояса флягу с водой и помогая девушке промыть глаза.

Оля на всякий случай отошла подальше от продолжающего трудиться, как ни в чем не бывало, местного перфоратора, проморгалась и прополоскала рот. Ламар заботливо изучил очи любимой и заверил ее, что ни одной соринки не осталось!

- А зачем он дерево сверлит? - снова встав в строй, поинтересовалась девушка, нет-нет, да и оглядываясь через плечо на живую диковинку.

Создание сие было настолько странным, что землянка затруднилась сказать зверь оно или птица, а может и вовсе что-то, не подпадающее под известную классификацию. Нос или клюв был длинным, узким и штопорообразным, походящим на дрель со сквозным отверстием. Перьев или шерсти в доступном для опознания виде на долбежнике тоже не было, он был буровато-серым, как крупный клочок мха, свисающий с ветки, и столь же неопрятным. Глазки проблескивали золотистыми крапинками где-то в недрах мха.

- Из-под коры жуков и личинок достает, как тут все съест, на другое дерево перепрыгнет, - поведал Коренус о мотивах поведения местного 'дятлообразного'. Впрочем, сам задирать голову и искать сородичей любителя запорошить глаза не стал.

- Мы как-то с Камелитом поймали долбежника в лесу и запустили его на чердак в мансарде учителя фехтования, - довольно заухмылялся Ламар, припоминая детские проказы.

- Жестокая была шутка, мой мальчик, - поджал губы магистр, пряча улыбку из солидарности к коллеге по учительскому цеху. - Бедный педагог уверился, что у него стучит в голове по вечерам и требовал от лекарей излечить недуг! Хорошо еще, горничная решила на чердаке уборку устроить, а то бы несчастного так и пичкали зельями.

Рыцарь в ответ на сетования Коренуса ухмыльнулся еще шире и пожал плечами. Стыда за свои детские проказы он не испытывал ни малейшего. Оля представила ежедневные упражнения живого перфоратора над головой и посочувствовала незнакомой жертве Ламара. Тот, кто живет в многоквартирном доме, слишком хорошо знает, как действует на нервы непрекращающийся шум. Особенно по ночам.

Но в Таравердии, скорее всего, проблема ночного шума не стояла настолько остро, чтобы классифицировать проказу двух юнцов как злостное хулиганство. Хотелось бы думать, что учитель не маялся от долбильщика долго.

Оля призадумалась и, механически переставляя ноги по ковру из бледно-голубой, какой она становилась после падения с деревьев, хвои, не сразу заметила, что земля вздрагивает. Вот ее спутники колебания почвы просекли сразу и приостановились, настороженные.

- Землетрясение? - выдохнула девушка, не зная, стоит ли бояться.

Когда-то Оля читала, что пережить этакое стихийное бедствие на открытом воздухе не очень страшно. Падать-то на голову нечему, а если сам на ногах не удержишься, так всегда встать можно! Те же деревья, к примеру, настолько глубоко сидят корнями в земле, что не выворачиваются почем зря и не заваливают несчастливых путников.

- Слишком ритмично, не похоже, - отрывисто возразил Аш. - Скорее, идет кто-то очень большой.

Подтверждая его слова западнее раздался не то вой, не то рев. Содрогания почвы стали еще сильнее. Даже перфоратор долбильщика в отдалении смолк, мелкое шебаршение вокруг отряда и птичьи перебранки, ставшие привычными уху, тоже затихли.

- Невидимая погибель! - осенила магистра Коренуса очень ценная мысль, от оглашения коей остатки растительности на мудрой голове стали дыбом.

- Что это? - отрывисто поинтересовался Ламар и извлек из ножен верный клинок.

- Я не знаю о нем почти ничего, кроме того, что неполный бестиарий Фодажского леса, который мне доводилось листать, причисляет Невидимую погибель к трем самым опасным тварям нашего мира.

Оля явственно поняла, что интересоваться двумя другими, не названными поименно, равно как выяснять подробности бытописания этого конкретного монстра ее совершенно не тянет. Но магистр неумолимо продолжал понижать уровень веры в лучшее:

- Никто из тех, кто видел его, не выжил. Нет описаний того, как сражаться, не сказано, как выглядит это чудовище. Есть лишь сведения о содроганиях земли, оглушительном реве и гигантских следах. Невидимая погибель появляется из ниоткуда и исчезают в никуда, единственное спасение от нее - как можно большее расстояние.

- Портал открыть сможешь? - уточнил с некоторой надеждой рыцарь. Биться против чудовищ ему было не впервой, но выходил он на такого рода битвы один на один или в компании собратьев-рыцарей, потому затруднялся оценить возможную успешность защиты небоевой невесты.

Вибрация земли усилилась, рев раздался совсем рядом.

- Не успею, слишком мало времени, - проанализировав данные, от всего сердца пожалел Коренус и предложил единственный выход:

- Бежим!

Подавая пример, маг припустил в противоположную от страшных звуков сторону первым. Оля прыснула за дедушкой, как перетрусивший зайчонок. Она никогда еще не бегала так быстро! Даже на итоговом зачете в конце семестра, даже на городском кроссе! Стволы сосен, кусты колючих ягод, ковер хвои под ногами все мелькало цветным калейдоскопом. Звуковой эффект - рев невидимой погибели - и вибрационный - дрожь ее шагов - все нарастали и нарастали. То ли тварь взяла след и начала погоню, то ли совершенно случайно ей срочно понадобилось пробежаться в том же направлении, что и всему отряду.

Дыхание вырывалось с протяжным присвистом, в носу почему-то хлюпало. Девушка стала хватать воздух ртом, в ушах что-то стреляло, нарастала тяжесть в ногах и боль за грудиной, как сумасшедшее колотилось сердце. А потом под ногу подвернулся корень, что-то хрустнуло. Лодыжку прошила острая боль. Оля упала, пропахивая борозду к хвое, царапая руки о корни.

- Бегите без меня! - жалобно пискнула девушка, если ее и услышали, то слушать точно никто не стал.

Вбросив меч в ножны, Ламар подхватил невесту на закорки, коротко велел:

- Держись! - и продолжил бег по пересеченной местности.

Каждый размашистый шаг мужчины, от которого потряхивало тело, пробивал ногу новой порцией пульсирующей боли, но девушка сцепив зубы терпела. Только старалась понадежнее прижиматься к спине Ламара, а руками клещами вцепились в его плечи.

Выносливый рыцарь с дополнительной ношей не отставал от компании. Возможно, Аш был способен двигаться куда стремительнее старика и драконоборца, но он остался с остальными. Бег все длился и длился, как замкнутый в петлю Мебиуса бесконечный кошмар. Но вот в какой-то момент мешок магистра зацепился горловиной за высокие колючие кусты и сполз с плеч. Веревка порвалась. Часть содержимого - запасная мантия, связанные тонкой веревочкой пузырьки с ароматическими маслами из аптеки в супермаркете, походный котел и кружка - рассыпалось пестрым ковром, как из лотка безумного коробейника. Коренус не остановился, чтобы подобрать имущество.

Впрочем, никакого толку от бегства больше не было! Рев и топот приблизились настолько, что заглушили все остальные звуки. Аш резко выдохнул и скомандовал:

- Когда нас настигнут, рассыпьтесь в стороны, я постараюсь отвлечь тварь на себя!

- Я с тобой! - мгновенно вызвался героический Ламар.

- Нет, спасай невесту, - отказался сейфар, бросив на Олю какой-то странный не то насмешливый, не то тоскливый взгляд. - Монстры - мой хлеб.

А потом всех резко накрыло волной трубного рева. Казалось, он раздавался высоко, прямо над головами. Вот только там, наверху, по-прежнему было лишь небо в редком плетении ветвей. Аш напряженно выискивал цель для первой атаки.

'Чавк! Хрум! Хрум!' - могучий звук наверху совпал с треском толстенных ветвей. Что-то или кто-то отхватил разом три макушки у 'сосен', габаритами напоминавшими строевые.

'Тудум!' - земля содрогнулась одновременно впереди и позади справа, потом слева четверки, так и не успевших сосредоточиться путников. В лепешку смялись кусты, затрещали корни и заскрипело молотое стекло. Мощно повеяло апельсином, иланг-илангом, сандалом, можжевельником и ванилью.

'Окружили! Их много!' - мелькнула у Оли паническая мысль.

Отчаявшийся Коренус выхватил из-за пояса какой-то мешочек, бухнул его наземь и скороговоркой что-то протараторил. Резкий порыв ветра промчался между соснами. Он высоко, к самым верхушкам деревьев, взметнул в воздух прелую хвою и ошметки растоптанных вещей из мешка мага. Затрепетала рукавами, как птица крыльями парящая мантия.

- Гапахах! - мир содрогнулся от чудовищного звука и замер.

- Гапачах! Гапачах! Гапачах!… -артиллерийский залп неудержимого чиха все длился и длился.

Не дожидаясь его окончания, люди, словно обретшие если не крылья, то второе дыхание, припустили прочь от монстра невидимки. И бежали, бежали, бежали…

Где-то далеко все еще продолжался чих, треск деревьев и судорожное колыхание земли, похожее на то, как если бы там позади кто-то катался по земле, пытаясь избавиться от невыносимой щекотки, раздиравшей носовые проходы. В какой-то момент, беглецы даже не сразу поняли в какой, все резко стихло, будто выключили из розетки телевизор. Осталась лишь мертвая, не считая поскрипывания на легком ветерке деревьев и тяжелого дыхания уставших людей, тишина. Но вот робко чивикнула какая-то серая пичуга, следом включил перфоратор долбильщик. Оля обрадовалась ему как родному.

- Уцелели! - магистр помотал головой, озирая окрестности через свою сетку-сканер, и как подкошенный рухнул у корней дерева. Из дедушки-мага, не гонявшего так, небось, и в свои младые годы, словно вышибли дух.

- Появляется из ниоткуда и исчезает в никуда, стало быть, исчез, гад, - пробормотал Ламар, останавливаясь и осторожно усаживая живую ношу на подушку из хвои.

- Твоя магия спасла нас, Коренус! - подивился Аш. Он готовился к смертной, безнадежной битве и все еще не вышел из режима 'последний час'. - Какие чары ты применил?

- Эмм, - охая, держась за сердце, магистр осторожно присел. Прислонился к смолистому стволу и честно ответил: - Знаете, друзья мои, я пытался накрыть нас пологом невидимости и неслышимости, чтобы скрыться от монстра, или на худой конец добиться эффекта обратного, чтобы создание стало явным. Но, позор на мои седины, перепутал финальное слово-концентратор в заклятье и вызвал лишь слабый порыв ветра. Полагаю, именно его оказалось достаточно, чтобы невидимая погибель вдохнула ароматы тех редких снадобий, что погибли под его пятой.

Ламар хмыкнул, фыркнул и безудержно загоготал. Он валялся на земле, долбил кулаком синюю сосну и стонал:

- Ошибся он, ошибся… Ну магистр, ну старый чудак!…

- Твоя ошибка, старик, стала вашим спасением, - с ухмылкой заявил красноволосый мужчина. Он появился не из-за каких-нибудь кустов, широких стволов или пещер, просто возник перед компанией, слово всегда был здесь. Все такой же, как вчера, в алых мутантах-шароварах и неизменно насмешливой ухмылочкой. А вот рубашка оказалась белой, но с таким обилием красной вышивки, что где тут узор, а где ткань без лупы и поллитры Оля сказать бы затруднилась.

- Ты следил за нами? - метнул сердитый вопрос Аш.

Рыцарь мгновенно перестал ржать как элитный жеребец и тоже нахмурился.

- Скорее поджидал, - беспечно пожал плечами великан-недоросток, ничуть не смущенный групповым недоверчивым неодобрением.

- А если бы у магистра не получилось, ты бы нам помог? - спросила Оля, осторожно ощупывая распухшую, как колода, лодыжку.

- Против невидимки? Не-е, - мотнул головой Деванир. - Он не наш, я бы подставляться не стал. Мало ли что…

- Не ваш? - заинтересованно подался в сторону рассказчика Коренус, перестав растирать грудь, ноющую от чрезмерной в его пожилом возрасте нагрузки.

- Частично материализованный приблуда из какого-то соседнего мира, а какого, даже Семеро отследить не могут. Наша магия и сила его не берет. Проваливается сюда ненадолго, психует и громит, все, до чего доберется. Так и буйствует, пока его назад не утянет. Видать, крепко ему где-то там люди досаждают, что он ваш запах за пол леса чует и расправы жаждет, - с охотой поведал знаток монстров и порадовал выживших: - Так что повезло вам, отвлечь сумели, покуда его время на исход настало. Семерым, пожалуй-то, тоже повезло. Не то все сызнова начинать бы пришлось.

- Что начинать? - совершенно запуталась в рассуждениях красноволосого Оля. Говорил он много, но уяснить из пестрого вороха щедро вываленной на головы людей информации, девушка могла едва ли треть.

- А о том, тебе девица, знать без надобности и мне говорить не положено, ежели, конечно, назад в камень не хочу отправиться. Сама все ты понять должна. Полную розу вы теперь и без чужой помощи составить можете, если кое-кто через свое 'надо' ради общего переступит, - загадочно ухмыльнулся Деванир и легонько щелкнул, почти ласково, землянку по носу. - Лучше скажи, болит нога?

- Болит, растянула связки. У меня так часто бывает, еще со школы, - честно призналась девушка, сосредоточенно оглядывая конечность, вытащенную из кроссовка. Почему-то собственные травмы и болезни никогда особенно Оленьку не пугали. Она давно уже лечилась сама, как могла, вспоминая мамину добрую приговорку: 'Ерунда, солнышко, до свадьбы заживет' и медицинский спецкурс в институте. - Лед уже поздно класть, вон как разнесло, осталось только троксевазином помазать и эластичным бинтом замотать.

Оля расстегнула рюкзак и вытащила пакет с лекарствами, уцелевший после купания в ручье благодаря герметичности. Завозилась, развязывая тугой узелок.

- И помощи не просит, - словно про себя ответил и дернул уголком рта Деванир. Потом присел рядом с инвалидкой и скомандовал: - Давай ногу! Я тебе услугу обещал. Теперь в расчете будем!

Полубог схватил Олю за лодыжку и дернул на себя, девушка заскулила от боли, а садист звучно хлопнул руками по травмированному месту и исчез. Вместе с болью и опухолью. Нога в белом носочке, плюхнувшаяся на хвойную подстилку, выглядела точно так же, как ее товарка в кроссовке. Оля опасливо пошевелила пальцами, потыкала место растяжения и расплылась в улыбке - ничего не болело и не тянуло.

- Хамло кабацкое, а не полубог, - сердито рыкнул Ламар, вскочивший на ноги, но опять не успевший съездить Деваниру по ушам или чему-то иному в целях воспитательных, ради защиты чести возлюбленной. Выпустив часть гнева, рыцарь осведомился уже совсем другим заботливым тоном:

- Он причинил тебе боль, единственная моя?

- Нет, то есть, когда схватил, тогда конечно, а потом вдруг раз и перестало болеть, - чуточку виновато, наверное, не стоило вскрикивать, чтобы не нервировать жениха, объяснила Оля и стала надевать обувь. - Зато теперь, - похвасталась исцеленная, - я сама могу идти!

- Ты могла бы себя излечить, как нас, в портале, - задумчиво заметил Аш.

- Не знаю. Я тогда очень хотела, чтобы вы поправились, а получится ли так самой для себя захотеть…- девушка пожала плечами и оптимистично заметила, запихивая пухлый мешочек медикаментов назад в рюкзак: - И лекарства мы сэкономили! Правильно говорят, чем больше с собой возьмешь, тем меньше болеть в пути будешь!

Попрыгав на двух ногах, чтобы все и она сама убедились в полном здравии, Оля широко улыбнулась. Ламар не удержался от искушения, притянул невесту к себе и целомудренно поцеловал в лоб.

- Эй, там, предупредить забыл, вы поосторожнее, тенелов вокруг гуляет, - раздался откуда-то из ниоткуда голос спохватившегося недовеликана.

- И помогать он нам не собирается, - покряхтывая, со всей возможной для утомленного организма поспешностью, подхватился на ноги магистр, используя прием риторического утверждения, рассчитанного на противоположенный ответ. А зря!

- Не собираюсь, сами справитесь, - хмыкнул Деванир и добавил чести ради, перед тем, как окончательно разорвать контакт: - Испытания не зря даются, вмешиваться в плетение судьбы и богам не след.

- А кто такой тенелов? Какой-то зверь? - насторожилась Оля, не спеша выбраться из казавшийся весьма надежной защитой от любых угроз объятий Ламара.

- Нежить. В Таравердии его теневым прохожим называют. Стоит твари тени живого создания коснуться, всю жизнь до капли выпьет, - поморщился Аш и оглядел спутников как досадную помеху, что-то вроде кирпичей, привязанных к ногам прыгуна в высоту.

- Ты его убьешь, если встретим? - понадеялась девушка, припоминая особенности профессии сейфара.

- Должен, даже если он из древних, - бросая острые взгляды по сторонам, отрывисто согласился Аш, в отличие от Деванира вовсе не собиравшийся оставлять людей без помощи. - Наверняка одолею, если не придется одновременно прикрывать вас и драться. Хорошо бы ловушку ему устроить…

- У меня самого меч имеется, пусть тело менять, как сейфары, и не могу, но все равно я боец не из последних! - возмутился Ламар, сходу зачисленный в список беспомощных гражданских лиц, подлежащих защите.

- Увы, мой мальчик, никакое оружие, кроме клинка сейфара, не сможет нанести раны тенелову, а если нежить, быстротой поражающая, коснется хоть края твоей тени, то даже я не смогу вернуть жизнь бездыханному телу, - быстро выпалил Коренус, пресекая героические и самоубийственные устремления ученика. Испуганно пискнула Оля, сообразившая, что их компания, выжившая после встречи с невидимой погибелью, вполне может помереть в ближайшем будущем от чего-нибудь менее легендарного, но не менее опасного.

- Нам надо спрятаться, не отбрасывая тени, чтобы Аш смог сразиться с тенеловом, - подвел итог магистр.

- Где? - хмыкнул рыцарь, демонстративно обводя рукой светлый бор, залитый солнечным светом и слабо приспособленный для игры в прятки со смертью.

- Там! - находчиво предложил маг, ткнув пальцем вверх, в направлении толстых ветвей, составляющих крону синих собратьев сосен.

- Здравая мысль! - значительно приободрился сейфар.

Что ж, возразить Ламару, окромя недовольного бухтения, было нечего. Поэтому первой на толстую ветку рыцарь подсадил Олю и проследил, чтобы девушка на всякий случай обвязалась веревкой. Вторым, совместными усилиями обоих мужчин, удалось разместить на ближайшем 'насесте' Коренуса, ни в какую не желавшего расставаться с отощавшим мешком. Нахохлившийся магистр в фиолетовой мантии, вцепившийся в ствол дерева, оказался уморительно похож на глухаря-мутанта. Толстую ветку на соседнем дереве, располагающуюся повыше первого убежища, заняла птица более гордого полета - Ламар. Этот забрался на 'сосну' без посторонней помощи всего лишь в один прыжок с каким-то умопомрачительным подтягиванием и переворотом.

Аш обошел вкруг ствола, проверяя, не отбрасывают ли сидельцы тени на землю, и удовлетворившись результатом прошелся к соседнему дереву, сел на землю, скрестив ноги, и не то завыл, не то запел нечто странное, аккомпанируя себе на маленькой дудочке. Кажется, большая часть песни звучала на звуковых волнах недоступных уху человека. Зато где-то вдали душевно завыл кто-то очень крупный и вдохновенно скорбящий.

- Самое время для концерта? - язвительно фыркнул рыцарь.

- Тш-ш, он его приманивает, - объяснил магистр причину музицирования.

- Это он в ответ воет? - опасливо уточнила Оля. Девушку бросило в дрожь от этого отклика.

- Нет, милая, воет пещерный крыг, - улыбнулся Коренус и поспешил частично успокоить встревоженную перспективой знакомства с неизвестным певцом. - Они до темноты на охоту не выходят.

Тем временем Аш закончил концерт, убрал дудочку в кармашек на плече и перетек из сидячего в стоячее положение с коротким комментарием:

- Идет.

Навстречу врагу сейфар не бросился. Стоял расслабленно, продолжал насвистывать то ли для приманки объекта, то ли просто развлекаясь и ждал. И тень его - приманка лежала на земле столь же спокойно.

- А сейфару этот тенелов через тень повредить не может? - жалобным шепотом уточнила у Коренуса девушка, вцепившаяся в ветку до побеления костяшек пальцев.

- Для подобных Ашу единичное касание нежити не смертельно, - с удовольствием, ибо учение других отвлекало его самого от волнения за сейфара, принялся просвещать Олю магистр и замолк, не закончив фразы, потому что тот, кто шел на зов явился перед людьми во всей своей красе. Он не походил на зверя и на человека, как та воровка нитей, тоже не походил. Если уж подбирать сравнения, то знаменитая поговорка: 'Кто, кто? Конь в пальто!' (серо-буро-козявчатом пальто) более всего соответствовала описанию внешности монстра.

Высокая, почти под два метра и несуразно-непропорциональная по человеческим меркам фигура двигалась быстрыми рывками. Вот она здесь, а через миг уже там. Причем, где именно там, угадать, рассчитав траекторию, невозможно.

Но Аш каким-то образом умудрился просчитать. Когда тенелов, нацелившийся на тень сейфара, метнулся к вожделенной добыче, мужчина сместился влево и полоснул выхваченным из ножен мечом. Отхваченный кусок из 'плаща' нежити вспыхнул на солнце и осел пеплом на траву. Тенелов дернулся, как от боли, но отступить не подумал. Теперь показавшая зубы добыча казалась твари еще более желанной. Тварь не стала кружить, она осела на траву, растекаясь лужей неопрятной расцветки, стремившейся захватить своими очертаниями тень сейфара. Не тут-то было! Аш совершил боковой прыжок, длине которого позавидовал бы и горный козел. Одновременно с прыжком клинок бойца прочертил на растекшихся очертаниях тенелова некую сложную фигуру чем-то похожую на звезду, согрешившую с параболой.

Дикий вой, раздавшийся следом, слышали не уши, но души, уцелевших людей. Разрубленная на куски тварь содрогнулась в тщетной попытке зарастить несовместимые с не-жизнью раны и, вспыхнув бездымным пламенем, осела изрядной кучкой серого пепла.

Аш устало потер запястье.

- - Тварь задела тебя? - заволновался маг, машинально зашарив на поясе в поисках несуществующего антидота.

- Лишь краем, я подставился, иначе фигуру мгновенной смерти нарисовать нельзя было, - ответил сейфар и успокоил заахавшую было при известии о производственной травме девушку: - Не кричи, кобылица. Тенелова больше нет, онемение через минуту-другую пройдет без последствий. Спускайтесь покамест. Легко мы отделались, спасибо Деваниру за предупреждение.

- Скорей уж тебе спасибо, что нас прикрыл, - резонно возразил Ламар и сиганул с 'сосенки' так, что землица содрогнулась не хуже, чем от шагов невидимого монстра. Широк в кости был дракооноборец и весил изрядно за счет наращенных на костяк мышц. Пока Аш массировал руку, рыцарь быстро, даже не крякнув, спустил с соседнего дерева багаж мага и его самого. Оля, возившаяся со зловредно затянувшимися узлами на веревке-страховке (а ведь специально на банты старалась завязывать), прокопалась подольше, но в итоге и она оказалась внизу в целости и сохранности.

Поглядев на пепел твари вблизи, тот, что не успело унести ветром для удобрения Фодажских насаждений, рыцарь азартно полюбопытствовал:

- Ты лучше скажи, коль не тайна, чем твой клинок такой особенный, что тварей берет? Заклятый?

- Нет, секрет в особой ковке и благословлении Седьмой, той, которую вы именуете Пророчицей под вуалью, - ответил Аш и продолжил, утоляя профессиональное любопытство драконоборца и его искреннее недоумение, сводящееся к вопросу на тему: 'Какое отношение имеет Седьмая к доброй драке?': - Оружие сейфара создается из переплетения дюжины прутов, выкованных из разных металлов. Сам знаешь, серебром вампира бить надо, водяного бродильщика - келью, на деграса сталь действует… Благословленный клинок в руке сейфара силу Пророчицы, Меняющей шкуры, имеет, потому в сражении на кромку тот металл выпускает, который смерть для противника несет. Но в руке чужака оружие мертвым грузом останется. Лишь дланям сейфаров, которым власть себя изменять дарована, его сила подвластна.

- Не знал, - выдохнул зачарованный рассказом о волшебной игрушке Ламар. Даже пацифистка Оля и та слушала историю про оружие-трансформер с превеликим интересом. Ну а про магистра и говорить не стоит, тот, кажется, записывал все на корочку дословно, так сказать, для потомков, внося коррективы в имеющийся багаж сведений.

- Теперь знаешь, - закругляясь с откровениями, пожал плечами Аш.

- Не могу не признать справедливости слов Ламара, спасение наше твоих рук дело, сейфар! - вступил в беседу магистр, а девушка энергично закивала головой, соглашаясь с магом. - Однако, возвращаясь к словам полубога, меня сильно занимает один вопрос. Что имел в виду Деванир, когда говорил про полную розу и наши возможности?

Никакие тенеловы, тем паче дохлые и не оставившие после себя ничего для научных исследований, не могли помешать Коренусу, стремящемуся разгадать словесную шараду. Он пощипал бороденку, раздумывая над словами полубога, заглянул в исхудавший мешок, скорбно вздохнул и подзатянул горловину остатками бичевы.

- Я скажу и покажу, если вы обещаете мне не препятствовать, а ты, Оля, помочь, - неожиданно отозвался посмурневший куда более, чем при известии о приближении 'коня в пальто', Аш. Он был мрачен, как невыспавшаяся Смерть. - Клянусь, никакого вреда Таравердии я не замышляю.

Сейфар встал перед тремя спутниками, широко расставив ноги, и гордо вскинул голову. 'Как русский солдат перед расстрелом из старого фильма', - невольно встревожилась девушка.

- Думается мне, твой рассказ стоит клятвы, сейфар, - поразмыслив, признал Коренус и сложил руки в очень странном жесте. Одна ладонь легла на сердце, вторая опустилась поверх. Три пальца на ней были поджаты, указательный и безымянный выставлены козой.

'Знак клятвы именем Семерых?' - наскоро подсчитав число употребленных в дело пальцев, предположила Оля и уверилась в правдивости своих мыслей, когда Ламар скопировал жест магистра и кивнул Ашу, давая понять, что ждет обещанных откровений.

- Если это никак не навредит Коренусу и Ламару, я обязательно помогу, - подтвердила девушка, то ли беспечно забыв упомянуть себя в перечне неприкосновенных персон, то ли не сочтя свою ничтожную кандидатуру достойной помещения в список.

- Не навредит. Знайте же, я Рейашен, внук восседающего на высоком шпиле, - раскрыл инкогнито Аш.

- И чего же ты, принц остроухий, в Фодаж из Веспана подался? - грубовато ляпнул совершенно растерявшийся от подобного заявления рыцарь. - Ведь та троица в синей заграде о тебе толковала?

- Принц… - ошалело повторила за Ламаром титул Оля и почему-то отчаянно покраснела, хотя Камелита, высочество таравердийское, при первой встрече почти не смущалась. - Как же к тебе надо обращаться…

- А как раньше звала, так и теперь Ашем зови, тебе так привычнее будет, - дернул уголком рта сейфар.

Ничего в своем поведении после раскрытия инкогнито представитель правящей династии Веспана менять не собирался и почтительного обхождения с соблюдением церемониала ни от кого не требовал. Сам общаясь с чуть суховатой бесцеремонностью в целях экономии сил и времени для действительно важных дел, он не считал необходимым соблюжение этикета и другими. Профессия сейфара, может, и не облагораживала, но заставляла четче разделять действительно важное и чепуху.

Ответитив девушке, Аш перешел к более важной теме:

- Да, Ламар, Айса с братьями обо мне речь вели. Я послан в Фодажский лес дедом, чтобы добраться до столпа. Так в Веспане зовется то место, что вы камнем истины именуете. Он не только разбивает чары, опутавшие просителя, коснувшегося поверхности камня. Если дотронуться до него ключом и пожелать всей силой души, то возникнет видение, дающее ответ на заданный вопрос.

- Хм, интересная особенность, не учтенная в наших летописях. А что есть ключ? - глаза магистра искрились фанатичным любопытством. Внешне Коренус никак не выказал удивления откровениями сейфара. Наверное, сам обо всем начал догадываться, после короткометражки из синей заграды. Просто озвучивать мысли ради сохранения мира в отряде не спешил.

- Вот ключ, - Аш вытащил из-под рубашки серый медальон без украшений и щелкнул крышкой. - Прости, коб… Ольга, я не сказал раньше, не доверял вам до конца.

Синяя вспышка мелькнула в воздухе и Оля слегка пошатнулась, когда последний, седьмой камешек занял свое законное место в перстне. Ладонь словно опустили в мешок, где играли котята. Было тепло, чуть-чуть царапалось, щекоталось и пушилось.

Платок на пальце без всякого участия людей развязался и упал под ноги. Перстенек искрился на солнышке и, кажется, сам был даже не кусочком, а вполне самостоятельным солнышком, сиявшим гордо, чисто и весело. Он будто даже не светил, а омывал отряд живительным светом, пробуждавшим самое лучшее, что есть в душе.

- Аш, а если у тебя уже был ключ, зачем ты хотел еще и перстень? - спросила Оля, когда услужливая память, шокированная семицветными переливами, выдала картину первой встречи с сейфаром в коридоре сожженной таверны.

- Чем больше сила ключей, чем четче видение. Когда-то в сокровищнице шпиля в Веспане хранилось три камня, но два были утеряны паломниками, ушедшими в Фодаж безвозвратно. Дед доверил мне последний из ключей, и я не могу подвести своего родича и владыку.

- Остальные камни в перстне девы Оли тоже ключи. Следовательно, видение, вызванное с их помощью, должно отличаться ясностью? - сделал закономерный вывод магистр. Аш кивнул.

- Эй, ты хочешь сказать, изумруд в фамильном перстне тоже ключ, раз к нему все остальные липнут? - удивился Ламар, недоверчиво сдвинув брови, потом почесал щеку и задумчиво ответил сам себе, не дожидаясь экспертного заключения от мага. - А может и так…

- Ну-ка, ну-ка, мой друг, что пришло вам на ум? - оживился Коренус, радуясь возможности получить новую информацию.

- В летописи рода есть история о том, как нам пра-пра-прадед в честь своей первой победы над драконом сделал из кольца наследника родовой перстень, вставив в него камень, найденный в брюхе чудовища, - потоптавшись на месте, поведал рыцарь. - Ты ж, магистр, сам говорил, что камушки-ключи по миру разлетелись, один и к дракону на зуб попасть мог. Теперь-то уж без толку гадать что и как было, главно, как сейчас есть. Меня сейчас другое тревожит.

- Что? - коротко спросил Аш.

- Какой вопрос ты должен задать, сейфар? - выпалил Ламар и добавил, почти смущенно, почти оправдываясь, ибо неловко подозревать того, с кем сражался плечом к плечу. - С Веспаном мы не враждуем, но и мир меж нашими державами добрым не назовешь.

- Мой вопрос касается только внутренних дел Веспана, я надеюсь на это, - поправился Рейашен и выдал секретную информацию: - Из замка высокого шпиля исчез венец властителя. Без него невозможна передача маски следующему в роду. Поиски ничего не дали. Камень истины или столп - наша единственная надежда избежать междоусобицы, в случае ухода Рыжего в свет. Только венец определяет истинного владыку Веспана.

- А чего ж ты молчал-то? - пожал могучими плечами искренне удивленный таравердиец. - На кой Таравердии ваши свары? Меж собой погрызетесь, а потом про договор забудете и бешеными псами на нас кинетесь? Не-е, мы теперь оземь расшибемся, а тебя к столпу непременно доставим, чтоб ты про венец выспросить мог. Клянусь Семерыми!

- Похвально, мой друг, оказывается, я смог вдолбить в вашу голову достаточно знаний о внешней политике, для выведения верных выводов, - умилился Коренус и загордился личными подвигами на педагогической ниве.

- Оземь не надо, я не могу тратить бездну времени на отскребание рыцарей, - Аш улыбнулся широко, словно у него с плеч тяжеленный, куда уж мешку Коренуса, камень свалился. Мотнул головой так, что тяжелый хвост волос хлопнул по спине и признательно добавил: - Спасибо вам, я не думал, что объясниться будет так легко.

Бегство, сражение, короткий отдых и содержательная беседа о высоких материях завершились небольшой ревизией ресурсов, оставшихся в распоряжении отважной, во всяком случае отважной на три четверти личного состава, компании.

Потеря котелка (проклятая невидимая зверюга раскатала его в блин амебообразной конфигурации) была трагична, но благодаря присутствию в мешке у Ламара сковороды почти восполнима. Пока магистр охал панихиду по любимой посудине, прошедшей с ним огонь и воду, Оля мысленно откорректировала меню будущего обеда и поделилась с друзьями захваченным из дома бабушки темным шоколадом. После 'небольшой' пробежки по лесу быстрые углеводы были самым уместным перекусом. И пусть сама девушка больше любила молочную 'Аленку', сейчас и 'Бабаевский' пошел за милую душу. Большая плитка исчезла со свистом. Вдобавок, мужчины еще и запили ее уцелевшим коньяком из заначки магистра, отпраздновав заодно свое второе рождение. Девушка жизни радовалась вместе со всеми, но коньяк употреблять категорически отказалась.

Коренус сверился с компасом и обрадовал честную компанию: убегание от призрачных монстров оказался чрезвычайно полезным времяпрепровождением не только как способ экстренного выживания, но и как мощное средство приближения к цели. Одним словом, до камня истины, если у компаса никакие магические контуры не замкнули наглухо, оставалось всего несколько часов ходу. Что в светлом сосновом лесу с минимумом подлеска оценилось четверкой 'бывалых туристов' как легкая приятная прогулка.

Прогулка действительно была легкой и приятной на протяжении почти двух часов. Да, ноги девушки уже приятно гудели, но не ныли. Неужели Деванир, кроме лечения растяжения, заодно снял с нее и усталость от гонки? Когда Оля спросила об этом Коренуса, маг лишь пожал плечами и ответил:

- Все может быть, милая, возможно даже, у него это получилось случайно, когда врачевал твою ногу. Боги и полубоги часто творят чудеса походя.

- Все равно я ему опять даже спасибо сказать не успела. Нехорошо получилось. Надеюсь, он еще появится, - пожалела добросердечная девушка.

- А я надеюсь, что нет, - сердито встрял Ламар. - Хоть он и вылечил тебя, возлюбленная невеста, от этого красноволосого неприятностей больше, чем пользы. Не зря же его боги в камень запихнули!

Оля покосилась на ревнующего рыцаря, улыбнулась и слазив в кармашек рюкзачка, предложила:

- Хочешь конфету? Ее надо сосать!

При ревизии запасов, она совершенно случайно нашла предмет, с неизвестными целями прихваченный кем-то из друзей еще в супермаркете, и оплаченный одновременно с кучей прочих покупок.

Ламар разулыбался, принял подношение и заткнулся. Следующие несколько минут девушка отчаянно старалась сдержать рвущийся наружу хохот. Бесспорно, мир Вердана и Фодажские леса со временем блужданий по оным Семерых богов видели немало чудес, но такого, Оля могла биться об заклад, тут не встречалось. Рыцарь-драконоборец уверенно шел по сосняку и с наслаждением, шумно чмокая и чавкая, сосал чупа-чупс. Язык Ламара уже не был черным, потихоньку он начал принимать живописный оттенок светлой синевы.

Глава 14. Каменные откровения

- Ой, - замечтавшаяся Оля уже привычно ткнулась носом в спину и мешок магистра. Тот, соответственно, притормозил потому, что встал, как вкопанный Аш.

Сейфар сурово сдвинул брови, склонил голову и с самым трагическим видом изучал вполне себе живописную полянку с ярко-зеленой, какую встретишь только по весне, густой травой. Милую такую полянку: травка шелковистая, кроваво-красные цветики, вроде мелких колокольчиков, покачивали головками на ветерке. Вот только форма у поляны была странной, как показалось девушке, похожей на расплывшуюся кляксу зеленых чернил.

- Горе-то какое, - посетовал Коренус, слазил за платком и шумно высморкался. - Какая же тварь такое сотворила?

Оля и Ламар-замыкающий переглянулись с равным недоумением. Магистр покосился на нерадивого ученика и девушку, незнакомую с местными реалиями, вздохнул и объяснил раньше, чем скорбящий молча Аш выдал грубую правду жизни в резких выражениях:

- В Фодажских лесах обитает несколько динолей, крылатых единорогов, я видел их как-то раз, мельком, поблизости от камня истины. Серебристая шкура, белоснежные крылья, струящаяся по ветру грива. Издалека, конечно, видел. Чудесное создание не позволило мне приблизиться. Диноли чрезвычайно осторожны и не подпускают к себе людей. Волшебные звери, частично сотканные из магии мира… Когда уходит крылатый вестник, то мертвой плоти не остается, она обращается в траву и цветы.

'Так это не клякса, - запоздало сообразила девушка. - Если присмотреться, очертаниями небольшая полянка действительно походила на лежащую лошадь с крыльями'.

- Думаешь, его убили? - насторожился рыцарь, опуская руку на эфес меча.

- Диноли почти бессмертны, - со строгой скорбью ответил магистр. - Но если приходит срок и крылатый уходит в мире, то цветы на поляне ухода прорастают белые или голубые. Красный - ясный знак насильственной гибели.

- И если кто-то оказался способен не только поднять руку на диноля, но и воплотить черное намерение в жизнь, нам стоит поостеречься, - закончил Коренус под согласный кивок Аша.

Первый шок от столкновения с местом преступления прошел и теперь сейфар выглядел почти беспечным и расслабленным. Эта расслабленность могла обмануть почти любого наблюдателя, если только тот не вздумает подойти ближе и заглянуть в глаза. Но тогда уже менять мнение окажется поздно.

Ламар серьезно кивнул, принимая рассказ к сведению. Если прикончили какую-то крылатую осторожную лошадь, то и бескрылым людям надо бы поостеречься. После знакомства с невидимой погибелью и тенеловом, решившими свести близкое знакомство с путешественниками на почве гастрономии, в драконоборце существенно поубавилось бравады. Уверенность в личной силе и неуязвимости дала небольшую трещинку - допущение, что не все в Фодажском лесу можно порубать верным мечом.

Беспечная радость от прогулки и возбужденное предвкушение пополам с опаской 'Как оно все будет у камня-то?' исчезло, изгнанное печалью, из души Оли. Она никогда не видела динолей, но описания Коренуса, его тихого голоса, полного искренней печали, хватило, чтобы чувствительная девушка с живым воображением тоже загрустила. А вот испуга не было, может быть, потому, что Оленька за последние три дня уже устала бояться всего подряд, а может быть, подсознательно настолько верила в надежность защиты спутников, что места для страха не осталось.

- Пришли, - тихий голос Коренуса разорвал похоронное, напряженное молчание последнего десятка минут.

- Где? - не понял Ламар, отчаянно закрутив головой по сторонам.

- Здесь, мой друг, - легкая улыбка скользнула по губам мага. Он подошел к рыцарю и указал ровненько меж двумя соснами.

В том направлении, торжественно поименованном - 'пришли', просматривалась небольшая, может метров десять в диаметре, поляна неровно овальной формы.

- А где тогда камень истины или этот, сейфаров, столп? - резонно, подозревая подвох, спросил Ламар.

- Должен быть там, - уверенно заявил Коренус и многозначительно ткнул в висящий на запястье поисковый амулет. Тот налился ядрено-зеленым светом и особо интенсивно засиял, стоило повернуть руку в сторону небольшого куста полузеленой малины. Или это была не малина, а лишь похожая на нее листьями и формой едва начинающих розоветь ягод. Куст неопознанного растения дислоцировался у западного края поляны.

- Раз должен, найдем, - вкратце подвел итог Аш и шагнул на поляну первым.

Поляна-то в общем и целом оказалась вполне тривиальной, похожей на ту, где торчал столб с замурованным за грехи злоязычия Деваниром. Травка, мелкие, пышные, как на унавоженной почве, кустики, камешки изредка похрустывающие под ногами. Вокруг поляны светло-голубой аналог местного сосняка с вкраплением густых зарослей колючего ягодного кустарника.

В компасном направлении запада, целиком оккупированном роскошным кустом 'малинника' размером с половину рыцаря в высоту и три Коренуса в обхвате не просматрировалось ничего, кроме самого куста. Точнее, не просматрировалось до той поры, пока Ламар не отвел часть зарослей своей мозолистой, никаких перчаток не надо, пятерней. Вот тогда стал немножко виден колоннообразный камень, торчащий, как одинокий зуб во рту после налета безумного стоматолога. Камень был приземистый, где-то по бедро Ольге. Чтобы освободить доступ к искомой и найденной святыне мужчинам, под многозначительное покряхтывание Коренуса, пришлось вырубить половину буйного куста. Нетупящийся меч Ламара в очередной раз поработал не по профилю, на сей раз газонокосилкой, вместо топора.

Зато теперь, освобожденный от растительности камень оттенка не благородной слоновой кости, а банальной серой пыли, предстал перед паломниками во всей своей… хм, неприглядности и неэффектности. Насмотревшаяся на лесные чудеса Оля была даже как-то разочарована и совершенно понимала скептическое настроение Ламара и Аша, оглядывавших находку как покупатели, получившие по предоплате 'Оку' вместо Лексуса.

Кроме того, Оля уже успела немножко свыкнуться со свежеобретенной способностью видеть магию. Так вот, как на камень ни посмотри, ничего магического в нем не было и в помине. Просто некрупный, одинокостоящий булыжник, вроде тех, что остаются в фундаменте брошенного долгостроя.

- Это точно он? - еще раз уточнил рыцарь с толстым-толстым слоем недоверия в голосе.

- Да, - уверенно опознал Коренус, единственный из всех присутствующих имевший прежде сомнительное счастье лицезреть уникальный артефакт во времена прошлых посещений лесного массива. - Пусть неказистый вид не смущает вас, друзья мои. Это и есть камень истины и он явит нам свою силу, стоит только возложить на его поверхность руки.

- Ну коль ты говоришь… - почесал в затылке Ламар и, потоптавшись вокруг знаменитого булыжника, вяловато спросил: - Как класть-то, без разницы или порядок есть?

Теперь задумался магистр. Случаев из практики работы реликтового объекта, чтобы попалось столь запутанное на двух жертвах и затянутое на узлы в труднодоступных местах заклятье, у него на памяти не встречалось. В конце концов, Коренус пощипал бороденку и огласил рецепт:

- По моему разумению, будет лучше, если вы с девой Олей возложите руки на камень одномоментно и так, чтобы ладони соприкасались.

Аш с магистром отступили подальше от камня с целью улучшения обзора. Девушка напротив, подошла ближе к очарованному жениху и робко улыбнулась ему. 'Неужели, наконец, заклятье, столь причудливо переплетшее ее судьбу с судьбою Ламара и уволокшее из привычного мира, будет разрушено? И если так, то что настанет потом? Может быть, она сразу исчезнет из волшебного мира, как тот чемодан с одеждой, притянутый силой Земли? А что будет с расколдованным рыцарем? Не возненавидит ли смертельно свою экс-невесту за то, что два с половиной дня считал ее любовью всей жизни и судьбой? Не будет ли сердиться?' - куча мыслей теснились и толкались в голове Ольги, сердце билось так гулко, что кровь прилила к щекам, обдавая кожу жаром румянца. Было стыдно, почему-то обидно и невыразимо тоскливо.

Истолковав, как обычно, ее поведение, весьма причудливым образом, Ламар страстно провозгласил, посверкивая очами:

- Не страшись, возлюбленная моя невеста, ибо знаю я, истинна любовь моя и никакой магии не разрушить тех цепей, что сердце мое сковали навеки!

'Ой, хоть бы разрушила!' - тут же прогоняя эгоистку-тоску, мысленно от всей души пожелала великодушная Оленька, пуще себя жалея мужчину, выставляющего себя полным болваном. Нет, конечно, кто же спорит, когда тебе всякие разные пылкие слова от большой любви говорят, очень приятно, но только если от любви, а не от чар и желательно все-таки тет-а-тет, а не при всем честном народе. Пусть даже этого народа только двое знакомых.

Горячая и твердая ладонь поймала ладошку невесты и припечатала к плоской вершине камня, сама опустилась рядом. Теплый такой был камень, нагретый летним солнцем и совсем рядом с большим пальцем деловито полз маленький голубой муравей, волок скрюченную в рогалик дохлую гусеницу. Упирался, а волок.

'Теплый камень и никаких чудес', - успела подумать Оля и сразу же распахнула в изумлении глаза и рот, благословляя дар покойной магессы.

Как же это было прекрасно! Из камня вверх заструились нежные, как усики у зеленого горошка, и столь же прочные тонкие ленточки разноцветного света. И через призму их сияния девушка смогла разглядеть наплетенное на самой себе и на Ламаре заклятье. Больше всего оно походило на абы как даже не намотанную, а бестолково запутанную игривым котенком грязную пряжу. Там, где лучики касались мотка, пряжа истаивала и пропадала. Рука рыцаря, а затем и все тело в считанные секунды оказалось избавлено от нечаянного творения магистра Коренуса.

Пылкий взор, устремленный на возлюбленную деву сменился своеобразным, не то задумчивым, не то растерянным выражением. Оля стыдливо потупилась, решив для себя: 'Ну вот начинается, сейчас будет сердиться'. Сама-то она чувствовала себя немного иначе, из сердца исчезли сомнения и сожаления о том, что намагиченным романтическим отношениям пришел конец. Чего жалеть, если это было ненастоящее, а колдовство? Наверное, прав магистр, ее тоже немножко чарами задело, потому в голове странные мысли бродили и бардак царил. Ну какая из нее жена рыцаря-драконоборца? Разве она его достойна? Пусть лучше Ламар найдет когда-нибудь свою настоящую любовь, которую захочет пронести от храма до замка на руках и которой будет шептать все те слова, что шептал наколдованной невесте, но шептать от чистого серца. Пусть он будет счастлив! А сейчас хорошо если им с Ламаром удастся остаться если не друзьями, то добрыми приятелями.

А камень истины продолжал свою работу. Конечно он был создан не только для того, чтобы разрушать наведенные по ошибке чары. Так повелось, что сюда, на поляну, издавна приходили желавшие поглубже заглянуть в себя и, как правило, приходили одни. Потому что демонстрировать собственное не всегда приглядное нутро посторонним, даже если они самые близкие из друзей или тем более, если они лишь числятся таковыми, не самая приятная штука.

Магистр, одержимый мыслью о необходимости устранения ошибки и знанием о том, что возложение дланей на камень истины - есть единственный путь, как-то забыл упомянуть о главном побочном эффекте артефакта.

Теперь, те, кто держал ладони на нагретом солнышком камне, ощутили, как раскрываются навстречу чужим взглядам их души, выставляя на белый свет все без утайки. Оля видела порывистого, не слишком внимательного к чужим словам и чувствам, самолюбивого и почти самовлюбленного, вернее, влюбленного в свой образ победителя чудищ, рыцаря, который в сущности остался в душе ребенком, жаждущим восхищения и охочим до смертельно-опасных, будоражущих кровь приключений. Но из вороха сверкающей шелухи все увереннее проглядывала истинная твердость мужчины, блюдущего долг и честь, преданного всей душой родине, друзьям и высоким идеала рыцарства. Так видела Ольга, а Ламар в свою очередь видел робкую, в чем-то трусоватую, очень добрую девушку, не безвольную, но безотказную, готовую броситься на помощь первому встречному по первой просьбе. Мягкую, доверчивую до наивности и чистую. Да, самому рыцарю всегда нравились другие женщины, но не симпатизировать такой, он просто не мог.

- Подействовало? - с плохо скрываемым нетерпением потребовал Аш ответа от замерших, как два камня у третьего людей.

- Воистину, - признал Ламар. И голос его не звучал зло, больше было задумчивости с примесью некоторой ошарашенности. Как если ты проходил несколько дней в зеленых очках и считал, что только так и надо, а теперь вдруг уронил их с носа и понял, как был не прав.

Приободрившись, Оля улыбнулась и подняла взгляд на бывшего, уже, к счастью, бывшего, жениха. А тот вдруг захрипел, скребя руками камень, на губах запузырилась кровь, а в горле… В горле почему-то оказалась воткнута палка с сизым пером на конце. Стрела! Приклеенная улыбка осталась забытым мазком на лице Ольги, подхватившей Ламара и, не выдержав тяжести, рухнувшей вместе с ним в колючие обрезки малинника у подножия камня. Девушке ли было удержать тяжеленного рыцаря в стоячем положении? Она падала, не в силах понять, что, зачем, как происходит. Но, правду сказать, даже не пыталась понять, поглощенная ощущением разверзающейся под ногами бездны и ужасом неотвратимо надвигающейся потери.

'Нет, только не так! Так нельзя!' - заметалась сумасшедшей белкой мысль в опустевшей голове, а перстень - дар к помолвке - обжег огнем не только палец и руку, а, кажется, все тело с душою впридачу. Панику вымело враз, осталась лишь цель и вера в то, что нужное средство есть! Оля вспомнила о даре покойной магессы и взмолилась всем Семерым богам сразу: 'Только дайте успеть!' и жарко зашептала: 'Ламар, держись, миленький, держись!'.

А на скромной полянке у камня истины сейчас разыгрывалось совсем другое представление, не имеющее ничего общего с экстренной медицинской помощью магического характера или благоговейным поклонением святыням.

- Не дергайся, Рей, и ты, старик, руки от пояса со склянками подальше держи, - раздался уже где-то слышанный недавно грубый голос. - Значит, эта каменюка и есть столп? Никогда б не подумал. Выходит зазря я кровищу диноля на булыжник посреди соседней поляны извел? Славно Семеро пошутили, ха-ха! Ну-ка, сейфар, ни с места! Замри я сказал, коль жить хочешь и жизнь спутникам своим сохранить.

- Что тебе надо, Чемаш? - с ледяным равнодушием, равнодушием не столько напоказ, сколько означающем пребывание в пограничном состоянии перед трансформацией и боем, уронил Аш.

Он действительно замер на месте, только голову повернул в сторону стоящего меж кустов мужика в серо-зеленом, запятнанном бурыми пятнами, потрепанном одеянии. Это был тот самый человек, которого показывало видение в синей заграде. Один из двух братьев остекленевшей злючки Айсы, Чемаш. Мужчина держал стрелу наложенной на тетиву лука, а глаза его с каким-то сумасшедшим весельем маньяка следили за людьми на поляне.

- Ты сейчас, сейфар, достанешь из-под рубашки медальон, который из скоровищницы Веспанской забирал, и кинешь мне под ноги. Осторожно, чтоб я не занервничал, а то с моей следующей стрелой девица поближе познакомится. Ты знаешь, я бью без промаха, - процедил указание Чемаш. Он замер статуей лучника: одна рука сжимает рукоятку, вторая натянула тетиву со стрелой. Хищный кованый из серого металла лист наконечника, смазанный чем-то тягуче-зеленым, был красноречивее слов.

- Зачем? Айса мертва, тебе все равно не нравилась ее затея. Чего ты хочешь добиться? - по-прежнему ровно спросил Аш.

Взгляд Коренуса метался между шантажистом, веспанским принцем и зарослями малины, куда свалились Оля и раненый Ламар. И не было в глазах магистра паники. Лишь бешеная работа мысли.

- Медальон, сейфар! Я считаю до трех и стреляю в девицу, а может лучше в старика? И на сей раз стреляю насмерть. Кого выберешь? - поторопил лучник, откачнувшись на более удобную позицию. - Если попытаешься напасть, стреляю без предупреждения! В тебя-то если и промажу, то девице сердечко подстрелю, а толстяку в живот засадить успею! Сдохнут, как здоровяк.

- Я тебя понял, не стреляй, - сейфар продолжал говорить ровно, словно пытался успокоить больного бешенством зверя. И только Оля могла бы почувствовать как отчаянно боится этот балансирующий на грани боевого транса, бесстрашный мужчина, равнодушный на первый взгляд ко всему происходящему и к собственной участи. По большому счету, собственная судьба была ему действительно глубоко безразлична, но долг требовал выполнения и те, кто находился рядом, защиты. Именно невозможность одновременно защищать и исполнять долг сводила сейчас Аша с ума. Но Чемашу, ушедшему далеко-далеко по дороге безумия, уже не дано было этого заметить.

- Один! - громко начал отсчет лучник.

Сейфар сдернул через шею серый медальон без узора и кинул под ноги лучнику, потом предложил, все-таки делая окончательный выбор:

- Я даю слово, что не нападу, если ты не обнажишь против нас оружия. Маг и девушка тоже не будут драться. Слово сейфара! Скажи, зачем тебе мой медальон!?

- Слово сейфара? - несказанно удивился нежданному подарку лучник и одобрительно кивнул: - Молодец, а то я уж и не знал, как с вами быть. Но слово Рейашена нерушимо и свято. Верю! Договорились! - веспанец криво ухмыльнулся, снял стрелу с тетивы, подхватил медальон и, одним широким прыжком оказавшись у камня со стороны, свободной от раненых рыцарей и закрывающих их своим телом всхипывающих девиц, объявил:

- Никогда в бредни о чарах и богах не верил, а теперь другого выхода, кроме как поверить, у меня нет. А игрушка твоя - ключ к месту силы, так сестра говорила. Айсу и Шамаша вернуть хочу, пусть подскажут, как!

Чемаш отчаянно хлопнул медальон на камень истины и приготовился получить ответ на запрос. Замер, выждал и страдальчески скривил губы в гримасе дикого разочарования и насмешки над самим собой, дураком, ожидавшим подсказки от обманщицы судьбой.

'Все зря!' - шепнули губы и загорелось боевым ражем тело, готовясь к последнему бою. Рейашен еще не успел понять, что перемирие нарушено, что Чемаш, ценя слово сейфара, свое не ценил ни на грош. Как говорится, человек - хозяин своему слову: Хочу даю, хочу - назад беру!

Рыцарь, 'замаскированный' от глаз безумца склоненной Ольгой, подарил сейфару несколько дополнительных секунд. Он незаметно подцепил и метко метнул в голову врага камешек. Увы, слишком мелкий, чтобы пробить череп или хотя бы отправить в нокаут, но достаточный для краткой дезориентации.

То, что происходило потом никогда не могло бы войти в анналы истории рыцарства, как красивый поединок. Не только и даже не столько потому, что Чемаш собирался напасть подло, без объявления войны, сколько потому, что к сословию рыцарей обычно причисляют людей. С веспанцем же начало твориться нечто странное. Плечи его забугрились мускулами так, что торс стал казаться сгорбленным, руки удлинились и проросли крючковатыми когтями-лезвиями, а лицо стало звериной маской с клыками.

Аш, отпуская на свободу инстинкты сейфара, успел совершить полное преобразование до того мига, как вышедший из себя в прямом и переносном смыслах соотечественник кинулся на него с хищным рыком.

Бой двоих, не обладая реакцией сейфара или того чудовища, в которое трансформировался Чемаш, отследить не было никакой возможности. Для людей-наблюдателей все слилось в одно цветовое пятно, движушееся по поляне на такой невероятной скорости, в акустическом сопровождении хруста, рыка и воплей, что нельзя было определить, кого бьют в данный момент и кто вообще побеждает: свой или чужой. Кроме того, невозможно было и помочь своему герою по точно такой же причине. Чтобы попасть во врага, а не в сейфара, сначала надо было бы затормозить слившихся в единый клубок поединщиков хоть на миг.

Оля тихо не то поскуливала, не то ойкала, нервически зажав между зубами костяшки пальцев. Ламар с совершенно целым, лишь измазанным в крови, горлом бессильно сжимал и разжимал кулаки, Коренус судорожно перебирал мешочки и скляночки на поясе, не решаясь пустить их в ход.

Но вот пятно резко остановило кружение и распалось. Враг остался лежать на траве сломанной куклой, сделанной гениальным и кровожадным мастером. Творец, кажется, никак не мог решить, сделать ли из игрушки человечка или зверя, остановился где-то посередине работы, задумался о цвете, снова заспорил сам с собой, заляпал работу красной краской и бросил окончательно.

Аш тяжело дышал. Лицо его не подвергалось изменениям, а вот костяк, мускульная масса и когти возвращались в обычное состояние, свойственное человеку.

- Мертв? - деловито уточнил рыцарь, готовый всегда поучаствовать в приведении врага в нужную кондицию, раз уж в бою помочь не пришлось.

- Мертв, - почти с сожалением выдохнул усталый веспанец и слабо удивился: - А ты почему жив после стрелы в горло? У Чемаша они ядовитые.

- Я и сам думал, конец, да дева Оля вылечила, - с легким смущением, оправдался Ламар и, поднял с земли два доказательных момента - обломки окровавленной стрелы. - Пока ты голову дурню крутил с пустым медальоном, время оттягивая, вылечила. Хорошо, что он ничего заметить не успел, а то бы добил.

- Скользящую иллюзию искаженного покрова я и без ингредиентов могу сотворить, - гордо пояснил сидящий прямо в траве магистр Коренус, самоотверженно прикрывавший процесс врачевания своей магией. Именно поэтому с толстячка в три ручья катился пот, а вовсе не от страха, как мог подумать не только враг, но и друг.

- А это тоже твоя работа? - удивленно выпалил рыцарь, ткнув пальцем в окровавленные останки врага.

Груда бифштекса с тканью, железом и кожей мелко-мелко завибрировала, распалась на мельчайшие, уже не поддающиеся идентификации частицы, усыпавшие ровным слоем камни и редкую траву. Вслед за дезинтеграцией трупа, на месте его распада начала быстро расти яркая, зеленая с голубыми колокольчиками трава и крупный, с голову взрослого мужчины цветок удивительного серебряного цвета. Бутон едва заметно покачивался на невысокой, толстенькой ножке, наливаясь соком и цветом прямо на глазах изумленных зрителей, а потом лопнул. Из центра его выпорхнул с музыкальным ржанием маленький крылатый жеребенок и озорно перебирая копытами в воздухе, улетел прочь с поляны.

- Какой миленький! Неужто это и был диноль? Откуда же он взялся? - всплеснула руками девушка, выходя из краткого ступора, в который повергло ее созерцание останков Чемаша.

- 'Коль в срок трехдневный убийца кару понесет,

Диноль крылатый вновь с травою прорастет!' - в качестве объяснения гордо процитировал очередную выдержку из неизвестного широкой публике труда магистра Лимориса Коренус. - Так вот как оно бывает! Никогда бы не подумал, что доведется увидеть столь дивное чудо рождения! Теперь, пожалуй, мне передохнуть немного надо! - старик откинулся спиной на свой мешок и замолчал. Даже глаза полуприкрыл от усталости.

Оля молча переводила взгляд с рыцаря на магистра, с магистра на Аша. Последний поморщился, перенося вес с одной ноги на другую, и повернулся. Рубаха сейфара с правого бока оказалась разорвана на клочки, вдоль ребер шли три длинных кровавых полосы распаханной плоти. Девушка судорожно всхлипнула и со всех ног кинулась к мужчине, прижалась к целому боку, крепко обняла.

- Ты чего, кобылица? Не переживай, цел я, цел, - смущенно пробормотал Аш и неловко похлопал девушку по спине.

- Как же цел? У тебя весь бок в крови, лечить надо, - жалобно ответила Ольга.

- Сейчас само затянется, у сейфаров с этим быстро, - поморщился мужчина и тут же насторожился: - А у тебя почему руки в крови?

- Это, наверное, Ламара, я измазалась, когда стрелу у него из горла мечом рубила, доставала и дырку залечивала, - стыдливо, ну вот, Аш и так грязный, а она его еще больше измазала, призналась девушка и тут же сменив тон на строго-врачебный велела:

- Стой смирно, я теперь тебя лечить буду!

- А если не постою, то ты возьмешь у рыцаря обломки стрелы и засадишь мне под ребра, чтоб не возражал, - усмехнулся сейфар забавной и такой очаровательной строгости девушки.

- Типун тебе на язык! - рассерженно пожелала Оля и в пику внешней сердитости очень ласково и бережно коснулась пальцами ран, оставленных когтями оборотня.

Горячая волна пробежала по телу Аша, ускоряя процесс заживления. Закрылись порезы, нанесенные безжалостным врагом. Розовые рубцы шрамов на глазах истончились до тонких белых полосочек и вовсе пропали. Теперь о ранах напоминала только истерзанная в клочья рубаха. На предмет, увы, целительная магия не действовала.

- Хорошо, - похвалил сейфар работу девушки и уточнил: - Ты силу для целительства откуда брала?

- Силу? - озадачилась Оля, улыбавшаяся во весь рот оттого, что друг и спаситель не только жив, но и здоров, а то что голова малость кружится, в ногах ватная слабость и кудряшки от пота слиплись на лбу - пустяки. - Не знаю. Я откуда ее надо брать?

- Вот и я не знаю, как ты порезы от ядовитых когтей оборотня-верргасу в минуту залечила, а Ламара от стрелы, смазанной желчью гидры спасла. У меня ты не брала, сама, хоть и притомилась, а на ногах держишься и это после двух исцелений кряду… - призадумался Аш, анализируя ситуацию.

- Перстень! Милая дева черпала большей частью из камней, или же они изливали свою силу через нее, она тратила силу лишь как проводник, - устало пояснил магистр, все-таки следивший за происходящим, несмотря на усталость. Слишком много важного и интересного происходило здесь и сейчас, чтобы потворствовать нуждам организма.

- Ламар, а ты правда совсем здоров, а то вдруг я что-то не долечила? Я не знала, что на стреле яд был, - на всякий случай уточнила обеспокоенная Оленька.

- Здоров! Как дракон до встречи со мной, - хохотнул рыцарь, к которому после падения с глаз романтической приворотной пелены в полной мере вернулся природный оптимизм и грубоватое чувство юмора. - Спасибо еще раз, дева Оля. Невестой тебя не назову, не взыщи, воистину, то были чары, что разум дурманили! Но сестрой отныне и до конца дней своих звать готов!

- Ну еще бы, как не назвать, когда она такие котлеты готовит, - вкрадчиво заметил маг и подмигнул набычившемуся было драконоборцу.

- Причем здесь котлеты, магистр Коренус?! Братья отдельно, котлеты отдельно! - истово возмутилась Ольга, даже ножкой топнула. Подскочила к рыцарю, взяла того за обе руки и пылко заговорила: - Спасибо, Ламар, я сама тебя с радостью буду братом звать! Всегда о таком большом и сильном братике мечтала! А то Васька тощий, как бродячий кошак! Похваленный тарвердиец расплылся в довольной улыбке и так крепко обнял девушку, доказывая мощь, силу и готовность встать на защиту названой сестры от любой опасности, что только ребра затрещали. К счастью, до перелома радость Ламара не зашкалила.

- Значит, вы исполнили то, зачем пришли к камню истины, - подвел итог Аш и объявил: - Теперь моя очередь!

- Нам что-нибудь сделать надо? - охотно принялась расспрашивать Ольга, как обычно стремясь помочь всем и каждому, тем более сейфару.

После всех пережитых страданий и волнений с души словно упал здоровенный камень. Девушка чувствовала себя легко и свободно, пузырьками поднималось веселье. Хотелось петь, смеяться, танцевать, любить весь мир, приготовить что-нибудь очень-очень вкусное и всех накормить! Или сделать все вышеперечисленное и еще миллион замечательных вещей одновременно!

- Перстень, кобылица, - купаясь в эмоциях кровницы, коротко улыбнулся сейфар. - Ты можешь теперь снять его?

Оля тут же попробовала стянуть с пальца украшение. Перстень по-прежнему легко поворачивался вокруг оси, немножко приподнимался вверх или опускался вниз, но при попытке снять словно сужался в диаметре до минимума и впивался в палец, наотрез отказываясь покидать насиженное место. Наблюдение за этими манимуляциями немного напрягло Ламара, намеревавшегося вообще-то получить символ помолвки назад, как знак расторжения уз. Но с другой стороны, тут рыцаря осенило и он снова приободрился, если перстень находится на хранении у названной сестры, никакая другая дамочка, претендующая на руку, сердце и печень гордости Таравердии, его не получит!

- Не выходит, - пожаловалась девушка после пары минут безуспешной борьбы с украшением.

Аш с досады закусил губу. Почему-то он, как и рыцарь считал, что после падения приворотных чар проблем с перемещением перстня и соотвественно камней-ключей, заключенных в оправу, не возникнет.

- Идите вместе, - посоветовал многомудрый Коренус. - Пусть Ольга коснется поверхности столпа лишь камнями, а ты положи одну руку на столп, а вторую поверх перстня. Если магия ключей все еще действует так, как ты описал, этого должно быть достаточно.

Вопросительный взгляд девушки остановился на лице сейфара. Тот кивнул в знак согласия. И вновь, как до прилета стрелы у камня истины встало двое: мужчина и девушка. Только теперь кавалер был другим. Ламар отошел к магистру, решив наблюдать за происходящим с некоторого расстояния. Кто его знает, этот магический камень? Вдруг там что-нибудь не сработает или сработает не так, как надо и вновь его в Олю по уши влюбит. Нет, девушка она, конечно, симпатичная и фигуристая, готовит опять же вкусно, вот только рыцарю всегда погорячее девицы нравились, это если для постели выбирать. А для сердца Ламар, не нагулявшись по вольным просторам Таравердии, вопреки настойчивому зудению старика-отца, выбирать еще не собирался.

Оля осторожно развернула ладонь и выставила и загнула палец так, чтобы прикоснуть к мистической поверхности камня лишь перстнем, как и советовал Коренус. Аш опустил руку поверх. Оба замерли в ожидании чуда. Сейфар сосредоточился на том единственном вопросе, который надлежало задать и спросил голосом, в который вложил жажду серца и души:

- Где отыскать венец?

И чудо случилось! Вот только, кажется, вовсе не то, какое усердно заказывал верный долгу и веспанскому престолу, именуемому шпилем, наследный принц Рейашен.

Из камня истины в месте соприкосновения с родовым перстнем рыцаря Ламара вырвался тугой пучок света - настоящее переплетение радужных цветов. Узкий в первые мгновения, он стремельно увеличился до диаметра своего физического основания - столпа. Руки Аша и Ольги оказались отброшены от плоского основания и тут же притянуты и намертво прилеплены к сияющей, обретающей материальность колонне с противоположных сторон.

На этом представление не закончилось! Светящаяся колонна, взметнувшая ровно вверх, изогнулась высокой аркой-радугой и уперлась концом в дальний край поляны, по-прежнему светясь и твердея прямо на глазах. Вот уже свет стал походить на настоящие камни,покрытые искусными узорами, а в самом центре арки заполыхала семилучевая здоровенная звезда. Или то была не звезда, а семилепестковая и семицветная роза, каждый лепесток которой сиял отдельной радугой?

- Надвратная роза! - шепотом, машинально отметил пораженный магистр, припоминая слова великана-недоростка и через силу отведя взгляд от яростного сияния волшебной радуги, увидел, что Олин перстень пуст. Камни из его сердцевины исчезли, заняв причитающееся им место. - Арка Мечты! - заключил Коренус, называя материализовавшееся видение.

Пространство поляны, ограниченное аркой, замерцало опустилось радужной пеленой, похожей на громадный мыльный пузырь. Пелена эта переливалась, притягивая взгляды, завораживая, приглашая смотреть и видеть.

Аш с Олей, касавшиеся арки, поневоле разделили видение, заказанное целеустремленным сейфаром. И, то ли мощность трансляции оказалась слишком велика, то ли на то была воля высших сил, Коренус и Ламар, не притронувшиеся к волшебному сооружению физически, тоже стали свидетелями зрелища.

Огромное пространство светлого зала со сводчатым потолком и величественными колоннами поражало воображение. При минимуме украшений, помещение все равно производило впечатление пышности и изысканной роскоши в стиле классицизма. А живости обстановке придавали цветные круглые окна-витражи с дивными растительными орнаментами. Взгляд мог бы бродить по залу вечность, если б не возвышение у стены, приковывавшее внимание против воли. Ступеньки, устланные ковровой дорожкой алого цвета, вели к большому креслу с высокой странно вырезанной спинкой, сужающейся кверху. Этот предмет мебели был единственным в помещении и походил больше на шпиль с сидением, чем собственно на кресло.

- Тронный зал Веспана, - одними губами шепнул Аш.

Изображение трона, вернее, ступеней под ним приблизилось, как при наезде камеры. И ухнуло вниз, под алую дорожку, под бледно-кремовые, почти белые плиты. Там внутри было темно, но каким-то образом наблюдатели увидели. Что-то большое, похожее на мягкий шар, составленный из обрывков ткани, шерсти, перьев, меха. Он был размером чуть меньше Оли. А внутри…

Внутри шара крепко прижавшись друг к другу спали какие-то круглые, столь же пушистые, как их уютное жилище, ярко-синие создания, цепляющиеся друг за друга длинными пушистыми хвостиками с кисточками на конце. Одно большое и пяток помельче.

Но самым важным было другое. Ровно половинка внутренней территории шара была отведена под аккуратно скомпонованную пирамидку всяких разных блестящих предметов: стеклышки, ложки, хрустальный фужер, золотая цепочка, колечко, подвеска и… массивный наголовный обруч с прозрачным треугольным камнем.

Рейашен коротко выдохнул и выдал сквозь зубы нечто столь замысловатое, что браслет-посредник у Оли закоротило и перевода не получилось. Сейфар отнял руку от основания арки и видение исчезло, вновь сменяясь радужной пузыристой пленкой.

- Теперь понятно, почему ни одно заклятье поиска не могло обнаружить венец! - Устало потер лоб мужчина и усмехнулся. - Почему они все указывали на то, что венец не покидал трона! По большому счету, действительно не покидал.

- Так я не понял, кто вашу корону украл? Эти шары хвостатые? - удивленно выпалил Ламар, полагавший дело куда как более серьезным и политическим.

- Они такие миленькие, их ведь не накажут? - заступилась за спящих зверушек Оленька с умилением истинного любителя пушистиков любой конфигурации. - Может, они не со зла? Просто тащут, как сороки, все, что ярко блестит и плохо лежит или лежит на видном месте?

- Да уж, сиденье трона самое видное из видных мест. Эти зверушки - нифизы, очень редкие создания из далекой Галианы, - не зная сердиться или радоваться, объяснил Аш. - Моей младшей племяшке послы подарили одну в знак дружбы. Зверек потерялся, когда Тиана играла с ним в замке. На месте Буки я бы тоже потерялся! Девчонка только и делала, что тискала бедолагу и вопила ей на ухо. К тому же, если нифиза еще и беременной была, хорошо еще, что сбежала, а не покусала надоеду. Вот и забралась в место поукромнее, чтобы потомством разродиться. Блестяшки разные нифизы собирают, вон как нубы, для украшения жилища! А запросы у Буки королевские оказались! - сейфар не выдержал и все-таки расхохотался, сквозь смех простонав: - Вот дед посмеется! Мы ведь, пока искали реликвию рода, три заговора раскрыли!..

- Время не без пользы провели, - прокомментировал Ламар, почти сочувствуя бедным веспанцам.

В Таравердии положение королевской семьи было куда более устойчиво и политическая обстановка стабильнее. Драконы вот, конечно, пошаливали, а заговоров давненько не случалось, в замке почти спокойно было. Было бы даже совсем спокойно, если б еще всякие дуры в идиотских панталонах не травились почем зря и всякие королевы потом приличным рыцарям нотации не читали.

- Значит, все, ты возвращаешься домой? - старательно пытаясь скрыть печаль от расставания с другом, уточнила Оля, крутя на пальце лишившийся камешков перстень и без труда снимая его, чтобы вручить бывшему жениху. Тот машинально надел реликвию рода, лишившуюся зеленого камешка, но не своих магических свойств к подгонке размера, на палец. Пусть крупный изумруд из центра исчез, зато оправа приобрела вид стильного металлического бутона, вполне способный служить украшением сама по себе.

- Да! Такие важные вести не терпят отлагательства, - подтвердил Аш и, смягчаясь ради явного огорчения, нарисовавшегося на мордашке девушки, отметил: - Владыка Веспана должен знать, что венец цел и Арка Мечты снова стоит в Фодажском лесу.

- Не только арка! - Покряхтывая, поднялся с травы Коренус и вперевалку подошел к камню истины, служившему основанием чудесного сооружения. Ощупывая легендарное, разрушенное и возрожденное волею Семерых и чистой душой бескорыстной девушки, творение, маг промолвил: - Если Арка Мечты возродилась, то и Радужный Мост снова перекинется под ногами идущего к цели.

- Арку вижу, мост - нет, - трезво отметил Ламар, не представляя, каким образом может уместиться постройка такой категории на небольшой поляне и без того занятой крупной аркой.

- Под ногами идущего к цели, мой друг, - наставительно повторил старик изречение тильсари. - Моста нет, пока не ступит под надвратную розу тот, кто желает пройти туда, куда стремится его дух, куда ведет долг и предназначение! Есть только один способ проверить, существует ли Радужный Мост - это пройти его из конца в конец.

- Так я пошел?! Ага! Увидимся, сестрица, сейфар! - не дожидаясь иных указаний, Ламар, разгуливающий по поляне, встал напротив центрального камня Арки Мечты, изливающей радужное сияние, и ломанулся вперед.

Глава 15. Последний путь

- Куда-а-а! - рванулся было следом Коренус, но, понимая, что в его-то годы все равно угнаться за прытким рыцарем не по силам, только рукой махнул.

Ламар уже был охвачен сиянием Арки. Прямо под ногами мужчины, как и живописали легенды тильсари, материализовался достаточно широкий, метра в два поперек, чтоб случайно не сверзиться, мост из семигранных каменных плит. Перил у сооружения не было. Впрочем, на такие мелочи, как отсутствие перил, идущий к цели не обратил ни малейшего внимания. 'Вижу цель, верю в себя, не замечаю препятствий!' - эту фразу из фильма 'Чародеи' Ламар мог бы носить на щите в качестве девиза. С каждым шагом рыцаря камень моста, нейтрально светлый по началу, все сильнее наливался радужным сиянием.

Наблюдателям очень скоро начало казаться, что человек идет по настоящей радуге навстречу…

А собственно чему навстречу? Цель-то была видна лишь ему самому, остальные могли лишь догадываться о направлении по патетичному выкрику первопроходца-испытателя:

- Так вот где ты, почтенный Гидарис, нашел свой конец! Клянусь, я доставлю твои мощи родичам!

На этой высокой по стилю и громкой по шкале децибел ноте рыцарь окочательно исчез в радуге. Мост тоже дематериализовался или перешел на иной, недоступный чувствам людей уровень существования. Лишь 'мыльная пленка', натянувшаяся под Аркой Мечты, сохранялась, давая четко понять, что волшебное место продолжает исправно функционировать и ожидает следующего клиента.

- Магистр, вы знаете куда он? Это очень опасно? - взволнованно уточнила девушка, беспокоющаяся о судьбе названого брата, который, вот балбес, даже не попрощался с нею по-человечески, потому что увлекся новой игрушкой.

- Ох, надеюсь, что не опасно, милая девочка, - огладил бородку маг и поделился своими сображениями: - Гидарисом звался старший двоюродный брат нашего короля, еще при жизни вошедший в легенды рыцарей и драконоборцев. Великий воин сгинул без следа в свободном странствии. На поиски отправлялись многие, но, увы, тщетно. Вместе с его высочеством пропали величайшие реликвии Таравердии: знаменитый королевский меч Сокрушитель, считающийся опорой трона, и щит Опекающий.

- Тогда почему ты считаешь, что Ламар вне опасности, коль сгинул этот ваш легендарный? - нахмурился Аш, начиная немного беспокоиться за дурня-рыцаря и разрываясь между долгом Веспану и дружеским участием, требующим спасения таравердийца из омута мечты.

- Гидарис ко времени своего исчезновения находится уже в очень зрелом возрасте… - бережно начал подбирать магистр слова, но резковатый сейфар не дал ему закончить вязь.

- Ты хочешь сказать, старик сбежал из дома, чтобы помереть не в постели, а с мечом в руках, как и подобает легенде?

- Воистину, - укоризненно приподняв брови, дескать зачем же в такой грубой форме-то все объяснять, покивал Коренус и добавил: - Ламар и Камелит с детства грезили судьбою драконоборца, они выросли на историях о подвигах Гидариса-непобедимого. А его величество Карелит, батюшка нашего принца, весьма скорбел о пропавшем родственнике. Из-за разницы в возрасте, рыцарь был монарху скорее дядюшкой, чем братом, а после смерти отца и вовсе заменил родителя.

- Что ж, тогда пусть Ламар идет и заберет кости своего идеала, может, когда ему придет пора помирать, придумает что-нибудь поинтереснее, чем сбежать с реликвиями трона и сгинуть, - жестко согласился Аш и быстро предложил, почти приказал:

- Иди, Ольга, твоя очередь! Ты ведь хочешь домой? Так иди! Радужный Мост должен доставить тебя, куда пожелаешь!

- Домой? - девушка растеряно оглянулась на сейфара, на магистра.

Да, конечно, домой хотелось, но она не думала, что все получится вот так, без долгих проводов, без настоящего прощания с теми, кто стал друзьями. Даже без общего обеда… Или ей только показалось, что они стали друзьями, что между ними протянулись какие-то нити доверия и симпатии, а на самом деле Ашу был нужен только перстень с камнями. Чем больше, тем лучше, чтобы арка сработала наверняка! Неужели лишь поэтому он заботился о хранительнице реликвии, оттого и берег? А теперь, когда дело сделано, она стала лишней, ненужной. Она обуза для сейфара и должна уходить, отойти в сторону и не мешать. Что ж, если надо, значит надо…

- Да, я пойду, спасибо вам за все! Магистр, пожалуйста, заходите в гости, когда захотите. Мы с бабушкой будем рады. Аш, спасибо за то, что заботился обо мне и спасал. Передайте Ламару, пусть будет счастлив! Я пойду.

Торопливо, не дожидаясь ответа, Оля отвернулась, чтобы никто не видел слез, катящихся из глаз против воли, подобрала вещи и почти бегом устремилась к Арке Мечты. Радужный Мост вспыхнул под ногами. Поспешные шажки кроссовок прошуршали по камню, и Оля исчезла в сиянии.

- Зачем ты так с ней? Мне казалось, девушка тебе нравится, - растеряно, тоже ощущая неправильность, если не нелепость происходящего, спросил Коренус.

- Вот именно, - коротко согласился Аш и темный, острый вгляд его потуснел.

- Тогда зачем? - продолжал допытываться старик и с упреком прибавил: - Она плакала.

- Я сейфар, нелюдь, монстр, созданный для сражений с монстрами. Путь уходит в свой уютный мир, где никто не носит оружия и нет ничего страшнее хама в хлебной лавке. Там она будет в безопасности. Там ей будет лучше, чем здесь, с кем бы то ни было и уж тем паче со мной. Веспан не ваша милая Таравердия, маг. Среди нас почти нет людей, она чувствовала бы себя несчастной, слабой и чужой…, - Аш говорил и говорил, убеждая не только и не столько старого магистра, сколько самого себя, а потом замолчал, махнул рукой так же, как Коренус, провожавший Ламара, и тяжело вздохнул.

- Значит, ты выбрал за себя и за нее разом, - подвел итог моральным терзаниям сейфара магистр с явным неодобрением и предложил:

- Тогда ступай, теперь твоя очередь.

- Иду, и я благодарен, маг, за помощь. Пусть Семеро хранят тебя, - Аш подцепил с травы медальон, накинул цепочку через голову привычным жестом и целеустремленно зашагал к радужной пелене.

- Пусть Семеро хранят и тебя, принц-сейфар, - покивал Коренус и шепотом добавил с удивительно теплой и мудрой улыбкой: - Пусть они не позволят тебе убежать об судьбы и счастья. Ты ведь поможешь ему, Вторая? Вы ведь поможете девочке, Семеро? Она сделала для всех нас и для вас немало и не ждала награды…

Почему-то в переливах радуги моста, будто отвечая на слова мага, ярко полыхнул оранжевый - цвет богини Хранительницы, Соединяющей Судьбы.

Путь сейфара закончился в том самом, так поразившем землянку тронном зале, как обычно пустующем во все времена, кроме пышных государственных праздников.

Вот только сейчас в помещении не было совсем-совсем пусто. Кое-кто там все-таки был. Маленькая, казавшаяся еще меньше по сравнению с пышной громадой зала фигурка сидела на ступеньках у трона и держала на коленях синий пушистый шарик с длинным хвостом, оканчивающимся смешной кисточкой. Пять шариков помельче носились вокруг с радостным писком, а рядом с фигуркой лежал, практически валялся, тусклый серебряный обруч с треугольным камнем, ослепительно сверкающим в лучах солнца, льющегося через витражи.

- Оля? Что ты тут делаешь? - голос Аша был шепотом, но благодаря акустике зала, он прозвучал так, что девушка четко услышала его.

- Не знаю, - землянка подняла на сейфара виноватые, полные едва высохших слез, растерянные глаза. - Я честно-честно хотела домой. А попала сюда…

- Ясно. А эти? - указал на веселящихся нифизов мужчина и стал осторожно, почти неуверенно, приближаться к Ольге, будто боялся, что девушка сейчас расплывется призрачной дымкой и исчезнет.

- Я позвала Буку по имени и попросила ее принести ваш венец, сказала, что его ищут и сердятся и предложила взамен свои колечки, - простодушно улыбнулась девушка и пылко воскликнула. - Она такая лапочки и ее малыши тоже!

Аш то ли закрыл рукой глаза, то ли провел ладонью по лицу, пытаясь собраться с мыслями. Оля тут же заволновалась и поспешила сказать:

- Прости пожалуйста, я не знала, куда отсюда идти и как, поэтому решила дождаться тебя. Может быть, как-то получится вернуться назад в лес к магистру Коренусу и попросить…

Что именно хотела попросить девушка и что собирался ответить на это сейфар, Вселенная узнать не успела, потому что двойные створки дверей в тронный зал распахнулись, впуская беспорядочный на первый взгляд ворох стражей-воинов и магов. За всем скопищем виднелась хорошо знакомая Оле по видению в золотом мареве портала рыжая шевелюра и маска.

Рыжий дедушка Аша, усидевший на шпиле вопреки многочисленным заговорам, дураком, разумеется, не был. Поэтому спустя несколько мгновений и один секретный жест рукой в зале снова стало почти пусто, а большие створки были аккуратно притворены с обратной стороны.

Размашистым шагом, вздымая полы тогообразной хламиды, рыжий прошел к живописной группе, включающей совсем растерявшуюся Олю, выводок замерших декоративными статуэтками нифизов и собственного внука.

- Светлого дня, ясных мыслей и мудрых суждений, владыка, - первым опомнился Аш, приложил руки к сердцу в знаке Семерых и коротко поклонился.

В ответ он получил в качестве приветствия нетерпеливый взмах руки и пулеметную очередь вопросов:

- Где нашел венец? Что за девица? Откуда нифизы?

- Венец лежал под ступенями трона в гнезде нифизов. Ольга - моя спутница, вместе мы нашли столп в Фодажском лесу, где узнали о судьбе реликвии, а потом перенеслись сюда, - не то чтобы издеваясь, но все-таки немного подкалывая деда, отчитался Аш и мстительно прибавил: - О том же, как воздвиглась в Фодаже Арка Мечты и Радужный Мост в двух словах не расскажешь.

Рыжий фыркнул, давая понять, что оценил иронию внука, и повелительно простер руку к незваной гостье Веспана.

Запуганная всем происходящим Оля торопливо подхватила венец со ступеней, вскочила сама, придерживая свободной рукой разомлевшую Буку, и протянула реликвию дяде в маске:

- Вот, возьмите, извините нас, нифизы ничего не попортили. Вы ведь их не будете наказывать?

- Наказывать… - кажется, рыжий властитетель повторил это слово почти машинально, и задумчиво уточнил: - У тебя не болит рука, кобылица?

- Нет, когда от Невидимой Погибели убегала и упала утром, тогда болела, но потом все прошло, наверное, Деванир заодно с ногой вылечил, - удивленная странной заботой ответила девушка, уже привыкшая не обижаться на лошадиное именование.

- Не болела? - удивленно выдохнул сейфар и раскосые глаза округлились.

Дедушка Аша провел пальцами по затылку и маска упала к его ногам. Пять маленьких, любопытных нифизов, снующих вокруг, прыснули было в стороны, а потом принялись изучать новую игрушку. Темные глаза рыжего и совсем не старого на вид мужчины оглядели Олю так, будто только что увидели ее по-настоящему. И увидели не просто девушку, а что-то, вернее, кого-то очень-очень важного.

- Деванир, Погибель… Однако! Впрочем, о ваших лесных приключениях потом, а сейчас… - рыжий дернул уголком рта, принял свой венец властителя, приложил руку к треугольному камню и быстро протараторил какую-то неразборчивую скороговорку, из которой Оленька уловила только обрывки слов: преемник…выбор… покажи…

Обруч в руках у владыки начал вибрировать и светиться. От налобного камня, Оля почувствовала, исходило явственное ощущение тепла. А потом венец распался натрое. Нет, не на три куска, а на три идентичных венца, один из которых был массивнее двух других и камень в нем был побольше. Остальные два были его точными более узкими копиями, которые взмыли в воздух сами по себе и окончили полет на головах Ольги и Рейашена.

- Однако, - повторил рыжий, надевая свой венец и улыбнулся почти по-хулигански, если бы не какая-то затаенная грусть. - Молодец, Рей! Ты мне не только обруч нашел, но и преемников! Ай, молодец, парень! Мне твой выбор нравится, хорошая девочка, на Налимару похожа, такая же красавица, как та была, но помягче…

- Я ничего не понимаю, - честно призналась Оля и почесала лоб под немножко съехавшим набок обручем. Металл не был холодным, напротив, грел кожу приятно, как лучики солнышка.

- А что тут понимать, милая, - улыбнулся уголком рта рыжий, запросто потрепав девушку по голове. - Лишь преемник правителя может без опаски касаться знака власти. У любого другого с добром ли иль худом берет, рука немеет, а то и вовсе отсохнет навеки. Я только что провел ритуал, для подтверждения выбора. Венец ясно на вас с Реем указал, как на пару будущих правителей. Теперь спокойно маску с себя, когда срок придет, сниму.

- Пару? - почему-то охрип сейфар.

- Глаза протри, внук, ваши венцы одинаковы, так лишь для супругов иль обрученных бывает. Неужто забыл уложение о наследовании? - укорил младшего родственника веселящийся дед.

- Но мы не… - начала возражать Оля, потом вспомнила завтрак из одной тарелки и испуганно прижала ладошку к губам. - 'Неужели из-за ее глупой выходки, из-за того, что случилось от незнания обычаев, Аш считается теперь женихом? И теперь вынужден будет…'.

Не в силах сносить вину молча, девушка всхлипнула:

- Аш, прости, это я во всем виновата! Не надо было мне оладушек с твоей тарелки брать! Как же теперь быть?

- Виновата?… - усмехнулся сейфар и в глазах его замерцало горячее темное пламя, прежде Оля замечала лишь жалкие искорки от него. - Вряд ли ты, Ольга. Если только в том, что родилась такой. Скорее уж Семеро и Судьба, Арка Мечты и Радужный Мост куда больше виновны. А уж я виноват куда больше их всех вместе взятых.

- Ты? Но почему? - простодушно удивилась вконец запутавшаяся землянка, все еще не способная подобрать объяснения происходящему.

- Потому что должен бы был, а не хочу тебя отпустить, не могу! Еще раз не смогу, - ответил Аш и обнял девушку, подавая ей знак, бывший куда красноречивее всяких слов, а поцелуй стал самым убедительным из объяснений, понятным даже самым недоверчивым и наивным. А уж безошибочно определяющим истину и ложь волею покойных магесс тем более.

Скачущие по ступенькам, трону, плечам рыжего властителя нифизы, будто что почувствовав, разразились чередой радостных визгов и задрали вверх пушистые кисточки хвостов.

Магистр Коренус потоптался по опустевшей поляне, будто ждал, что ушедшие Радужным Мостом вернутся обратно, прошелся от одного конца Арки Мечты до другого. Огладил бородку, проверил завязки на мешке.

У края полянки едва слышно треснула веточка под чьей-то ногой. Пожилой маг подпрыгнул на месте бойким зайчиком и резко развернулся. Красные волосы и колоритная яркая одежда мгновенно позволили идентифицировать гостя. Или хозяина?

Привалившись спиной к стволу сосны, Деванир скрестив руки пронаблюдал за метаниями Коренуса и лениво, только что семечки не щелкал по ходу разговора, посоветовал:

- Я бы на твоем месте поторопился.

- А? Куда? - встревожился магистр, не зная, за кого собственно надо начинать волноваться и кого спасать в первую очередь.

- На месте встречи богов не место человеку, - намекнул каламбуром полубог недовеликан и насмешливо подмигнул старику. - Иди своим путем, пока не явились эти… Благодарность благодарностью, но что им в голову взбредет, я вот, к примеру, не скажу. Давай-давай, иди. А у тех, кто ушел до тебя, все правильно будет. Сам видел, девочку твою Вторая под свое крыло взяла и, коль захочет, малышка здесь остаться сможет. Буду к ней обедать ходить!

Магистр не стал дожидаться того, чтобы его насильно принялись выталкивать с поляны. Спокойный за судьбы молодого поколения, Коренус привычно водрузил на плечо походный мешок и отправился навстречу собственному предназначению.

Радуга просияла под ногами человека, отправляя его в первый пункт - в большую, уютную кухню, где вкусно пахло запеченным под сырной корочкой мясом.

Баба Вера встретила гостя удивленным аханьем, задорно заискрившимся взглядом и доброй улыбкой:

- А вот и вы! Обедать будете? Остальные подойдут?

- Я бы с превеликой радостью, о прекрасная дама Вера, но… - Коренус оглянулся на угол кухни, где продолжал весьма откровенным намеком светиться краешек радужного моста, - полагаю, я лишь зашел для того, чтобы предложить вам погостить в наших краях. Там, как мне только что сказали, решила на некоторое время задержаться и милая дева Оля.

- Я сейчас! Только мясо сниму! - мигом сориентировалась бабушка и засновала по кухне. Покидала жаркое со сковороды в пластиковый судочек с крышкой, вытерла руки о полотенчико, черканула коротенькую записку сыну, чтоб не волновался насчет пропажи мамаши, и подала ладонь кавалеру.

Домашнее одеяние пожилой гражданки - мягкие брючки, бледно-розовый пуловер и тапочки на резиновой подошве - годилось и в пир, и в мир, и в добрые люди, поэтому переодеваться, рискуя упустить шанс на восхитительное приключение, бабушка авантюристка с молодым задором не стала.

Едва рука бабы Веры соприкоснулась с рукою магистра Коренуса, как под ногами пары возник мост, уносящий двоих навстречу новой жизни. Ведь, по большому счету, возраст не имеет никакого значения, если хочется жить, любить и радоваться.

Зал для Размышлений в королевском замке Таравердии встретил гостей сонной тишиной, нарушаемой лишь едва слышным посапыванием.

- Вот мы и в Таравердии! - объявил маг своей спутнице.

Баба Вера, помнившая рассказ внучки, с превеликим интересом оглядываясь по сторонам, между делом поставила судочек с мясом на маленький столик и щелкнула зажимами для снятия крышки. Румяная сырная корочка не должна размякнуть и отпотеть!

Соблазнительный запах мощной волной потек по зале, пробуждая задремавшего над каким-то политическим талмудом весьма симпатичного молодого человека.

- О? Коренус? Уже вернулись? А куда Ламара и деву Олю дел? И кто это с тобой? - высыпал принц ворох вопросов на любимого учителя.

- Рад видеть ваше высочество в добром здравии, - размеренно начал отвечать магистр. - Полагаю, мы в скором времени встретимся с девой Олей и рыцарем Ламаром, чуть позднее опишу я вам все выпавшие на нашу долю великие приключения, а пока же позвольте представить вам прелестную, исполненную многих достоинств особу, кою мне удалось уговорить посетить Таравердию!

- А? - приподнял брови Камелит, бросая озадаченные взгляды то на бабушку Веру, то на судочек с мясом.

- Вы же просили подыскать вам невесту, способную готовить не хуже девы Оли? Это бабушка Вера - родственница милой Ольги и кулинарные ее таланты, стоит лишь вам отведать приготовленных ею блюд, вы сразу поймете, выше всяких похвал!

- Приятно познакомиться, ваше высочество, - лукаво заулыбалась бабуля.

- Ы-ы? - жалко хлопнул глазами красавчик принц, не в силах поверить, что магистр устроит ему такую подлянку с невестой. А прямо сказать старушке, что она не проходит по конкурсу из-за возраста у хорошо воспитанного молодого человека язык не поворачивался.

Насладившись в полной мере замешательством ученика, магистр гордо провогласил:

- Теперь вы, мой принц, можете избрать себе в жены любую приглянувшуюся претендентку, опираясь лишь на внешние данные и политическую выгоду союза, а бабушка Вера с легкостью обучит ее искусству приготовления мясных шариков, именуемых котлетами!

- Конечно, было бы желание, а умение придет! Я домоводство в школе полвека преподавала, в какие только бестолковые головенки эту науку вбивать не привыкла, - охотно поддакнула старушка и коварно предложила: - Хотите жаркое попробовать, принц?

От таких предложений не отказываются! Особенно не отказываются молодые, здоровые мужчины, готовые в любой момент времени перехватить кус хорошего мяса! Когда первая порция исчезла по рту Камелита, казалось, что вместе с едой тот проглотил и язык, но третий кусочек заставил его высочество признать:

- Ладно, если этому можно научиться… тащи завтра свои портреты, Коренус, еще разок поглядим! Знаю, что отец по-хорошему от меня не останет. Лучше уж самому, пока он всех этих… (пропущенное слово печатного эквивалента не имело) на смотрины не созвал.

Магистр довольно потер ладошки, радуясь тому, что появился шанс исполнить повеление его восхотевшего внуков величества, и в награду своей изобретательности тоже угостился мясцом из быстро пустеющего судочка.

Рыцарь Ламар, извазюканный с головы до пят в крови и внутренностях дракона, как малыш-сладкоежка в шоколаде, был абсолютно счастлив! Он любовно раскладывал на запасном плаще кости принца Гидариса. С особой нежностью, бережно пристраивал мужчина череп покойного дядюшки Камелита. Убиенный ради добычи мощей острозубый гигантский дракон с ярко-малиновой чешуей уже не мог воспрепятствовать переносу тела на историческую родину ни словом, ни когтем, ни пламенем…

Эпилог

Многие разлетелись по миру, но на поляне в Фодажском лесу все еще оставалось трое.

- Секулия, ты действительно хочешь отдать трон этой девочке? - Форсар удивленно покачал косматой головой, напоминающей львиную гриву.

- Хочу и Сьюлинния тоже считает это правильным, - капризно изогнув прелестный ротик, отозвалась босоногая, русокосая красавица в светлом платье. Наряд причудливо менял цвет в зависимости от угла зрения.

Женщина, чей лик был скрыт под туманной вуалью, а покрой туалета настолько не поддавался определению, что мог свести с ума любого модельера, с достоинством кивнула и промолвила:

- Эта лучшая из множества возможных дорог, Первый. Лучшая для Веспана, для Таравердии, для воскрешения силы сейфаров, для всего мира…

- Как скажешь, Седьмая, - почесал в затылке Первый, давно уж уяснивший, что идти супротив парочки сговорившихся баб даже богам не следует. Он присел между женой и сестрой прямо на радужные плиты моста.

Теперь трое сидели рядком, болтали босыми ногами то в такт, то в разнобой, лопали спелые вишни из большой чаши, сделанной из цельного сапфира и сплевывали косточки вниз, в траву. Та от божественных плевков становилась все гуще и зеленее прямо на глазах. Если же какая косточка улетала за пределы поляны, то немедленно прорастала фруктовым деревом, но почему-то не всегда вишневым. А что вы хотите… Боги создания непредсказуемые. Конец


Купить книгу "Наколдованная любовь" Фирсанова Юлия

home | my bookshelf | | Наколдованная любовь |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 132
Средний рейтинг 4.6 из 5



Оцените эту книгу